Ольга Коробкова - И снова в поход [СИ]

И снова в поход [СИ] 897K, 216 с. (Ищу приключения-2)   (скачать) - Ольга Коробкова


И снова в поход
Ольга Коробкова






Пролог



В темной комнате, освещенной лишь слабым отблеском пылающих в камине дров, находились двое: прекрасная девушка, сидящая в кресле, и мужчина, стоящий напротив. Лицо девушки не выражало никаких эмоций - только глаза сверкали безудержной ненавистью, при виде которой большинство заглянувших в них бежало бы как можно дальше.

- Хозяйка, все готово, - пролепетал слуга, склоняясь в поклоне. - Скоро энергия потечет в кристаллы.


     Это был мужчина средних лет, одетый в потрепанный сюртук и штаны. Тёмные волосы коротко подстрижены, а глаза цвета осенней листвы выражали лишь страх. Другого чувства он не ведал.


     - Хорошо, - ответила хозяйка, закрывая огромный фолиант и вставая из кресла. - Следите, чтобы все прошло успешно.


      Девушка была очень хороша собой. Длинные темные волосы отброшены за спину. Миловидное лицо с точеными чертами. Одета в платье красного цвета с рукавами-фонариками, юбкой в пол и расшитым золотом и драгоценными камнями корсетом.

- Да, хозяйка, все будет исполнено в лучшем виде, - ответил слуга и, поклонившись, скрылся за дверью.

А одинокая женская фигура подошла к окну и устремила взгляд на простирающуюся внизу бездну.

- Очень скоро я верну тебя, любимый, и они ответят за всю боль, что причинили нам, - тихо прошептала она.

Глава 1



- Тара, к тебе приехали, - услышала я голос Тоби, выходя из дома.

- И кто же это? - спросила я.

- Какой-то эльф, весь из себя важный, срочно требует тебя. Он ждет в таверне.

Что? Эльф? Да ещё и весь из себя важный?


     На миг я застыла от удивления. Не так-то много у меня знакомых эльфов...

- Хорошо, скажи ему, что я скоро подойду, - ответила я.

Тоби убежал, а я поставила ведро с водой, которое несла из дома, вытерла руки и пошла на встречу с эльфом.

Нет, ну кто же это может быть?..

Я отчаянно надеялась, что это не тот, о ком я думаю...

Идти было недалеко. Таверна располагалась в самом центре деревушки, в которой я жила, до неё можно дойти всего-то минут за пять. Уже вечерело, поэтому, как и всегда в такое время, таверна была полна, и свободных мест в ней не наблюдалось.

У стойки стоял Брут - высокий, статный мужчина среднего возраста и рассматривал посетителей строгим взглядом голубых глаз. В зале суетилась Саира - она разносила напитки и закуску уставшим путникам. Увидев меня, Брут улыбнулся и кивком головы указал вправо на угловой столик, где и сидел вышеупомянутый эльф.

- Приветствую тебя, Тара, - поздоровался со мной издалека Литриэлим.

Вот уж кого я не ожидала увидеть, так это его.

На пару мгновений я впала в ступор, но смогла взять себя в руки и подойти к нему. Сюрприз, блин, подкрался незаметно. И что ему тут надо?

Литриэлим являлся наследником эльфийского престола, и во время моего обучения большинство девушек нашей академии сходили по нему с ума, и было из-за чего. Представьте себе мужчину ростом метр девяносто, мускулистого телосложения, с длинными волосами цвета льна и ярко-голубыми глазами, от одного взгляда которых по всему телу пробегались полчища мурашек.

- Зачем ты пришел, Лэт? - спросила я, садясь за стол. - Наши пути давно разошлись, и я надеялась, что больше тебя не увижу.

Лэт скривился так словно съел лимон, но все же решил мне ответить.

- Нам нужна твоя помощь, Тара. Ты - Избранная и обязана помочь, - проговорил он.

От этих слов скривилась уже я. Нашел, о чем вспомнить. И вообще, ничем я им не обязана!

- Я вам ничем не обязана, или ты хочешь, чтобы я напомнила тебе события прошлых лет? - зло сказала я.

И меня закружил вихрь воспоминаний.

На самом деле меня зовут Тамара, и я обычная попаданка с Земли. Как и многие в моем мире, я увлекалась фэнтези и мечтала попасть в параллельный мир, и в один прекрасные день это произошло. В этом мире я нахожусь уже семь лет, два из которых живу в этой тихой деревушке.

Попала я сюда как это не банально из-за Темного Властелина, а если точнее - из-за пары старых маразматиков, наткнувшихся на какое-то пророчество, в котором говорилось, как его победить, и для этого им нужна Избранная из другого мира. И этой Избранной предстояло стать мне.

Конечно же, наша миссия увенчалась победой, но лично мне она далась очень нелегко. Я несколько дней приходила в себя после той битвы, ведь мне пришлось отдать все свои силы для победы. Когда я наконец-то очнулась, то узнала много интересного. Во-первых, оказалось, что мои силы остались при мне, чего быть не должно - правда, я решила об этом никому не говорить. Во-вторых, вся наша компания уже разъехалась, и я осталась у эльфов в гостях. А вот третьим сюрпризом стало то, что Правитель эльфов Дарталиэль, отец Лэта, категорически против нашей с ним свадьбы.

Ах да, забыла сказать, что за время нашей миссии я влюбилась. Лэт был очень обходительным и нежным, и не влюбиться было нельзя. Тем более что из всех претенденток он выбрал меня, и я была на седьмом небе от счастья. Почти в самом конце нашей миссии Лэт сделал мне предложение, и я согласилась, но оказалось, что его папаша был не рад такому событию.

***

- Я не дам согласия на этот брак, - сказал Дарталиэль. - Я уже почти договорился, что ты женишься на Витаниэль.

- Но я люблю Тару, - проговорил Лэт.

- Так сделай её своей любовницей, - ответил Дар так, как будто говорил о каком-то пустяке. - Ты наследник и обязан в первую очередь заботиться о своем народе, а брак с Витаниэль принесет только пользу. Если ты пойдешь против меня, то я от тебя отрекусь.

- Хорошо, папа, я не женюсь на ней, - ответил Лэт.

***

Этот разговор я услышала случайно, когда очнувшись решила найти хоть кого-нибудь. Я не хотела подслушивать, но они уж слишком громко орали. Вот так закончилась моя большая и светлая любовь. После этого разговора я вернулась в свою комнату и осмотрела её. Свои вещи я нашла недалеко от окна. Заперев дверь, быстро покидала оставшиеся от похода тряпки в сумку и, воспользовавшись кристаллом, через портал  переместилась в деревушку, в которой сейчас и нахожусь.

Деревушка располагалась на людских землях, но на самой их границе и де-факто принадлежала не только людям. С одной стороны она граничила с эльфами, а с другой - с оборотнями, так что можно сказать, что наша деревня была очень колоритной. Полукровок тут было большинство, но к ним относились как к обычным жителям. Это меня и привлекло во время нашего путешествия, и я решила обосноваться тут. Сама деревня была не очень большой: домов сорок примерно. В основном тут занимались сельским хозяйством, ну а главной точкой сбора считалась таверна, в которой по вечерам собирался народ для того, чтобы послушать новости от проезжающих мимо путников.

В деревушке на тот момент как раз умерла старая целительница. Мне предложили ее место, ну и я с радостью согласилась. Нужно было как-то зализывать раны и эта работа стала для меня спасением. В наследство мне достался двухэтажный деревянный домик со всем убранством. На первом этаже располагалась кухня с огромной печью, дубовым столом с несколькими стульями и множеством полок с разнообразным содержанием, а также кладовка для хранения продуктов. На втором этаже - три комнаты: в одной жила я, другая была переделана мной под лабораторию, а последнюю я держала для гостей, которых, правда, до сих пор не было. Так что последние два года моей жизни проходят в этой славной деревушке, и я стараюсь не вспоминать о прошлом до сегодняшнего момента....

- Тара, ты исчезла, никому не сказав ни слова! - с негодованием и даже почти детской обидой сказал Лэт. - Мы искали тебя повсюду, и только недавно нашли!

Лучше бы и не находили, мне так спокойно жилось! Но ведь он так просто теперь не отстанет...

- И что вам от меня нужно? - спокойствие, только спокойствие. Оно - наше всё. Сейчас. Да и вообще.

- Нам нужна помощь. Наше Ритуальное дерево умирает, и никто не знает, почему, - тихо сказал он.

Что? Ему плохо? Он горько поджал губы и опустил глаза. Так переживает?..

- И причем тут я? - спросила я удивленно.

 «Это ваши проблемы!» - хотела я выдать ему, но промолчала.

- У тебя же остались твои силы! Вдруг ты сможешь понять, что с ним случилось? - надежда везде: в его глазах, в чуть повысившемся голосе, в участившемся дыхании...

- С чего ты решил, что силы остались? - спросила я, справившись с удивлением.

- Тара, не считай меня глупцом! Ты использовала телепорт, чтобы исчезнуть из комнаты! Остатки магии на его месте еще чувствовались, но, к сожалению, отследить его мы не смогли. Но одно то, что ты его открыла, говорит о том, что силы у тебя остались! - ответил мне этот гад, победно усмехаясь и откидываясь на спинку стула.

- А то, что я могла воспользоваться кристаллом телепорта, тебе в голову не приходило? - спросила я в том же тоне. - И что ты предлагаешь?

- Я предлагаю тебе поехать со мной в Великий лес и посмотреть на дерево, - проговорил он уже более спокойным тоном, проигнорировав первый вопрос. - Если ты нам поможешь, то можешь просить все, что угодно. Мой отец обещал выполнить любое твое желание.

Ага, я - и поехала в Великий лес. Да ни за что!!! От мысли, что мне придется встретиться с его папочкой, меня в дрожь бросает. Хотя, с другой стороны....

- Любое желание? - призадумалась я для вида. - Хм, а если мне от вас ничего не нужно?

- Тара, прошу тебя, помоги, нам больше не к кому обратиться! Ты последняя надежда! - и снова этот маниакальный взгляд, уже не просящий, а едва ли не требующий выполнения желаемого.

Видимо, у них совсем дела плохи, раз уж они ко мне обратились. Что ж, придется помочь, ведь не отстанут же. А чем быстрее я с эх проблемой разберусь, тем быстрее вернусь к привычной жизни.

- Хорошо, я помогу, но после этого вы оставите меня в покое и никогда больше не побеспокоите, - ответила я не терпящим возражения тоном.

- Если таково твое желание, то так и будет, - ответил Лэт, быстро опустив глаза. - Мы пойдем телепортом, поэтому бери только необходимое. Сколько времени тебе понадобится?

- Я буду готова завтра к обеду, - ответила я, мысленно собирая сумки.

- Хорошо, встретимся тут завтра в полдень.

На этом мы и попрощались, Лэт остался в таверне, а я пошла домой. После столь неожиданной встречи мне надо было прийти в себя. Я не хотела теребить старые раны. Хоть любовь и прошла, но обида затаилась где-то глубоко в душе и не давала покоя. То, что он так легко отказался от меня, быстро не забывается и не прощается.

 Понимая, что спать я сейчас не смогу, я решила собрать вещи в дорогу и обновить запас зелий. Любимая сумка нашлась под кроватью - как она туда попала, ума не приложу. А любимой она была потому, что туда влезало все что нужно, и при этом она весила не более полутора килограммов - как говорится, мечта любой девушки. Так как я не знала, насколько затянется визит к эльфам, в сумку было утрамбовано несколько брюк, пара рубашек, запасные сапоги, жилетка и различные настои (впихнём же невпихуемое!). Также я отобрала часть настоев для жителей деревни, ведь, пока меня не будет, кто-то может заболеть, хотя жители этих мест довольно крепкие и здоровые люди. Посмотрев на время и убедившись, что еще не очень поздно, я решила зайти к Бруту и передать зелья ему. Он являлся не только владельцем таверны, но и старостой в деревне уже на протяжении десятка лет.

Поговаривали, что он бывший военный и переехал сюда после того, как закончился его контракт. На тот момент бывший владелец как раз продавал свою таверну, и Брут её купил. Теперь его заведение пользовалось популярностью и давало не только доход, но и новости. Раньше нас объезжали по большой дороге, но слава о таверне распространилась быстро, и многие путники стали заезжать к нам.

Было уже около одиннадцати, когда я вошла в таверну. Народу значительно уменьшилось, большинство путников отправились на покой. Остались лишь самые упорные, а точнее, самые пьяные.  Брут обнаружился за стойкой и, как обычно, протирал стаканы. Увидев меня, он кивком головы указал на стул у барной стойки. Я улыбнулась в ответ и, присев на стул, протянула ему пакет с зельями.

- Брут, я на некоторое время уеду, - сказала я. - В пакете зелья, их должно хватить на полгода, только не тратьте их понапрасну.

- Хорошо, - ответил он, разглядывая меня с тревогой в глазах. - Ты далеко уезжаешь?

- К светлым эльфам.

- Далековато, - с сомнением прищёлкнул он языком. - Тара, а ты уверена, что стоит туда ехать?

Я улыбнулась. Забота Брута грела сердце, он был мне как старший брат. С ним всегда можно было поболтать на любые темы.

- Нет, не уверена, но они просят помочь, и я не могу отказать, - честно ответила я.

- Тогда будь осторожна и обязательно возвращайся. Ты же знаешь, что тут тебя все любят.

- Знаю, - с улыбкой ответила я, и, попрощавшись с Брутом, отправилась домой.

 Все-таки приятно осознавать, что кому-то ты нужна.

Знаете, когда я попала в этот мир, то была просто поражена и счастлива одновременно. На Земле меня никто не ждал. Родители давно покинули мир, а родственникам я была не нужна. Перед этим еще и с работы меня уволили, поэтому для этой миссии я и подходила. В этом мире меня ждал целый ворох приключений и незабываемых впечатлений. По крайней мере я так думала. Первые несколько месяцев я летала на крыльях счастья и мечтала спасти этот мир от злодея. Меня конечно же отправили на учебу в Академию, ведь у меня оказался большой магический потенциал, который следовало развивать. Затем дали команду для прохождения миссии и отправили покорять вершины. Учеба давалась тяжело, пришлось учить язык и письмо, но я справилась. А вот сама битва выжила из меня много сил и я с трудом смогла придти в себя. Меня порой еще мучают кошмары, связанные с теми событиями. В конечном итоге сказка оказалась не такой красивой как я надеялась, да и принц в конечном итоге стал жабой.

Лэт. От этих воспоминаний до сих пор болит сердце. Какой же наивной я была. Хотя что взять с двадцати четырехлетней девушки мечтавший о приключениях и романтике. Да еще и в компании эльфийского принца. Да мне все подруги завидовали, хотя их с натяжкой можно было назвать подругами. Да, я летала и мечтала о большой пышной свадьбе. Ровно до слов Повелителя эльфов. Только тогда я поняла что мы совершенно разные. Какой бы Избранной я не была, титула у меня не наблюдалось. А жениться на обычной человеческой девушки без аристократического происхождения единственному наследнику престола никто не даст.

Знаете, я благодарна жителям этой деревни. Они все отнесли ко мне с пониманием и никогда не лезли с вопросами о том, почему поутру мои глаза красные от слез или в них печаль. Наоборот, они старались как можно чаще обращаться ко мне с различными просьбами и отвлечь от грустных мыслей. Одних слабительных зелий я наготовила на несколько лет вперед, а про остальные и говорить не стоит.

 Со временем я стала забывать старые события и жить дальше. Вот только иногда по ночам я мечтала о том единственном мужчине, который так и не встретился в моей жизни.

Глава 2



Утро выдалось свежим, дул легкий ветерок, и светило летнее солнце. Сейчас стояла середина лета и это было моим самым любимым временем года.

Мы договорились с Лэтом встретиться в полдень, поэтому я не стала спешить со сборами. Для начала я плотно позавтракала и собрала оставшиеся вещи, а затем повернулась к выходу, мельком взглянув в зеркало. Там отражалась девушка двадцати восьми лет (хотя мне больше двадцати пяти никто не давал), не очень высокая - примерно метр шестьдесят семь. Миловидное личико с большими глазами цвета изумруда и волосами каштанового цвета, которые мягкими волнами спускались примерно до середины спины. Фигурка тоже была очень даже неплоха: грудь второго размера, тонкая талия и стройные ножки. В общем, я сама себе нравилась. Да и не только себе, если судить по количеству народа, звавшего меня погулять.

Посмотрев на время и убедившись, что у меня в запасе еще два часа, я прошла в свою лабораторию. Уже перед самым рассветом мне приснился странный сон, причем всех событий я не помню, но суть предельно ясна - мне грозит опасность. Это вконец испортило мне настроение - ещё опасности не хватало.  Успокоившись, я решила приготовить несколько дополнительных зелий с собой в дорогу.  Моя лаборатория была устроена вместо одной из спален. Тут было все необходимое для меня. Множество полочек на которых стояли уже готовые зелья или ингредиенты для них. Пусты банки, колбы и прочая утварь. Большой дубовый стол с парой стульев, книги по магии и зельям, пишущие принадлежности и многое другое.

Для начала я развела огонь в спиртовке, достала необходимые ингредиенты и открыла книгу с зельями.

Первым я решила приготовить исцеляющее зелье. Его приготовление было самым трудоемким, но давало хороший эффект - это зелье исцеляло практически все раны и большинство болезней. Стоило оно неимоверно дорого. Поговаривали, что в городе его можно купить аж за десять золотых. Такая стоимость объяснялась тем, что для его приготовления требовался один ингредиент под названием каменный цветок. Он рос лишь в нескольких местах, и одним из них была поляна недалеко от моей деревни. Так что мне очень повезло. Иногда я продавала его проезжающим мимо деревни караванам и неплохо зарабатывала на этом.

Вторым я решила приготовить зелье под названием «Полная тьма». Если первое зелье было исцеляющим, то это наоборот. Оно являлось оборонным зельем, и стоило разбить флакон, как вокруг тут же наступала абсолютная темнота, лишающая врага зрения и дезориентирующая в пространстве. Но при этом не затрагивающая тебя.

Ну а напоследок я оставила зелье правды. Название говорит само за себя. Не знаю, зачем я решила его взять, но внутренний голос настойчиво советовал его сотворить.

В общем, когда я закончила все приготовления и посмотрела на часы, то поняла, что мне уже нужно выдвигаться в сторону таверны. Нехорошо заставлять принца ждать.

Выйдя из дома, я закрыла дверь и повесила магический замок, чтобы никто не мог войти, затем закинула на плечо сумку и пошла к таверне. Дорога не заняла много времени. Наш принц уже сидел за столом и ждал меня. Ранняя пташка. Поздоровавшись с ранними посетителями, я направилась к столику Лэта. Тот смотрел на меня с такой грустью в глазах, что я невольно засомневалась в своих действиях.

- Добрый день, - сказала я, стараясь быть вежливой.

- И тебе того же, - ответил он.

Лэт выглядел весьма бодрым и подтянутым. В свете солнечных лучей его лицо будто светилось. Сердце предательски пропустило удар. Я затрясла головой и попыталась прогнать видения.

- Ну что, мы идем? - спросила я, осматривая зал. Мне хотелось как можно быстрее покончить со всем этим и вернуться сюда.

- Да, у меня уже все готово, можем идти.

Лэт встал, допил травяной отвар и вышел за порог. Я подошла к Бруту и, попрощавшись, вышла вслед за эльфом.

Шли мы недолго. Буквально через десять минут мы вышли на небольшую поляну около деревни, и Лэт открыл телепорт. Затем развернулся ко мне и жестом пригласил войти. Джентльмен. Я ухмыльнулась и откликнулась на его приглашение.

Несколько секунд - и мы на месте, точнее почти на месте. Телепорт выкинул нас недалеко от Алеона, главной столицы Эльфийского государства. Это был очень живописный город с множеством маленьких улочек и, конечно же, с большим количеством зелени. Все же светлые эльфы борцы за природу.

В центре города возвышался огромный дворец из мрамора - гигантское сооружение необычайной красоты. Крыша сделана в виде купола, множество этажей, резных балкончиков, стеклянных витражей и скульптур. Перед входом по обеим сторонам лестницы стояли огромные статуи единорогов, устремляющих свой взор на входящих. Ну и, разумеется, все это утопало в зелени, ведь эльфы - сыновья леса, поэтому и городские парки, и сады, и аллеи, и лес вокруг были ухоженными и цветущими.

До дворца мы добрались довольно быстро. Видимо Лэт действительно спешил, я за ним чуть ли не бежала. На входе нас поприветствовала стража, и, видимо, узнав меня, впала в ступор. Хорошая у них память. Эльфы вообще обладают весьма интересными качествами и хорошая память одно из них.

Я приветливо помахала им ручкой и улыбнулась. Лэт не стал церемониться и сразу же направился в королевский кабинет, чтобы не терять время. Вот только я встречи с Дарталиэлем не очень-то хотела.

После того памятного разговора, про который я вроде бы не должна знать, отношение к правителю  у меня сложилось весьма посредственное. Я знала его весьма плохо и составить полный портрет не могла, но после того разговора мне он весьма не нравился. Нет, может он хороший правитель и заботится о благе народа, но его отношение к людям и низшим расам меня коробило. Конечно, я понимала что он хочет для сына только лучшего, но кто сказал что этим «лучшим» не могу стать я. Ведь по сути он меня совершенно не знал. И если уж говорить прям, он и его раса живы благодаря мне. Но видимо этот момент не учитывался при принятии решения.

Его Величество обнаружился в своем кабинете. Он сидел за большим дубовым столом и просматривал какие-то бумаги. Вообще сам кабинет довольно просторный и не отображал качеств своего хозяина: справа располагался большой стеллаж с огромный количеством книг, слева стоял камин, а над ним висел портрет всего ушастого семейства. За спиной Правителя находилось окно, занавешенное шторами. Сам кабинет отделан черно-белыми цветами. Мне это больше скреп напоминало, чем кабинет. Но на вкус и цвет...

- Доброе утро, отец, - поприветствовал Лэт, краем глаза следя за мной.

Если он рассчитывал что я сбегу, то зря.

- Доброе, - ответил Дарталиэль и поднял глаза, в которых отразилось безграничное удивление. Вот за такой вид я была готова его терпеть. - Тара?

Сюрприз Вашество.

- Добрый день, Ваше Величество, - ответила я, глядя ему в глаза.

А Величество не сильно-то изменилось со дня нашей последней встречи. Такой же обворожительный эльфик. И такой же мнительный.

- И что тут происходит? - спросил Дарталиэль, переводя взгляд с меня на Лэта. - Сынок, ты ничего не хочешь объяснить?

Вот после этих слов мне тоже стало интересно, что тут происходит. Внутреннее чутье говорило, что ничего хорошего. По крайней мере для меня.

- Отец, я обратился за помощью к Таре, - ответил Лэт, виновато отведя глаза. - Она единственная, кто может нам помочь с Ритуальным деревом.

- А меня ты спросить не захотел? - ответил Владыка, едва скрывая злость.

«Вот так вот», - подумала я.

Получается, что меня сюда Лэт вызвал, даже не удосужившись спросить папашу. Мда, очень интересно выходит. Впрочем, мнение Владыки относительно меня я и так знаю, да и он о моем к нему «трепетном» отношении тоже осведомлён. В общем, у нас взаимная «любовь». Чем мы дальше друг от друга тем лучше для обоих.

- То есть я вам не нужна? - подала я голос из кресла, куда села сразу по прибытию в кабинет - без разрешения, правда, но, похоже, этого никто не заметил. - Тогда будьте так любезны проводить меня обратно. Впрочем... не стоит, дорогу я и так помню, не заблужусь.

- Тара, присядь, - устало ответил Дарталиэль, потирая переносицу. - Раз уж ты здесь, то, может, и сможешь нам помочь.

Эх, не получилось отмазаться.

- Ну, так и в чем ваша  проблема? - спросила я, садясь обратно.

- Наше Ритуальное дерево вот уже почти два месяца увядает, и никто не может понять причины. Лучшие маги осмотрели его со всех сторон, но ничего не нашли, - ответил он. - Мы уже не знаем, что делать, ведь это Дерево - сердце всех эльфов. Если оно погибнет, то и эльфы будут на грани вымирания.

- Мда, интересная картина, - сказала я и задумалась.

На самом деле Ритуальное дерево имело огромную ценность для всей эльфийской расы, и не только для неё. Не знаю, как, но оно являлось основным источником их энергии и магической силы. Дерево питало всю долину, в которой находилось Эльфийское королевство, и его гибель и вправду означала вымирание эльфов.

- Ладно, давайте посмотрим на ваше дерево, - сказала я, вставая с кресла и направляясь к двери.

На словах представить всю картину у меня не выходило, поэтому уж лучше взглянуть на проблему как можно ближе.

- Я провожу, - ответил Владыка. - А ты, сын, останешься тут.

Блин, кажись, попала. С Владыкой лучше не шутить. Ну почему нельзя было сына отправить?

Лэт скривился, но промолчал, так как ослушаться отца он не мог. В принципе, кроме меня Владыку никто не мог ослушаться. Мне есть чем гордиться.

Меня, конечно, не прельщала перспектива провести все время с Дарталиэлем, учитывая его ко мне отношение, но видимо придется. Наверное, стоит описать его, прежде чем мы пойдем к дереву. Сколько ему лет, точно я не скажу, но он прекрасно выглядит, даже и не подумаешь, что Лэт - его сын. Дарталиэль высокого роста - я ему примерно по грудь. Его волосы пшеничного цвета, заплетенные в косу, спускаются по спине до копчика. Глаза синие, словно море. Лицо узкое с резкими скулами и полноватыми губами. Широкие плечи с развитой мускулатурой. Сегодня он был одет в штаны цвета весенней листвы и в тунику белого цвета с зелеными вставками на рукавах и на груди. На шее висел кулон ромбовидной формы, и точно такой же обруч опоясывал голову.

Мы вышли из кабинета и направились к дереву по бесконечному пути коридоров и залов. Не понимаю, зачем было строить такой огромный замок, в нём же легко заблудиться?

Но Владыка знал короткую дорогу и буквально через пару минут мы были на месте.

 Дерево просто огромное, с толстым стволом и бесконечным количеством веток, которые переплетались между собой и устремлялись вверх, и густой листвой. Сам ствол белоснежного цвета, а вот листва была фиолетовой вопреки привычному для нас представлению о цвете деревьев и травы. Да, цвет листвы был разным в зависимости от народа. Только если присмотреться, то листва была не яркой, а скорее наоборот, какой-то странно увядшей. Хотя с первого взгляда казалось, что все нормально.

- Вот мы и пришли, - сказал Дарталиэль с долей иронии. - Надеюсь, что хоть ты сможешь разобраться, в чем проблема.

- Посмотрим, - ответила я. Пренебрежение и сомнение в его голосе меня обидели. - Лучше отойдите и не мешайте мне работать.

Владыка скосил на меня глаза, нахмурился, но отошел на пару шагов.

Да-да, я такая вредная и не умею правильно общаться с правящими верхушками. А то уж больно они пресытились безграничной почтительностью и благоговейным страхом. И как я до сих пор жива с таким-то отношением?

Как только Величество сделал шаг назад, я подошла к дереву вплотную и переключилась на магическое зрение. Все дерево просто излучало энергию, по его кроне проносились разноцветные всполохи нитей, но мое внимание привлекло другое - у самого основания я увидела небольшое темное пятно. Самое интересное то, что каналы, проходящие через это пятно, исчезали. Я пригляделась получше, но так и не смогла понять, что это. Тогда я решила попробовать исцеляющую магию, но дерево на нее никак не отреагировало, а вот пятно почему-то вдруг резко сжалось, как будто ему больно.

Странно все это... Я раньше такого никогда не видела. Что же это может быть?

Я забеспокоилась. А вдруг не справлюсь?..

- Хм, тут у самого корня находится пятно, и Магия Жизни ему не нравится, - сказала я, поворачиваясь к Владыке.

- Пятно? - удивленно переспросил он, забавно округляя глаза. - А почему тогда наши маги ничего не нашли?

- Ну, этого я не знаю, лучше спросите у них, - ответила я и решила попробовать применить магию еще раз.

Я снова напрягла зрение и поняла, что все энергетические каналы, которыми было пропитано дерево, направляют энергию в это пятно, а не рассеивают её в пространство вокруг, как это было раньше. И что самое интересное - энергия, попадающая в это пятно, просто исчезала. С таким я ранее не встречалась, поэтому пока не могла понять, что с этим делать. Главное - не опускать руки.

- Владыка, я не знаю, что это такое, - сказала я, подняв на него растерянный взгляд. - Я думаю нужно посоветоваться с вашими магами.

- Хорошо, - устало ответил он.

Мне стало немного жаль его - всё-таки он страшно переживает за Дерево и за свой народ. Опомнившись, отогнала от себя жалость - он сильный и не нуждается в ней. Более того, жалость его оскорбила бы до глубины души.

Дар резко развернулся и пошел во дворец тем же путем, что и пришел сюда. Мне ничего не оставалось, кроме как пойти за ним. Пройдя все те же коридоры, мы вошли в кабинет.

- Подожди тут, я сейчас позову Алистера, - сказал он и позвонил в колокольчик.

Буквально через минуту прибежал слуга.

- Вы что-то хотели, Ваше Величество? - спросил он.

- Да, найди Алистера и пригласи его сюда, - распорядился Повелитель. - И еще принеси легкую закуску и вино.

Закуску и вино? А это еще зачем? Надеюсь, он не решил меня напоить. Боюсь после этого дворец придется отстраивать заново да еще и правителя нового искать.

- Хорошо, Ваше Величество, - произнес слуга и скрылся за дверью.

Дарталиэль устало опустился в кресло за столом и посмотрел на меня.

- Наверное, мне стоит извиниться, - проговорил он. Видно, что слова даются ему с трудом.

Ого, какой поворот сюжета. Интересненько....

- За что? - удивленно спросила я, стараясь при этом не выглядеть весьма удивленной.

Чтобы эльф попросил прощения? Это нонсенс, а уж тем более Владыка. Точно в мире что-то происходит. И для меня это не означает ничего хорошего.

- За те слова, которые я произнёс два года назад, - ответил он, отводя глаза. - Ведь ты тогда исчезла, потому что подслушала наш разговор? Я против тебя ничего не имею, но когда Лэт взойдет на трон, рядом с ним должна быть эльфийка, иначе старейшины устроят переворот, а я этого сыну не пожелаю. И, может быть, мы могли бы стать друзьями? Все-таки нас многое объединяет... Зови меня Дар, но только когда рядом нет моих подданных.

Вот и приплыли. Сначала он меня мило оскорбил, а теперь намекает, что ничего такого не было. Это вроде, моя хата с краю...Мда, он вроде как извинился, но что-то я не почувствовала в его словах раскаянья.

Я уже собиралась сказать этому гаду все, что я о нем думаю, но тут открылась дверь, и зашел эльф. Хотя даже не так - это был не эльф, а дроу.

Держите меня семеро, вот это мужчина! Если бы не моя нелюбовь к эльфам, я бы пала к его ногам. Я во все глаза, совершенно беззастенчиво уставилась на представителя темного семейства, а посмотреть было на что. Ну, во-первых, ростом он был примерно с Лэта, но на этом сходство заканчивалось. Фигура статная, в походке чувствовалась грация хищника, волосы были коротко стрижены, что меня удивило, если честно, так как у эльфов волосы - это их гордость. Но самое интересное в том, что цвет волос был очень темным («Красится, что ли?» - подумала я). Одет он был в рубашку, которая с одной стороны была сшита из белой ткани, а с другой - из черной с рисунком в виде дракона, хвост которого располагался на талии, а голова заканчивалась на уровне плеча. Чёрные штаны заправлены в высокие щегольские сапоги, сбоку к ремню пристёгнуты ножны с длинным кинжалом. В левое ухо вдета серьга в виде ромба из зелёного камня - скорее всего, из изумруда. Переведя взгляд на его лицо, я натолкнулась на глаза цвета лазури, в глубине которых плясали чертики. Если присмотреться, то над левой бровью можно было заметить небольшой шрам. Видя мою реакцию на него, этот эльф ухмыльнулся, видимо, сходя с ума от собственной неотразимости, и подошел ближе.

Я уже говорила, что не люблю эльфов? Я врала, я их просто ненавижу!

- Алистер, я рад, что ты так быстро пришел, - поприветствовал гостя Дарталиэль. - Познакомься, это Тара.

- Очень приятно познакомиться со столь очаровательной особой, - прошептал этот гад мне на ухо, и, подцепив мою руку, облобызал. - Можете звать меня Алистер.

- Взаимно, - ответила я, вырывая руку. Нет! Не взаимно! - И что же представитель темного королевства забыл в светлом?

- В гости заехал. Решил навестить старого друга.

- И давно вы знакомы? - осведомилась я. Старого друга? Вот как? С чего бы это вдруг?

- Очень давно, - ответили мне, сев в соседнее кресло и потеряв ко мне интерес. - Так что случилось, Дарталиэль?

- Тара сегодня осмотрела дерево и нашла там маленькое пятно, хотя наши маги ничего не нашли при осмотре, - ответил Владыка, при этом внимательно глядя на меня.

А я что? Я ничего. Что увидела то и сказала.

- Пятно? Можешь его описать? - спросил Алистер, обращаясь ко мне. Выражение его лица стало обеспокоенным.

Такому красивому лицу безумно идёт жизнь в его чертах...

- Хм, попробую, - ответила я, поворачиваясь к нему лицом. - Оно не очень большое, черное, и почему-то возникает чувство, что оно живое. Когда я попробовала применить Магию Жизни, оно вдруг сжалось как от боли и попыталось спрятаться. Я так понимаю, что это пятно питается энергией дерева, вернее, просто забирает все.

- Мда, если это то, о чем я думаю, то у нас беда, - задумчиво ответили мне.

- Ты знаешь, что это такое? - поинтересовался Владыка, подаваясь вперед.

- Догадываюсь, - туманно ответил Алистер.

- А можно поподробнее? - решила понаглеть я. А чего он говорит загадками да тянет понапрасну время?

Алистер взглянул на меня крайне удивленно, но все же решил ответить.

- В наших старых летописях говорится о том, что примерно две тысячи лет назад в этом мире существовало Братство Справедливости. Они боролись за то, чтобы магию использовали только во благо, - складно начал свой рассказ Алистер. - Согласно этим летописям, приблизительно тысячу лет назад это Братство изобрело кристаллы, которые поглощали любую энергию и направляли её в специальный сосуд. Это было создано для того, чтобы лишать магии любых существ, которые использовали её во вред. Но с появлением Темного Властелина это Братство было уничтожено, а его изобретения присвоены.

- Ты думаешь, это и есть эти кристаллы? - задал вопрос Дарталиэль.

- Честно, не знаю, - пожал плечами Алистер, - Но, судя по тому, что описывает Тара, очень похоже на них.

- И как их уничтожить? - поинтересовалась я, мысленно пытаясь вспомнить историю этого мира.

- К сожалению, я не знаю, - со вздохом ответил Алистер, - В летописях об этом нет ни слова, да и вряд ли мы найдем еще одно упоминание о них.

- Мне еще интересно, кто же мог подложить вам такую свинью, - решила озвучить я так и вертящийся на языке вопрос.

- Понятия не имею, - ответил Дарталиэль, разводя руками. - Мы уже давно ни с кем не воюем и даже не ссоримся.

- Получается, что кто-то завладел записями и теперь хочет уничтожить эльфийское королевство? - высказала догадку я.

- Я свяжусь со старейшинами и попробую расспросить их об этом, может, они знают, - предложил Алистер. - А сейчас я думаю, что стоит пойти отдохнуть и выспаться, все-таки ночь на дворе.

Я взглянула в окно и сильно удивилась. Оказалось, что и в самом деле там была уже ночь. Получается, мы тут уже несколько часов рассуждаем, кто мог навредить этим ушастым. Владыка снова позвонил в колокольчик и сказал:

- Сейчас слуги отведут вас в ваши комнаты. Предлагаю встретиться завтра и все еще раз обдумать.

На этом и решили, что все оставшиеся вопросы можно обсудить завтра. Утро вечера мудренее. Не прошло и минуты, как в дверь постучали слуги, и мы с Алистером пошли в свои покои. Меня повели на второй этаж, правда на этот раз обошлись лишь тремя коридорами и пятью лестницами. Даже страшно было представить, что меня ждет в комнатах, зная нашу с Владыкой взаимную «любовь». Хмм, посмотрим...

Глава 3



Надо же, как Владыка все-таки изменился. Мои апартаменты состояли из гостиной, спальни, гардеробной и ванной. Мда, ничего себе Дарталиэль расщедрился. В гостиной располагался камин, в котором уже уютно потрескивали дрова, напротив стоял диван, рассчитанный на две персоны, и пара кресел. Рядом с диваном расположился красивый резной столик. Также в гостиной имелось огромное окно с прекрасным видом на парк.

Спальня меня поразила - там  стояла только кровать, но огромная, мягкая и с прекрасным балдахином. Да тут роту солдат можно разместить! И это мне одной? Что-то тут явно не так. Особенно если учесть мои покои в моё прошлое посещение дворца, тут одна ванная больше, чем моя бывшая комната.

В гардеробной я нашла приличное количество одежды, явно не моей. Почему-то закрадываются подозрения, что тут жила бывшая фаворитка...

Так! Это что, намек такой?!  Или свободных комнат не было?

Я поёжилась. Его Величество, конечно, весьма и весьма привлекательный мужчина, но... но, но, но... всё же я не хочу больше связываться с эльфами! Ни с какими!

Так, спокойно. Надо продолжить осмотр комнат.

Больше всего меня порадовала ванная, большая и просторная, а главное - с горячей водой в неограниченном количестве. На этом я решила закончить экскурсию, принять долгожданную ванную и лечь спать. Все же в деревне такого мне не хватало. Там все по старинке мылись в бане.

К сожалению, нормально выспаться я так и не смогла - меня снова мучили кошмары. В первый раз они появились примерно через месяц после того, как я поселилась в деревне, и пусть они были нечастыми, но зато очень реалистичными. Это-то и пугало больше всего.

В этом сне я шла по какому-то подземелью, вокруг  - кромешная тьма, и только благодаря магии я освещала себе путь. Тишина вокруг была как будто осязаемой, и казалось, что в любой момент из тьмы выпрыгнет зверь и вцепится в меня. Не знаю, сколько я брожу по подземелью, но в определенный момент я выхожу в слабо освещенный зал, посреди которого стоит огромный грушевидный сосуд, наполненный необыкновенным светом. Его свет завораживает меня, и я подхожу к нему вплотную, протягиваю руку, чтобы его коснуться, и в следующую же секунду меня охватывает невыносимая боль, и я просыпаюсь.

Блин, как же меня нервирует этот сон, прям мурашки по коже. Как я хочу, чтобы мне это сниться перестало! Мне страшно!

Почему мне снится это и что он означает, я так и не смогла понять - тот зал я никогда не видела, да и в этом подземелье никогда не была. У меня были догадки, что сон вещий, что это ещё произойдёт... но я не хотела об этом думать, гнала эти мысли прочь. Не надо мне такого счастья.

Я посмотрела в окно и поняла, что поспала буквально часов пять. Так как уснуть я больше точно не смогу после такого, решила встать. Приняв водные процедуры и одевшись, я решила спуститься вниз, но тут раздался стук в дверь, и прозвучал робкий вопрос:

- Доброе утро, эллина, вы уже встали?

В следующую секунду в дверь зашла миловидная эльфийка в простом платье серого цвета. Она была невысокого роста с густой русой косой и серыми глазами. Хрупкая как фарфоровая статуэтка.

- Меня зовут Люсиниэль, - представилась она. - Я буду вашей личной горничной. Вы что-нибудь желаете?

Владыка прислал мне горничную? Откуда такая неслыханная доброта? Мда, не к добру это. Почему-то меня не покидает чувство, что мне это еще аукнется.

- Если не трудно, то принеси мне завтрак, - ответила я.

Ну раз Владыка решил расщедриться, то не стоит отказываться. Спускаться вниз к остальным мне не хотелось. Лучше уж побыть одной.

- Вы хотите что-то определенное? - предупредительно поинтересовалась Люсиниэль.

- Нет, принеси что-нибудь легкое и питательное, - попросила я. - Скажи, а можно как-то сократить твое имя? А то я так язык сломаю...

- Конечно, эллина, можете звать меня Люси, - пожав плечами, ответила эльфийка и, присев в коротком реверансе, положенном по этикету, скрылась за дверью.

После её ухода я решила присесть на диван в гостиной и порассуждать. Владыка ничего не делает просто так, и если в прошлый раз, когда я находилась тут, меня размещали чуть ли не в комнате прислуги, то сейчас - уже королевские покои. А это значит, что он что-то  хочет от меня получить, и если учесть, что с их проблемой я разобраться не могу, то это явно другое. Вот только что?

Светлые эльфы в этом мире считают себя пупом земли. Таких надменных созданий я нигде не встречала. А если учесть что за время миссии я успела повидать много представителей различных народов, то сравнить мне было с чем. Нет, в каждой расе найдется не самых лучший экземпляр, но у светлых их большинство. Они даже своих полукровок ненавидят. Им запрещено даже заходить на светлую территорию. А людей они вообще ни за кого не считают. Так что в связи с этим возникает вопрос: Что Владыке от меня надо?

Не прошло и пары минут, как дверь снова открылась, являя моему взору огромный поднос с едой, а за ним - Люси. Подойдя к столику, она ловко и сноровисто расставила все на столе. Осмотрев принесенное, я осталась довольна: Люси доставила мне тарелку каши с кусочками фруктов, несколько теплых булочек, творог, фрукты и травяной настой. Просто и со вкусом.

- Вы довольны, эллина? - спросила она, кротко потупив взгляд. - Может, вам что-то еще нужно?

- Нет, больше ничего не надо, - ответила я. - Мне все нравится, можешь идти отдыхать, - девушка развернулась и направилась к выходу. - Хотя... постой! - она остановилась и вопросительно оглянулась. - Скажи, Владыка уже проснулся?

- Да, он находится у себя в кабинете, эллина.

- Так, Люси, перестань называть меня эллиной, - попросила я, для убедительности скорчив кислую физиономию. - Я не аристократка, а обычный человек.

- Но как же так? - растерянно захлопала глазами она. Видимо раньше к ней с такой просьбой не обращались. - Меня ведь могут уволить, если я не буду проявлять уважение!

Бедняжка, она даже не знает, какие ещё бывают господа и госпожи!

- Хорошо, давай тогда на людях будешь обращаться ко мне как ко всем, а наедине обращаться по имени? - решила я пощадить девушку. - Меня зовут Тара.

- Хорошо, - ответила мне эльфийка, сверкая улыбкой. Наверное, ей в первый раз оказана такая честь - называть эллину просто по имени. А мне не жалко.

Покончив с трапезой, я решила поговорить с Владыкой и направилась в его кабинет. Пройдя бесчисленное количество коридоров и пару раз припомнив его по матери, я наконец-то дошла до его кабинета и постучала.

- Доброе утро, к вам можно? - приоткрыв дверь, поинтересовалась я.

- Да, заходи, - ответил он.

Я прошла в кабинет и села в то же кресло, что и вчера. И снова никаких замечаний по поводу этикета. Либо Владыка стареет, либо в ближайшее время меня ни ждет ничего хорошего. Лучше бы конечно первый вариант.

- Ты что-то хотела? - поинтересовался он.

Я посмотрела на Владыку и заметила, что выглядит он не очень хорошо. Под глазами залегли темные круги, а кожа как будто посерела. Неужели не спал всю ночь?

- Вы выглядите усталым. Плохо спали? -  решила проявить сочувствие я.

- Я вообще не ложился, - ответил он. Вот, догадка подтвердилась! - Я все пытался отыскать в наших летописях хоть что-то из того, о чем говорил Алистер.

- И как успехи?

- Да никак, я совершенно ничего не смог найти! Такое чувство, что все документы, в которых упоминалось про это Братство, просто исчезли, - Владыка выглядел раздосадованным.

- А может, их просто спрятали подальше от всех? - озвучила я свою мысль. - Может, стоит...

Я не успела закончить фразу - дверь резко открылась, и на пороге появился Алистер. Вспомнишь гада он и появится.

- О, все в сборе, отлично, - сказал он, усаживаясь в кресло напротив. Этому вообще закон не писан. - У меня есть новости, правда, не очень хорошие. Буквально несколько минут назад со мной связались наши старейшины и сказали, что наше Ритуальное дерево тоже начало увядать. После твоего рассказа я попросил их обратить внимание на то, есть ли пятна на дереве, и они сообщили, что у самых корней тоже есть черное пятно, которое никак не получается уничтожить.

- Ого, чем дальше, тем страшнее, - сказала я, устало откидываясь в кресле. - Надо связаться с остальными народами и узнать, что происходит у них.

Да, не удивляйтесь. Как оказалось, тут у каждого народа есть свое Ритуальное дерево, и оно является главной ценностью любого королевства. Благодаря Дереву государство процветает, поэтому его уничтожение означает уничтожение целой расы.

- Я уже связался с оборотнями, вампирами и гномами, - ответил Владыка. - У них такая же ситуация, как и у нас.

Вот как. Вообще замечательно. Опять проблема вселенского масштаба. И почему темный силам спокойно не сидится, вечно им надо что-то завоевывать или кого-то убивать.

- Получается, кто-то пытается уничтожить сразу все народы? - предположил Алистер.

- Даже не знаю, - ответил с сомнением Дарталиэль. - Тара, а ты что думаешь?

- Честно, мыслей никаких, - ответила я, разведя руками. - Чтобы уничтожить все народы, нужно много энергии и сил, но таких магов в этом мире нет. Есть у меня одно предположение. Я думаю, кому-то в руки попали разработки Братства, и сейчас этот кто-то ими активно пользуется, но доказать это сложно.

- Значит нужно попасть в бывшую крепость Братства и попытаться разобраться, что с ними случилось, и кто мог воспользоваться их изобретениями, - сказал Дарталиэль. В его голосе слышалось воодушевление.

- Но никто не знает их точное месторасположение, - ответил Алистер. - Даже в наших летописях об этом мало говорится.

- Значит, нужно искать в предполагаемом месте нахождения, - заявил Дарталиэль уверенно. - Мы не можем оставить все, как есть. Я не хочу, чтобы мое королевство погибло.

А остальные видимо хотят!

- Алистер, а в летописях описываются места пребывания Братства или ближайшие объекты? - спросила я. - Может, можно как-то попробовать вычислить?

- Даже не знаю, - ответил он задумчиво. - Но, думаю, поискать стоит. Правда, для этого придется поехать ко мне на родину.

- Значит, прямо сегодня и отправитесь, - приказал Дарталиэль.

Я приподняла бровь и посмотрела на Владыку. Не поняла. Это вот сейчас что было?

- Отправимся? - переспросила я. Вдруг послышалось?

- Да, ты пойдешь с Алистером, - безапелляционно ответил Дарталиэль. - И, кстати, мой сын поедет с вами.

Замечательно. Мало того, что затащили меня в этот мир, так теперь снова заставляют спасать его. Нет, ну где справедливость, я спрашиваю? Да еще и Лэт с нами потащится... Нет, в принципе, против него я ничего не имею, за два года любовь прошла, да я и сомневаюсь, что она была, просто мне как девушке было приятно его внимание, вот я и надумала себе много всего. Просто не очень приятно чувствовать себя отвергнутой, а тут еще Лэт будет маячить перед глазами и напоминать об этом.

- Ладно, когда выдвигаемся? - спросила я, повернувшись к Алистеру. Спорить с Владыкой бесполезно. Он если упрется то пиши пропала. Да и у темных эльфов я никогда не была. Почему бы не посмотреть город?

- Тебе хватит полчаса на сборы? - спросил он. - Мы пойдем телепортом.

- Да, - ответила я, вставая с кресла и направляясь в покои, чтобы собрать вещи.

Нет, ну это-то уже просто хамство. Хоть бы спросили: «Тара, а у тебя нет желания съездить в увлекательное путешествие? Рискнуть жизнью и здоровьем?». А вместо этого - ты едешь и точка. Ну, ладно сами напросились. Потом не жалуйтесь!

***

Сборы заняли очень мало времени, так как разобрать я ничего не успела после приезда. Поэтому захватив сумку и повесив её на плечо я спустившись по лестнице вниз где меня уже дожидались Алистер, Лэт и Дарталиэль. Причем последний выглядел весьма довольным. Видимо решил что только по его приказу я поехала в гости к темным.

- Готова? - спросил Алистер.

- Да, можем отправляться.

Алистер сжал на груди кулон перехода, и в следующую секунду перед нами открылся телепорт, в который мы зашли по очереди: сначала Алистер, потом я, а замыкал шествие Лэт.

Выйдя из телепорта, мы оказались в просторном помещении цвета пожухлой листвы. Симпатичная комнатка, особенно меня радовала цветовая гамма. Мебели никакой нет, окон тоже. Просто пусто.

- Это специальная комната для телепортирования, - объяснил Алистер, заметив мой взгляд. - Сейчас я отведу вас к Повелителю.

И тут нас тоже повели по бесчисленному количеству коридоров и лестниц. Вот никогда не понимала строителей. Зачем стоить такие большие замки? Пока все лестницы пройдешь, устанешь ведь. Хотя, с другой стороны, это бесплатный фитнес. Ведь если посмотреть на эльфиек, то они все худенькие.

 Минут через пять мы оказались у тронного зала и вошли внутрь. Ну что я могу сказать, по мне - слишком роскошно. Сам зал белоснежный, а вот обстановка и мебель - золотые, причем золота явно с избытком, да еще и ярко-красный присутствовал повсеместно. Если бы такое оформление сделали у меня, я бы заперла здесь дизайнера и посмотрела через сколько времени он сойдет с ума от собственного творения. Ну вот зачем такая аляпистая безвкусица? На нервы чтоб действовала?

В центре зала, как и положено, на троне восседал Повелитель темных эльфов.

- Приветствую тебя, Повелитель, - поприветствовал его Алистер, когда мы подошли ближе. Алистер и Лэт коротко поклонились, я тоже. Была бы в платье, сделала бы реверанс...

- Здравствуй, брат, - ответил он.

Брат? Не поняла, они еще и родственники?

Блин, да мне прям везет на особей королевской крови!

Да они же совсем не похожи! Повелитель больше подходил под описание дроу: темная кожа, белоснежные волосы, собранные в сложную косу, глаза с красноватым отливом и самое наглое выражение лица - Повелитель же, чё. Одет Повелитель был просто: в темно-синие штаны и тунику черного цвета с вырезом на груди.

- Позволь представить моих спутников, - продолжил Алистер. - Это Тара и Литриэлим дэр Ориэндейл.

- Наследник светлых эльфов и простая человеческая девушка, - осмотрев нас и скептически, даже презрительно приподняв бровь, изрек Повелитель.

И что все прицепились к моему происхождению? Да, я человек и горжусь этим!!! И я не собираюсь падать ниц перед этими эльфийскими выскочками, будь они хоть трижды короли!

- Тара, Лэт, это наш Повелитель Данталион тэр Ритниэль, - представил Алистер Повелителя.

- Для вас можно просто Данте, - ответил этот индивид, с превеликим достоинством спустившись с трона и галантно поцеловав мне руку.

- Очень приятно, - ответила я, пытаясь вырвать свою ладонь из его цепких пальцев.

Все же они братья, особенно по части лобызания рук и ехидных ухмылок.

Мою конечность отпустили и повернулись к Алистеру, перед этим не забыв мне подмигнуть. Не поняла - он что, решил ко мне подкатить? Вот только этого мне для полного счастья не хватает! Да и, насколько я знаю, он женат... У-у-у, кобель эльфийский.

- Ваши комнаты уже готовы, - продолжил Данте с самым добродушным видом. - Вечером будет небольшой прием - к нам  приехали послы из нескольких государств. У них такая же проблема, поэтому мы решили собраться всем вместе и подумать, что делать.

Я удивленно приподняла бровь. Как он узнал, что мы прибудем?

- Я заранее сказал о нашем визите, - пояснил Алистер, правильно истолковав мое удивление.

Какой предусмотрительный эльф нам попался. Интересно, надолго мы тут застряли?

После этой проникновенной речи нас проводили по комнатам. Ну, в этот раз мне досталась относительно небольшие апартаменты, которые состояли из спальни и ванной комнаты. Сама спальня выполнена в светло-зеленых тонах - хороших, успокаивающих, в ней - кровать, небольшой столик с приставленными к нему креслами, а также балкончик с видом на сад. Ванная тоже была самой обычной - такие часто встречаются в нашем мире в среднестатистических квартирах. Ну, меня все вполне устраивало, не люблю я роскошь, если честно. Не вижу в ней смысла.

Буквально через минут пятнадцать в комнату зашла служанка с подносом еды.

- Повелитель просил передать, что бал будет в восемь, эллина, - сказала она, опустив глаза и присев в реверансе.

- Спасибо. Скажи, а как тебя зовут?

- Мериалиям, эллина, - представилась она.

- А можно как-то сократить? И давай на ты? - спросила я. Буду теперь и эту служанку перевоспитывать. Прокатило же с Люси! Надеюсь, и эта пойдёт навстречу.

- Мери, - ответила она. Пошла навстречу, ура! - Но, как же... эллина, меня накажут, если я буду неуважительно к вам обращаться.

Опять двадцать пять! Нет, я, конечно, всё понимаю, но я - твоя госпожа на какое-то время, и будь добра, чёрт возьми, исполнять то, о чём я прошу! И без пререканий!

- Тогда обращайся ко мне Тара, когда мы будем одни, - ответила я спокойно. Ураган негодования внутри ничем себя не выдал.

- Хорошо.

- Замечательно. Мери, скажи, а где тут можно раздобыть платье? - поинтересовалась я. - Просто я не рассчитывала идти на бал, так что платья у меня нет.

- Не переживай, Тара. Наш Повелитель уже позаботился об этом - чуть позже тебе принесут несколько платьев на выбор.

- Хорошо, тогда я пока отдохну, - сказала я, зевая. - Разбуди меня часа за два до бала.

Мери кивнула и, забрав поднос, ушла. Ну а я решила немного поспать.

Не знаю, сколько прошло времени, но я почувствовала, что меня будят. Какая послушная девочка.

- Тара, пора вставать! - позвала меня Мери вполголоса. - Твои платья уже принесли.

- Хорошо, спасибо, - ответила я.

Встав с кровати, я увидела несколько платьев, которые держала Мери, хотя половину из них даже платьем-то назвать трудно - скорее лоскуты какие-то. Мда, ну и мода тут... Я брезгливо сморщила нос. Да и в большую часть я просто не смогу влезть, моя фигура на эльфийскую совершенно не тянула.

Из всего принесенного только одно платье мне приглянулось - точнее, оно единственное было более закрытым, чем остальные. Само платье цвета морской волны представляло собой корсет и ниспадающую юбку с двумя разрезами по бокам до середины бедра. Корсет состоял их двух частей: верхняя была затянута тканью, чтобы не светить грудью, зато нижняя часть, наоборот, выполнена из прозрачной жесткой сетки. Нет, само платье на мне смотрелось очень даже ничего - корсет удачно подчеркивал упругую грудь и плоский живот, а разрезы на юбке открывали вид на стройные ножки, но как-то всё равно мне было не по себе - я чувствовала себя голой. А когда Мери принесла мне босоножки на высокой шпильке, я передумала куда-либо идти. Ужас, никогда не любила каблуки. Не умею я на них ходить, вечно боюсь ноги переломать, а тут шпилька сантиметров одиннадцать! Что за наказание!

- А может, я тут останусь? - обреченно сказала я.

- Тара, ты великолепно выглядишь, - заверила меня Мери, сооружая мне прическу. - Поверь, ты там всех затмишь.

- Я к этому не стремлюсь, - сказала я, рассматривая себя в зеркало.

Отражение в зеркале мне нравилось, я уже давно не ощущала себя такой красивой.

Мери решила не затягивать мне волосы в высокую прическу, а, наоборот, сделала крупные локоны, которые теперь спускались по спине, придавая мне невинный вид.

- Ну, что ж, я готова.

- Подожди, сейчас должен прийти твой кавалер, - ответили мне.

- Кавалер? - переспросила я удивленно. Эм...для чего он мне? Да и кто это будет?

- Ага.

Не успела я спросить, кто это будет, как в дверь постучали. Мери пошла открывать, и в дверном проеме нарисовался Лэт. Ну, кто бы сомневался. Хотя, глядя на него, нельзя не отметить, что никто бы не отказался от такого сопровождающего. На нем были брюки темно-синего цвета, белоснежная рубашка и пиджак такого же цвета, как и брюки, волосы заплетены в сложную косу, на боку висит клинок.

- Выглядишь великолепно, - сказал он, осмотрев меня снизу доверху. - Готова?

- Спасибо, ты тоже выглядишь замечательно, - ответила я. - Да, можем идти.

Лэт протянул мне руку, и мы пошли на бал.

Глава 4



Ну что я могу сказать, тьма народу - и ни одного знакомого. В зале звучала легкая музыка, и в центре танцевало несколько пар. Остальные гости по большей части находились около банкетного стола или рядом с балконом. Мы с Лэтом подошли к трону, на котором восседал Данте со своей супругой. Про нее могу точно сказать - стерва. Миниатюрная эльфийка с темной кожей и золотистыми волосами (по-любому красится), собранными в высокую прическу, глаза карего цвета с густо накрашенными ресницами, но самое главное - это платье: оно держалось на двух тоненьких ремешках золотого цвета, которые шли до груди; там крепились к золотому обручу, и уже от него платье расходилось клином до самого пола, по бокам - разрезы до середины бедра, и примерно оттуда начиналась боковая шнуровка, идущая до самой талии. На самой талии - ремень с рубинами. А вот платье было кроваво-красного цвета. Теперь понятно, кто занимался оформлением тронного зала.

- Дорогая, позволь тебе представить кронпринца светлых эльфов Литриэлима дэр Ориэндейла и его очаровательную спутницу Тару, - представил нас Повелитель. - А это моя супруга Алисантра тэр Ритниэль.

- Очень приятно с вами познакомится, - сказали мы с Лэтом вместе. Лэт поклонился, а я присела в неглубоком реверансе. Мне так нравится, как при этом подол платья расплывается вокруг меня...

- Мне тоже, - ответила Алисантра, пройдясь оценивающим взглядом сначала по мне, а потом и по Лэту.  Причем на последнем она задержала свой взгляд дольше, чем того требовал этикет.

- Завтра состоится собрание представителей всех рас, - проговорил Данте, наклоняясь к нам. - А пока веселитесь и развлекайтесь.

Ого, а быстро он действует. Мы тут несколько часов, а он уже собрал целую делегацию. И почему меня не покидает чувство, что лично мне это ничего хорошего не принесет. Ладно, завтра разберемся. А пока будем осматриваться.

Если честно, то никакого желания веселиться у меня не было, хотелось просто лечь в кровать и уснуть. Но, так как правила хорошего тона требовали поприсутствовать на балу хотя бы час, придется потерпеть. Мы с Лэтом прошли к столу с напитками и взяли по бокалу красного вина.

- Как ты думаешь, что завтра будет? - спросил он.

- Не знаю, слишком уж запутано все в этой истории, такое чувство, что кто-то с нами играет, - ответила я.

- Что ты хочешь этим сказать? - на меня уставились округлившимися глазами.

- Ну, смотри сам, если бы все расы хотели уничтожить, то это сделали бы уже давно, а вместо этого кто-то качает энергию из вас и ваших деревьев, значит, кому-то нужно много энергии. Вот только для чего - непонятно.

- А почему ты решила, что, если нас захотели бы уничтожить, то уже сделали бы это? Ведь нас не так легко победить.

- Лэт, подумай сам, ведь стоит убить Ритуальное дерево, и вы сами канете в лету.

- Ты хочешь сказать, что мы в любом случае обречены? - задал вопрос Лэт.

- Если не поймем, как уничтожить эти пятна, то да, - ответила я, - Ладно давай не будем о грустном, думаю, завтра мы сможем получить ответы на некоторые вопросы. Пошли лучше потанцуем,  раз уж нам надо здесь присутствовать.

Танцевать с Лэтом было приятно и необременительно. Рядом с нами танцевало еще несколько пар, в том числе и Данталион с женой. Я заметила, что она частенько кидала взгляды в нашу сторону. А если точнее, то в сторону Лэта, причем взгляд был очень заинтересованным. Похоже королева не так просто как кажется.

- Кажется, тобой заинтересовалась Алисантра, - решила поделиться наблюдениями я.

- Кто? - удивленно переспросил Лэт, ведя меня в танце.

- Жена Повелителя.

- С чего ты это взяла?

- Она бросает на тебя весьма красноречивые взгляды.

- Тебе показалось, а если и нет, то это не важно. Мое сердце бьется только для тебя.

После этих слов я потеряла такт и чуть не упала, но Лэт вовремя меня поддержал. Я решила не заострять на этом внимания и быстро перевела тему.

- Как думаешь, что завтра будет? - спросила я.

- Не знаю, скорей всего нас представят другим послам, ну, а дальше будет видно.

Наш танец как раз подошел к концу и я уже собиралась подойти и взять бокал с вином, когда на мою талию легли чьи-то руки и потащили танцевать. Обернувшись, чтобы высказать нахалу несколько слов, я узрела перед собой Алистера.

- Потанцуем? - с улыбкой спросил он.

И зачем спрашивать, если мы и так танцуем?

- Алистер, вам не кажется, что это наглость? - поинтересовалась я, кладя руки ему на плечи.

- Тара, давай на ты, все-таки нам вместе работать.

- Не уходи от вопроса.

- Ну, я просто хотел потанцевать с тобой, пока это не сделал кто-то другой. Тут столько народу на тебя смотрят.

Я удивленно приподняла бровь. Смотрят на меня? Бред... Хотя, может и смотрят, но не в том контексте, о котором думает Алистер. Эльфы всегда немного предвзято относятся к людям, считая последних песчинкой на чаше весов.

- Ты ошибаешься, - попыталась опровергнуть его слова я.

- Мне лучше знать, я все-таки мужчина.

Я не стала с ним спорить и просто продолжила танцевать. Радовало, что он не пытался распускать руки. Когда танец закончился, я улыбкой поблагодарила Алистера и решила выйти на балкон, чтобы немного проветриться.

Ммм, блаженство, как же приятно выйти на свежий воздух из этого душного помещения. Не знаю, сколько я наслаждалась тишиной, но неожиданно её прервали.

- Алистер, что у тебя с Тарой? - раздался раздраженный голос Лэта.

Я быстро отошла на край балкона и спряталась в тени занавеса. И буквально через пару секунд на балкон вышли Алистер и Лэт, причем последний был явно чем - то раздражен.

- Лэт, ты сейчас о чем? - удивленно переспросил Алистер, забавно шевеля ушами.

- Ты знаешь, о чем я. Тара моя! Она любит лишь меня! Я ты с ней поиграешь и бросишь, как и остальных.

- Мальчик, ты бы не зарывался, - уж очень спокойно посоветовал ему Алистер. - Не забывай, что ты помолвлен. Твоя дорогая Тара об этом знает?

- Она все равно будет моей, - воскликнул Лэт и вышел в зал.

Алистер постоял еще немного и тоже вернулся на бал.

Вот тебе и новость. Мне их двоих как раз для полного счастья и не хватает. Ужас какой-то. И чего мне в своей деревне не сиделось? Интересно, а когда Лэт собирался рассказать мне о помолвке? Нет, переживать я точно не буду, просто любопытно.

Я устало оперлась на перила и устремила взгляд на горизонт.

- Вот ты где, - раздался голос Алистера за моей спиной, и в следующую секунду я оказалась зажата между перилами и его телом.

- Что тебе надо? -  спросила я, упирая руки его в грудь.

- Мне нужна ты, - выдохнул этот обольститель, опуская руки мне на талию.

- Мечтать не вредно, - ответила я, ударяя его по рукам.

- Ну, признайся, ты хочешь меня, - не унимался это эльф. - Я видел это в твоих глазах, когда только зашел в кабинет к Владыке.

Вот, самоуверенный хам!!! Нет, я, конечно, не отрицаю, что он вполне симпатичный эльф, с хорошей фигурой, но это еще не повод тащить всех особей женского пола в свою постель.

Пока я предавалась этим мыслям, руки Алистера плавно переместились с моей талии немного ниже.

- Убери руки, - угрожающе произнесла я. - Иначе тут будет скандал.

- Ты не посмеешь, - усмехнулся он и смерил меня взглядом победителя.

- Уверен?!

Он на секунду замер, видимо обдумывая мои слова, а потом резко притянул меня к себе и прижавшись щекой к щеке, тихо произнес:

- Эта партия за тобой, но мы еще не закончили.

Я не успела ответить, как Алистер меня отпустил и, резко развернувшись, исчез с поля зрения.

Вот тебе и номер. Я попыталась взять себя в руки, но тело слушаться не хотело. Гормоны бунтовали и требовали продолжения. А ведь он даже не поцеловал меня. И я даже боюсь представить, что будет если он это сделает. Вот что значит вести одинокий образ жизни. Так, надо держаться от Алистера подальше. Придя к таким выводам, я еще пару раз вздохнула и отправилась обратно.

В остальном бал прошел нормально, я пару раз потанцевала с Лэтом, один раз с Повелителем, который флиртовал со мной без остановки, было еще несколько поклонников, имен которых я и не запомнила. В общей сложности через пару часов я уже мирно спала в своей кроватке.

* * *

Утро!!! Ну кто его придумал? Я так и не выспалась, снова эти кошмары, и с каждым разом они становятся все реалистичнее и страшнее. Ладно, раз проснулась, то надо вставать, тем более сегодня должен состояться совет. Я только успела спустить ноги с кровати, как открылась дверь, и вошла Мэри с подносом в руках.

- Доброе утро, Тара.

- Привет.

- Я принесла тебе завтрак, и еще Повелитель просил передать, что совет начнется через час, - сказала она, ставя поднос на стол.

- Спасибо, - поблагодарила я. - Ты не могла бы пока достать из шкафа мои черные штаны, белую тунику и пояс.

- Конечно, сейчас все сделаю, - сказала она и ушла собирать вещи.

Пока она собирала вещи, я по-быстрому приняла ванную и села завтракать. Позавтракав и собравшись я в сопровождении Мэри пошла на совет. Точнее, она просто проводила меня в зал, где этот совет должен был состояться.

Ну, что я могу сказать, видимо меня привели в кабинет Повелителя, так как само по себе помещение не очень большое, но, тем не менее, сделанное со вкусом. Отделка - в темных тонах, в самом кабинете стоял огромный стол, рядом располагалось несколько кресел, был камин и напротив - высоченный стеллаж с книгами.

За столом сидел Повелитель, в двух креслах, напротив, сидели Алистер и Лэт, а вот остальных  присутствующих я не знала.

Одни мужчины. Блин, хоть бы одну девушку позвали. Начинаю чувствовать себя обделенной.

- Тара, мы рады тебя видеть, - поприветствовал меня Данталион, сверкая белоснежной улыбкой. - Проходи, я тебя познакомлю с остальными. Это Ритер дэр Строун, - сказал он, указывая на человека в кресле, сидевшего напротив меня. - Он представитель от оборотней.

Ну, этого Данталион мог и не говорить, так как всех оборотней выдавали глаза. У Ритера они были явно волчьими, но к каким именно волкам он относился, я пока не поняла. Сам он довольно высокого роста, я ему только по грудь была, волосы красновато-оранжевого цвета, спускающиеся до плеч в художественном беспорядке. И вот это очень странно - обычно оборотни не стригутся коротко, у них там целый ритуал, связанный с длинной волос и наследственностью. Ну, думаю, этот вопрос я выясню позже. Одет он был в черные обтягивающие брюки, заправленные в высокие сапоги, поверх брюк - килт темного синего цвета, а в верхней части тела - удлиненный сюртук красного цвета. В вырезе килта можно было заметить шрам пересекающий его грудь.

- Приятно познакомиться, - ответил Ритер. - Можете звать меня просто Рит.

Какой милый оборотень. Хоть заносчивости в глазах не видно, а то обычно все представители этой расы считают, что они круче всех.

Ух ты, еще и гном. Как давно я не видела представителей этого народа. Гномы мне нравились, с ними было интересно общаться. Главное не садиться с ними пить и не пытаться спорить на деньги, себе дороже выйдет.

- Это Гроин сан ДэДриетим, - продолжил Данте, указывая на представителя гномов. Гроин был широкоплечим, хотя он весь широкий, как и все гномы в принципе, ростом - мне примерно по плечо. Ярко-рыжая борода заплетена в национальную косу и заправлена за пояс брюк (видимо, чтобы под ногами не путалась), волосы тоже заплетены в косу, на поясе висела секира и кинжал. Все его лицо было усеяно шрамами, что придавало ему немного устрашающий вид. Густые рыжие брови прикрывали глаза, цвет которых я сразу и не смогла разглядеть. Гроин был одет так же в штаны темного цвета, рубашку и поверх нее - кольчуга тонкого плетения, но я знаю точно, что пробить её уж очень трудно. А на плечи была накинута меховая жилетка, видимо в горах очень холодно.

Поприветствовав гнома, я продолжила знакомство.

- И последний представитель от людей, Келлистретиан, - представил он парня, которому на вид не больше двадцати лет.

- Приятно познакомиться, Тара, - сказал он. - Можете звать меня Кел.

- А фамилия? - на всякий случай уточнила я.

- Я некромант.

А вот тут я уже посмотрела на него другими глазами. Получается, Кел был истинным некромантом - только они не имели фамилий. Как я уже говорила ранее, он выглядел очень молодо, высокий, бледный юноша, волосы черного цвета с несколькими синими прядями достигали плеч. Единственным отличием от остальных были его глаза, они были цвета ночного неба, и с непривычки от этого бросало в дрожь.

Одет он был, как и все - в темные штаны, рубашку и поверх нее - плащ.

Некромант, мда, эта затея нравится мне все меньше. С другой стороны с некромантами я раньше знакомства не водила, это может быть полезно.

- Ну, раз мы все познакомились, стоит перейти к сути проблемы, ради которой мы собрались, - сказал Повелитель. - Кто начнет?

- Пожалуй, я, - ответил Ритер. - На своем дереве мы тоже обнаружили пятна и не смогли от них избавиться, и после нашего вмешательства оно стало еще больше, дерево начало увядать.

- У нас такая же ситуация, - ответил Гроин.

- И у нас, - сказал Кел.

- У нас есть предположение, что все это создано специально для того, чтобы уничтожить все наши Ритуальные деревья, - начал Алистер. - Эти пятна поглощают энергию, и тем самым, забирают и нашу магию. По легенде, изобретения Братства Света были похищены, а не уничтожены, а вот описание точного места нахождения крепости Братства из летописей исчезло, есть только догадки.

 - Братство Света? - переспросил Кел. - Хм, ну, судя по тем данным, что хранятся в нашей библиотеке, можно говорить о том, что их обитель находилась на востоке, где-то в пустыне.

- В пустыне? - удивленно спросила я. - Хотя, все может быть, пустыня хорошее место для того, чтобы что-то спрятать, ведь туда трудно добраться.

- И в наших легендах говорится, что несколько столетий назад нашим предкам пришел большой заказ, - начал Гроин. - Им заказали построить огромную неприступную крепость далеко в пустыне. Это сооружение строилось около десяти лет, и оно было одним из достояний гномьей империи, но нигде нет ни его точных координат, ни даже названия.

- Получается, что это возможно, и есть крепость Братства, - сказал Рит. - Но без точных координат будет сложновато, ведь пустыня большая, и поиски могут занять много времени, а у нас его нет.

- А что, если попробовать исследовать магический фон и его изменения? - спросила я. - Ведь в Братстве велись магические исследования, и следы должны остаться, несмотря на то, что это было давно.

- А может и получится, - сказал Алистер. - Ну, по крайней мере, стоит попытаться. А для этого придется поехать в пустыню и разыскать эту крепость.

- Значит, надо собирать вещи и собираться в экспедицию, - проговорил Ритер. - Ведь если мы в ближайшее время не решим проблему, то потом станет поздно.

- Надо решить, кто поедет и как добираться, - внес свою лепту Лэт.

- Ну, думаю поехать должны все представители, - сказал Повелитель. - А по поводу того, как добираться, я думаю, что до границы с пустыней можно пройти телепортом, самый крайний находится в Тристане, от него всего три дня пути до пустыни. Провизию и транспорт я предоставлю.

- Нам также нужны карты той местности и магические артефакты для засечения изменения фона, - промолвил Кел.

- Ну, раз все согласны ехать, то медлить не стоит, - проговорил Данте, почему-то смотря на меня. - Думаю, выдвигаться можно завтра, мои люди все подготовят. Если вопросов больше нет, то всем стоит отдохнуть.

Мда, весело получается - как обычно, не спросив моего мнения, меня опять засунули в экспедицию. Вот что с этими эльфами делать? Ладно, будем разбираться по дороге, но, боюсь, им это очень не понравится, ибо не стоит злить женщину.

Решив все вопросы, мы дружной компанией вышли из кабинета, и пошли каждый по своим делам. Лично я решила наведаться в библиотеку и позаимствовать там какую-нибудь интересную книгу. Так как в замке я была впервые, то для начала пришлось отыскать кого, кто меня туда проводит. Поиски заняли минут двадцать, параллельно выяснилось, что в этом замке ну просто уйма комнат и найти кото-то очень проблематично. Но мне это удалось, и через каких-то полчаса я уже стояла перед заветной дверью. Библиотека поражала воображение, у меня, аж глаза разбежались. Это было помещение примерно в сто квадратных метров, состоящее из стеллажей с книгами. Стеллажи тянулись от пола до потолка,  с боков стояли лестницы, для облегчения снятия книг с верхних ярусов. В самом центре зала была организована читальная зона. Тут располагалось несколько вместительных диванов и кресел, стояли журнальные столики.  Я очень долго ходила между рядами и  выбирала, что бы такого почитать, и тут на глаза мне попалась небольшая книжечка в кожаном переплете, название которой гласило<i> 'Опасные твари пустыни'</i>. Что ж, это как раз то, что нужно, так как про пустыню я знала немного, книга могла пригодиться. Найдя удобное кресло и свернувшись в нем, я открыла книгу и углубилась в чтение.

Книга оказалась довольно интересной с иллюстрациями описываемых животных. Итак, первая надпись гласила - Варлок.

'Варлок. Сие есть хищник страшный зело, ибо равных по жестокосердию в пустыне ему не сыщешь ноли. Шерсть больма есть черная, но и серыя оттенки суть. Имат красны очи, челюсти вельми массивныя, лапы яко столбы. Варлокы не боятся ничтоже, имут токмо несколько уязвимых мест, сии суть очи, брюхо и шея. Могут не ясти и не пити около семи дней. Аще варлок след взял есть, то может идти по нему дондеже не настигнет жертвы. Варлокы имут наилепший нюх, но не любо зрят во тьме, темь сие может быть единственный случай, егда ты гоньзнути можешь. Их трудно зело подчинити леть, но ежели удастся, они будут служить хозяину до самой нави'.

Прочитав описание, я посмотрела на картинку.

 С виду варлок напоминал нашего бульдога, только раза в четыре больше, и на этом сходство заканчивалось. Челюсть и правда была огромной - думаю, он запросто перекусит сук с руку толщиной, тем более что и зубы внушали уважение - огромные клыки просто выпирали из челюсти. Морда была немного приплюснута, уши короткие и прижаты к макушке, на шее очень много складок - видимо, для того, чтобы было сложнее прокусить. Лапы огромные, с черными острыми когтями. Лично мне бы не хотелось его повстречать, не знаю, кому как.

Ну, продолжим дальше.

'Змеевик. Сей хищник обитает под песком, занеже не любит солнечный свет. Назван тако, ибо тело его аки змеиное есть. Не имат очей и темь чуеть дрожь песка и воздуха, любо вельми слышит. Кормыхается ино мясом, корм может переваривати несколько дней. Имат большой рот с великою личьбою зубия. Нападая на жертву, он сначала обездвиживает ея, ибо на зубах его зело сильный яд есть, а таче заглатывает и переваривает'.

 Какой ужас!!

На меня с картинки смотрел гибрид червяка и змеи гигантских размеров. Тело белого цвета с синими прожилками. Голову различить трудно, видна только огромная пасть с множеством мелких зубов. Чем больше я читала эту книгу, тем меньше мне хотелось идти в пустыню. Все-таки моя жизнь мне еще дорога.

 Со следующей картинки на меня смотрел суслик, правда, ростом примерно сантиметров пятьдесят. Прочитав название, я впала в ступор.

'Грызлик - это стадное животное. В одной стае насчитывается примерно двадцать особей. На охоту обычно идут всей стаей, нападают только ночью. Очень не любят огонь. Имеют шкуру светло-бежевого окраса, глаза-бусинки темно-коричневого цвета, зубы в основном мелкие, но есть четыре основных клыка, которыми они и наносят смертельные  укусы. Кормыхаются мясом'.

Я уже хотела перевернуть страницу и продолжить чтение этой увлекательной книги, но тут дверь неожиданно открылась, и вошел Лэт.

- Тара, мы можем поговорить? - спросил он.

Нет, нет. Мы не можем поговорить, точнее я не хочу - думала я, а сказать пришлось:

- Конечно. Что-то случилось? - спросила я.

Лэт подошел и сел в соседнее кресло лицом ко мне.

- Нет, все в порядке. Я просто хотел поговорить о нас.

- О нас? - удивленно переспросила я.

Блин, я так и знала!

- Да, о нас! Тара, я думал о тебе все эти два года, ты мне постоянно снилась. Я знаю, что виноват перед тобой, ведь я не смог защитить нашу любовь, но обещаю, что разорву помолвку, и мы будем вместе.

Приехали. Вот кто его за язык тянул. А о моих чувствах он вообще думает?

- Лэт подожди, мне, конечно, приятно, что ты помнил меня все это время, но, сказать честно, я тебя не люблю.

- Почему? - воскликнул он. - Ты боишься, что отец будет против? Не переживай, я готов отказаться от трона, чтобы быть с тобой.

- Не стоит, ты обручен, и твоя невеста хорошая эльфийка, так и женись на ней и стань хорошим правителем. Лэм, пойми, что нам вместе не быть. Сам подумай, сколько ты протянешь в деревне без той роскоши, к которой привык?

- Я на все готов ради тебя, - воскликнул он. - Я понимаю, что прошло много времени, и чувства остыли, но клянусь, что сделаю все, чтобы ты меня снова полюбила.

Вот только этого мне и не хватало для полного счастья.

- Лэт, давай вернемся к этому разговору после выполнения миссии, - устало проговорила я.

- Хорошо, ты пока отдыхай, а я пойду, помогу со сборами.

Поднявшись из кресла и поцеловав меня в щеку (хотел в губы, но я увернулась), Лэт направился к выходу. Когда дверь за ним закрылась, я устало прислонилась к спинке кресла. В голове был полный бардак: с одной стороны приятно, что Лэт обо мне помнит, но с другой.... Ведь столько времени прошло.

Да, когда Лэт стал проявлять ко мне свое внимание я была польщена. Наивная девушка с кучей розовых мечтаний и надежд. Я летала от осознания такого момента. Еще бы, мне проявлял симпатию эльф, да еще и принц. Кто бы от такого отказался? Вот только сказка была недолгой.

Мне и самой первое время, после разрыва, было тяжело. После того, как я поселилась в деревне, мне понадобилось полгода, чтобы прийти в себя. По ночам мне снился он, его поцелуи, его ласки, душа стремилась вернуться обратно, но я держалась. Правильно говорят, что время лечит. За те два года, что прошли, мои чувства остыли, и я бы не хотела снова это пережить. За все время, что я нахожусь в этом мире, Лэт был единственным, кого я любила, после него я заперла свои чувства на  замок и решила, что больше не допущу таких страданий. И вот он снова появляется в моей жизни...

Ладно, будем решать проблемы по мере их поступления. К сожалению, Лэт испортил мне все настроение, и читать уже не хотелось, поэтому я решила отнести книгу в комнату и пойти прогуляться по городу, мне все равно надо было заглянуть на рынок и купить пару вещей для поездки.

Глава 5



Сейчас я находилась в Дастане, это столица темноэльфийского государства. Хотя сначала, думаю, стоит рассказать про этот мир - называется он Эльтара. Большинство государств размещается на огромном архипелаге, а также есть несколько относительно небольших полуостровов. На архипелаге расположено королевство людей Литера, вотчина оборотней Иринеон, государство светлых эльфов Лиастан, темноэльфийское королевство Тирилион, государство гномов Гродат и государство вампиров Кореан. Конечно же, существует еще много мелких государств, думаю, не стоит их перечислять. На одном из континентов расположено государство викингов Тораг, а вот на другом остались только руины от существовавшего ранее государства Тизирим, его обитателями были элиуры. Это была могущественная раса, внешне чем-то похожая на людей, но при этом имевшая огромные магические способности. Ходили слухи, что элиуры были потомками богов, сотворивших этот мир. Почему они исчезли, неизвестно до сих пор, просто в один прекрасный день эта раса перестала существовать. Природа тут была похожа на земную, только все вокруг пропитано магией. Тут водятся русалки, домовые и прочая мелкая нечисть, но есть и всевозможная нежить, такая как зомби, вурдалаки и многое другое. Большинство владеет магией, поэтому тут существует Международная Академия Магии (МАМ), туда принимают всех, у кого есть магические способности, и обучение происходит совершенно бесплатно. В самом начале своего попадания сюда я тоже прошла обучение в ней, но об этом позже.

С магией дела обстояли проще. Все тут существовало шесть направлений: Земля, Вода, Огонь, Воздух, Жизнь и Смерть. В основном маги владели сразу двумя или тремя стихиями. Тех, кто владел всеми стихиями, было очень мало, даже я владела только пятью. Мне не была подвластна магия Смерти. Любой одаренный мог попробовать свои силы и стать магом. Конечно, бывали случаи, когда сил не хватало, в таком случае их либо лишали магии, либо они становились знахарями в какой-нибудь тихой деревушке. Так что каждый, кто имел хоть крупицу магии, стремился пройти обучение и стать великим магом.

Как говорилось ранее, Дастан является столицей темноэльфийского государства. Это довольно крупный город, на крышах каменных домов можно было увидеть различные флюгеры в виде животных и предметов. Сам город мне очень понравился, тут было удивительно светло и празднично. Двух- и трехэтажные домики были сложены в основном из кирпича или камня, каждый домик украшал барельеф. В этом городе располагается знаменитая школа Искусства Смерти. В ней обучаются только дроу, которые в будущем становятся телохранителями, воинами или убийцами, кому как повезет. Своих секретов эта школа не открывает, и попасть постороннему туда нельзя.

 Я с любопытством разглядывала прохожих, также как и они меня. Тут были старые эльфы, неспешно идущие куда-то, и взрослые, торопившиеся по своим делам, а также маленькие дети, играющие прямо на улице.

Для пополнения своих запасов мне нужен был рынок, но так как я в этом городе впервые, то пришлось спросить, как к нему пройти.

Сам рынок поражал своим разнообразием, тут торговали практически всем, начиная от иголок с нитками и заканчивая драгоценными украшениями. Со всех сторон раздавались кличи, каждый продавец старался перетянуть покупателя к себе и выгодно продать товар. Я уже купила себе пару сменных рубашек и брюк, комплект нижнего белья, запасные сапоги, и осталось найти только подходящую куртку. Почти в самом конце рынка располагалась небольшая лавка, в которую я и вошла.

В лавке за прилавком стоял эльф и разговаривал с покупателем. Окинув меня скучающим взглядом, кивнул в знак приветствия и вернулся к разговору. Я огляделась. Одна часть стены была полностью увешана различными кольчугами, непонятными железками, а на противоположной стене висели мечи и метательные ножи. В углу стояла витрина с готовой одеждой, вот туда я и отправилась. Выбор был не очень большой, но, как говорится, то, что надо и ничего лишнего, но подходящую куртку я нашла сразу. Она была черного цвета, без каких-либо украшений, с несколькими удобно расположенными карманами, воротом-стойкой и капюшоном.

- Эллина сделала свой выбор? - спросил появившийся из ниоткуда эльф.

- Да, я бы хотела приобрести вот эту куртку. Сколько она стоит?

- Эта куртка из кожи гизоба, поэтому она стоит двадцать золотых, - ответили мне.

Гизоб был местной рептилией, чем-то похожей на нашу игуану, только раза в три больше. Их шкура очень ценилась, из неё делали много разных вещей, в холод она согревала, а в жару в ней было прохладно, поэтому запрашиваемая цена была приемлема.

- Хорошо, я её возьму.

Оплатив покупку и положив её к остальным вещам, я вышла из лавки и направилась обратно. Был уже вечер, и народу на улице было немного.

Направляясь в сторону дворца, я обратила внимание на пару, идущую мне на встречу - это был эльф с маленьким эльфенком. Они весело о чем- то болтали и выглядели очень счастливыми. Я невольно вспомнила свое детство, сказать, что оно было радостным, не получается.

До десяти лет я жила с мамой и папой, а потом мама ушла, и все потому, что мой отец очень любил выпить. Из-за этого в доме были постоянные скандалы и крики, а после ухода мамы все свалилось на меня. Мне пришлось очень рано повзрослеть, чтобы выжить в своем мире, и как бы это ни звучало, но я рада, что оказалась в другом измерении, тут мне было спокойнее. Этот мир тоже сначала был ко мне не очень радушен, пришлось многому учиться, но я не сдалась, и поэтому я сейчас жива и опять иду искать неприятности на свои нижние девяносто.

До дворца я добралась быстро. Положив вещи в комнате и приведя себя в порядок, я спустилась вниз, чтобы узнать, как проходят сборы. На моем пути попался Алистер.

- Тара, ты-то мне и нужна.

- Зачем? - подозрительно поинтересовалась я.

- Может, пройдем в кабинет к Данталиону и там поговорим? Просто хочу уточнить пару моментов, касающихся нашей поездки.

Ну раз поездки.

- Хорошо, пошли.

Пройдя в кабинет Повелителя, и расположившись в креслах, мы продолжили разговор.

- Я хотел узнать, какова твоя сила на данный момент? Нужно ли тебя защищать, или ты сама можешь за себя постоять?

Я задумалась, что же ему рассказать.

- Хм, ну мечом я владею, правда, не как мастер, но минут пять могу выдержать. Насчет магии сложнее, мои силы действуют сами по себе и проявляются, когда захотят.

Я немного слукавила, мои силы и впрямь иногда любили повредничать, но они никогда меня не подводили.

- Получается, что в бою надо кому-то тебя страховать?

- Получается, что так.

- Хорошо, сборы уже закончены, все готово, завтра с рассветом мы тронемся в путь, - сказал Алистер, вставая с кресла и подавая мне руку. - Приятных снов.

- И тебе.

Попрощавшись с Алистером, я поднялась к себе и попросила Мэри принести ужин, идти куда-то совершенно не хотелось. Пока Мэри накрывала стол, я упаковала  купленные вещи  и отложила наряд на завтра.

- Тара, пора ужинать, - позвала Мэри.

- Иду, - ответила я.

Подойдя к столу, я обнаружила на нем тарелку с мясом, салат, фрукты и аппетитно пахнущие булочки.

Рот моментально наполнился слюной, и желудок издал трель. Что ж, пора ужинать. Я наложила себе еду и жестом пригласила Мэри присоединиться ко мне. Она не стала отказываться, и уже через минуту мы обе хрустели вкусностями.

Когда с ужином было покончено, и Мэри собрала остатки, которые вынесла за дверь, я пошла в ванную и смыв дневную пыль, отправилась в объятья Морфея.

Глава 6



И снова я стою в темном коридоре, освещенном лишь несколькими факелами. Вокруг тишина, только небольшой ветерок гуляет по полу, и в отдалении блестит манящий свет. Я понимаю, что идти туда не надо, но остановиться не могу, ноги идут сами. Вновь я оказываюсь в слабо освещенном зале, посреди которого стоит огромный грушевидный сосуд, наполненный необыкновенным светом. Вот только в этот раз рядом с сосудом стоит человек, на нем длинная белая накидка, по краям которой идет синий орнамент, на лицо накинут капюшон, длинные волосы видны из-под него, в руке посох, наконечник которого украшен языками пламени и крыльями, сделанными из золота.

- Добро пожаловать, дитя, - поприветствовал меня незнакомец. Его голос был словно бархат и ласкал слух.

- И вам всего доброго, - ответила я, пытаясь понять куда я попала.

- Ты, наверное, задаешься вопросом, для чего ты тут? - прозвучал голос из-под капюшона. - Тебя привела сюда судьба.

Ого, таки судьба? А может это просто глюк?

- Знаете, это я уже где-то слышала, - не удержалась от сарказма я.

- Я последний представитель Братства Света, и я должен передать наши знания другим, но для этого ты должна прийти в нашу крепость.

Братство Света??? Вот те на.....Повезло мне...наверное...

- Так это вы все время посылаете мне эти сны? - спросила я, начиная злиться.

- Это не совсем так, я врываюсь в твой сон, а не посылаю его. Этот мир на грани вымирания, темные силы снова хотят уничтожить все живое, но на этот раз уже с помощью нашего оружия, а я не могу этого допустить. Прошу, приди в нашу крепость, иначе этот мир погибнет.

Вот почти эти же самые речи я слышала, когда опала сюда в первый раз. Тогда я была наивней.

- А кто хочет погубить этот мир? - решила уточнить я, рассматривая жреца. Было в нем что-то непонятное. Он казался словно прозрачным, но в тоже время вполне осязаемым.

- Этого я не могу сказать, мое время на исходе, ты все узнаешь в крепости, - обрадовали меня.

- А как её найти?

- Этот кулон приведет тебя к нам, - сказал он, протягивая мне какую-то вещь.

 Это оказался миниатюрный кулон с изображением солнца со множеством лучей, четыре из которых были более темного цвета, чем остальные.

- Этот кулон покажет тебе направление, в котором нужно двигаться. Поторопись.

Я не успела даже сказать спасибо, как все исчезло, и я проснулась.

 Взглянув в окно, стало понятно, что уже утро и пора вставать. Подойдя к зеркалу, я увидела, что на шее у меня висит кулон, который дал тот незнакомец. С виду ничего примечательного в нем не было, обычная безделушка и даже не из золота. Я не понимала как он поможет мне найти дорогу в крепость. Решив расправляться с проблемами по мере их поступления, я проверила вещи и пошла, искать команду. Как оказалось, все уже проснулись, и теперь потихоньку собираются на конюшне. Недолго думая, я направилась туда. Первым мне повстречался Ритер.

- Доброе утро, - поприветствовали меня.

- Привет, - улыбнулась я в ответ. Вообще Ритер производил на меня благосклонное впечатление. От его улыбки мне тоже хотелось улыбнуться. А для меня это было несвойственно.

- Ну что, готова к походу?

- Да, пока точно не знаю. Ведь невозможно представить, что нас там ждет.

- Ну, думаю, мы справимся, - послышался голос Алистера, который подходил к нам. - Сейчас мы пройдем телепортом до Тристана, оттуда до пустыни три дня, продовольствия и воды нам хватит на десять дней. Судя по летописям, нам надо двигаться на восток, ну а дальше будем определяться на месте. Если вопросов нет, то стоит выдвигаться.

У меня невольно возник вопрос по поводу средства передвижения, но в следующую секунду ко мне подвели лошадь, а точнее это был конь, и надо заметить с самым ехидным выражением морды. Полностью черный, здоровенный и с явно  мерзким характером, что оставляет желать лучшего. Я же предупреждала, что раньше не пользовалась этим средством транспорта. Точнее я каталась на лошади в свой предыдущий поход, но ничего хорошего из этого не вышло. До сих пор с содраганием вспоминаю те моменты.

 Понятное дело, что эльфы от меня не в восторге, но не да такой же степени. Или они решили таким изящным способом от меня избавиться?

- Тара, это твой конь, - сказал Данте, подойдя сзади. - Его зовут Ветер.

Конь? А лошадки для меня не нашлось. Какой-нибудь мирной и не опасной. И без выражения превосходства на морде?

- А поменьше лошадки не нашлось? - между делом уточнила я.

- Это очень хороший конь, он мирный и очень преданный, - начал выгораживать коня Данте.

Ну-ну, верю, такая махина - и самый мирный из всех, не смешите мои тапки.

- Ну, что лошадка, дружить будем? - спросила я Ветра.

Этот скосил на меня глаз, осмотрел и, фыркнув, повернулся ко мне, приглашая сесть. Я даже слегка растерялась от такого, но все же решила попробовать. То, как я забиралась на него - отдельная история, ржали все.

Я подошла к этой «милой» лошадке и уже собиралась, закинут ногу в седло, как этот коняга резко ушел в сторону. Моя нога попала в пустоту, и я чуть не свалилась. Посмотрев на него хмурым взглядом, я вновь подошла ближе. Ветер скосил на меня глаза и ехидно оскалился, я сделала шаг назад.

- Я на него не сяду, - категорично заявила я.

- Тара, он ничего плохого тебе не сделает, - начал убеждать меня Данталион.

Я еще раз посмотрела на коня. Тот стоял смирно и смотрел на меня прям с ангельским выражением на морде, вот только в глазах плясали чертики. Понимая, что ехать нам надо, я вздохнула и подошла к коню.

- Ты яблоки любишь? - поинтересовалась я, и удостоилась заинтересованного взгляда. - Ага, значит любишь. Давай договоримся? Ты меня возишь, а я кормлю тебя яблоками?

Ветер поднял морду к верху, видимо задумываясь и потом кивнул в знак согласия. Я аж удивилась, и в правду умная лошадка. Может мы и подружимся.

 Когда со всеми договоренностями было покончено, я села в седло и Алистер активировал портал для перехода, в который мы и въехали дружным строем. Причем ребята то и дело оглядывались на меня надеясь на бесплатное представление, но я упорно держалась в седле и падать не собиралась. Пусть не надеются.

*****

Секунда - и мы уже в Тристане, а точнее - рядом с ним. Тристан - пограничный город, и в связи с этим его окружала каменная стена с несколькими воротами для проходов граждан.  В былые времена, когда еще не существовало пустыни, тут пролегал торговый тракт, но после Гибельной войны остался только город, а от самого тракта - лишь маленькая дорога, по которой нам и предстояло совершить путь. Впереди ехали Алистер и Лэт, за ними - Кел с Гроиным, а замыкали шествие я с Ритером. Мы ехали чуть в стороне от основной группы, и я решила удовлетворить свое любопытство, связанное с прической Ритера.

- Ритер, а можно задать тебе личный вопрос?

На меня скосили удивленные глаза, но ответили:

- Конечно.

- Скажи, почему у тебя короткие волосы? Ведь, насколько я помню, у оборотней иметь короткую стрижку считается позором.

Рит на секунду замер, повернулся ко мне всем корпусом, посмотрел мне в глаза, и, видимо, не найдя там раскаяния по поводу заданного вопроса, тяжело вздохнул и ответил:

- Я Палач.

   Ого, а вот этого я, если честно, не ожидала. Палач - это не профессия, это судьба. Они рождаются раз в несколько столетий и у любой расы. У оборотней Палач - единственный, кто мог казнить провинившихся. Если кто-то слетал с катушек, то вызывали именно Палача. Их боялись, ненавидели, но без них не могли. Это была опора страны и повелителя. Вот только для самого Палача это была не жизнь, а каторга. Ведь тем, кого он должен был убить, мог оказаться и родной человек. А это наносило очень большой вред психике. Порой сами Палачи сходили с ума, и в этом случае народу грозила огромная беда.

Я как-то слышала рассказ о том, как одному Палачу пришлось убить любимую девушку по приказу Короля. Приказ он выполнил, но после этого он слетел с катушек. И пока его не поймали и не убили, он успел уничтожить несколько деревень. Поэтому я очень сочувствовала Ритеру.

- Тяжело, наверное? - высказала предположение я.

На этот раз я удостоилась слегка офигевшего взгляда.

- Я просто подумала, что это, наверное, очень тяжело - убивать своих сородичей, охотиться за предателями.

- Если честно, первое время было очень тяжело. Мое рождение было предсказано, и сразу после него меня забрали во дворец, где наняли различных учителей для моего быстрейшего развития. Меня учили днями и ночами, спал я часа по три-четыре, а все остальное время или учился, или тренировался. Самым тяжелым было первое задание, мне тогда только исполнилось семнадцать. В одной из деревень появился дикий оборотень, который успел убить нескольких человек. Когда я приехал на место, то увидел жуткие, искалеченные тела. Самого оборотня я выслеживал несколько дней и убил с большим трудом, уж очень сильным он был. Как позже выяснилось, это был самый рядовой гражданин, но  у него случилось горе - его дочь убили какие-то разбойники, и стал невменяемым из-за постоянных мыслей о мести. После этой вылазки я пролежал в лазарете несколько дней, а по выходе оттуда понял, что, как бы я ни не хотел быть Палачом, этой судьбы мне не избежать, и я смирился с Судьбой.

- Сочувствую, - тихо сказала я. Мне действительно было его жаль. Такое трудно пережить.

- Знаешь, ты первая, кому я это рассказал.

Правда? А, что это приятно.

- И теперь ты просто обязан меня убить, - объявила я.

На меня скосили глаза, в которых плясали чертики.

Ну- ну, попробуй.

- Ну, думаю, что тебе я жизнь оставлю. Ты можешь еще пригодиться,- заявили мне, пряча улыбку.

- Спасибо тебе, лохматый друг, - решила подколоть его я.

- Я ведь и покусать за такое могу.

- Хорошо, молчу-молчу, - хихикнула я, отъезжая в сторону - А то превращусь в твою родню!

Сказав это, я пришпорила лошадь, чтобы догнать остальных. Сзади раздался рык и топот копыт. Я совсем чуть-чуть не успела доехать до наших, как ощутила, что меня выдернуло из седла. Оказалось, что Ритер меня догнал и теперь держал за куртку на вытянутой руке.

Сильный. Так спокойно меня держать в одной руке и даже не напрягаться. Молодец. Я все-таки не пять кило вешу.

- Ритер, не обижайся, я не хотела тебя обидеть. Прости.

- То-то же,  но в следующий раз отшлепаю, - ответил Ритер, сажая меня обратно, и пробормотал еле слышно. - Не так уж и плохо быть моей родней.

Я сделала вид, что не услышала...

Решив жить дружно, мы поскакали догонять ребят. Как оказалось, они не успели далеко отъехать и в данный момент стояли, скорее всего ожидая нас. Подъехав ближе, мы поняли, в чем заминка - оказалось, что дорога, по которой мы сейчас ехали, стала расходиться в разные стороны.

- И почему мы стоим? - поинтересовалась я.

- Судя по карте, нам надо ехать направо - ответил мне Алистер.

Ну и что мы тогда стоим? Направо, так на право.

- А в чем проблема?

- Если посмотреть вперед, то ты увидишь макушки деревьев, а раньше их там не было, - пояснили мне.

- Может, они выросли за то время, пока тебя тут не было.

- Это нереально, для этого надо намного больше времени.

- Так что будем делать? - задал вопрос Кел.

- Думаю, если в карте говорится, что надо ехать направо, то стоит туда и поехать и уже на месте разбираться, что и как, - подал голос Гроин.

- Я думаю, Гроин прав, - сказал Лэт - Может, действительно, эти деревья выросли сами по себе, ведь пустыня рядом, и магический фон постоянно колеблется.

На том и порешили. Выстроившись друг за другом, мы двинулись дальше. Всю дорогу до деревьев мы провели в молчании, каждый думал о своем. Лично я вспоминала мой прошлый поход.

Тогда наш отряд состоял из шести человек, хотя людьми там были только я и Ариана, точнее, она была ведьмой. Также в отряде присутствовали оборотень Сет, гном Гимли, воительница Кира и Лэт. Еще в начале нашей спасительной миссии я надеялась, что наш отряд будет больше, но те, кто меня вызвал, решили, что маленький отряд привлечет меньше внимания. В чем-то они были правы, большинство неприятностей обошло нас стороной. Хотя опасности все-таки были: несколько раз на нас нападали зомби, разнообразная мелкая нежить, но самым  серьезным было нападение отряда гормов. Мы путешествовали уже примерно две недели, и в последние дни наш путь пролегал через болота. Мы еле нашли небольшой участок суши, на котором и разместились. Быстро разведя костер и поставив на него котелок с едой, мы сели греться. Они напали неожиданно, мы как раз закончили ужин и собирались ложиться, как справа послышался рык, и на поляну выпрыгнуло три горма. Гормы чем-то напоминали наших овчарок, только раза в два выше и мощнее, шкура серого окраса, когти и зубы могли пробить любую броню, но самым страшным было то, что они были совершенно не восприимчивы к магии, убить их можно было, только отрубив голову или попав в сердце. Битва была жестокой. Гимли смог убить одного, но был сильно ранен, Сет и Кира смогли добраться до второго, пока мы с Лэтом спешили на помощь с Ариане, но к сожалению мы опоздали. Она оказалась ближе всех в момент нападения и совершенно не владела оружием. С большим трудом нам удалось одолеть гормов и .....

- Тара, ты где витаешь? - вывел меня из раздумий голов Лэта.

- Прости, я просто задумалась. Ты, что-то спрашивал?

- Да, Алистер говорит, что скоро надо будет останавливаться на ночлег, нет смысла идти через незнакомый лес ночью.

- Я с ним согласна.

И только тут я обратила внимание на то, что мы подъехали к границе леса, о котором говорили. С виду он казался совершенно обычным, каких-то признаков тревоги не наблюдалось, но тем не менее на душе было неспокойно.

-  Въезжаем в лес и находим поляну для отдыха, а там уже решим, что делать завтра, - сказал Алистер, разворачиваясь к нам.

Никто спорить не стал, и мы дружным строем въехали в лес. Я ехала третьей, впереди ехал Алистер, за ним Кел, следом я и остальные. Только проехав минут десять, я поняла, что не давало мне покоя - в лесу стояла абсолютная тишина: ни пения птиц, ни шелеста ветра, вообще ничего. Лес как будто вымер, и это напрягало. Что могло случиться с его обитателями? Почему они покинули это место? Звери просто так не уходят с насиженных мест, а значит тут происходит что-то не хорошее. Осталось разобраться что именно.

 Стоянка нашлась быстро - это была обычная лесная поляна, рядом с которой протекала речка. И это весьма радовало, так как мне очень хотелось смыть дорожную пыль.

- Кел, Рит, вы займитесь лошадями, - раздался голос Алистера - Тара, на тебе готовка. Лэт, сходи за водой. Гроин, на тебе дрова, а я пока поставлю защиту.

Как ни странно, никто спорить с Алистером не стал, и каждый занялся своим делом.

Глава 7



Буквально через десять минут Гроин принес огромную вязанку дров и занялся разведением костра, Лэт принес котелок с водой, и я занялась готовкой - было решено сделать походную кашу с мясом. В моей сумке был неплохой запас различных трав, которыми можно было приправить любую еду, поэтому, долго не думая, я добавила их в кашу. Краем глаза я видела, как Кел и Ритер закончили мыть лошадей, и, стреножив их, подходили к стоянке. Алистер как раз заканчивал чертить охранный круг.  Сняв кашу с костра, я  повесила туда второй котелок с водой, решив приготовить еще и компот из сухофруктов, взятых с собой. Витаминчики. Разложив кашу по тарелкам и раздав ребятам, я приступила к трапезе сама. Во время ужина все хранили абсолютное молчание - видимо, решили для начала насытиться, а уж потом заводить разговоры.  Через минут тридцать, когда все поели и помыли посуду, было решено провести совет.


- Я считаю, что стоит каждому немного рассказать о себе, чтобы знать слабые и сильные стороны, - раздался голос Алистера. - Начну с себя. Я владею магией Земли и немного магией Воздуха, хорошо владею мечом.


- Ну, моя основная магия - Смерть, - начал Кел. - Владею мечом, неплохо метаю кинжалы.


- К сожалению, я магией не владею, - сказал Гроин. - Основное оружие - топор, также могу драться на двуручном мече.


- У меня сильнее всего магия Жизни, чуть меньше магия Воды, - произнес Лэт. - Еще хорошо стреляю из лука, владею мечом.


- Мне подвластна только магия Огня, - начал Ритер. - Как вы знаете, оборотни почти не владеют магией, нам хватает второй ипостаси. Она компенсирует все остальное, у меня хорошо развито чувство преследования.


- Тара, а чем владеешь ты? - задал вопрос Кел.


- Я владею всеми стихиями, кроме магии Смерти, мне она неподвластна, - начала я. - Самыми сильными у меня являются магия Огня и магия Воды, остальные менее восприимчивы. Мечом владею на уровне ученика, то есть могу продержаться минут пять против среднего противника.


- Получается, что Тару можно использовать как боевого мага, - перебил мой рассказ Алистер. - Но нам нужно будет её охранять, чтобы она могла колдовать.


- Ну, думаю, это не будет проблемой, - раздался голос Лэта. - Я буду рядом с ней.


После такого заявления хотелось пойти и утопиться. Вот зачем его с собой взяли? Он от меня ведь не отстанет! Самое интересное то, что все промолчали, и если Кел посмотрел на Лэта слегка удивленным взглядом, то Алистер, наоборот, улыбнулся и подмигнул мне. Теперь в прострации прибывала я - вот зачем он мне подмигнул? Блин, этих эльфов не поймешь, у них ни одной лишней эмоции на лице не увидишь, а тут такое, хоть стой, хоть падай. Причем эти эльфы всегда ведут себя непринужденно и угадать о чем они в этот момент думают совершенно невозможно.


- Ладно, предлагаю всем лечь спать, а завтра встать пораньше и убраться из этого леса, - внесла свое предложение я.


- Согласен, вахту ставить не будем, - сказал Алистер - Охранный круг никого не пропустит.


Вдохновленные этой мыслью, мы дружненько начали готовиться ко сну. Расстелив спальник и положив походный мешок под голову, я приготовилась отправиться в гости к Морфею, но тут рядом со мной раздался шорох, и в следующую секунду появился Лэт со своим спальником в руках. Проигнорировав мой возмущенный взгляд, он расстелил его рядом и тут же уснул.


Нет, вот хам, я понимаю, что он хочет вернуть все то, что было раньше, но я этого не хочу. Рррр, как же меня бесят эльфы, они никогда не считаются с чужим мнением, но если так будет и дальше, боюсь, в нашем походе станет на одного ушастого меньше. Решив не заморачиваться на ночь глядя, я закрыла глаза и попыталась уснуть.


****


Проснулась я резко, и сначала даже не поняла, из-за чего. Вокруг была тишина, костер почти погас, и видимость была плохая. С одной стороны от меня спал Лэт, а с - другой Ритер. Я никак не могла понять, что меня разбудило. Откинув одеяло, я встала и оглянулась вокруг. С первого взгляда все было нормально, но ощущение тревоги не покидало. И тут, слева от меня, за охранным кругом материализовалась белая пелена, постепенно становящаяся девушкой, а вслед за ней появилось еще четыре таких же.


Что им тут надо?


Это были дриады, вот только не совсем обычные. Присмотревшись повнимательней, я поняла, что меня смутило.


Дриады - стражницы леса, они похожи на обычных девушек, вот только кожа у них прозрачная, а волосы зеленые. А те девушки, что плавали за охранным кругом, обладали белоснежной кожей и седыми волосами, а глаза горели алым пламенем.  Одеты они были в полупрозрачные туники, совершенно не прикрывающие их тела, а наоборот выгодно их подчеркивая. На голове каждой из них был надет обруч с различным рисунком, в основном это был орнамент из переплетающихся ветвей деревьев.


Обычно дриады заманивали к себе спутников мужского пола (ведь надо же им как-то размножаться), и после необходимых процедур мужчинам стирали память и отправляли домой. В обычной жизни дриады не нападают на путников, если те не причиняют лесу вреда, а вот если ты обидишь лес или дриаду, то велика вероятность, что из леса ты уже не выйдешь. Посмотрев на своих спутников, я поняла, что у нас проблемы. На лице каждого из них застыла такая умиротворенная улыбка, что даже догадаться о том, что им снится, не составило труда.


Неожиданно зашевелился Гроин. Он резко сел, распахнул глаза и уставился вперед. Я не успела сказать ни слова, как он встал и направился к охранному кругу.


Не поняла, куда это он направился? Жить надоело?


Его глаза были стеклянными, и он словно под гипнозом упрямо шел вперед. Понимая, что разбудить его не смогу, я достала кинжал, и, подскочив к Гроину, ударила его рукоятью в область шеи. Он на секунду замер и свалился кульком у моих ног. Только я обрадовалась, как поднялся Лэт.


Еще один герой любовник. И что им не спиться тихо мирно?


Недолго думая, я проделала ту же процедуру и с ним. Решив, что бегать за каждым у меня не хватит сил, я решила поступить проще - найдя в походной сумке веревку, я связала эту дружную компанию и решила дождаться утра. Насколько я помню из курса лекций, дриады не любят солнечный свет и стараются поутру вернуться в свои деревья.


- Отдай нам их, - прозвучал голос у меня в голове. Весьма неприятный и скрипучий.


В первую секунду я вздрогнула, не понимая, кто ко мне обращается.


- Нам нужны только мужчины, ты можешь уйти с миром.


Да, так я и поверила. Чутье подсказывало, что они лгут.


- А зачем они вам? - спросила я.


- Нам нужно продлить свой род, а для этого нам нужны мужчины.


- А что станет с ними после?


- Мы их убьем.


Кратко и по существу. Мда, бедные путники.


- Но дриады не убивают путников, ведь они не причинили вреда ни лесу, ни вам, - попыталась вразумить их я.


- Нам все равно, у нас приказ убивать всех, кто попытается пройти сквозь этот лес.


Ого, как. Это стало не очень хорошим известием.


Интересные новости. Получается, лес тут вырос не случайно, кто-то явно не хочет, чтобы мы прошли дальше. Ведь, что бы вырастить такой лес и привести сюда дриад, нужна огромная сила. А это значит, что нас противник весьма силен и это создает дополнительные проблемы.


- И кто же отдал этот приказ? - решила попытать счастья я.


- Этого мы сказать не можем. Мы связаны клятвой верности.


Облом. Сильнее клятвы верности ничего нет. Тот, кто ей давал, связывал свою жизнь с хозяином. Его жизнь ему больше не принадлежала.  Для нас эта новость была плохой  - нарушивший клятву верности умирал на месте. Получается, что ответы на свои вопросы я тут явно не получу. Что же делать? До рассвета было еще пара часов, и почему-то было ощущение, что даже с рассветом они не уйдут. На самом деле дриад можно прогнать с помощью магии Жизни, но в данном случае она не поможет. Видимо, из-за того, что лес мертвый, применять надо магию Смерти, а вот ей я не владела. Зато ей владел Кел, только надо было понять, как его разбудить.


Через пять минут я была готова сама лично его убить. Я успела перепробовать почти все способы: потолкать, позвать, похлопать по щекам, поорать в ухо, а этот индивид улыбался и спал, как младенец.


Нет, это уже форменное издевательство. Они тут спят, а мне бегай и буди. Проснуться - лично каждого убью, причем медленно и мучительно. Хотя, я лучше что-нибудь другое придумаю.


Понимая, что времени мало, я решила попробовать последний способ. Закрыв глаза, я призвала магию Воды и Воздуха. Буквально через пару секунд над спящим некромантом образовалось небольшое серое облачко, обрушившее на Кела огромный поток холодной воды.


- Твою...., - раздалась отборная ругань. Я аж заслушалась и узнала несколько новых слов.


Мокрый, встрепанный некромант - это незабываемое зрелище. Кел обвел поляну офигевщим взглядом, увидел меня, сопоставил два фактора и нехорошо улыбнулся.


- Прежде чем соберешься меня убивать, посмотри за спину, - посоветовала я.


Меня смерили возмущенным взглядом и повернулись в указанном направлении. Прошло пару секунд, и он повернулся обратно. Желание убивать пропало, зато заиграло любопытство.


- И давно они тут? - кивок головы в сторону ветряных красавиц.


- Ну, часа полтора примерно.


- А почему я связан?


- Ну, наверное, потому, что очень стремился оказаться в объятьях этих красоток.


Кел еще раз оглянулся назад, вздрогнул и повернулся обратно.


Ага, не понравилось?


- Развяжи меня.


- Уверен? - на всякий случай поинтересовалась я.


- Да. Я контролирую себя.


Я подошла к нему и распутала веревки.


- Ладно, я понимаю, что ты нас связала, чтобы мы не ушли. Но зачем было меня водой поливать? - решил повозмущаться некромант.


- А по-другому ты просыпаться не хотел. Кел, на этих дриад не действует магия Жизни, они мертвы так же, как и лес. Тут нужная магия Смерти, а ей владеешь только ты.


- Понял.


Вот за что мне нравится некромант, так это за быструю реакцию и отсутствие нудных вопросов. Увидел - сделал. Люблю таких.


Кел на пару секунд закрыл глаза, а когда открыл, я вздрогнула. Они стали полностью черными, без зрачка и прожилок. От его фигуры начал подниматься серый туман, который полз по направлению к дриадам. Те сначала не обратили на него никакого внимания, но как только туман прошел сквозь круг и начал окружать их, послышался жуткий вой. Я зажала уши руками, так как вой был очень громким и резким. А затем еще и глаза закрыла, так как смотреть на все это представления мне совершенно не хотелось. Не прошло и пары минут, как все было кончено.


Класс, работа некроманта в действии. Красивое зрелище.


- Надо будить ребят и уходить отсюда. Этих я упокоил, но сколько еще их тут, неясно.


- И как ты предлагаешь их будить?


Кел показал на себя и свою мокрую одежду, затем перевел взгляд на меня и гаденько улыбнулся. В следующую секунду улыбались мы уже вдвоем. Я отошла подальше и создала над каждым по тучке. Возмущенный крик был как бальзам на душу. Это была моя маленькая месть за наглые ухмылки и плохую ночь.


Пока Кел развязывал ребят и объяснял, что произошло, я готовила завтрак.  Настрогала бутербродов и налила компот. Готовить сейчас кашу не было смысла, хотелось как можно скорее убраться отсюда.


- Спасибо, - поблагодарил меня Ритер, присаживаясь рядом и беря еду.


- Не за что, - пожала плечами я.


- Мда, нам повезло, что в компании есть девушка, - раздался голос Гроина. - Иначе мы бы и не проснулись.


- Ладно, ребят, забыли. Все живы и здоровы - это главное. Сейчас лучше поскорее собраться и выехать из леса.


Все были только ЗА. Быстро позавтракав и собрав вещи, мы тронулись в путь. Как ни странно, но больше на нас никто не нападал, и минут через тридцать мы выехали из леса. Впереди простирался забытый тракт, по которому нам и следовало ехать.

Глава 8



Как я уже говорила, этот тракт ранее был огромной дорогой, соединяющей между собой города и способствующей огромному товарообороту.

Все изменилось во время Гибельной войны. Она произошла более тысячи лет назад, и уже мало кто помнит, из-за чего все началось, даже летописей того периода почти не осталось. Одни говорят, что буквально из ниоткуда появились страшные твари, которые уничтожали все на своем пути. Другие твердят, что один из магов сошел с ума и сам создал этих чудовищ. Суть в том, что для истребления тварей потребовалось много сил, погибших, и не пытались считать, и в итоге вместо леса -  пустыня.

Мне уже доводилось тут бывать во время предыдущей миссии, но тогда мы не заходили далеко, а сейчас нам нужно идти в самый центр пустыни и неизвестно, какие опасности нас там поджидают.

На данный момент мы ехали по довольно утрамбованной дороге. Она была широкой и позволяла ехать по два человека рядом. Вокруг простиралась низменность, с одной стороны к тракту подходил лес, а с другой иногда мелькали давно заброшенные поля. Как жаль, что тут все забросили, люди бежали в спешке, пытаясь выжить.

Я знала, что если свернуть немного влево на развилке, то можно попасть в одну из бывших деревень. В прошлый свой поход мы проезжали мимо. Это было жуткое зрелище. Огромная деревня представляла собой заброшенное кладбище, большая часть домой была разрушена, а те, что остались, могли в любой момент просто рассыпаться. Мародеры уже успели вынести все ценное, что тут было. Проезжая мимо этих домов меня не покидало чувство тревоги и отчаяния. Это было так печально. И меня очень интересовал момент, какой дорогой поедем мы?

Раздумывая о том, что нас ждет дальше, я не заметила, как ко мне подъехал Лэт.

- Может, поговорим? - спросил он.

Опять? Мне это уже стало надоедать.

- О чем? - хмуро ответила я.

- Расскажи, как ты жила после того, как ушла из Леса.

Я задумалась над ответом. Рассказывать все мне не хотелось, а значит надо следить за словами.

- Да тут и рассказывать-то не о чем. Все это время я жила в той деревушке, в которой ты меня и нашел, их знахарка умерла, и они с радостью оставили меня. С тех пор я помогаю им, а они мне.

- И ты никого не встретила?

Это он сейчас к чему интересуется? Видимо разговор с Алистером не дает ему покоя.

- Лэт, ты сейчас о чем?

- Ну, там, в кабинете, ты была так категорично настроена против наших отношений, вот я и подумал, может, твое сердце уже несвободно.

- А если это так, то что тогда?

- Скажи мне, кто это, и я убью его.

После этого заявления я чуть с лошади не упала. Вот тебе и герой-любовник. Чем больше я узнаю его, тем больше рада, что в свое время Владыка помешал нам пожениться.

- Лэт, тебе не кажется, что это не твое дело? - спросила я, поворачиваясь к нему. - Ты помолвлен.

- Я откажусь от женитьбы, - заявил этот герой, выпятив грудь вперед.

- Не стоит, я тебе уже говорила, что у нас ничего не выйдет. Пожалуйста, давай будем просто друзьями, сейчас не место и не время выяснять отношения.

- Я все равно от тебя не откажусь, - заявил Лэт, пришпоривая коня и пуская его в галоп.

Я тяжело вздохнула. Как же все это нелегко. Вот зачем он появился? Жила я себе в деревне в тишине и покое, но нет, вечно у них проблемы, а мне отдувайся. С Лэтом надо что-то делать, так он точно не отстанет, а ссориться с Владыкой мне ой как не хочется. Да и тех чувств, что были ранее я уже не испытываю. Зачем теребить старые раны?

- Тара, можно вопрос? - спросил Алистер, подъезжая ко мне.

Еще один, видимо сегодня день вопросов. Мне очень сильно хотелось послать его лесом, но я решила быть вежливой.

- Конечно.

- Скажи, что у вас с Лэтом?

- В плане? - удивленно поинтересовалась я.

- Я нечаянно услышал часть вашего разговора, вот и решил поинтересоваться, все ли в порядке. Нужна помощь?

Нечаянно? Сильно сомневаюсь.

- А какую помощь ты хочешь предложить? - спросила я, окидывая его взглядом.

А поход с каждой минутой становится все интереснее.

- Я Лэта знаю дольше, чем ты, и могу точно заявить, что он тебя в покое не оставит. А если ты сорвешь его свадьбу, Владыка тебя лично закопает, уж слишком много сил он для этого приложил.

Это он меня сейчас так утешает?

- И что ты предлагаешь? -мимолетный взгляд на него.

- Если Лэт узнает, что у тебя есть поклонник, с которым он не сможет тягаться, то он отстанет. Он хоть и упрямый, но дальше слов дело обычно не доходит.

Поклонник? Хм, а что может сработать.

- И где я тебе такого возьму? У меня на примете нет ни одной кандидатуры.

- Я могу за него сойти, - тут же ответили мне.

Ого, вот так номер. Тут явно, что-то не то. С чего это вдруг такой предложение? Хотя, помня его выходку на балконе....

-Ты? А с чего такая щедрость? - хитро прищурив глаз, поинтересовалась я.

- Ну, ты девушка симпатичная, с тобой интересно, да и позлить Лэта я не откажусь. Так что все зависит от твоего решения.

После столь красочного заявления я была в шоке, мягко говоря. Никогда не понимала эльфов и их скрытых мотивов. А они просто так ничего не делают, да и про «просто позлить» я не сильно верю. Решив сразу не отказываться от столь интригующего предложения я ответила:

- Я подумаю.

- Ну, тогда буду ждать твоего ответа, - сказал он, ударяя коня по бокам и скача вперед.

Вот тебе и приехали. Конечно, предложение Алистера звучит заманчиво, но что-то все же не давало мне покоя. Его объяснения по поводу того, что со мной не скучно, напрягают, тут явно другое, вот только что - это еще надо понять. С другой стороны, я все же девушка и мне хочется ухаживаний статного и привлекательного мужчины или эльфа, и всего «остального» тоже хочется, ведь последние два года я вела, можно сказать, монашеский образ жизни. Нет, поклонники были, но все не то. Они совершенно не цепляли меня и поэтому я до сих пор совершенно одна.

Эх, чем дальше в лес, тем больше волки. Я решила пока не заморачиваться по этому поводу и осмотрелась вокруг.

После того, как мы выехали на старый тракт, местность почти не менялась. С обеих сторон от дороги росли небольшие кустарники, вдали виднелись макушки деревьев, где-то валялись огромные валуны, в некоторых местах встречались ямы.

В целом день прошел относительно спокойно, никто не нападал, тишь да гладь. Ближе к вечеру мы остановились на ночлег около небольшого озера. Как и в прошлый вечер, каждый занялся своими обязанностями. Поужинав, ребята решили немного размяться, Лэт с Келом тренировались на мечах, Ритер метал кинжалы, Гроин точил топор, Алистер разбирал сумку, ну а я решила дочитать книгу о монстрах пустыни.

Одним из наиболее опасных обитателей пустыни считается «Громхорн». Этот паук, достигающий в высоту трех метров, имеет шкуру темно-серого окраса. Также стоит опасаться  его клыков, содержащих яд. Громхорн обычно селится в пещерах, которые сооружает в скалах. Активен в темное время суток, нападает на жертву обычно со спины, сделав укус, ждет, когда тот подействует, а уже потом тащит жертву в логово. Укусы его очень опасны, яд не убивает жертву, а лишь парализует.  На черном рынке очень ценятся нити из его паутины, порой цена за десять сантиметров достигает двадцати золотых.

Данная книга не учитывает всех обитателей пустыни, а только наиболее опасных. Поэтому, уважаемый читатель, если ты вдруг оказался там, то не верь своим глазам и ушам, пустыня обманчива и не многим удается выйти оттуда живым.

Да, увлекательная книга, ничего не скажешь. После её прочтения  вообще нет никакого желания идти в пустыню, но, в любом случае, моего мнения никто и не спрашивал. На данный момент меня больше беспокоил вопрос - как рассказать ребятам о сне, в котором я получила кулон? Можно, конечно, промолчать, но тогда будет трудно объяснить, откуда я знаю, куда идти. Выхода нет, нужно рассказать.

- Ребят, мне нужно вам кое-что рассказать, - проговорила я, начиная нервничать.

Все посмотрели на меня и, прервав свои занятия, сели рядом. Сам рассказ не занял много времени. Внимательно выслушав меня, все некоторое время хранили молчание. Первым заговорил Ритер.

- Получается, что с помощью этого кулона мы доберемся до нужного места быстрее, и не придется бродить по пустыне?

- Получается, так, - ответила я.

- А почему ты раньше не сказала нам? - задал вопрос Кел.

-  Мне нужно было время, чтобы понять, что это вообще такое, - слукавила я. - Да и вас я еще плохо знаю, нужно было присмотреться к нашему отряду и понять, можно ли вам доверять.

Мужчины и эльфы переглянулись.

-Ну, раз ты нам рассказала, значит, проверку мы прошли, - высказался Гроин.

Я не спешила отвечать, послушаю мнения.

- Меня больше беспокоит, что нас там ждет, - подал голос Алистер. - По твоим снам можно сделать вывод, что нас там ждут, вот только непонятно, для чего.

- Я думаю, что там мы сможем найти ответы на часть наших вопросов. Если это один из членов Братства Света, он сможет нам помочь в уничтожении их же творений.

- А если это ловушка? - поинтересовался Лэт.

- Не думаю, - ответил Алистер. - Мне кажется, Тара права. Видимо, им нужна наша помощь.

- В любом случае, нам нужно туда попасть, поэтому ловушка там или нет, сейчас не так важно, - сказала я. - На данный момент главное - пройти через пустыню.

- Да, это будет непросто, пустыня опасное место, - согласился со мной Гроин.

- Ладно, давайте укладываться, завтра нам предстоит долгий путь - проговорил Алистер.

На удивление, ночь прошла спокойно, на нас никто не напал. Странностей тоже не наблюдалось. Утром, быстро позавтракав, напоив лошадей и собравшись, мы тронулись в путь.

Следующие полтора дня прошли относительно спокойно, пейзаж не менялся. По дороге встречались маленькие поселения, но мы объезжали их стороной, чтобы не терять время. Один раз на нас напали разбойники, но Кел сотворил иллюзию какого-то страшилища, и разбойники с воплями разбежались, побросав все оружие. Я бы тоже скорей всего убежала, если бы такое увидела. Ночевали мы на полянке, обнаруженной Гроином, и, как это ни странно, все прошло относительно тихо и спокойно. За время путешествия я более или менее научилась держаться в седле, с Ветром мы тоже неплохо ладили - коняшка оказалась очень умной и вредной. В последний вечер перед пустыней весь наш лагерь хватался за животы, смотря на то, как я уговариваю эту вредину подойти ко мне, чтобы я могла снять сбрую.

С чего он начал вредничать, до сих пор понять не могу. Мы как обычно остановились на ночлег, правда, на той поляне, что мы приметили, уже обосновались листры (это нежить, чем-то напоминающая нашу лисицу, только у этой острые зубы и когти, один удар которых может причинить неимоверную боль - их яд влияет на нервную систему).

Увидев, кто находится на поляне, Ветер, недолго думая, встал на дыбы и скинул меня. Приземлилась я на пятую точку, что не способствовало моему хорошему настроению. Как позже выяснилось, эта вредина очень боялась листр, только непонятно, почему, ведь листры сами никогда не нападают на более крупных животных, пока им не грозит опасность. Ребята, быстро расправились с нежданными гостями и принялись за обустройство лагеря, а я битых полчаса бегала по лесу за Ветром, убеждая его в том, что ему ничего не грозит. Под конец я готова была сама лично его придушить - за этими пробежками я успела несколько раз упасть, поцарапать щеку и набить пару синяков. В общем, настроение было просто хуже некуда.

- Если ты сейчас ко мне не подойдешь, я тебя на колбасу сдам, - кричала я, пытаясь выбраться из очередного куста.

Нет, ну что за лошадь. Видимо Повелитель уж очень сильно меня «любит», раз дал такую лошадку.

Самое интересное, что мне никто не стремился помочь - ребята просто сидели на земле, наслаждались бесплатным представлением и попросту ржали.

Ну, я им это еще припомню. Хоть бы один помог.

В общем, через полчаса метаний по лесу Ветер всё ж таки позволил себя расседлать. В тот вечер меня не трогали, понимая, что я могу взорваться, и кому-то не поздоровится.

На следующий день, ближе к полудню, мы наконец-то оказались в пустыне.

Глава 9



Ну, что я могу сказать, пустыня есть пустыня: море песка, ужасная жара и почти ни одного растения. Вопреки моему представлению о пустыне песок тут был не желтого цвета, а скорее ближе к кирпичному. В целом не очень приятное место. Интересно, как быстро мы повстречаем тварей пустыни?

 На территорию пустыни мы въехали молча, и буквально через десять минут я вовсю завидовала ребятам. Они стянули с себя рубашки и теперь ехали в одних штанах. Зрелище, конечно, прекрасное, все-таки все парни довольно симпатичные, с хорошими фигурами. К сожалению,  я себе такого позволить не могла - не ехать же мне перед ними в одном нижнем белье. Пришлось довольствоваться тем, что я подвязала рубашку под грудью, оголив живот. Обгореть или получить солнечный удар я не боялась, так как перед самым въездом в пустыню Алистер раздал нам всем по защитному браслету. Эти браслеты защищали нас от солнца, создавая вокруг невидимый барьер, но вот прохлады они не давали, поэтому было очень жарко.

Обычно их заряда хватало на пять - семь дней, а потом надо было их перезаряжать, так что мы могли спокойно ехать не боясь получить солнечный удар. Для наших лошадей тоже была придумана небольшая уловка, вообще в пустыне очень опасно колдовать, тут нестабильный магический фон, поэтому еще до нашего отправления, маги заколдовали бурдюки с водой, и теперь мы могли не опасаться, что умрем от жажды, так как вода там будет всегда. Такого заклинания хватает примерно на месяц, и стоит оно баснословных денег, но все караванщики им пользуются, так как в конечном итоге получают неплохую выгоду.

- Тара, ты смотрела на свой кулон?- задал вопрос Алистер.

Я вздохнула и достала полученное украшение. С первого взгляда никаких изменений не было, но в следующую секунду на одном из лучей появилась маленькая стрелочка, которая указывала на восток.

- Кулон говорит, что надо ехать на восток, - поведала я.

- Ну, значит, туда и отправимся, - сказал Алистер, поворачивая коня.

Мы выстроились дружным строем и направились по стрелке.

- Гроин, расскажи, что еще есть в ваших летописях, - попросила я.

Гроин, на секунду задумался - видимо, вспоминая - и начал свой рассказ:

***

 Мне об этом рассказывал мой дед, а ему его дед. Тот в юности работал подмастерьем у известного каменщика Мастера Гордоборода - он славился на всю округу умением делать из камней изумительные скульптуры, а также был хорошим планировщиком зданий. Однажды его вызвал к себе Король и дал указ спроектировать огромный замок, который должен был умещать в себе до трехсот человек, иметь несколько лабораторий и быть неприступным.  Мастер очень долго думал над проектом, и только через три месяца проект был готов. Это было монументальное сооружение, равных которому еще не было построено. Самым интересным оказалось то, что заказчика никто не знал. К Королю обратился человек, но он оказался всего лишь посредником. Когда проект был утвержден, началось строительство.  В нем принимали участие более тысячи гномов, в том числе и мой прапрадед. Строительство велось в пустыне - точных координат не знает никто. Говорят, что, когда собрали всех строителей, на площади открылся портал, и, пройдя сквозь него, они оказались в пустыне, где уже было оборудовано место для  проживания работников со всем необходимым, а также имелся весь необходимый материал для самого строительства. Возведение этой крепости заняло около десяти лет, и когда оно было окончено, все были просто потрясены его красотой и мощью.

 Сама крепость была сделана из гранита, облицованного серым камнем. Для въезда сделаны одни-единственные ворота, кованые железом. Стены - высотой около десяти метров, за ними находилась главная площадь, сделанная из мелких блоков и вмещавшая в себя до пятисот человек. На территории площади были построены несколько небольших казарм, рассчитанных человек на тридцать, при них имелись три колодца и пара конюшен.  Посреди площади стоял Дворец, также сделанный из гранита. Он имел четыре башни, расположенные точно по сторонам света, в каждой из башен оборудована лаборатория. Центральный зал, как и оговорено, вмещал триста человек.

 Всего во Дворце три наземных уровня и два подземных. На наземных уровнях располагались: комнаты отдыха, библиотека, главный зал, столовая, кухня и многое другое, необходимое для жизни. На подземных же уровнях - лаборатория и еще несколько комнат неизвестного назначения - по крайней мере, для чего они нужны, не знал никто.  Когда строительство было полностью завершено, каждому из гномов выдали приличное вознаграждение за проделанную работу, и тем же путем, каким они пришли, их отправили обратно. Вот и вся легенда.

***

- Я одного понять не могу, если в строительстве принимало участие так много народа, то почему о нем почти ничего неизвестно? - поинтересовалась я, поворачиваясь к Гроину.

- Дело в том, что перед отправкой домой, всем, кто был занят на стройке, стерли память об этом, - пояснил Гроин.

- Но откуда тогда взялась эта легенда?

- О, тут все просто,  - пояснил Гроин. - Мой прапрадед не только любил мастерить из камня, но и документировать события. Точнее, он любил рассказывать истории, а чтобы все их помнить, он их записывал. Память им стерли, но не обыскали, а когда мой прапрадед оказался дома, то обнаружил за поясом стопку листов, которые потом оказались важными для истории. К сожалению, он не мог всем рассказать об этом, потому что на нем висело заклятие, но он смог написать книгу, которая сейчас является одной из великих ценностей нашего народа. Правда, о её содержании мало кто знает.

- Твой прапрадед оказался очень деятельным, - послышался задумчивый голос Алистера.- Получается, нам повезло, что ты попал в нашу команду.

- Ну, тут и не было других вариантов. Когда Король узнал о бедствии, он вызвал моего отца, а тот  посоветовал отправить меня как гнома, который знает историю Крепости.

- А то, что ты рассказал её нам, не отразится на тебе? - спросил Кел.

- Нет, клятва нас уже давно не сдерживает.

- Тогда почему вы молчали? - не удержалась я от вопроса.

- Наверное, по привычке, из поколения в поколение нам говорят о том, что не стоит разглашать наши тайны. Вот мы и молчали.

Мда, вот что значит правильное воспитание  и поддержка поколений.

- Понятно, - сказала я. - Значит, эта Крепость и есть обитель Братства Света. Ты говоришь, что её строили как неприступную крепость, тогда что же случилось с Братством?

- Не знаю, после постройки Крепости к нам не обращались. Да и о том, что эта Крепость является обителью для Братства, мы узнали намного позднее - примерно лет через двести после её постройки. А почему она разрушилась, мы не знаем.

- Я думаю, мы найдем ответы на эти вопросы, когда попадем в саму крепость, - озвучил свое предположение Лэт.

- Осталось только до нее добраться, - вздохнув, ответил Алистер.  - Тара, посмотри на кулон, мы правильно движемся?

Опустив глаза, я посмотрела на кулон. Стрелка все так же горела в направлении на восток.

- Пока едем на восток.

- Часа через два надо искать место для ночлега, - озвучил Ритер. - В пустыне рано темнеет, да и хищники не дремлют. Надо найти место и устроиться до того, как станет совсем темно.

- Ритер прав, - сказал Алистер. -  Нам стоит быть осторожными и смотреть в оба.

Мы продолжили движение. Пока все хранили гробовое молчание, мне не давал покоя один вопрос: что же все-таки произошло с Братством Света? Если их крепость была неприступной, то почему они исчезли? Ведь просто так уйти они не могли - это было могущественное Братство, его уважали и боялись одновременно, и идти на них войной никто не пытался, насколько мне известно. Хотя знаю я не так много, меня в тот момент в этом мире еще не было. Тот сон, что приснился мне перед походом, и мужчина, зовущий в Крепость, тоже не давали покоя. Если Братство исчезло, то кто он такой и как со мной связался? А главное - для чего?

Я не считаю себя каким-то всемогущим человеком, поэтому его просьба о помощи кажется мне странной. Тем более что после моей первой миссии силы во мне осталось не так много, как было до битвы. Да и вспоминать об этом больно - слишком тяжело далось. Еще меня тревожили сны - эти лабиринты и катакомбы наводили просто панический страх. Как я там оказываюсь, зачем и почему - непонятно, а главное - для чего? Я очень надеялась, что по приезду в Крепость смогу найти ответы хотя бы на часть вопросов, мучающих меня. За этими раздумьями время пролетело незаметно, и я даже не сразу поняла, что мы остановились.

- Думаю, тут можно устроить ночлег, - прозвучал голос Алистера.

Я осмотрелась. Мы находились как бы в низине, со всех сторон нас окружал песок, но благодаря барханам на нас не дул ветер. Ребята уже слезли с лошадей и начали разбирать вещи, а я все никак не могла вернуть мысли в нужное русло.

- Тебе помочь? - раздался голос Алистера слева от меня.

Он подошел к моей лошади, пока я осматривалась. Не успела я открыть рот, чтобы сказать нет, как он быстро протянул руки, обнял за талию и стащил с лошади.

- Спасибо, конечно, но я и сама могу спуститься.

- Ну что ты, дорогая, мне это совершенно не трудно, - ответил этот гад, скалясь в улыбке. - Мы же хотим, чтобы Лэт от тебя отстал.

«Лучше бы вы оба от меня отстали» - подумала я.

- Тара, что-то случилось? -  раздался позади голос Лэта.

- Нет, все хорошо, просто Алистер был так добр, что помог мне слезть, - пояснила я.

- Я бы мог тебе помочь, - трагически проговорил Лэт, подходя ближе. - Почему ты не попросила меня?

- Лэт, давай...

Я не успела закончить фразу, меня в наглую перебил Алистер.

- Лэт, у тебя какие-то проблемы? Я всего лишь помог Таре слезть с лошади, поэтому перестань искать предлоги и начинай разбивать лагерь.

Лэт поджал губы, но промолчал. Видимо авторитет Алистера не обсуждался. Кивнув в знак согласия, он развернулся и направился к своей лошади.

Во время всего разговора рука Алистера так и находилась на моей талии. Как только Лэт отошел от нас, я, недолго думая, скинула его руку.

- Держи свои руки при себе, - зло сказала я.

- На твоей талии они смотрятся намного лучше.

Интересно, если я ему врежу, он от меня отстанет?

- Алистер, не зли меня, тебе это не понравится.

- Тара, я всего лишь пытаюсь помочь.

- Кому?

- В первую очередь своему другу. Я не хочу, чтобы из-за вас с Лэтом началась гражданская война. Его невеста - дочь главного военачальника, и этой свадьбы ждут все. Ну и сама-то ты девушка симпатичная, почему бы не совместить.

Ага, вот карты и раскрылись. Я даже не сомневалась, что он во всем ищет выгоду.

После этих слов моя рука начала стремительное движение к его лицу, но почти у самой цели её перехватили, и в следующую секунду меня притянули к мощной груди.

- Согласись, что тебя ко мне тянет, Тара. Я вижу это в твоих глазах, - прошептал мне Алистер, обдавая ухо своим горячим дыханием.

- Скорее это в твоих мечтах, - огрызнулась я, пытаясь вырваться из захвата и стараясь унять дрожь в теле.

- Думаю, мы продолжим этот разговор в следующий раз, а сейчас стоит начать обустраивать лагерь, - сказал он, отпуская меня.

Конечно, продолжим, я только запасусь каким - нибудь колюще - режущим предметом.

Не успела я ответить, как меня отпустили и быстрым шагом удалились по направлению к ребятам, которые почти закончили обустройство места ночлега. Меня трясло от злости. Так и хотелось его догнать и врезать хорошенько. От кровавых планов меня отвлек Ветер - он толкнул меня в плечо и, фыркнув в ухо, выразил свое «фи», ведь я до сих пор не сняла с него седло.

- Прости, мой хороший, сейчас я тебя расседлаю.

Ветер скосил на меня глаз, еще раз фыркнул и замер, ожидая, пока я сниму седло.

Когда со всеми делами было покончено, я стреножила Ветра и присоединилась к ребятам. Сегодня ужин готовил Кел, по приходу к костру мне достался кусок хлеба с вяленым мясом, пара яблок и кружка компота.

-  Готовить мясо сегодня не стоит. Неизвестно, какие хищники рядом обитают, - пояснил он, заметив мой вопросительный взгляд.

- Мы будем назначать дежурства? - поинтересовалась я.

- Нет, поставим круг, - ответил Алистер.

- Круг действует только на поверхности, а в пустыне большинство хищников обитают под землей, - решила позлорадствовать я, но у меня ничего не вышло.

- Я поставлю универсальный круг, он будет прикрывать нас со всех сторон. Единственное что - постарайтесь за него не выходить.

Поужинав и убрав за собой, мы начали готовиться ко сну. Я достала спальник, и, расстелив его на горячем песке, улеглась на спину и устремила взгляд на звезды. Через минуту слева от меня разложил свой спальник Ритер,  а вот справа было пусто, но тут я заметила Лэта, направляющегося в мою сторону со спальными принадлежностями. Но, видимо, сегодня не его день - он не дошел каких-то шагов шесть, и тут неожиданно рядом со мной плюхнулся Алистер и выразительно посмотрел на Лэта. Тот не стал спорить и лег недалеко от него. И если я смотрела на Алистера возмущенным взглядом, то остальные тихо улыбались. Решив не накалять ситуацию, я повернулась к нему спиной и мгновенно уснула.

Глава 10



Утро, как обычно наступило очень быстро. Я проснулась первой, но попытка подняться оказалась неудачной. Произведя осмотр, я выяснила, что лежу в обнимку с Алистером: моя голова покоилась на его плече, а рука лежала на груди. Одна его рука обнимала меня, а вторую он закинул за голову. Видимо ночью стало холодно, а я, как вечно мерзнущий зяблик, поползла греться, вот только почему к Алистеру - непонятно. Видимо, он оказался ближе всех.

Ладно, нужно было выбираться из этих объятий, при этом, желательно, не потревожив владельца.  Освободиться мне удалось только с третьей попытки, правда, я чуть не разбудила Алистера, все-таки мне удалось улизнуть незаметно. Если бы он проснулся, то представляю, как всю, ночь дорогу пришлось бы слушать его подколы. Ночь прошла тихо - никто не напал, может, нас еще не почувствовали.

Ребята еще спали, и я решила их разбудить. Удалось это не сразу, просыпаться никто не хотел. Пришлось снова пробовать различные способы, идею с дождиком я оставила напоследок, но она не понадобилась. Жаль. Мне так хотелось полить водой Алистера, но как назло он первым открыл глаза. Завтрак был похож на ужин - бутерброды и компот.

Напоив и накормив лошадей, мы тронулись в путь. На этот раз я оделась соответственно погоде: в легкие бриджи, топ на бретельках, а поверх него - полупрозрачная туника до середины бедра. Волосы я убрала наверх, сделав пучок, иначе через полчаса я бы их просто отрезала - в жару с длинными волосами очень трудно.

Ребята по-прежнему ехали в одних штанах, не считая Гроина - он рубашку снимать не стал. Я ехала в хвосте нашего отряда, и мне открывалась прекрасная картина, от которой мои гормоны начали бунтовать. Четыре офигенно прекрасных мужчины (Гроина в расчёт не берем), все полуголые и мускулистые. Эх, зрелище, конечно, потрясающее, но не мое. Как говорится: «Смотреть - смотри, но руками не трогай». Каждый из них по-своему прекрасен, и сказать, кто лучше, затруднительно. Мой взгляд невольно остановился на Лэте. Познакомились мы с ним в Академии, где я начала проходить обучение сразу, как только попала в этот мир.

***

- Тара, нам пора на лекцию, - кричала моя соседка по комнате Лика. - Мы опять опоздаем.

- Уже встаю.

Лика была моей не просто моей соседкой по комнате, но и любимой подругой по совместительству. Мало кто знал, что Лика была драконом - она скрывала свою сущность от других. Эта девушка роста примерно метр семьдесят, блондинка с лиловыми  глазами и фигурой, которой позавидует любая модель. Зато характер был тот еще, с ней опасались находиться рядом, а некоторые и побаивались. Пока я не поступила в Академию, она жила одна и меня приняла не охотно. Но уже через месяц мы были не разлей вода. Учились мы на одном факультете, поэтому каждое утро начиналось с моей побудки, быстрого одевания и галопирования до аудитории. В отличии от Лики, я вставать рано совершенно не любила.

Мы в очередной раз летели на лекцию по Управлению стихиями. Её вел профессор Элиантер тер Макдук,  который был полукровкой: папа у него эльф, а мама - человек. Опаздывать на его пары было чревато, так как он или совсем не пускал в аудиторию, или заставлял отрабатывать после занятий. Влетев в кабинет за пару минут до звонка, мы как обычно сели за первую парту и, достав письменные принадлежности, приготовились слушать лекцию. Со звонком в аудиторию зашел профессор Макдук, а вслед за ним - Лэт.

- Позвольте представить вам вашего нового сокурсника Лэтриэлима дэр Сида, - вместо приветствия начал профессор Макдук.

 Мы все дружно посмотрели на  эльфа. На тот момент Лэт носил фамилию матери, чтобы не привлекать к себе лишнего внимания.

- Какой красавец, - прозвучал томный полувздох моей соседки.

Я повернула голову в её сторону и вопросительно изогнула бровь. Моя любимая Лика, как и все драконы, была очень влюбчивой девушкой, и если она выбирала себе объект страсти, то держитесь все: не упустит. И вот опять в её лиловых глазах зажегся огонек интереса, а это значило, что Лэт попал.

- Лика, успокойся. Не стоит пугать парня. Да и что ты в нем нашла?

- Тара, разуй глаза, - зашипела Лика, пожирая Лэта глазами. - Посмотри, какая фигура, какие у него руки, а глаза.... Как...Скажи мне, как можно в такого не влюбиться?

- Легко, у нас таких еще половина Академии, - сказала я, ухмыляясь.

- Черствая ты, - надув губки, сказала Лика. - Надо тебе тоже кого-нибудь найти, может, тогда ты оценишь все красоту.

- Нет уж, спасибо. Мне и так неплохо. Только не при напролом, иначе он сбежит от тебя, как Марик.

ОООО.....Марик был отдельной историей. Вообще его звали Марикеэлян Винсент дэр Велитадар, но с легкой руки Лики его стали звать Марик. По происхождению Марик был вампиром, да не просто вампиром, а младшим сыном повелителя. Это высокий парень с немного бледной кожей, черными волосами до плеч, красными глазами и клыкастой улыбочкой. Он учился на факультете Некромантии, в то время как мы с Ликой учились на факультете Общего развития.

Дело было на втором курсе, у наших факультетов совпадали лекции по алхимии. Тогда-то Лика в первый раз и увидела Марика. Как это ни странно, но природное обаяние Лики на него не подействовало. Промучившись месяц, она решила взять быка за рога. Мы как раз изучали красители и увеличение их стойкости. Парта Марика находилась в соседнем ряду, через парту от нас. В тот день Лика проснулась с плохим настроением - накануне ей сообщили, что предмет её страсти встречается с другой, и, придя на лекцию, она узрела эту сладкую парочку - они вместе сидели за одной партой. Первые полчаса все было тихо, и я уже было успокоилась, но, как оказалась, рано. Мы закончили готовить свой раствор и ждали, когда подойдёт учитель. Краем глаза я видела, как Лика взяла два флакончика и смешала их содержимое в небольшой миске. Честно, я не придала этому значения, как оказалось, зря. Проверив нашу работу, учитель поставил зачет и пошел дальше. В следующую секунду Лика за его спиной создала маленький шарик из воздуха и поместила туда ранее смешанный состав. Дождавшись момента, когда Марик с девушкой отвлекутся, она кинула шарик в их котел. Первые тридцать секунд ничего не происходило, зато потом смесь начала резко бурлить. Не успела я сказать и слова, как меня за шкирку потащили под парту. Секунда - и раздался оглушительный взрыв, а затем наступила мертвая тишина. Выглянув из-под парты, я наблюдала удивительную картину: все, кто не успел спрятаться, теперь стояли в разноцветных разводах, стекающих с волос и одежды. И все бы ничего, но наш краситель был изготовлен по формуле очень хорошей стойкости, поэтому в течение следующего месяца почти весь второй курс мог похвастаться разноцветной шевелюрой. У Марика это была голубовато-розовая гамма. Нам очень повезло, что никто так и не узнал, кто в этом виноват.

В этот раз Лика действовала осторожнее - для начала попробовала очаровать его обычным способом, то есть с помощью откровенных платьев и томных взглядов. Лэт устоял. Тогда в ход пошла тяжелая артиллерия - для начала она старалась везде оказаться рядом с ним, постоянно изводила его вопросами и просьбами и помощи. А когда и это не подействовало, она решила напоить его любовным зельем.

Не знаю точно, что там произошло, но зелье по ошибке выпил Владиор, и Академия целый месяц могла лицезреть картину: Лика, удирающая от пантеры. Дело в том, что Владиор был оборотнем,  второй ипостасью которого  была огромная пантера. Поэтому, когда он не мог найти Лику в человеческом облике, он переходил в другую ипостась. Самое удивительно заключалось в том, что после того, как приворот закончил свое действие, Владиор позвал Лику на свидание. Как позже выяснилось, он давно по ней сох, но она не обращала внимания, а теперь все изменилось. Эта история закончилась хорошо, после выпускного я с удовольствием гуляла на их свадьбе.

 А с Лэтом мы познакомились в один из моментов ухаживания Лики за ним. На первый взгляд он мне совершенно не понравился. Ну не переваривала я эльфов! Да и он не сильно-то ко мне страстью пылал, у нас были дружеские отношения с элементами подколки друг над другом. После Академии наши пути разошлись, и снова мы встретились во время похода на Темного Властелина. Вот во время этого похода мы и стали ближе. Но и это оказалось на надолго.

***

От раздумий меня отвлекла внезапная остановка. Посмотрев вперед, я поняла, что стало причиной.  Впереди, примерно в двадцати метрах от нас под песком шли ряби.

- Кто-нибудь знает, что это такое? - задал вопрос Ритер.

У меня была одна догадка, но я надеялась, что она не подтвердится.

- Если я не ошибаюсь, то это змеевик, - ответила я.

- И что это за тварь? - поинтересовался Кел.

- Гигантский червяк с множеством зубов, - ответила я, не спуская глаз с горизонта. - Он очень хорошо слышит, но совершенно не видит. Надо опасаться его зубов, на них яд.

- Предлагаю немного подождать, - сказал Алистер, напряженно следя за передвижениями под песком. - Может, если мы не будем шевелиться, он уйдет.

Все напряженно замерли и уставились на движущийся песок. Пару минут под песком шло активное движение, затем все замерло.

- Как думаете, он ушел? - шепотом поинтересовался Гроин.

- Не факт, может он просто затаился, - так же тихо ответил Алистер. - Думаю, стоит еще немного подождать.

И буквально в следующую секунду из рук Гроина выскользнула фляжка, из которой он до этого пил. Миг - и песок под нами раскинулся в разные стороны, являя нашему взору ужасную тварь. Этот переросток раззявил пасть и явно нацелился нами перекусить.  Да, змеевик полностью совпадал по описанию с книгой: огромный червяк-переросток с чешуей, похожей на змеиную, тело бело-серого окраса, огромный рот с множеством зубов, отсутствие глаз. Меня передернуло - не очень-то хотелось оказаться в его пасти.

-  Окружайте его, - крикнул Алистер. - Тара, уходи подальше.

С радостью, мне, что - то не прельщает становиться чьим-то обедом.

- Берегитесь зубов, в них яд, - протараторила я, поворачивая Ветра для маневра. - Он хорошо слышит, но не видит вас.

- И как его убить? - поинтересовался Кел, вставая на позицию.

- Не знаю, - ответила я, смотря, как ребята спрыгивают с лошадей и окружают змеевика.

Лэт с Келом заходили справа, в то время как Алистер, Ритер и Гроин - слева. Первым удар нанес Лэт - он выпустил несколько стрел, но они отскочили от кожи змеевика, как камни от земли. Следующим был Кел - он запустил несколько кинжалов, но результат был таким же, как и со стрелами. Я впадала в панику - наше оружие на него не действовало, в книге ничего не говорилось о том, что его шкура непробиваемая.

Что делать? Как быть?

Паника нарастала, я во все глаза смотрела на сражение, но у ребят ничего не получалось. Становилось только хуже, змеевик разозлился и выполз из песка уже более чем наполовину. Ужас, как же с ним справиться? Я стала перебирать в уме все заклинания, которые знала, но тут они были бесполезны.

«Любая тварь боится огня», - раздалось у меня в голове мужской голос. Я вздрогнула и завертела головой, но рядом никого не было.

И что это было? А точнее, кто?  Над этим я решила подумать позднее, сейчас надо спасать ребят. Огонь! А ведь голос прав, огонь почти всегда уничтожает все живое. В уме тут же всплыло заклинание «Огненных клинков», но я не решалась его применить, так как это было чревато. Все дело в том, что это заклинание забирало много сил, и на восстановление магии требовалось пара дней.

 Тут раздался крик боли. Обернувшись, я увидела, что Лэт держится за руку, по которой течет кровь. Не раздумывая больше ни секунды, я закрыла глаза и сосредоточилась на заклинании.  Миг - и вокруг меня образовались лезвия, покрытые огнем, и удерживать их очень тяжело, так как они тянут энергию.

- Ложись, - успеваю крикнуть я, прежде чем послать лезвия в цель.

Последним, что я увидела, было, как ребята бросились на землю, и в следующую секунду лезвия достигли цели, а затем меня поглотила темнота.

*****

Сознание возвращалось медленно. Сначала ощущалась лишь ломка во всем теле, а потом уже заболела голова. Я попыталась открыть глаза - удалось это только с третьего раза. Да и то я смотрела словно через пелену. Так плохо мне давно не было. Осмотревшись вокруг, я поняла, что мы находимся в другом месте, и что я пролежала в отключке несколько часов -  вокруг было уже темно.

Как же все болит, такое чувство, что по мне стадо слонов прошло. Что же произошло?

- Очнулась? - раздался над ухом голос Ритера.

Я повернула голову и посмотрела на него. Оказалось, что моя голова покоилась на его ногах, а сам он сидел, облокотившись на седло. Выглядел он усталым.

- Что случилось? - спросила я, с трудом ворочая языком.

- Начну по порядку, - сказал он, глядя на меня. - После твоего крика мы дружно повалились на землю, а когда поднялись, то обнаружили змеевика, который уже порублен на кучу поджаренных кусочков. Закричал Лэт. Мы посмотрели в твою сторону и увидели, что ты лежишь на песке и не подаешь признаков жизни. Только подойдя к тебе, мы поняли, что ты просто магически истощена и находишься в обмороке. Мы решили, что надо уходить от того места как можно дальше, ведь кровь могла привлечь других хищников. Встал вопрос - кто повезет тебя? И тут случилась заминка, потому что Лэт чуть ли не с боем отвоевывал это право у Алистера. Я думал, они прям там и подерутся. Поэтому я решил не дожидаться их решения и подняв тебя с песка перенес на свою лошадь. Тогда эти успокоились. Правда от них взглядов мне было не по себе, но главное что ты была жива и невредима. Через примерно полтора часа мы разбили лагерь и теперь ждем, когда ты очнешься. Кстати, сам Лэт в порядке, его рана оказалась всего лишь небольшой царапиной, Алистер его быстро вылечил.

Весь этот рассказ я слушала внимательно, не пытаясь прервать рассказчика. Мда, весело получается. Я понимаю мотивы Лэта, но Алистер снова ставит меня в тупик. Вот зачем ему все это? Кажись, я снова влипла.

- Тара, можно вопрос? - спустя пару минут услышала я голос Ритера.

- Конечно.

- Что у тебя с Лэтом и Алистером?

Я задумалась, пытаясь понять, что ответить. Ведь точного ответа у меня не было.

- Сама не знаю.

- Это как? - округлил глаза он.

- Ну, с Лэтом мы знакомы давно, и даже когда-то собирались пожениться, но это в прошлом. А вот Алистера я знаю всего ничего, и что ему от меня надо, не понимаю.

- Пожениться?

Блин, я же забыла, что про наши с Лэтом отношения тут мало кто знает.

- Да. Ритер, давай не будем об этом. Сейчас это в прошлом.

- Ну, я бы так не сказал. Лэт, видимо, думает по-другому.

- Это его проблемы. Я ему говорила, что нас больше ничего не связывает.

- Да, поход с каждым днем все интереснее, - пробормотал он себе под нос.

- И не говори.

- Тара, я хоть и сам недолго знаю Алистера, но думаю, тебе стоит быть осторожнее. Он не так прост, как хочет казаться, да и статус брата Правителя о многом говорит. Он опас...

- О, ты наконец-то очнулась, - прервал нас Алистер. - О чем вы так мило беседуете?

- Ни о чем, - ответил за обоих Ритер.

- Если ты чувствуешь себя получше, то, думаю, нам стоит поужинать и решить, куда ехать дальше, - сказал Алистер, глядя на меня.

Его взгляд мне совершенно не понравился. Колючий и задумчивый одновременно. Да и косые взгляды в сторону Ритера мне тоже по душе не пришлись. Вся эта ситуация была крайне неприятной и нужно что-то делать. Вот только что?

Вздохнув, я попробовала подняться. Вышло это только со второй попытки. Ноги отказывались слушаться и то и дело я падала на песок. Но тут на выручку снова пришел Ритер. Он помог мне дойти до костра и опуститься на песок.

- Спасибо, что спасла нас, - раздался рядом со мной голос Кела.

- Похоже, это входит у меня в привычку, - ответила я, улыбаясь.

Остальные кивнули, видимо, соглашаясь с Келом. Гроин протянул мне миску с кашей и кусок хлеба. Желудок обрадовался запаху еды и тут же заурчал. Я покраснела, но ребята сделали вид что ничего не произошло. Быстро поужинав, мы стали обсуждать дальнейшие действия.

- В связи с произошедшими сегодня событиями, нам стоит быть вдвое внимательными, - начал разговор Алистер. - Хорошо, что в этот раз все обошлось. Тара, посмотри, куда нам дальше двигаться.

- На северо-восток, - ответила я. Смотреть на кулон при них я не стала, так как сделала это заранее.

- Хорошо, значит, с рассветом мы направимся в указанном направлении.

- А как быть с ранеными? - задал вопрос Кел.

- Я в порядке, - ответил Лэт, поглаживая перебинтованную руку.

- Со мной тоже все нормально, - следом сказала я. - Ехать смогу, а вот колдовать в ближайшие дни не получится.

- А как ты догадалась применить такое заклинание? - задал вопрос Гроин.

Я задумалась, что ответить. С одной стороны, это звучало бредово, а с другой - помогло же. Да и скрывать от ребят это долго все равно не получится.

- Мне подсказали.

- Кто? - раздался хор голосов.

- Не знаю, - пожала плечами я. - Во время вашей битвы у меня в голове раздался голос, вот он и подсказал, что все твари боятся огня, а дальше я уже применила заклинание.

- Голос? - переспросил Алистер. - Очень интересно. Сначала тебе какой-то мифический персонаж отдает кулон, который поможет найти дорогу, затем в твоей голове раздаются голоса. Все это очень странно, тебе не кажется?

И что он ко мне пристал! Завидует что ли?

- Не кажется, - резко ответила я. - Если бы не эти странности, мы бы тут не сидели.

- Я с тобой не спорю, - тихо проговорил Алистер. - Я просто хочу сказать, что кому-то надо, чтобы ты дошла до конечной точки, и, желательно, живой. А это играет нам на руку.

- Спасибо. Ты меня утешил, - сказала я, даже не пытаясь скрыть сарказм.

- Обращайся, - ответил этот гад и поклонился. - Ладно, давайте укладываться спать.

Ррррр...нет, он меня определенно бесит. Вот зачем он так делает? Пытается вывести из себя? Или ему просто скучно? Эти мысли мучили меня после отбоя, и в объятья Морфея я уплыла только спустя пару часов.

****

Пробуждение было тяжелым - сказывался недосып и магическое истощение. Хотелось лечь в теплую кровать, укутаться по нос в одеяло и спать дальше. Но этого мне никто не разрешит. У нас и так мало времени, а дел слишком много. Пришлось брать себя в руки.

Я встала последней и, отказавшись от завтрака, пошла собираться. Все равно в горло кусок не лез, хоть я и понимала что есть мне необходимо, ведь это быстрее восстановит силы. Ветер вел себя хорошо, видимо, понимал, что сейчас я не в той форме, чтобы со мной шутить.

- Держи, - раздался рядом голос Ритера.

Я вздрогнула и повернулась к нему. Ритер протягивал мне яблоко.

- Обед будет нескоро, хоть перекусишь, - пояснил свои действия он.

Мне была приятна такая забота. И в тоже время неожиданна.

- Спасибо, - поблагодарила я, забирая угощение.

Ветер тут же сунулся попробовать яблоко, но получил по носу и обиженно отвернулся.

- Дорогой, я накормлю тебя яблоками, как только мы приедем на место. Принесу столько, что ты лопнешь, - говорила я, поглаживая его по шее.

Ветер пару минут изображал из себя обиженную персону, но потом решил, что такое прощение ему подходит, и разрешил взобраться на себя.

Весь оставшийся день прошел под лозунгом «Не свалиться с лошади».

Мое тело меня просто не слушалось, ноги были как ватные, руки тоже. Мне повезло, что Ветер старался ехать плавно и не делать резких движений. Хоть ребята и старались ехать помедленней, но меня это не очень-то спасало. Пару раз я сверялась с кулоном, и мы меняли направление. Отсутствие хищников очень радовало, так как я бы точно не смогла им противостоять. Быть обузой мне совершенно не нравилось и чувствовать себя как выжитый лимон тоже, но эта плата за спасение ребят. Я ведь магией пользовалась редко, поэтому организм и не рассчитал силы. Что ж придется потерпеть.

Так продолжалось два дня. Сначала меня будили, и мы завтракали. Позже вся компания наблюдала за моими попытками взобраться на спину Ветра, потом целый день мотания по пустыне... и наконец-то под вечер - долгожданный сон. На третий день магия ко мне вернулась, и самочувствие резко улучшилось. Теперь я могла спокойно ехать в седле, а не лежать в нем, держась за гриву Ветра. В общем, жизнь потихоньку налаживалась.

На следующий день нам опять не повезло, возникало такое чувство, что все твари пустыни решили нами пообедать. Весь день прошел в относительно тихой обстановке, мы ехали, ориентируясь по кулону и вспоминая различные байки из жизни, что бы хоть как-то скрасить наше путешествие. Ближе к вечеру, мы начали искать место для ночлега, в этом нам повезло и уже через час мы наткнулись на небольшую низину. Напоив и накормив лошадей, мы стали готовиться ко сну, хотя спать еще было рановато, поэтому мы решили еще, немного посидеть и поболтать.

- Как вы думаете, сколько нам еще тут бродить? - задал вопрос Лэт.

- Не знаю, мне кажется, что несколько дней точно, - задумчиво ответил Ритер. - Ведь не может же Крепость располагаться так близко к границе, ведь тогда бы о ней было больше знаний.

- Тара, а ведь вы с Лэтом уже тут были? - спросил Алистер.

- Да, - ответила я. - Но, в тот раз мы прошли по самой границе, и не заходили так далеко. Нам даже не одной твари то не попалось.

Лэт согласно закивал. Да, в тот раз нам просто повезло.

- А расскажи о своем походе, - попросил Гроин.

Я задумалась, что же им рассказать. Ведь в принципе о нем уже знали все и всё.

- Что именно тебя интересует? - решила уточнить я.

- Ну, например твои ощущения от всего происходящего?

Я удивленно взглянула на Гроина. Такого вопроса мне еще не задавали. Да, в принципе никого мое мнение и не интересовало, мне просто поставили задачу и выкинули в мир, её выполнять.

- Знаешь, я как то и не задумывалась об этом. Сразу, после того как я сюда попала, у меня был шок. Все - таки другой мир, люди, и не только люди. Первое время было страшно. Помню, когда я впервые увидела оборотня, то думала, что в обморок упаду. Ну, а про вампиров вообще промолчу. В моем мире их изображают как кровожадных тварей, питающихся кровью девственниц.

- Да ладно? -  перебил меня Кел. - А что думают про некромантов?

- Ничего, у нас нет такого понятия. Есть некрофилия, но не стоит об этом говорить. Поэтому первый несколько месяцев мне пришлось привыкать к жизни в этом мире и его правилам. Самым счастливым было время, проведенное в Академии, студенческая жизнь веселая штука. Это было самое беззаботное время. А вот почти сразу после учебы меня отправили в тот злополучный поход. Знаете, наверное, самым тяжелым было терять ребят, к которым уже привыкла. Хотя, предательство все-таки было сильнее. Я не ожидала, что так получится. И очень рада, что смогла остаться в живых.

После моих слов, на стоянке установилась тишина, видимо каждый в этот момент думал о своем. Лично у меня мыслей не было, я вообще не очень любила вспоминать тот период моей жизни, слишком многое мне пришлось пережить.

- Что это? - разорвал тишину голос Ритера.

Мы посмотрели в указанном направлении и увидели небольшую группу зверьков, чем-то похожих на наших сусликов.

- Вот черт! -  выругалась я.

- Ты знаешь, кто это? - спросил Алистер.

- Это грызлик, - ответила я, не отводя взгляд, от горизонта. - Они нападают стаей, в среднем двадцать особей. У них на клыках яд, и они, как и большинство тварей не любят огонь.

- Откуда ты все это знаешь? - удивленно поинтересовался Гроин.

- Да, перед самым отъездом прочла очень познавательную книжицу, - ответила я, пытаясь рассмотреть количество тварей. - Их тут штук пятнадцать.

- Попытаемся их сюда не пустить, - высказался Лэт, доставая колчан со стрелами.

- Ага, давно хотел потренироваться на бегающих мишенях, - поддержал его Кел, обнажая кинжалы.

В общем, ребята славно развлеклись, и перестреляли всех грызликов, не давая тем подойти близко. Правда, несколько тварей все-таки смогли пробиться, но тут их встретили остальные. Когда с тварями было покончено, встал вопрос: Что с ними делать? Ведь запах крови обязательно привлечет более крупных особей. С этой задачей справился Ритер, он просто спалил их всех огнем. Только после этой процедуры, ему пришлось еще день восстанавливать силы. Не зря говорилось, что в пустыне колдовать опасно, уж слишком много она энергии забирает.

Чем дальше мы забираемся в пустыню, тем больше я верю в закон  подлости. Мы только пятые сутки бродим по пустыни, а уже успели встретить половину представителей местной фауны, и если часть тварей держалась на расстоянии, видимо не желая с нами связываться, то другие, наоборот, с огромной радостью стремились с нами познакомиться. Особенно нас достала мошкара. Она появилась неожиданно, просто налетела маленькая тучка из жужжащих тварей, попила крови и улетела. Её даже ни одно заклинание не взяло.

Потом на нас попытались напасть какие-то тушканчики, но их было всего штук пять, поэтому ребята с ними быстро справились. Но, все это уже стало жутко надоедать и нервировать. Мы уже начали терять надежду, что вообще отыщем Крепость, но нам повезло.

Глава 11



Крепость появилась неожиданно. Представьте, мы пятые сутки блуждали по пустыне с помощью кулона, корректируя маршрут. Вокруг были лишь песок и жуткая жара. И тут буквально из ниоткуда выплыла огромная махина, как будто это не наша цель, а мираж.

И вот он: огромный дворец, окруженный мощными стенами. Перед нами возвышались массивные деревянные ворота, окованные железом, которые крепились массиыными стяжками к гранитным стенам. Сама стена возвышалась примерно на семь метров.

Ворота были открыты, и мы проехали внутрь. Буквально сразу же оказались на главной площади, размер которой было трудно сразу назвать: огромная! Несмотря на довольно-таки солидный возраст произошедшего с городом-крепостью, возникало чувство, будто все просто спрятались, а не сгинули несколько веков назад. Все постройки были сохранены в целостности. В конце площади возвышалась красивейшая арка -  вход в главное здание. Подняв глаза вверх, можно было заметить четыре башни, установленные в соответствии с частями света.

- Видимо, мы на месте, - озвучил общую мысль Ритер.

- И что будем делать? - задал вопрос Гроин.

- Думаю, стоит оставить лошадей тут и пройти в главный вход, - ответил ему Алистер.

- Ты уверен, что это хорошая идея? - не удержалась я от вопроса.

- А что тебя смущает? - удивился Алистер.

- Все. Вы посмотрите вокруг, тут все как живое, будто не прошло столько лет.

- Тара права, - поддержал меня Ритер, оглядываясь кругом. - Что-то тут не так.

- И что вы предлагаете делать? - спросил Кел.

- А ты можешь проверить здание на предмет нежити? - решила озвучить свой вопрос я.

- Могу, - ответил Кел, и закрыв глаза, погрузился в транс. - Нет, тут нет ничего живого и мертвого на несколько миль вокруг.

И вот это меня пугало. Точнее меня не покидало ощущение, что тут что-то есть. Просто вокруг все казалось реалистичным и совершенно нетронутым. А ведь прошло столько лет! Деревянные постройки должны были сгнить, а они спокойно возвышаются над нами. Тут даже пыли нет и стоит абсолютная тишина.

- Тогда нам стоит осмотреться вокруг, - озвучил Алистер. - Других вариантов все равно нет.

- Я отведу лошадей и догоню вас, - внес предложение Гроин. - Вон там, справа, похоже, находятся конюшни, если судить по их внешнему виду.

- Хорошо, - не стал спорить Алистер.

Я с этой идеей была не согласна, но промолчала. Все же разделяться когда не знаешь территорию весьма опасно, но командир у нас он, вот пусть и думает.

Мы слезли с лошадей и, передав поводья Гроину, отправились к входу. Преодолев площадь и двадцать ступеней, мы оказались перед воротами. Алистер подергал ручку, но ворота не поддались.

- Закрыто, - констатировал он.

- Что будем делать? - поинтересовался Лэт.

И тут случилось неожиданное - кулон, подаренный мне, стал испускать неяркое сияние, я сняла его с шеи и положила на ладонь.

Так-так, это уже интересно.

Мы стали смотреть, что будет дальше. Через пару секунд свет стал тускнеть, а сам кулон - изменяться. Раз - и вместо кулона у меня на ладони оказался ключ.

- Ого, вот это сюрприз, - воскликнул Кел. - Попробуем открыть?

Я подошла к дверям, вставила ключ в замок и повернула. Внутри что-то щелкнуло, и дверь со скрипом открылась. В пустом помещении этот скрип неприятно резанул слух.

- Ну что, пойдем внутрь? - задал вопрос Ритер и сделал шаг по направлению к входу.

- Стой, - остановил его Алистер. - Там может быть ловушка. Надо быть внимательными. Первая разумная мысль за день. Аплодисменты.

Все, не сговариваясь, достали клинки. Первым вошел Алистер, за ним Кел, Лет и Ритер. Замыкала шествие я.

Внутри - тихо и просторно. Осмотревшись вокруг, я поняла, что мы тут одни. Если судить по обстановке мы попали в главный зал. Тут располагались: камин с лежащими в нем дровами, вместительный деревянный стол со стульями, на стенах - картины и чучела животных, на окнах отсутствовали занавески и дневной свет проникая сквозь них давал хорошее освещение. Пол был сделан из дерева и даже не скрипел под нашими ногами, слева располагалась лестница ведущая куда-то наверх, на стенах висели светильники, рядом с камином стояло несколько кресел с мягкими сиденьями. Возникало чувство, что совсем недавно тут кипела жизнь. Ни пыли, ни тления, ни гнили. Страшно.

- Вам не кажется это странным? - поинтересовалась я у ребят, все еще находясь под впечатлением от увиденного.

- Что именно? - переспросил Лэт.

- Лично у меня возникает чувство, что прошло не несколько столетий, а всего один день с их исчезновения, - пояснила я. - Тут даже пыли нет.

Я демонстративно показала палец, которым перед этим провела по камину.

У меня от этого места мурашки по коже.

- Ты права, - подал голос Алистер. - Все это странно. Везде чистота, никакой плесени или тления, хотя по всем данным они должны быть.

- Что же тут происходит? - спросил Лэт.

- Не знаю, - ответил Алистер, - Надо в этом разобраться. Я думаю, стоит разделиться и осмотреться.

- Уверен? - задал вопрос Ритер. - А вдруг тут ловушка?

Я с Ритером была согласна. Не нравилась мне идея с разделением.

- Навряд ли, если уж нас ждали, то уже напали бы, - уверенно ответил Алистер.

Я решила с ним не спорить и направилась к лестнице, ведущей на второй этаж. Десять ступеней - и я наверху. Передо мной простирался длинный коридор с множеством дверей, на стенах висели факелы и несколько картин. На ближайшей картине изображена белокурая эльфийка, на коленях которой лежала голова фиолетового дракона. Сам дракон изображен был очень реалистично и казался вполне  довольным.

Красивая картина. Всегда испытывала слабость к драконам.

Вздохнув поглубже, я открыла первую дверь и очутилась в спальне. Видимо, эта была спальня влиятельного человека - отделана в зеленых тонах. Посередине комнаты стояла большая кровать, рядом - тумбочка, напротив - камин. В одной из стен располагалось окно с темно-зелеными гардинами, под ним стоял небольшой столик.

Мило и изящно.

Комната мне очень понравилась, но детальный осмотр я решила сделать позже. Дальше я встретила еще несколько таких же комнат, только разных по цветовой гамме.

Видимо это этаж с жилыми помещениями, тут скорей всего отдыхали служащие. Спустя примерно десять дверей поменялся и интерьер - теперь в каждой комнате стояло по четыре одноместных кровати, имелся небольшой камин, а рядом с каждой кроватью - по тумбочке. Пройдя до конца коридора, я убедилась, что в большинстве комнат проживало по четыре человека, а первые комнаты предназначались, скорее всего, для представителей более высоких рангов.

Обстановка комнат говорила о том, что тут явно заботились о народе, хоть мебели было немного, но было уютно. Все самое необходимое и только.

Решив получше рассмотреть понравившуюся комнату, я направилась туда. Оказалось, что рядом с камином располагалась небольшая дверь. Открыв её, я попала в ванную комнату.

Все, я готова тут остаться.

Мне стало интересно, есть ли тут водоснабжение. Каково же было мое изумление, когда я повернула ручки, и из крана хлынула вода, причем и холодная, и горячая. Моей радости не было предела - хоть помоюсь по-человечески, а то в пустыне это было сделать проблематично.

Ура, душ!!! Ну, хоть какой плюс можно извлечь из этого путешествия.

Мысленно зарезервировав себе эту комнату, я отправилась вниз к остальным.

Спустившись по лестнице, я обнаружила всю команду в сборе. Они о чем-то беседовали.

- Я разместил лошадей, - услышала я голос Гроина, подходя ближе. - Не поверите, но в конюшне была вода, сено и овес. Такое чувство, что нас ждали. Животных я накормил.

- Я осмотрел кухню, - продолжил далее Ритер. - В кладовке лежат продукты, есть бутылки с вином, причем очень дорогим. Вся посуда блистает чистотой.

- В подвальных помещениях тоже чистота, - раздался голос Кела, - Там есть несколько помещений под лаборатории, инвентарь, а в самом низу есть камеры заключения.

- На крыше установлены наблюдательные пункты, - отчитался Лэт. - Также там есть оранжерея, и, если смотреть вниз, то слева от основного здания можно заметить площадку для тренировки воинов, чуть дальше - огород и несколько колодцев.

- На самом нижнем уровне я обнаружил большой зал, - продолжил Алистер. - Видимо, там проходили магические поединки или проводились исследования. Думаю, туда мы спустимся все вместе.

- На втором этаже - спальни, - ответила я. - Судя по обстановке, первые десять занимали правящие люди, в остальных размещалось по четыре человека в комнате. Везде есть своя душевая, приличная кровать и камин. Если будем в них ночевать, то моя - зеленая.

- Думаю, мы можем в них расположиться, - ответил Алистер. - Предлагаю спуститься на кухню и для начала поужинать.

Не дожидаясь нашего согласия, он направился к кухне. Впрочем, есть хотели все, поэтому мы дружным строем отправились набивать животы.

Кухня располагалась этажом ниже. Тут стоял дубовый стол на двенадцать персон с массивными стульями, имелась печь, нечто, напоминающее нашу раковину, и несколько столешниц. В дальнем конце комнаты - дверь, которая вела в кладовую. Вот туда-то мы и направились.

Чем больше я нахожусь в этом замке, тем страшнее мне становится. Открыв кладовку, мы обнаружили запасы еды, на целую армию. Чего тут только не было: овощи, фрукты, сыры, колбасы и различные крупы - все свежее! В конце кладовой висели тюки с самым разным мясом, а также солонина и вяленая рыба. На полках - различные специи и бутылки с непонятными жидкостями.

- Интересно, это можно есть? - задала я вопрос, осматривая содержимое.

На самом деле, кушать действительно хотелось. И желательно горячего, от бутербродов мне уже плохо было.

- Можно, - раздался голос Ритера, который с упоением поглощал палку какой-то колбасы. - Мммм, вкуснотища.

- Не боишься отравиться? - спросила я.

- Не думаю, что нас хотят отравить, - ответил он, пытаясь проглотить слишком большой кусок. - Думаю, мы им нужны для чего-то. Раз уж сразу не убили, то и сейчас не станут.

- Логично, -  сказал Кел и потянулся за вяленой рыбой.

Больше никто разговаривать не стал. Было решено набрать продуктов и устроить хороший ужин. Кел почистил картошку, я пожарила мясо, Ритер разложил овощи, Гроин сбегал за вином, а Лэт с Алистером накрыли на стол. Когда все было готово, мы сели ужинать. Так хорошо мы не ели уже давно, под вкусную еду и приятное вино так и тянуло на разговоры.

- А кто-нибудь видел библиотеку? - задала вопрос я. - Ведь, судя по рассказу Гроина, она тут есть.

- Нет, - ответил дружный хор голосов.

- Ну, мы еще не все осмотрели, - продолжил Кел. -  Может, завтра найдем.

- Кстати, а какие планы на завтра? - продолжила интересоваться я.

- Надо осмотреть подвальные помещения более тщательно, - ответил Алистер. - Также стоит разобраться с главным залом, который находится внизу, найти библиотеку и упоминания о том, что тут произошло. Нам нужно все, что касается их изобретений, и того, кто с ними сотрудничал.

- Ты думаешь, мы сможем это найти? - спросила я, поворачиваясь к нему.

- Надеюсь.

- Ладно, давайте не будем сейчас о грустном, - внес предложение Кел. - Тара, ты сказала, что наверху есть несколько комнат, в которых можно переночевать.

- Да, там примерно десять комнат со всеми удобствами.

- Отлично. Не знаю как вы, а мне отдых не повредит. Да и от душа я не откажусь.

- Тем более что есть горячая вода, - дополнила я.

- О, это здорово. Может тогда стоит распрощаться до завтра и пойти отдохнуть?

Идея была воспринята на ура. Убрав посуду и остатки еды, мы поднялись наверх. Я сразу же пошла в приглянувшуюся комнату. В соседней разместился Ритер, далее - Кел, напротив меня - Алистер, за ним - Лэт и Гроин.

Пожелав всем спокойной ночи, я зашла в комнату. После столь обильного ужина спать не хотелось, поэтому я нашла в сумке полотенце и пошла в душ.

Боже, какое же это блаженство смыть с себя всю дорожную пыль и снова стать чистой.  Выполнив все водные процедуры, я завернулась в полотенце и вышла из ванной.

- Мммм... какое зрелище, - раздалось около двери.

Я чуть не заорала и едва не отпустила полотенце.

Что ему тут надо?

 Повернувшись на голос, обнаружила Алистера, который вовсю разглядывал меня.  А если учесть, что полотенце было небольшим, то посмотреть было на что. При этом на нем были только брюки, рубашку он не надел.

- Что ты тут делаешь? - возмущенно уставилась на него я.

- Пришел сказать, что я на все комнаты поставил охранные заклинания, и тебя никто посторонний не побеспокоит.

Интересно, кто нас тут может побеспокоить? Ни одной живой души, кроме нас тут нет.

- Спасибо, а теперь будь добр - смотайся отсюда.

- Ну, зачем же так грубо? - спросил он, делая шаг ко мне.

Мне очень сильно захотелось вернуться обратно в ванную и закрыться там, но я подавила в себе это желание. Тем временем Алистер подошел еще ближе, и его взгляд не предвещал ничего хорошего.

- Признайся, ты ведь ждала меня.

Я чуть не упала. Вот это фантазии. Самоуверенный эльф попался.

- С какой радости ты так подумал? - я попыталась охладить пыл наглеца.

- Знаешь, давно хотел увидеть тебя без одежды, но это даже лучше, - продолжил он, игнорируя мой вопрос. - Ты после душа, в одном полотенце, капельки воды стекают по телу, мммм... ты меня сегодня радуешь.

Руки так и чесались наколдовать ему, что-нибудь этакое. Холодный душ например.

- Алистер, если через минуту ты отсюда не уйдешь, тебя унесут.

- Дорогая, ну зачем же ты ругаешься? - сказал он, делая еще пару шагов ко мне. - А вдруг тебе понравится?

Мне? С ним? Нет, спасибо.

- Сомневаюсь, - высказала я мысль вслух.

- А ты проверь.

Я не успела дать ответ, как он сделал неуловимое движение, и я оказалась прижатой к пылающему жаром телу.

- А ты вкусно пахнешь, - прошептал он на ухо.

- Да как ты...

Я не успела закончить, меня заткнули самым банальным образом - поцеловали. А целовался он классно, я даже на пару секунд потеряла контроль. Все мои попытки вырваться не удавались, и тогда я решила расслабиться и получать удовольствие. Алистер, видимо, не ожидал от меня покорности, но поцелуй не прервал. А мне всего лишь нужно было, чтобы он потерял бдительность.

Как только это случилось, моя коленка сделала стратегический шаг. Ну, я думаю, вы сами знаете, какой.  Алистер согнулся, схватился за самое ценное и что-то прошептал сквозь зубы.

«Жестоко» - скажете вы. Лично я считаю, что нет, ибо нефиг целовать девушку без её согласия.

- Строптивая, - прошептал он, разгибаясь.

- Алистер, повторяю последний раз - уходи, или я закричу.

- Хорошо, но мы еще поговорим на эту тему, - сказал он, и, развернувшись, вышел за дверь.

Я вздохнула с облегчением, понимая, что еще немного и произошло бы то, о чем я бы точно жалела. Да, отсутствие мужского внимания за эти два года дают о себе знать, но это тоже не выход. Тем более что сам Алистер наводил на меня скорее печаль, чем чувство страсти. В данный момент я бы желала видеть на его месте совершенно другого человека, но это лишь мечты.

 Подойдя к двери и задвинув засов, чтобы больше меня не беспокоили, я переоделась в пижаму и отправилась спать.

***

- Хозяйка, наш человек докладывает, что отряд находится в Крепости Братства.

- Что? Как такое возможно? Я же приказала этого не допустить! Неужели так трудно выполнить столь простое задание? - орала девушка, оглядывая слугу. Её глаза полыхали злостью и ненавистью.

- Хозяйка, наш человек сказал, что сделал все, что мог, но у него не получилось их остановить. Он ждет дальнейших распоряжений.

Девушка взяла себя в руки, задумалась, а затем произнесла:

- Пусть пока сидит тихо, отправьте к Крепости отряд Варлоков. Все должны быть уничтожены. Я не потерплю срыва всей операции из-за каких-то мелочей.

- Все будет исполнено, Хозяйка.

***

Меня разбудил шум - сначала я даже не поняла, что именно. Пару минут стояла тишина, а затем я услышала тихое:

 «Тара».

Резко сев на кровати, я стала озираться по сторонам. Темнота хоть глаз выколи и тишина. Может, показалось?

«Тара», - снова услышала я. Голос доносился как будто издалека.  «Тара, спустись в главный зал».

Ну, вот опять! Да что происходит?

Решив это выяснить, я втиснулась в штаны и рубашку, надела сапоги и прихватит на всякий случай кинжал, открыла дверь и вышла в коридор. Меня поразило, что на стенах горели факелы, а ведь мы их не зажигали.

«Спустись вниз», - снова услышала я тихий шепот.

Да что же это такое? Я не понимала, кто меня зовет и что все это значит, и, решив разобраться в происходящем, спустилась вниз. Главный зал был слабо освещен, а сами факелы горели только с одной стороны.

 «Огонь укажет путь», - прозвучало в голове.

Хм, получается надо идти по факелам? Странно все это. Пожав плечами, я продолжила путь.

Судя по рассказу Гроина, тут должно быть три подземных этажа, и я так понимаю, что мне нужен как раз последний. Пройдя череду коридоров, я оказалась около деревянной двери. Повернув ручку, я открыла дверь и застыла на месте. Это место было мне хорошо знакомо - именно тут я бродила во сне, и именно тут я погибала.

«Не бойся, иди вперед, все будет хорошо», - снова услышала я.

Постояв пару минут в нерешительности, я глубоко вздохнула и сделала шаг. Идти было тяжело, очень давило ощущение опасности, но я упрямо двигалась вперед.

Спустя минут десять я снова оказалась около двери, на этот раз железной. Решив себя долго не мучить, я дернула ручку, вошла и замерла от удивления.

Глава 12



- Добро пожаловать, - поприветствовали меня. Причем этот голос я уже слышала - именно он звучал у меня в голове, когда мы были в пустыне.

- Спасибо, - ответила я, внимательно осматривая говорившего.

Это был тот самый жрец, который мне снился. Вот только он выглядел немного странно. Точнее, его кожа была почти прозрачной, и это наводило на определенные мысли.

- Присаживайся, - сказал он, указывая рукой по направлению к центру.

Я огляделась и поняла, что нахожусь в главном зале, о котором ребята говорили ранее. Он чем-то напоминал пещеру: до потолка было примерно пять метров, стены вытесаны из камня, на полу рисунок - солнечный диск с лучами, заключенный в синий круг. В центре зала стоял столик и пара кресел. На одно из них я и опустилась.

- Я очень рад, что ты к нам пришла.

А вот я как-то не очень.

- К вам? - уточнила я.

- Да, это Крепость Братства Света, хотя ты и так это поняла. Нам нужна твоя помощь.

Дежа вю.

- Где-то я это уже слышала, - ответила я, начиная злиться.

Опять меня хотят втянуть в какие-то разборки по спасению всего мира без моего согласия.

- Тара, пойми, помогая нам, ты поможешь всему миру, иначе он погибнет.

- И это тоже. Я так понимаю, что вы в курсе происходящего в мире?

- Да, и скажу больше - мы являемся причиной этих происшествий.

О как, а это уже значительно интереснее.

- Не поняла, - удивилась я.

- Сейчас я тебе все расскажу, -  устало ответил он. - Только не перебивай меня, вопросы задашь, когда я закончу рассказ.

- Хорошо, - ответила я, удобней усаживаясь в кресле.

- Я начну издалека, чтобы ты смогла понять наши поступки и мотивы.

***

Как ты уже знаешь, наш мир был создан тремя демиургами: Трионом, Дестером и Брианой. Трион и Бриана были супругами, а Декстер - их другом, но мало кто знал, что он был тайно влюблен в Бриану, и когда она его отвергла, он попытался уничтожить созданный ими мир. К счастью, ему помешали, но он обещал, что однажды вернется и отомстит.

Спустя какое-то время создателям надоел их мир, и они решили покинуть его.  Перед самым своим уходом Бриана создала расу, которая должны была следить за порядком в мире и помогать всем. Эта раса получила название Элиуры. Элиуры были магически одаренными существами и больше всего напоминали людей. Они поселились на отдельном континенте, построили свой город, стали помогать остальным расам и следить за порядком.

Первые несколько столетий все было спокойно, но, как и все расы, Элиуры были подвержены эмоциям, и самой сильной оказалась зависть. У королевской четы, правящей на тот момент, было два сына. Старшему доставался трон, а младшему - должность вице-канцлера. Вот только младшего это не устраивало - он очень завидовал старшему брату и хотел занять его место. Время шло, зависть становилась все сильнее, и вот настал момент, когда должны были короновать старшего сына. К этой церемонии готовились очень долго, но мало кто знал, что в это же самое время младший сын тоже готовился взойти на трон. К огромному сожалению родителей, младший ребенок не обладал большим магическим потенциалом, и на его странности никто не обращал внимания.

Это оказалось фатальной ошибкой. Небольшой магический потенциал он замещал огромным стремлением к знаниям, и в один прекрасный день он обнаружил одну удивительную книгу, в которой говорилось о черной магии. Прочитав её, он решил, что достоин трона больше, чем брат, и пошел на преступление. Он заманил брата в подземелье, опоил зельем и убил его, пронзив сердце кинжалом. Благодаря той книге он забрал себе всю силу своего брата и стал намного мощнее.

Когда родители узнали о случившемся, они отреклись от сына и выгнали его прочь, но он не захотел уходить, решив, что трон должен быть его, и попытался убить родителей. После продолжительного магической битвы он победил, но перед смертью родители успели проклясть сына. Суть проклятья заключалось в том, что он потерял свою бессмертность и теперь любой мог его убить, хотя с его знаниями это делала задачу трудновыполнимой. В порыве злости он уничтожил большую часть населения, а те, кто остались, спасались бегством. Уйти с континента смогли примерно тысяча элиуров, но долгое скитание, болезни и голод ослабили их. К моменту постройки крепости выжило не белее двухсот элиуров. Мы отдали последние сбережения и построили эту Крепость, основав Братство Света и попытавшись найти средство, как победить узурпатора. Мы многого добились, но, к сожалению, так и не смогли найти способ его уничтожения.  Тогда одному из старейшин попалась на глаза книга, в которой говорилось о пророчестве.

Чтобы зло искоренить,

Чтоб надежду возвратить,

Надо деву вам найти,

Из другого мира принести.

Она убьет исчадье ада,

И восстановит этот мир.

Тогда несколько старцев решили попробовать исполнить пророчество и вызвали в этот мир тебя.  И благодаря тебе мир был спасен.

***

- Ты хочешь сказать, что Темный Властелин был младшим сыном короля элиуров? - спросила я, находясь на грани шока и стараясь подобрать челюсть с пола.

Ничего себе история. Шок это по-нашему.

- Да.

Я не знала, что сказать. Слов просто не было. Весь рассказ не укладывался в голове.

В момент переноса в этот мир меня действительно встречали два старца. Они же твердили про миссию и долг, а также про необходимость обучения. Благодаря им я попала в Академию. И вот оказалось, что у моей истории была предыстория.

- Хорошо, допустим, я поверю в Ваш рассказ. Но, почему, же тогда Братство исчезло?

- Когда было озвучено пророчество, наши старцы решили уйти из Братства и исполнить этот наказ, чтобы не привлечь внимания Темного Властелина. Они ошиблись. Не знаю как, но он узнал о наших замыслах и пришел.  Битва была страшной, и мы проиграли. Правда, нам удалось сохранить секрет пророчества, и он не узнал о тебе. Уже перед самой смертью на эту Крепость было наложено заклятье «Вечности», поэтому тут все и сохранилось в прежнем виде. Ну, а я стал его хранителем, и буду им до тех пор, пока не погибнет Темный Властелин.

Этого не может быть! Мне это сниться.

- Но, он же умер! - воскликнула я.

- Нет, к сожалению, это не так.

- Что? Как такое может быть? Я лично видела, как он умер, я его убила! - воскликнула я, поднимаясь в  кресле.

События двухлетней давности, как одно мгновенье, пронеслись перед глазами...

***

Сознание возвращалось медленно, перед глазами все плыло, голова раскалывалась от невыносимой боли. Я попробовала пошевелиться, но не смогла.

- О, ты наконец-то очнулась, - прозвучал незнакомый мужской голос справа от меня.

Я попыталась повернуть голову, но она лишь отдалась тупой болью.

- Ты, видимо, хочешь меня увидеть? Ну, что ж, смотри.

Перед моим взором предстал мужчина лет тридцати с темными волосами до плеч, синими глазами, развитой мускулатурой.

- Позволь представиться. Маркурио тер Диато, - проговорил он, глядя на меня. - Тебе я, скорее всего, известен под именем Темный Властелин.

- Как я тут оказалась?

- Ну, тут все просто, я с самого начала знал о вашем походе. И как можно было о нем не знать, когда я сам лично внедрил туда своего человека. Знаешь, влюбленная девушка способна на все, чтобы любимый остался с ней. Бедная Кира, она по моему приказу опоила вас снотворным и доставила сюда.

- Ты врешь! - выкрикнула я и попыталась вырваться из оков.

- Даже не пытайся вырваться, мои помощники хорошо тебя приковали. Сейчас ты лежишь на жертвенном камне. Я убью тебя, и твоя сила поможет вернуть Декстера. Я буду править миром.

Еще один сумасшедший фанатик.

- Ты уверен, что Декстер тебе это позволит?- попыталась потянуть время я.

- Конечно. Ему не нужен этот мир, он просто хочет найти Звезду Силы и с помощью неё убить Бриану и Триона.

После его слов я не смогла сдержать улыбку. Все дело в том, что эта самая Звезда сейчас висела у меня на шее, но о ней никто не знал - она выглядела как самый обычный медальон, поэтому на нее и не обращали внимания. Её мне дали старцы перед самым походом и сказали, что только с её помощью можно убить Темного Властелина. И вот я в его логове со Звездой, а он об этом даже не догадывается.

- Интересно, чему ты улыбаешься? Хотя, что с людей взять, вы лишь мизерная частичка этого мира, а моя раса тут главная, и скоро я стану Повелителем всего.

Пока этот будущий «Повелитель всего» рассказывал свои планы, бегая туда-сюда, я  пыталась ослабить веревки. Мне нужно было освободить руки и активировать Звезду, чтобы навсегда избавиться от него.

Руки уже немного затекли, тело тоже плохо отзывалось на любые движения, но я упрямо пыталась освободиться. Пока Маркурио рассуждал о том, что будет, когда он придет к власти, я могла действовать. Через пару минут мне удалось ослабить веревки и немного вытащить руки. Как мне объясняли, для активации Звезды нужно было произнести предназначенные для этого слова и капнуть крови Хранительницы, то есть моей.

- Вот что станет с миром, когда я приду к власти, - закончил он речь, поворачиваясь ко мне. - Но ты этого уже не увидишь. Ладно, пора заканчивать тут.

Он взял ритуальный нож и направился в мою сторону. Мне стало как-то не по себе, умирать совершенно не хотелось. Я еще и замуж, то выйти не успела.

- Для начала мне надо наполнить чашу твоей кровью, - проговорил он, проводя острым лезвием по моему запястью. - Вот так, пусть она течет.

Больно! Я чувствовала, как моя кровь струится по коже. Ждать было нельзя, ведь потеря крови была мне невыгодна. Я сильнее задергала руками, пытаясь их полностью освободить.

- Надо, же ты все еще пытаешься вырваться. Это бесполезно.

- Посмотрим, - ответила я, наконец-то высвободив руки.

- И что же ты будешь делать дальше? - поинтересовался Маркурио, встав недалеко от меня. - Ноги-то у тебя связаны.

- А мне нужны только руки, -  с улыбкой ответила я, доставая медальон.

- Ты думаешь победить меня с помощью этой безделушки?- брезгливый взгляд на медальон.

Я не стала отвечать на его вопрос. Вместо этого я произнесла заклинание для активации Звезды. Секунда - и в моей руке уже не медальон, а Звезда размером с ладонь, каждое отделение из которой имеет свой цвет: красный, синий, черный, белый, зеленый, а в самом центре горит маленький золотистый камень.

- Что это такое? - воскликнул он. - Как такое возможно? Звезда у тебя...

- Да, видимо, этого твои разведчики не учли.

- Ты все равно её не активируешь, ведь тогда ты и сама погибнешь.

- Ты так в этом уверен?- в упор посмотрела я.

- Давай договоримся. Раз Звезда у тебя, то мне нет смысла тебя убивать. Ты станешь моей королевой, и мы вместе будем править этим миром.

Ого, вот это новость. То меня хотят убить, то жениться. Нет, такой муж мне точно не нужен. У него вообще фантазия больная, да и нет никакой гарантии, что после того как вернется Декстер, от этого мир хоть что-то останется.

- Мне это не нужно, -  сказала я и опустила руку со Звездой в чашу с кровью.

- НЕТ!!! - раздался крик Маркурио.

В следующее мгновение Звезда вспыхнула ослепительным светом и взорвалась, озарив всё вокруг ярчайшей вспышкой.

Последним, что я увидела, был Маркурио, кидающий в меня ритуальный кинжал. После наступила темнота.

***

- Но как он смог выжить? - задала вопрос я после нахлынувших воспоминаний

- Тара, ты убила его телесную оболочку. Но во время той битвы он успел произнести заклинание разделения душ, и часть его души попала в тебя.

В этот момент я была готова вновь вскочить и закричать, но почему-то не сделала этого.

- Как такое возможно? Я же ничего не почувствовала, во мне ничего не изменилось.

Я была просто в шоке. Все эти годы я жила с мыслью о том, что он умер и мир спасен. А тут оказывается, что все мои старания были напрасны.

- Он понял, что погибает, и в последний момент произнес заклятие «Разделения душ».

Я углубилась в воспоминания, пытаясь вспомнить это заклинание. На сколько, я помню, его суть сводилась к тому, что маг перед смертью, мог попытаться отделить частичку своей души и передать её другому, для того чтобы возродиться вновь. Правда, об этом мало, что известно, так как попыток проделать такое было немного. Во время этого ритуала человек испытывает просто адскую боль и есть вероятность, что это может и не удастся.

- А вы откуда об этом знаете? - решила спросить я.

- Я был там.

После этого заявления моя челюсть непроизвольно начала движение вниз. Сегодня прямо день сюрпризов, точнее ночь.

- Предвидя твой вопрос, отвечу тебе как есть. Меня зовут Антолион, я старший брат Маркурио. Да-да, тот самый, которого он подло убил. К сожалению, мой брат был очень мелочен и перед самой смертью наградил меня проклятьем «Вечного скитания». И вот я в образе духа брожу по этому миру и пытаюсь уйти в вечность.

А вот это уже интереснее.

Проклятье «Вечного скитания» накладывалось на человека, и тот после смерти становился духом, который не мог уйти за грань, и вынужден обитать в этом мире. Причем согласно этому проклятью, дух привязывался к тому кто его проклял, и пока тот не умрет, дух не сможет найти покой.

Я сидела и пыталась переварить информацию. Так много всего за такой короткий срок...

Мыслей совершенно не было, вместо них - какой-то ступор. И это осложняло ситуацию.

- Тара, все не так страшно, как кажется. Я уже смирился с таким существованием.

- Но почему я не чувствую его душу в себе?

- Все дело в том, что она спит, и будет спать до тех пор,  пока ты снова не найдешь Звезду.

Нет, сегодня явно день сюрпризов.

- Что? Звезда не уничтожилась?

- Нет, она раскололась на пять равных частей, и тебе предстоит её собрать.

- Зачем? - захлопала глазами я.

- Кто-то хочет вернуть моего брата и Декстера, и, если это произойдет, то мир, который ты знаешь, перестанет существовать.

- Кто хочет? И что я должна сделать?

- Для начала ты должна найти все пять частей и собрать Звезду, но, как только это случится, душа Маркурио проснется. И тогда он попытается завладеть твоим телом и возродить свое.

Чем дальше, тем страшнее. Мое тело мне все-таки дорого.

- Он может возродить себя? - справившись с шоком, спросила я.

- Не буквально. Ему нужна телесная оболочка для души, поэтому ему просто нужно мужское тело, но пока он его будет искать, ему сойдет и твое.

Какая прелесть.

- Спасибо, утешили.

- Тара, я не хочу тебя пугать. Я просто говорю, что может произойти. Чтобы ты была готова и не допустила этого.

- И как это предотвратить?

- Тот кулон, что я тебе дал, поможет сдержать сущность моего брата. Правда, не очень долго.

- А как уничтожить душу вашего брата?

- Есть специальный ритуал. Я дам тебе книгу, где он описан, но тебе все равно нужна Звезда, чтобы окончательно уничтожить его сущность.

- Хорошо, это я поняла. Но почему нельзя было появиться перед всеми нами и все рассказать?

- Потому что это опасно. В первую очередь для тебя. Пойми, как только другие узнают, что Темный Властелин жив, то попытаются его уничтожить, то есть - убить тебя. А ты - единственная, кто может активировать Звезду и предотвратить все это. Поэтому я усыпил всех, и меня можешь видеть только ты.

- А как мне быть с ребятами? Я же должна хоть что-то рассказать...

- Расскажи им сокращенную версию без твоей роли в ней.

- Чем дальше, тем интереснее.

- Я думаю, тебе стоит отдохнуть, самое основное я тебе рассказал. Завтра зайди в библиотеку, я покажу тебе книгу с ритуалом. А сейчас тебе лучше пойти поспать.

На этой «оптимистичной» ноте мы и расстались. Он просто исчез, а я внезапно оказалась перед дверью в своей комнате, как будто и не выходила.

Глава 13



Проснулась я самой последней, что и неудивительно - легла-то я под утро. Ребят я нашла в столовой, они завтракали.

- Доброе утро, - поприветствовал меня Ритер.

- Доброе, - ответила я, хотя в душе думала совсем наоборот.

- Ну и соня ты, - раздался голос Алистера.

Я не стала отвечать на его колкость. Просто прошла к столу и села завтракать.

После принятия пищи я решила, что нужно рассказать ребятам, что со мной произошло вечером, пропустив момент про меня и мою роль. Они слушали молча, но на лицах то и дело мелькало удивление. Вопросов не задавали - видимо, ждали конца рассказа. Мне было нелегко все это говорить, ведь приходилось следить за словами, чтобы не выдать себя, некоторые вещи вообще не понятно было, как объяснять. Например, почему Звезду могу активировать только я, или почему призрак явился только мне. Закончив рассказ, я стала ждать вопросов.

- Получается, нам нужно найти все части Звезды? - задал вопрос Лэт.

- Да, - ответила я.

- И где нам их искать? - раздался голос Гроина.

- Без понятия, путь должен указать кулон.

- Меня больше интересует, почему призрак доверился тебе? - вопросительно произнес Алистер, пристально глядя на меня.

- Без понятия. Может, я ему больше понравилась.

- Сейчас это неважно, надо в первую очередь найти Звезду и уничтожить кристаллы, - перебил Алистера Ритер.

- Я это не отрицаю, мне просто интересно, - ответил ему Алистер.

Все ему интересно. Меньше знаешь - крепче спишь.

Ритер как раз собрался что-то ответить Алистеру, когда я заметила Антолиона, стоящего около двери. Он смотрел на перепалку ребят и улыбался. Заметив, что я на него смотрю, он кивнул и жестом позвал за собой.

- Ладно, ребят вы можете спорить и дальше, а я пока пройдусь, - сказала я, вставая.

Ребята замолчали и посмотрели на меня, но сказать что-то никто не рискнул. Так же молча, я вышла из кухни и пошла вслед за Антолионом. Пара пролетов - и мы стоим перед двухстворчатыми дверьми.

- Открой их, - просит он.

Я потянула за ручку и открыла двери. Они плавно разошлись в стороны, и моему взору предстала, как мне показалось,  самая огромная библиотека в мире, такого количества книг я еще не видела. Тут все было заставлено стеллажами с книгами от пола до потолка, а посреди зала стояли несколько столов со стульями, пара диванов и несколько лестниц.

Вау, а вот и библиотека. Как тут здорово.

- Как много книг, - восхищённо произнесла я.

- Да, библиотека была нашей гордостью, - ответил мне Антолион. - Тут собраны книги всех народов. Тебе нужна вот эта....

Он подошел к дальнему стеллажу и указал на огромный фолиант. Взяв его в руки и сев в кресло, я открыла книгу. Да, тут было много ритуалов и различных описаний.

- Тебе нужен ритуал «Освобождения», - подсказал он.

Я пролистала несколько страниц и нашла нужный ритуал.

Вот только загвоздка была в том, что описанный ритуал был на непонятном мне языке. Я выжидающе уставилась на Антолиона.

- Тут говориться о том, что для начала тебе нужно изготовить зелье. Оно отключит твое сознание и поможет освободить мысли.

Так, что - то тут не так. Зачем отключать сознание?

- В чем подвох? - спросила я.

- Ты права, подвох есть. Вторая душа будет бороться за жизнь и может выиграть, и тогда исчезнешь ты.

Вот это новость, мало того, что в моем теле обитает две души, так еще есть вероятность, что я вообще умру. Веселая перспектива.

- Чем дальше, тем интереснее, - после минутного молчания озвучила я.

- Для того чтобы выжить, ты должна хотеть вернуться сюда, у тебя должен быть стимул.

- Например?

- Ну, например, любимый. Это, конечно, может быть и ребенок, но у тебя его нет.

У меня и любимого то нет.

- А друзья не считаются?

- К сожалению - нет, только любовь способна дать человеку силы.

- А что нужно для изготовления зелья?

- Тебе понадобиться корень мандрагоры, несколько пучков лунной травы, вода, освещенная в храме, несколько капель Макрилового вина и шепотка алмазной крошки. После того как ты приготовишь зелье, нужно произнести заклинание:

Пусть в этот день и в этот час,

Нальется зелье силой.

Пуская душа, получит шанс

Объединиться с миром.

Оковы тела разорвав,

Пусть вырвется наружу.

И победив врагов судьбы

Вернется в тело суженной.

Я устало вздохнула. Это будет тяжелее, чем я думала, необходимо ж еще и влюбиться! Но для начала надо найти Звезду, а там будет видно.

- Ладно, к этому вопросу мы еще вернемся. Скажи, ты знаешь о ситуации в мире?

- Да, знаю. Это наши последние разработки. Эти пятна являются аккумуляторами энергии, они забирают её из живых существ и заключают в кристаллы. Эти кристаллы - мощный энергетический накопитель. С их помощью можно открыть порталы в другие миры. Я подозреваю, что их активизировали для того, что бы собрать энергию и вернуть Маркурио.

Мда, эллиуры оказались уж слишком развитыми для этого мира. И теперь их потомки за это расплачиваются. Точнее не потомки, а другие расы. Но от этого легче не становится.

- Но кто это мог сделать? - поинтересовалась я, надеясь на его знания.

- На этот вопрос у меня нет ответа. Я чувствую колебания мира, но кто это затеял, я не вижу. Скорей всего  центр этого находится на моей родине, но туда путь закрыт. Перед самым разрушением нашей столицы на материк был наложен щит, и пройти сквозь него невозможно.

Облом.

- Совсем? - на всякий случай уточнила я.

- Для того чтобы туда попасть, тебе тоже нужна Звезда. Это универсальный ключ. Да и сам ритуал лучше проводить на моей родине.

-А как нам уничтожить кристаллы?

- Их невозможно уничтожить в буквальном смысле этого слова. Можно направить энергию обратно в деверья.

Весело. Зачем вообще их надо было создавать? Они хоть о последствиях подумали бы!

- Сколько у нас есть времени?

- По моим подсчетам, примерно месяц-полтора. После этого кристаллы полностью высосут энергию из кристаллов, и расы будут уничтожены.

Как мало времени осталось. Это же не реально, найти все сразу.

- Хорошо. Значит, для начала надо найти все части Звезды. Вот только где их искать?

- Я долго изучал этот вопрос и примерно наметил места, где могут быть осколки.

В следующую секунду мне передали карту, на которой было отмечено пять мест. Посмотрев наточки, я поняла, что придется объехать немало мест, почти все империи.

- Спасибо. Нужно будет посоветоваться с ребятами и решить, куда поехать сначала.

Поблагодарив Антолиона, я направилась обратно. На кухне ребят не обнаружилось. Видимо, они пошли исследовать замок дальше.

Я решила выйти на улицу и немного прогуляться. После прохлады замка уличная жара стала сильно давить. Вот не понимаю, зачем строить Крепость в каком месте! Тут же жить невозможно! Хотя, видимо, они привыкли...

Решив все-таки пройтись по улице, я активировала браслет, и, когда он начал действовать, дышать стало легче.

У меня из головы все не выходил разговор с Антолионом. Я не могла поверить, что последние два года в моем теле обитает две души. Ведь никаких признаков не было и нет. Хотя, может эти сны мне и не спроста снились? Вдруг это Маркурио их насылает? И что тогда мне делать?

Предположим, я найду все части Звезды и даже изготовлю зелье, а что дальше? По словам того же Антолиона, мне предстоит борьба за свою душу и тело, и в этой борьбе я могу и проиграть. Это все такой-то ужас! Я просто не представляла, что делать. А ведь еще недавно, я просто тихо жила и радовалась, что все хорошо.

На меня накатывало отчаяние. Я умом понимала, что надо с этим справиться. Вот только как? Мне нужно было отвлечься.

  Для начала я решила проверить Ветра - надо было убедиться, что с моей коняшкой все хорошо. Конюшня нашлась быстро - она располагалась справа от основного здания. Стоило мне зайти внутрь, как меня тут же встретило радостное ржание.

- Привет мой хороший, - поприветствовала я Ветра, подходя ближе.

Меня тут же обнюхали и, видимо, не унюхав того, что искали, отвернули голову.

-Ну, прости, дорогой, я забыла яблоки. Давай я вечером тебе целое ведро принесу.

После этих слов Ветер заинтересовано повернул голову в мою сторону. Поразмыслив пару минут и что-то для себя решив, он сменил гнев на милость и дал себя погладить.

- Как ты тут поживаешь? Гроин не обманул, еды тут много, так что ты не голодаешь.

Ветер согласно закивал головой. Постояв с ним еще пару минут, и приведя свои мысли в порядок, я решила найти ребят и обсудить дальнейшие действия. Выйдя из конюшни, я направилась к главному зданию.

- Тара, можно с тобой поговорить? - раздался голос Ритера справа от меня.

Я вздрогнула, так как не видела его приближения.

- Конечно, - ответила я, оборачиваясь к нему.

- Скажи, у тебя все в порядке? Может, нужна помощь?

Я удивилась такому вопросу.

- Все хорошо, - ответила я после непродолжительного молчания.

- Уверена? Просто ты после рассказа выглядела какой-то потерянной. Невольно чувство возникло, что ты что-то скрываешь. Я не лезу в твою жизнь, просто хочу сказать, что всегда помогу, если будет нужно.

Приятно услышать такие слова. Все-таки когда о тебе беспокоятся, это греет душу.

 - Спасибо, мне очень приятно это услышать, - улыбнулась я.

- Ты направлялась в Крепость?

- Да, я хотела найти ребят и обсудить дальнейшие действия.

- Ну, тогда пошли вместе.

Не сговариваясь, мы с Ритером пошли к главному входу. Уже почти у самых ворот я увидела Гроина, который как раз собирался выйти из двери на улицу.

- Привет, - поздоровался он. - А я как раз шел вас искать, Алистер просит всех собраться.

- Отлично, мы как раз шли к вам, - ответил за обоих Ритер.

Войдя в холл, мы обнаружили остальных. Я тяжело вздохнула и направилась к ребятам, на ходу соображая как им рассказать про карту и кристаллы. Как обычно, меня выслушали молча, только в глазах можно было прочитать немые вопросы. Первым по обыкновению не выдержал Алистер.

- И где эта карта?

- Вот, - ответила я, протягивая ему карту.

Несколько минут в зале висела тишина - ребята скрупулёзно изучали карту.

- Судя по отметинам, один из обломков находится на территории вампиров, - подал голос Кел.

- Еще один на территории оборотней, - сказал Ритер. - Причем во дворце или близко к нему.

- Один у драконов, - озвучил Лэт.

- А вот два остальных расположены недалеко друг от друга, на границе владений гномов и людей, - вынес вердикт Алистер.

- И откуда мы начнем? - задала вопрос я.

- Я думаю, нам стоит разделиться, - ответил Алистер. - Так мы быстрее найдем все части.

Плохая идея.

- Вот только есть небольшая проблема, о которой ты, похоже, забыл, - решила озвучить я.

- И какая же?

- Кулон, который помогает опознавать части Звезды, один, и находится он у меня.

- Мда, прокол. Тогда нам надо решить, откуда начать поиски. Время-то поджимает.

- Предлагаю начать с вампиров, - озвучил Кел. - Я могу поехать туда вдвоем с Тарой и все решить.

Ого, а меня спросить?

- Почему вдвоем? - тут же влез Лэт.

- Потому что, во-первых, вампиры не очень любят эльфов, хоть у вас и перемирие. А во-вторых, их король - мой должник.

- Но почему ты не хочешь взять всех? - не унимался Лэт.

- Вампиры, по сути, очень подозрительны, и если мы явимся всей толпой, нам мило улыбнутся и пошлют.

- Но это их тоже касается, - удивленно произнес Ритер.

- Тогда они попытаются навязать нам своих проводников, а этого нам не нужно.

- Тара, а ты как считаешь? - поинтересовался Кел.

Алилуя. Наконец-то хоть кто-то поинтересовался моим мнением. Я запишу этот день в календаре.

- Я думаю, ты прав. Нам стоит съездить вдвоем.

Тем более что у меня были знакомые вампиры и меня там встретят хорошо. Да и от Лэта отдохнуть не помешает.

- Значит, решено, - отчеканил Алистер. - Поедете вдвоем. Для начала вернемся в Дарстан, оттуда уже телепортом перекинем вас к вампирам, а сами тем временем попробуем получше узнать об остальных частях Звезды.

- Хорошо, когда будем...

Я не успела закончить предложение, как посреди зала неожиданно возник Антолион. Ребята тут же сорвались с мест и взялись за оружие.

- Тара, вам грозит опасность, - вместо приветствия начал он. - Через пятнадцать минут тут будут варлоки.

Что? Как?

- Откуда ты знаешь? - спросила я, жестом приказывая ребятам убрать оружие. - Ребята, это Антолион, который все мне рассказал. Он хранитель этих мест.

- А почему мы его видим? -  поинтересовался Гроин.

- Я на короткое время могу становиться материальным, - ответил он. - Я - хранитель и чувствую опасность за много километров.

- Что будем делать? -  задала я вопрос Алистеру.

- Сколько их? - поинтересовался он.

- Около десятка.

Ужас! С таким количеством нам будет тяжело справиться. И откуда они взялись?

- Плохо. Справиться с ними тяжело, да и магия их не берет, - начал рассуждения Алистер.

- Я могу открыть портал, но моих сил надолго не хватит, - сказал Антолион.

- Тут же нельзя открыть портал, тут нестабильное поле, - высказался Лэт.

- Только не для меня, но мне нужны точные координаты места, чтобы все прошло гладко.

- Я тебе их дам, - ответил Алистер, подходя ближе. - Соберите вещи и лошадей.

Пока Алистер обсуждал координаты, мы пошли собираться. Это не заняло много времени, и уже через десять минут мы были готовы.

Собравшись во дворе, мы стали ждать Алистера с Антолионом. Они появились буквально через минуту и тут же направились к нам.

- Все готово, - отрапортовал Лэт.

- Хорошо. Нас выкинет в нескольких километрах от Дарстана, а оттуда мы уже сами доберемся до дворца, - озвучил Алистер.

Антолион на пару секунд замер, потом взмахнул руками, и перед нашим взором предстал портал.

-Вперед, - скомандовал Алистер и направил коня в портал.

 Следом пошли ребята, я замыкала шествие.

- Тара, будь осторожна, - раздался голос Антолиона. - Если тебе понадобится связаться со мной, просто сожми кулон и подумай обо мне. Я всегда буду рядом и помогу.

- Спасибо, - ответила я и въехала в портал.

Глава 14



Из портала я вышла последней, остальные уже отошли подальше и ждали моего появления. Как только я оказалась по ту сторону, портал захлопнулся, и мы остались одни. Оглядевшись вокруг, я поняла, что нас действительно выкинуло недалеко от столицы темных эльфов.

- Так, до дворца нам ехать примерно минут сорок, - раздался голос Алистера. - Предлагаю все события обсудить на месте.

И даже не думая слушать возражения кого-либо, он развернул коня и направился в сторону дворца. Все остальные последовали его примеру. Благодаря тишине я могла подумать о тех событиях, что произошли с нами в последнее время. Как-то все это выглядело странно - откуда появились варлоки? Ведь, судя по описанию, сами они не нападают, только по приказу. Получается, что им кто-то отдал приказ. Кто? И, главное, - зачем? Хотя зачем, понятно - нас хотят убить, чтобы мы не нарушили чьи-то планы. Вот только что это за планы, тоже не совсем понятно. Один из вариантов - вернуть в этот мир Декстера, но тогда миру действительно грозит опасность. Или даже Маркурио, что тоже не лучше. Тем более часть его души во мне, и от нее надо избавиться, иначе миру настанет конец.

Вот почему я всегда оказываюсь крайней?  Ответственность за весь мир опять кладут на мои хрупкие плечи. А я всего лишь хочу мирной и тихой жизни, небольшой домик, заботливого мужа и парочку детишек - больше я ни о чем не прошу. Что-то я отвлеклась от темы.

Меня преследовало чувство, что кто-то сливает нашему врагу информацию. Ну, подумайте сами, откуда тому стало известно, где мы находимся? Но вот кого подозревать - непонятно. Все были удивлены сообщением о варлоках, да и в остальных случаях не вызывали подозрений. Я понимаю, что мне придется с этим разобраться, так как на кону в первую очередь стоит моя жизнь.

За этими размышлениями я и не заметила, как мы подъехали к дворцу. Соскочив с Ветра и отдав поводья подбежавшему мальчишке, я пошла за ребятами. Алистер целенаправленно вел нас в кабинет Данталиона и, даже не подумав постучаться, открыл дверь и вошел внутрь, ну а мы вслед за ним.

- Брат, ты уже вернулся? - удивленно спросил Данталион, отрывая взгляд от документов.

- Да, - ответил Алистер, садясь в кресло. - У нас много новостей.

- Тогда присаживайтесь и рассказывайте, - милостиво предложил Правитель.

Мы переглянулись и расселись на свободные места. Я села на диван рядом с Ритером и Келом, Гроин и Лэт расположились в креслах - так же, как и Алистер.

- Ну, рассказывайте, - распорядился Данталион, усаживаясь поудобнее.

Повествование о наших подвигах вел Алистер. Описание всей картины заняло около сорока минут, на протяжении которых все хранили молчание.

- Очень интересно, - протянул Данталион, пристально глядя на меня.

Я вопросительно подняла бровь. Если он надеется, что я начну оправдываться или что-то разъяснять, то очень зря. Я тут вообще не при чем.

- Получается, что без Звезды нам никак нельзя, - между тем продолжил он, видимо, понимая, что я буду молчать.

- К сожалению, - с грустью ответил Алистер.

- И какие наши следующие действия?

- Мы с Тарой поедем к вампирам, - влез в их разговор Кел. - И попробуем добыть первую часть.

- Вдвоем?

Я невольно улыбнулась. И почему все так противятся отпускать меня с кем-то вдвоем?

- Да.

- Отлично, - произнес Данталион, переводя взгляд с Кела на меня. - А что тогда делать остальным?

Хм, даже спорить не стал.

- Думаю, стоит попробовать, точнее, вычислить координаты остальных частей, - внес предложение Ритер.

 - И как это сделать? - влез с вопросом Гроин.

- У меня есть предложение, - начала свою мысль я. - В тот раз, когда Звезда была у меня, она испускала магическое излучение. Хоть оно было и небольшое, но его можно почувствовать. В моем случае его скрыли экранизирующими амулетами, но я думаю, что сейчас части так не защищены. Возможно, удастся вычислить магические колебания. Конечно, шанс маленький, но кто знает.

- Тара права, - после минутного молчания озвучил Алистер. - Шанс маленький, но может сработать. Все равно, пока они будут добывать первую часть, нам надо чем-то заняться.

- У меня есть пара идей, - задумчиво произнес Ритер. - Надо будет их обдумать.

- Хорошо, значит, с основной проблемой мы более-менее разобрались, - устало произнес Данталион. - Когда вы собираетесь выезжать?

- Я думаю завтра, - ответил за нас Кел. - Мы телепортом доберемся до Траздана, а оттуда примерно час до столицы вампиров.

- А вас пропустят?

Меня тоже очень интересовал этот вопрос. Просто так к вампирам в гости попасть нельзя.

- Я пошлю вестника, так что с проходом проблем не будет.

- Хорошо, тогда сегодня отдыхайте. Покои для вас уже подготовлены.

После этих слов мы дружным строем покинули кабинет и направились по своим апартаментам.  В комнате меня уже ждала Мери.

- Привет, - поздоровалась я.

- Здравствуйте, - поприветствовали меня.

Так, начинается. Стоило поотсутсвовать пару дней и опять ко мне на Вы.

- Мери, о чем мы говорили до моего отъезда?

- Прости, отвыкла, - извиняясь, улыбнулась она.

- Как твои дела?

- Все хорошо.

- Отлично. Распорядись, чтобы ужин подали сюда, у меня нет желания выходить сегодня в свет. И на себя ужин не забудь.

- Все будет сделано, - отрапортовала она и вышла исполнять поручения.

Оставшись одна, я решила немного освежиться и направилась в ванную.

Какое же это блаженство... Воду я всегда любила, поэтому для того, чтобы расслабиться, обычно принимала ванную. Водные процедуры заняли у меня примерно минут двадцать. Выйдя из ванной, я обнаружила, что Мери уже приготовила все для ужина. Тут были фрукты, несколько салатов, мясная нарезка, булочки и травяной отвар.

- Мм, вкуснотища, - пробормотала я, откусывая булочку. - Что сидим? Присоединяйся.

Зная мой характер, Мери не стала спорить и взялась делать бутерброд. Десять минут прошли в абсолютном молчании, мы просто наслаждались едой. Когда с трапезой было покончено, я решила побольше узнать о своей горничной.

 - Мери, расскажи о себе.

Мне действительно захотелось узнать о ней побольше. Ведь в этом мире у меня не так много знакомых, даже не смотря на то сколько я тут нахожусь.

- Что именно тебя интересует? - захлопала глазами она, сильно удивившись вопросу. Видимо тут с прислугой обращались как с вещью, а не живым существом.

- Все, что сама захочешь рассказать.

- Ну, что ж, рассказывать-то почти нечего. Мои родители довольно известные личности при дворе, у меня есть старшая сестра, в скором времени она выходит замуж.

- Подожди, - прервала её я. - Если твои родители так известны, то почему ты работаешь горничной?

- Они отказались от меня. Я отказалась выходить замуж по их прихоти, и меня выкинули на улицу. Понимаешь, мои родители очень расстроились, что у них нет сына, а только две дочери, и решили, что мы можем им помочь разбогатеть, если нас выдать замуж за влиятельных и богатых людей. Всю свою жизнь нас учили быть кроткими и незаметными, а когда пришел час, нам объявили о помолвке. Сестра согласилась сразу же - она привыкла к роскоши и не хотела её терять, а я так не смогла. И вот я тут. Повелитель был очень милостив, разрешив мне работать во дворце.

Мда, чем больше узнаю эльфов, тем меньше они мне нравятся. Не понимаю я такого отношения к собственным детям.

- А твои родители об этом знают?

- Да, но они делают вид, что я умерла.

Бедняжка. Я никогда не понимала такого отношения. Идти на все лишь бы добиться признания в обществе - это не для меня. Я таких людей просто призираю.

- Мне очень жаль, - сочувственно проговорила я.

- Не стоит. Тара, поверь, мне все нравится.  Я всегда была белой вороной в семье, а тут я могу быть собой.

- Уверена?

- Да.

- Ну и отлично. Думаю, нам стоит отправляться на покой, завтра я снова уезжаю на несколько дней. Спокойной ночи.

- И тебе тоже спокойной ночи.

Забрав с собой поднос с остатками еды, Мери вышла и оставила меня одну. Я с блаженным вдохом растянулась на кровати, но сон не шел. Тогда я решила попробовать связаться с Ликой. Через несколько минут мне ответил заспанный голос:

- Тара, ты на время смотрела? - вместо приветствия начала ныть сестричка.

- И тебе привет, - поздоровалась я. - Прости, если разбудила, просто хотела сказать, что у меня все хорошо и я завтра еду в гости к Марику.

- Что? - уже бодрым голосом завопила Лика. - Зачем? Тара, что-то случилось?

- Я пока не могу об этом говорить, прости. Марику что - нибудь передать?

- Передавай привет. Надеюсь, он уже не злится за тот розыгрыш.

- Я тоже, иначе у вампиров мне будет очень весело, - немного подумав, ответила я.

- Тара, давай завтра, поговорим, я ужасно спать хочу, - взмолилась Лика.

- Хорошо дорогая, - попрощалась я.

Поговорив с сестричкой, я решила, что и мне пора на покой, ведь завтра в дорогу, и еще неизвестно, что нас ждет. Поэтому недолго думая я улеглась поудобнее и провалилась в сон без сновидений.

***

   И снова утро наступило слишком рано, по крайней мере, для меня. Как ни странно, но встала я сама и уже почти оделась, когда в комнату вошла Мери с подносом в руках.

- Доброе утро, - поприветствовала она. - Повелитель просил передать, что все готово и, как только ты позавтракаешь, можешь спускаться.

- Спасибо, - поблагодарила я, надевая безрукавку.

   Я решила не сильно заморачиваться с нарядом, поэтому на мне сейчас были обычные штаны темно-синего цвета из хлопка,  бежевая рубашка и черная безрукавка.  Волосы я заплела в косу, а на ноги надела коротенькие сапожки. Быстро позавтракав и собрав сумку, я направилась к ребятам.

Возле конюшни царило оживление, вся компания была в сборе. Они что-то обсуждали, и мое появление заметили не сразу.

- Доброе утро, - поздоровалась я.

- Доброе, - первым среагировал Ритер.

Остальные кивнули в знак приветствия.

- Готова? - поинтересовался Кел.

- Конечно, - ответила я, оглядывая некроманта.

Кел не стал изменять своему обычному стилю и надел все черное. Отсутствовал только плащ.

- Тара, будь осторожна, - раздался справа грустный голос Лэта.

- Конечно, буду, не переживай.

Я решила с ним не спорить на глазах у всех и не затевать ссор. Видимо, он тоже это понял, поэтому кивнул и отошел в сторону. Буквально в ту же секунду ко мне подвели оседланного Ветра. Он поприветствовал меня ржанием и ткнулся мордой в плечо, видимо, требуя ласки.

- Я тоже по тебе скучала, мой хороший, - сказала я, целуя его в нос и доставая из кармана пару яблок, которые стащила с подноса во время завтрака.

Ветер с радостью схрумкал угощение и повернулся нужным боком, давая мне возможность сесть.

- Пора, - коротко бросил Кел и сел на лошадь.

Я сделала то же самое. Как только я закрепила сумку, перед нами открылся портал, и мы вошли в него.

Секунда - и мы очутились на выложенной кирпичом дороге. Я удивленно приподняла бровь и посмотрела на Кела. Он, похоже, понял причину моего удивления и ответил:

- Это главная дорога, и поэтому вампиры выложили ей кирпичом, чтобы другим было удобней ехать и не сбиться с пути.

Предусмотрительно.

- Понятно, какие, оказывается, заботливые ребята.

- Тара, а что ты знаешь о вампирах? - спросил меня Кел.

- Ммм, только то, что преподавали в Академии.

- Понятно. Тогда, я думаю, мне стоит посвятить тебя в некоторые тонкости, чтобы мы не попали впросак.  Сейчас вампирами правит Велиант дэр Велитадар, у него есть два сына: старший, Оллиандер, и младший, Марикеэлян. Велиант, правит уже более двухсот лет, и держит всех в строгости, при нем еще не было ни одной попытки переворота.  Старший сын является приемником и обручен с одной из богатейших вампирский семей, ну а младший, насколько я знаю, пока свободен. Со старшим надо быть осторожнее, он большой бабник и не пропускает ни одной юбки. Его папаше это, конечно, не очень нравится, но пока он с этим мирится. Поэтому будь осторожна в общении с ним. В остальном вампиры вполне нормальные, с людьми они уже давно не воюют и даже не против, когда те селятся на их территории.

- Откуда ты столько знаешь о вампирах?

- Я какое-то время жил у них, пока выполнял поручение Велианта.

- Ты с королем на «ты»? - удивилась я.

- Да, мы с ним давно знакомы. Я обучался вместе с его старшим сыном, поэтому у меня с ним хорошие отношения. Конечно, на публике мы соблюдаем дистанцию.

Теперь понятно, почему Кел так уверен, что нас примут без проблем.

- Да, интересная выходит ситуация.  Ладно, твои наставления я поняла. Сейчас главное - найти часть Звезды.

- Тут ты права. Тара, а можно вопрос?

- Конечно.

- А расскажи мне о себе и своем мире.

- Зачем?

- Мне просто интересно, я никогда до этого не встречал людей из других миров.

- Хорошо, но при условии, что ты расскажешь о себе.

- Договорились.

Я задумалась над тем, что именно рассказать Келу. Ведь большую часть он просто может не понять.

- Ну, если честно, мой мир очень сильно отличается от вашего. У нас нет магии, точнее, есть лишь малая её часть. Зато у нас хорошо развита технология, которая помогает нам во всем. Вместо лошадей у нас машины, это такие механические средства для передвижения. Других рас у нас нет, в моем мире живут только люди, точнее есть расы, но это всё люди, только со своими признаками и, так сказать,  средой обитания. У наших миров очень мало общего на самом деле.  Это если в общих чертах. Про себя я тоже не могу многого сказать. Семья у меня маленькая, родители и я. До десяти лет мама жила с нами, но потом ушла, и я осталась с отцом. К сожалению, он очень любил выпить, поэтому мне пришлось рано повзрослеть. В своем мире я увлекалась спортом, правда немного, в основном аэробика, и очень любила читать. Знаешь я всегда мечтала попасть в другой мир, ты даже не представляешь, сколько у нас написано книг про путешествие сквозь время и пространство. И вот однажды моя мечта осуществилась. Я как обычно шла домой после тренировки, правда в этот раз немного задержалась. На улице уже было темно, и я старалась идти быстрее. Знаешь, меня весь день не покидало чувство, что должно что - то произойти, и вот оно и случилось. Я уже почти дошла до дома, мне осталось лишь пройти сквозь арку, когда я почувствовала неким дискомфорт и неожиданно передо мной открылась воронка портала. Она стала разрастаться и засветилась ярким светом. Я хотела убежать, но ногу как - будто приросли к земле, а потом меня резко потянуло в неё. Я даже закричать не успела, как оказалась по другую сторону, где меня уже ждали. Ну, а историю моих приключений тут я думаю ты слышал.

- Да, какая-то грустная история. Неужели у тебя не было родственников, чтобы забрать от отца?

- Нет, -  ответила я после секундного замешательства.

- Жаль. Хотя, с другой стороны, если бы не все те события, ты бы сейчас тут не находилась и неизвестно, как сложилась бы твоя судьба.

- Тут ты прав. Теперь твоя очередь.

- Ну, мне повезло больше. Семья у нас большая, у моих родителей четверо детей, я самый старший, есть еще две сестры и брат. Сестрички уже давно замужем и скоро должны осчастливить родителей внуками, а брат в следующем году будет поступать в Академию. У нас в семье, кроме родителей, только мы с братом имеем магические способности.

- Твои родители тоже некроманты? - спросила я.

- Самое интересное - нет. Я эксклюзив, причем обнаружилось это случайно. У меня в детстве была любимая собака, мы с ней везде были вместе, даже спали в одной кровати, но в один прекрасный день её не стало. Утром мы похоронили ей на заднем дворе, а ночью я проснулся от крика горничной. Оказалось, она решила проверить, все ли хорошо, и заглянула ко мне в комнату, а там на кровати и лежала Дани, сверкая красными глазами. Родители прибежали на крик и быстро сообразили, что к чему. К нам пригласили декана факультета Некромантии, и он сказал, что у меня есть большой магический потенциал, и после этих слов моя судьба была решена.

- И как твои к этому отнеслись?

- Как ни странно, но очень спокойно. Конечно, у нас многие боятся некромантов, но без них никуда, а истинных некромантов вообще мало, так что при первой встрече многие, конечно, боятся, но потом привыкают.

- Значит, ты уже привык к реакции на твое появление?

- Конечно, - забавно улыбнулся Кел.

За этими разговорами мы и не заметили, как подъехали к столице вампиров. На въезде с нас взяли плату в две серебряных монетки и, не говоря ни слова, пропустили дальше. Вампирская столица не сильно отличалась от других городов других рас, в которых я бывала. Те же маленькие двух- и трехэтажные домики, улицы, мощенные камнем, и народ, снующий туда-сюда. Единственным отличием был замок - если почти во всех столицах замки представляли собой монументальное сооружение, то тут это был скорее небольшой особняк, этажей так на пять. Вокруг возвышалась каменная стена, несколько сторожевых башен и патрульные. Перед въездом в замок нас досконально проверили на наличие запрещенных к провозу веществ и оружия. Убедившись, что угрозы мы не представляем, нас проводили к Королю.

Приемные покои оказались довольно симпатичными - отделанные в сине-белых цветах, они давали ощущение умиротворения. Сам зал был средних размеров, в его конце располагался трон, с двух сторон на стенах висели портреты, из окон лился солнечный свет и освещал всё пространство. Справа стоял стол со стульями, примерно на пятьдесят человек, а с другой стороны располагалась небольшая ниша. Думаю, там должен был находиться оркестр.

- Добро пожаловать, - раздался приятный баритон недалеко от трона.

Я вздрогнула и посмотрела в том направлении. Моему взору предстал довольно молодой на вид вампир. Это был высокий брюнет с красными глазами, клыкастой улыбочкой и неплохой фигурой. Одет он был в узкие штаны черного цвета и красную рубашку, что придавало ему еще более бледный вид.

- Приветствую тебя, Велиант дэр Велитадар, Король вампиров, - первым заговорил Кел.

- Келлистретиан, рад, очень рад, - протянул Король. - А что это за прекрасная незнакомка рядом с тобой?

- Тара, она моя знакомая, - представил меня Кел.

- Очень приятно с вами познакомится, Ваше величество, - вежливо поздоровалась я.

- Взаимно, - ответило его клыкашество и обратилось к Келу. - Что привело тебя сюда, мой друг? Неужели соскучился?

- Дела.

- Ну, тогда я тебя внимательно слушаю, - ответил Король, жестом указывая на два стула и приглашая присесть.

Мы воспользовались предложением, и Кел начал рассказ. Король выслушал его молча, не задавая вопросов, и по окончании некоторое время в зале хранилась мертвая тишина.

- Так, это уже интересно, - наконец ответил Велиант. - Мои маги докладывали о том, что с деревом не все в порядке, но, видимо, до нас не дошла еще основная волна. Я, конечно, постараюсь вам помочь, но про осколок мне никто не докладывал.

- Нам просто нужно разрешение на передвижение по твоей территории и указ о помощи, - начал разговор Кел. - У нас есть кулон, который поможет в поисках.

- Это не проблема, все будет готово в течение часа. Я отправлю с вами своего старшего сына, он поможет в поисках.

- А это обязательно? - поинтересовался Кел слегка напряженно.

Я понимала сомнение Кела, ведь чем меньше народу знает о том, что происходит, тем больше у нас шансов избежать конфликтов и серьезных проблем с населением.

- Боишься, что он  увидит Тару и попытается её увести? - с улыбкой поинтересовался Велиант.

Я удивленно приподняла бровь.

- Нет, боюсь, что Тара ему клыки повыдирает, а ты потом мне войну объявишь, - ответил Кел, подмигнув мне.

После этих слов мы с Королем удивленно уставились на Кела, причем сам Велиант переводил взгляд то на него, то на меня. Видим, он что-то для себя решил и вновь пристально посмотрел на меня.

- Тара, скажите, а вы, случайно, не подруга принцессы Ликаниэль? - вдумчиво поинтересовался Велиант.

- Да, - с улыбкой ответила я. - Мы давние подруги.

- Хм, тогда, думаю, стоит отправить с вами моего младшего сына, - ответил Велиант, пытаясь скрыть смешинки в глазах.

Настало время удивляться Келу. Он переводил взгляд с меня на Короля и обратно, но никак не мог понять, что нас так рассмешило. И тогда Король рассказал ему историю разноцветной шевелюры его сына и причастность моей подруги Лики к этому. В общем, Велиант оказался не таким уж и плохим вампиром.

- Отец, ты звал меня? - раздался очень знакомый голос из открывающейся двери.

- Да, проходи, - подтвердил Велиант.

Повернув голову, я увидела знакомого мне ранее вампира. Марикеэлян совсем не изменился за те два года, что мы не виделись.

- Тара, - удивленно произнес он, подходя ближе. - Какими судьбами?

- Соскучилась, - ответила я улыбаясь.

Марик подошел ко мне и обнял как старого друга, совершенно не смущаясь что в зале находятся посторонние. Мне это было приятно.

- Сын, присаживайся, есть разговор. С Келом ты знаком, с Тарой тоже, поэтому давайте пропустим приветствие и перейдем к сути.

Рассказ пошел по второму кругу. Марик слушал, молча и, похоже, обдумывал дальнейшие действия.

- Ты хочешь, чтобы я поехал с ними? - спросил он после рассказа.

- Да, я хочу, чтобы ты им помог, - ответил Велиант.

- Хорошо, я готов, когда будем выдвигаться? - поинтересовался он, повернувшись к Келу.

- Чем раньше, тем лучше, - ответил тот.

- А вы знаете, куда нам нужно ехать?

- Да, нам надо на северо-восток, - ответила я.

Еще до того, как мы зашли в замок, я сверялась с кулоном, и он указал в данном направлении, поэтому сомнений в том, куда ехать, у меня не было.

- Хорошо, с вами поедет отряд из десяти всадников, - распорядился Велиант. - Они будут готовы через пять минут.

- А может, мы поедем втроем? - предложил Кел.

- Нет, в той стороне сейчас неспокойно, поэтому отряд поедет с вами. Хлопот они не доставят, просто будут вас охранять.

- Ну, если по-другому никак, то мы согласны, - обреченно произнес Кел.

На этом наш разговор с Королем был закончен. Нас с Келом проводили к конюшне, чтобы мы забрали лошадей. А Марик обмолвился, что будет ждать нас у ворот. В общем, пока мы дождались наших лошадей и доехали до места, оказались последними, и нас уже ждали. Десяток отборных бойцов-вампиров, это-то еще зрелище. Все как на подбор: не меньше метра восьмидесяти, широкие плечи, узкие бедра, длинные волосы, заплетенные в ритуальные косы. У каждого сбоку висит меч, из голенища сапога торчит рукоять клинка, у некоторых за спинами лук и стрелы.

- А вот и вы, - поприветствовал нас Марик. - Ну, раз все в сборе, можем трогаться в путь.

И, не дожидаясь ответа, он пришпорил коня. Мы с Келом поехали следом, а остальной отряд выстроился за нами. Было слегка неуютно ехать, осознавая, что в спину тебе направлены два десятка глаз. Первые полчаса мы ехали, молча, каждый размышлял о своем. Лично я просто наслаждалась поездкой и природой. Подходящих мыслей в голову не приходило. Марик как-то неохотно шел на разговор, видимо настроения не было. Да и мне разговаривать не хотелось. Сейчас меня больше беспокоил осколок и вся эта история. В моей голове до сих пор не укладывалась новость о том, что я делю одно тело на двоих.

Буквально через десять минут пути городской шум сменился лесным. Тут было прохладно, пели птицы, где-то не очень далеко бежал ручей. Пару раз встречались животные, выбегающие на дорогу, но ничего серьезного не происходило.  Первым молчание решил нарушить Кел.

- Марик, скажи, о какой опасности говорил твой отец?

- Да я сам не совсем в курсе, - пожал плечами он. - Последние несколько недель к нам приходят донесения о том, что в том направлении, недалеко от деревушки Большие Плоты, начали происходить странные вещи.

Мы с Келом переглянулись.

- Какие? - не удержалась я от вопроса.

- Говорят, будто из могил начали вставать мертвецы, пару раз видели каких-то непонятных тварей. Но каждый раз, приезжая туда с инспекцией, мы ничего не находили. И до сих пор не можем найти.

- Да, как-то это странно, - подтвердил Кел, глядя на меня.

Я удивленно уставилась на него, не понимая, что он от меня хочет. Я вообще не в курсе, что это может быть. Хотя одна догадка у меня была, но для этого мне надо было сосредоточиться. Я кивком головы указала Келу на Марика, намекая, что его надо отвлечь. Кел понятливо кивнул и задал Марику вопрос, ну а я достала кулон и, сжав его в ладони, мысленно позвала.

- Антолион, ты меня слышишь?

- Тара? - слегка удивленный голос. - Я рад тебя слышать. Значит, вы добрались хорошо.

- Да, спасибо, что спас. Но, у меня к тебе есть несколько вопросов.

- Слушаю.

- Скажи, на что способен осколок? Есть ли в нем сила?

Пару минут на том конце стояла тишина, я уже подумала, что ничего не выйдет, но тут Антолион ответил.

- Да, сила в нем есть, конечно. Не так много, но есть. А почему ты спрашиваешь?

Я поведала ему историю, рассказанную Мариком.

- Да, это может быть осколок, - устало произнес он. - И, скорее всего, он попал в плохие руки. Вам нужно найти его как можно скорее, иначе будет только хуже. Почувствовав свободу и силу кусочка Звезды, он начнет творить еще больше бед.

Час от часу не легче.

- И что нам делать?

- Вам нужно обезвредить и изъять кусок до того, как это станет критичным. Скорее всего, он попал в руки не магу или недоучке, так как все события хаотичны и логике не поддаются. Опытный маг действовал бы по-другому.

- Спасибо, я тебя поняла. Постараемся сделать все возможное.

- Не за что, я рад помочь, зови, если что.

Возможно, Антолион прав, и мы имеем дело с недоученным магом, который решил просто попугать людей. Но ведь чем дальше, тем больше ты ощущаешь себя безнаказанным, тем больше тебе хочется. А это очень плохо. Последствия могут быть слишком плачевными.

- Тара, а ты как думаешь? - вывел меня из раздумий голос Марика.

- Прости, что ты спросил? - захлопала я глазами, пытаясь поймать нить разговора.

- Я спросил, как ты думаешь, что нас ждет? - повторил он свой вопрос.

- Не знаю, все что угодно, - ответила я, пожав плечами. - А сколько нам ехать до Больших Плотов?

- Через пару часов будем на месте.

Оставшиеся часы мы с Мариком вспоминали истории из студенческой жизни, чем немало повеселили нашу охрану вместе с Келом. Особенно их порадовала история с изменением цвета волос. Охрана так гоготала, что вся местная живность просто попряталась. Кел тоже рассказал пару забавных случаев, и, как оказалось, наши охранники не такие уж и суровые - уже через час после начала нашего путешествия мы общались как закадычные друзья. За рассказами и шутками время пролетело незаметно, и вот мы всем отрядом подъехали к деревушке Большие Плоты.

Глава 15



Перед нами предстала небольшая деревня, домов так на двадцать. Сами дома - одноэтажные деревянные постройки, как и в других таких же деревнях. Вокруг каждого дома высится забор. Вдалеке видны макушки деревьев. Как рассказывал Марик, тут в основном проживали люди, но было и несколько семей вампиров. Самое интересное, что на землях вампиров люди селились намного охотнее, чем на остальных. Смешанных семей тут было более половины всего населения. И никто не мог понять, почему именно земли вампиров больше всего притягивают людей. Я подозреваю, что многие из них просто хотят выглядеть моложе как можно дольше. Ведь если ты делишься с вампиром кровью, то это не только продлевает твою жизнь, но и делает тебя моложе.

При въезде в деревню нас никто не встретил, да и на улицах было подозрительно тихо.

Странно, обычно, когда приезжаю люди, то их дети встречают, а тут ни одной живой души. Даже звуков нет, как - будто все вымерли. От этого становилось очень не по себе.

Долго не раздумывая, Марик направил лошадь в центр деревни, где должен быть трактир. Ведь чаще всего народ собирается именно там.

Этот трактир мы нашли быстро. Соскочив с лошадей и привязав их к конопривязи, мы вошли внутрь. Тут царило небывалое оживление, народ жестикулировал, орал и чуть ли за ножи не хватался. Внутри помещения нарастал страх и ненависть. Казалось, что еще чуть-чуть и люди просто поубивают друг друга. Первый шаг сделал Марик, за ним последовала охрана, а мы с Келом решили не вмешиваться в это и подождать в стороне. Как только народ заметил наше появление, то тут же замолчал и уставился с весьма недружелюбным настроем. Но тут один из них видимо узнал Марика.

- Ваша Светлость, - закричал он и кинулся в ноги Марику. - Мы так рады, что вы приехали.

Марик сделал шаг назад. Охрана тут же встала плотным кольцом вокруг него.

- Так, спокойно. Расскажите, что произошло, - приказал Марик, тоном, не терпящим возражений.

- Меня зовут Ватюк, я староста деревни, - представился мужчина.

Это был человек, причем довольно колоритный. Он был широк не только в плечах, но и в талии. При этом полностью лысый, но с длинной черной бородой, синими глазами и слегка лопоухий. На нем были мешковатые серые штаны, просторная рубаха и шапка, съехавшая набекрень.

- Вот уже несколько дней нас терроризируют мертвецы, - тем временем продолжил он с безумными глазами. - Они ходят уже и днем! Вчера двое их них показались на окраине деревни, а сегодня дети видели какое-то чудовище недалеко от колодца. Мы не знаем, что делать, помогите нам, Ваша Светлость.

Мы с Келом переглянулись. Все оказалось еще хуже, чем мы предполагали. Кажется, тот, кому достался кусок Звезды, решил начать действовать. А это было опасно. В первую очередь для жителей деревни.

- Скажите, а с какой стороны приходят мертвецы? - поинтересовалась я у старосты.

Меня смерили недоуменным взглядом, затем повернулись к Марику и получив от него кивок, соизволили ответить.

- С кладбища, уважаемая.

Вот что значит уважение к правителям.

- А где оно находится?

- На северо-востоке деревни. Тут идти минут десять, сразу за рекой и начинается кладбище.

Мы переглянулись с ребятами и, не сговариваясь, вышли на улицу. Сами жители нам сейчас не помощники. Им лучше сидеть тут.

- Думаю, надо идти туда, - озвучил общую мысль Кел, оглядывая сопровождение.

- Вместе пойдем или часть тут оставим? - поинтересовалась я.

- Дружной толпой идти не стоит, можем взять с собой троих, иначе слишком много шума.

Марик кивнул в знак согласия и отошел к ребятам.

- Тара, может, ты останешься тут? - предложил Кел.

Я так хотела согласиться с эти, но понимала, что не получиться. Только я могла управлять Звездой, а это значит, что без меня им не обойтись. Мда, наивно я полагала, что все закончилось и я могу спокойно жить.

- И не надейся, только я могу взять кусок Звезды.

Кел тяжело вздохнул и согласился. Через пару мгновений подошел Марик с двумя ребятами.

- Остальные останутся тут и будут охранять деревню, лошадей брать тоже не стоит.

- Хорошо, раз все готовы, пошли, - скомандовал Кел.

Кладбище и вправду оказалось довольно близко к деревне. Между ними текла небольшая речка, и стоял деревянный мост в котором отсутствовало пара бревен. Уже подходя к кладбищу, я ощутила некий дискомфорт. Такое у меня возникало, если кто-то рядом применял черную магию. Неприятное чувство, будто по тебе ползет рой насекомых и ты ничего не можешь сделать.

- Чувствуешь? - поинтересовался Кел, увидев как я передернула руками.

Я кивнула в ответ. Марик дал ребятам команду, и те достали мечи. Мы с Келом последовали их примеру, и, как оказалось, не зря. Буквально через пару шагов после того, как мы перешли мост, нам навстречу вышло около десятка зомби различной степени разложения. Кто-то еще был узнаваем, а от кого-то остался только скелет. Не очень приятное зрелище, скажу я вам. Да, и запах был соответствующий.

- Кел, ты можешь их убрать? - задала я вопрос, который интересовал нас всех.

- Не знаю, - со вздохом ответил он. - Я попробую, но есть вероятность, что из-за магии Звезды моя может не подействовать.

Убрав меч в ножны, и закрыв глаза, Кел начал плести заклинание. Пара секунд, и вокруг него начал образовываться зеленоватый туман, который плыл по направлению к зомби. Подобравшись к ним вплотную, он начал окутывать их с головы до ног, но ничего не происходило. Потом зомби начали движение к нам.

- Кел, - позвала я. - Они идут к нам.

- Знаю, - ответил он звенящим голосом. - Еще пара секунд, тут слишком трудное заклинание.

Мы напряженно ждали и следили за их приближением. Сражаться с ними не очень-то хотелось, тут от одного вида плохо становится. Им осталось сделать шагов десять, как вдруг туман засветился с двойной силой, и послышались первые звуки развевающихся костей. Честно, я не смогла на это смотреть и отвернулась. Когда с зомби было покончено, я повернулась обратно, и моему взору предстало десять аккуратных кучек пепла - все, что от них осталось.

- Ты как? - спросила я, оглядывая Кела.

Выглядел он не очень хорошо. Бледный с испаренной на лбу.

- Фигово, - ответил он, пытаясь отдышаться. - На них сильное заклятие было. Видимо, этот чертов кусок дает неплохую силу, и того, кто ей пользуется, стоит поскорее устранить.

- Ну, что ж, попробуйте, - раздался голос слева от нас.

Повернувшись, мы узрели молодого человека, на вид лет двадцати пяти. Это был вампир-полукровка.  Выглядел он как человек, и только краснота в глазах и небольшие клыки выдавали в нем принадлежность к вампирскому роду. Ростом примерно метр семьдесят, худощавого телосложения. Лицо узкое, волосы черные длинной до плеч. Одет был в синие штаны и белую рубаху. Ни украшений, ни сумок при нем не было.

- Полукровка? - раздался голос Марика.

- Да, - зло ответил тот.

- Зачем ты это делаешь? - не удержалась я от вопроса.

- Вам не понять! Всю свою жизнь на меня смотрели косо, шпыняли, не принимали в команды, и только потому, что мою маму соблазнил вампир и бросил! А теперь я смогу всем отомстить!

Вот это уже хуже. Когда ты имеешь дело с сумасшедшим это одно, а когда это просто обиженный ребенок, это совсем другое. Тут неизвестно чего ждать, порой обида может очень далеко завести.

- А ты уверен, что тебе после этого станет легче? И вообще, откуда у тебя такие силы? - задала вопрос я.

Я пыталась тянуть время, понимая, что Келу нужно восстановиться.

- Они у меня всегда были, но небольшие. А два года назад я в лесу нашел небольшой кристалл красного цвета, и он увеличил мою силу, теперь я стал непобедим. Я убью всех, кто смеялся надо мной, и вас тоже, мне свидетели не нужны! Взять их!

Сначала мы даже не поняли, к кому он обращается, но тут из-за его спины вышли три огромных существа неопределенного вида. Они были мне примерно по пояс, морда похожа на волчью, передние лапы тоже, а вот задние больше походили на собачьи, хвоста не было, зато клыки были очень даже ничего.

«Господи, что же это  такое?» - пронеслось у меня в голове.

- Это что за твари? - раздался голос одного из вампиров, сопровождающих нас.

Он спиной заслонил Марика и приготовился к атаке, второй охранник стоял недалеко от нас и тоже был готов к защите. И только мы с Келом хлопали ушами.

- Нравится? Я их сам сделал, это моя гордость, - ответил вампиреныш, выпятив грудь. - У меня долго не получалось, но я смог создать тварей, которых очень трудно победить.

Да, с этим утверждением было трудно спорить. Таких тварей я еще не видовала. И если честно не хотела бы видеть и дальше.

- Кел? - позвала я некроманта. - Ты можешь их развеять?

- Нет, их можно убить, только если отрубить голову и сжечь.

Весело, видимо без драки тут не получится.

За моей спиной раздалась отборная ругань, я аж заслушалась. Кажется, Марик понял, что взял мало народу.

- Прикройте Тару, - приказал он ребятам.

Меня тут же зажали в тиски с двух сторон, не давая возможности для маневров.

- Убейте их, - раздался приказ.

В ту же секунду в нашу сторону бросились эти твари. Одного принял на себя Кел, другим занялся Марик, ну а последний достался нам. Ребята были хорошими воинами, вот только вдвоем очень трудно защищать и отражать атаки одновременно, поэтому буквально через пару минут первый из охранников вышел их игры - эта тварь смогла подобраться к его горлу и разорвала его. Второй действовал более прагматично - ему удавалось парировать атаки твари и даже пару раз задеть его, но, к сожалению, раны были не смертельные.

Просто ужас какой-то. Твари действовали быстро, и видимо зачатки интеллекта  у них тоже имелись, так как на меч они прыгать не стремились, а старались нападать с боков.

Я понимала, что нужно помочь ребятам, и решила попробовать одно из любимых заклинаний. Я не очень хорошо владела мечом, а вот кнут или хлыст я любила, поэтому, недолго думая, материализовала в руке хлыст.

- В сторону, - крикнула я второму охраннику.

Надеюсь получится.

Воины хороши тем, что слушаются приказов беспрекословно. Он отпрыгнул в сторону, и у меня появилось пространство для маневров.

- Помоги остальным, тут я справлюсь.

Он кивнул и поспешил на помощь к ребятам, а я готовилась отражать атаку твари. И она не заставила себя ждать - я еле отклонилась, его пасть прошла буквально в паре сантиметров от моей руки. Я перекатилась по земле, и, встав в стойку, ударила хлыстом, но эта гадина успела увернуться. Такая гонка продолжалась у нас минут пять, а потом я все-таки успела обмотать хлыст вокруг её шеи и  пропустить по нему огонь. Раздался страшный визг, а после я почувствовала ужасную вонь. Мне стало плохо, но я смогла сдержать порывы организма.

- Как ты посмела убить мое творение! - раздался противный визг вампиреныша. - Я убью тебя!

Я развернулась в его сторону, и в ту же секунду приняла горизонтальное положение, так как этот гад начал применять магию, и в меня полетели зеленоватые шары. Видимо, понимая, что это не поможет, он достал из-за пазухи красноватый кристалл. Присмотревшись, я поняла, что это одна из частей Звезды.

Черт, с этим мне будет труднее тягаться. Но мне нужно добыть этот кусок любым способом.

И тут у меня возникла идея. Если верить Антолиону, то я являюсь Хранительницей Звезды, соответственно, она должна в первую очередь подчиняться мне, но стопроцентной уверенности у меня не было. И, как выяснилось, у меня был шанс это проверить.

Этот гаденыш, недолго думая, направил на меня кристалл и что-то произнес. Секунда - и из него вырвался красный луч и направился ко мне. Время как будто замедлилось - я понимала, что не успею уклониться от луча и что, возможно, это мои последние секунды жизни.

«Тара» услышала я голос Кела, но даже не повернулась, на меня словно апатия накатила. Я видела, как луч приблизился ко мне, но буквально в паре сантиметров от меня остановился и, словно отраженный от невидимой поверхности, полетел в обратном направлении.

- Нет! - раздался истошный визг.

Луч достиг цели, и в ту же секунду на месте бывшего злодея образовалась лишь горстка пепла, а рядом сиротливо валялся кристалл. Я убрала хлыст и подошла к кристаллу. Как только он оказался у меня в руке, он слегка засветился, и я почувствовала тепло, разливающееся по всему телу. Убрав его в карман, я повернулась к ребятам и замерла. Как оказалось, после уничтожения хозяина твари потеряли контроль и просто развалились на составные элементы. Зрелище, конечно, не самое приятное.

- Ты как? - спросил Кел, подходя ближе и осматривая меня на предмет повреждений.

- Со мной все хорошо. Сам как?

- Пара царапин, ничего серьезного, - пожал плечами он.

- Марик?

- Со мной тоже все в порядке.

Я посмотрела на нашего охранника. Он понял меня без слов и просто кивнул, подтверждая, что с ним все хорошо.

- Кристалл у нас, можем возвращаться обратно, - раздался усталый голос Марика. - Мне бы не помешало немного полежать. И, кстати, что это было, почему луч пошел в обратном направлении?

- Ну, у меня есть одно предположение. Я ведь Хранительница Звезды. Соответственно, кристалл является его частью, и, видимо, он меня признал и не захотел причинить вред.

- Да, тебе повезло.

И в правду повезло.

Я не стала на это отвечать, а просто развернулась и пошла в сторону деревни. Ребята пошли вслед за мной. Мне было жаль того парня что погиб, но изменить я ничего не могла. К сожалению наша жизнь не возможна без потерь и разочарований.

В деревне нас уже ждали, причем все жители смотрели на нас с такой надеждой в глазах, что становилось страшно.

- Все в порядке, вас больше никто не тронет, - сказал Марик.

Пару секунд в деревне стояла тишина, а потом до всех дошел смысл сообщения, и тут началось просто сумасшествие: все кричали, обнимались и просто радовались. Авторитет правителя - это вещь.

- Спасибо, - поблагодарил нас староста. - Вы, наверное, проголодались. Давайте пройдем в таверну и там уже поговорим.

Мы согласно кивнули и прошли за стол. Наши охранники заметили отсутствие одного из своих и взглядом вопросили у Марика о причине отсутствия. Тот покачал головой, они понятливо кивнули и прошли за нами. Народу в таверну набилось много - похоже, все желали услышать подробности прошедшего боя. Рассказ вел Марик, а мы с Келом молча пили травяной отвар, который принесла служанка. Есть я не хотела, точнее не могла. Зрелище останков все еще стояло перед глазами и от этого становилось дурно. Пока Марик вел повествование, все молчали, да и после окончания некоторое время была тишина - все переваривали информацию.

- Вот как бывает, - подал голос староста. - А ведь он был неплохим парнем, со странностями, конечно, но у кого их нет.

- Да и Мирира старалась воспитывать его в ежовых рукавицах, - подала голос одна из женщин. -  Я была их соседкой, она всегда держала его в строгости, но, видать, проглядела где-то.

- Да, он всегда был с прибамбасами, - пробурчал мужик слева от меня. - Вспомните, как он постоянно ходил на кладбище! И пару раз я даже видел, как он издевался над животными.

После этого пошли жаркие споры по поводу этого парня: кто-то говорил в защиту, кто-то наоборот, но суть не менялась - все были рады, что их бедам настал конец.

Мы решили не задерживаться в деревне и, подкрепившись, отправились в обратный путь. Какое-то время мы ехали в безмолвии, но потом Марик решил разбавить тишину:

- Тара, скажи, а как там Лика поживает?

- Хорошо, у нее все в порядке.

- Слушай, а ты случайно не помнишь ту формулу, благодаря которой я месяц ходил с цветной шевелюрой?

Я слегка растерялась от такого вопроса. Что он задумал?

- А зачем тебе? - уточнила я.

- Да есть тут одна особа, которая мне проходу не дает. Вот думаю, может, это поможет, - с улыбкой ответил он. - Достала уже.

- А что, собственно, случилось то?

И Марик поведал увлекательную историю. После возвращения из Академии он решил и дальше расширять знания и засел в библиотеку, но его отец решил, что он уже достаточно взрослый и пора бы ему жениться. Марик, конечно же, упирался, как мог и что только не придумывал, но ничего не смогло переубедить отца. И в конечном итоге было решено провести отбор. На бал по этому случаю прибыло огромное количество девушек - ну прям весь цветник королевства собрали. В этом цветнике и обнаружилась особа, которая возомнила себя будущей королевой, хотя не понятно с чего - Марик ведь младший сын. Звали её Корнелия, она была единственной дочкой богатого мецената, и, соответственно, сильно избалованной. Мало того, что весь бал крутилась рядом, так еще и строила мелкие козни противницам, чтобы те поскорее убирались из дворца. В итоге на данный момент осталось двенадцать претенденток, и сразу по приезду должен состояться бал, а Марика уже от одной мысли трясет, что придется с ней танцевать. Вот он и решил, что кардинальная смена имиджа отпугнет её.

Бедняга, мне его искренне жаль. Трудно быть принцем, ведь не понятно любят тебя или твой титул, пусть даже ты и младший принц.

- И как ты это собираешься осуществить? - поинтересовалась я, даже не пытаясь скрыть улыбку.

- Придумаю. Ты, главное, эликсир сделай.

- Мне нужна будет лаборатория.

- Договорились, - искренне улыбнулся он.

Мы заговорщицки переглянулись и неспешно потрусили в замок. По дороге мы старались не поддаваться унынию, связанному с кончиной одного из воинов и как-то отвлечь себя. Все же я осознавала, что пока мы соберем все осколки, может случиться многое и надо быть к этому готовой. Есть вероятность, что не все мы живыми вернемся домой.

- Марик, а ты не боишься, что Корнелия тебя убьет, если узнает, кто виноват в её прическе? - поинтересовался Кел.

- Ну, сначала ей нужно это узнать, - заговорчески высказался Марик. - Слушайте, я ничего против девушек не имею, но женится мне еще рано. Тем более что я младший сын и не обязан наделать наследников. Мне просто приятно находиться в обществе девушек.

- Ну, это всем приятно, - подтвердил один из воинов, ехавший рядом со мной.

Его поддержал дружный хор мужских голосов.

- А эта Корнелия от меня не отстает, я и шагу шагнуть не могу, тут же она возникает. Она мне скоро в кошмарах сниться будет, - жаловался Марик.

Ну, а мы лишь сочувственно кивали на эти высказывания. Да, девушки порой бывают весьма настойчивы. И видимо данная особа весьма решительно настроена.

За разговорами время пролетело незаметно. По приезду в замок Марик отправил Кела на доклад к отцу, а сам потащил меня в лабораторию. Ему нетерпелось получить знаменитый эликсир. Видимо действительно дела обстоят не самым лучшим образом. Мы провели там несколько часов, но это того стоило - эликсир был готов, осталось только решить, как его применить. Понимая, что мне еще надо подготовиться к балу, я оставила Марика и пошла в отведенные покои. Они были точной копией покоев у эльфов, только тут основным цветом отделки был бежевый. На кровати я обнаружила платье и другие принадлежности для бала. Интересоваться, откуда они, я не стала - ясно, что тут заботятся о гостях.

Приняв душ, я приступила к экипировке. Платье было насыщенного зеленого цвета, состояло из удлиненного корсета с ниспадающей юбкой в пол, не очень пышное, что давало простор для маневренности. Рядом я обнаружила босоножки в тон платью и несколько украшений. Одевшись и посмотрев на себя в зеркало, я осталась довольна.

Платье сидело как влитое, я в нем чувствовала себя принцессой. С прической я возиться не стала, заплетя по бокам две косы, я соединила их лентой, а оставшиеся волосы оставила распущенными и направилась к выходу. Не дойдя до двери пару шагов, я услышала стук и, открыв её, узрела на своем пороге Кела, как всегда одетого во все черное.

- Превосходно выглядишь, - прокомментировал мой наряд он.

- Спасибо. Ты тоже, - не осталась в долгу я.

- Пошли?

Я кивнула, и, уцепившись за его протянутую руку, пошла на бал.

***

 Бал проводился в главном зале, где ранее нас принимал Велиант. Каких-то украшений заметно не было, по бокам стояли столы с напитками и яствами, играла легкая музыка. Тут были люди и вампиры: кто-то танцевал, кто-то разговаривал. На наш приход особого внимания никто не обратил. И это меня радовало, не люблю быть в центре внимания.

- Тара, вот ты где, - воскликнул Марик, подходя ближе. - Потанцуем?

Моего согласия формально не дождались и, сцапав за руку, потащили танцевать. Выйдя на середину зала и обняв меня за талию, Марик решил поговорить:

- Корнелия уже тут, ты эликсир принесла? - в глазах огонь нетерпения.

- Да. Но как ты хочешь его подсыпать ей? - зашеплатал я ему на ухо, придвигаясь ближе. Надеюсь, что со стороны это выглядело не совсем вульгарно.

- Мне помогут, главное, чтобы никто не заметил, - обрадовал меня Марик, теснее прижимая к себе.

Я передала ему флакон с эликсиром, и, когда мы дотанцевали, Марик повел меня к Келу. Он как раз стоял с парой ребят из нашей охраны и что-то бурно обсуждал с ними. Мы только подошли, как слева от меня раздался противный женский голос:

- Марикеэлян, вот ты где, а я тебя везде ищу!

Повернувшись на голос, я увидела перед собой типичную «блондинко»: миниатюрная вампиресса с платиновыми волосами и красными глазами, в которых даже зачатков ума не наблюдается. Единственное на что могли бы обратить внимание мужчины - пятый размер, ну вы сами поняли чего, и как её не перевешивает? В остальном она был похожа на обычного человека. Знаете, мне очень понравился её наряд, такой я встречала впервые. Это был топ и длинная юбка розового цвета. Топ выгодно подчеркивал грудь, а оголенный живот так и манил прикоснуться к нему. Я знала, что вампиры не придерживаются сильных эстетических рамок, но это по-моему перебор.

Между тем эта блонди осмотрела нас с Келом внимательным взглядом, и, видимо, решив, что я ей не конкурентка, опять обратилось к Марику.

- Пойдем, потанцуем? - взмах густо накрашенных ресниц и полный обожания взгляд.

Мда, отсутствие манер видно сразу, а вроде аристократка. Меня от этого взгляда даже передернуло. Бррр...

- Корнелия, где твои манеры? - начал отчитывать ей Марик. - Для начала позволь представить тебе моих друзей: Кел и Тара. Ребята, это Корнелия.

- Приятно познакомиться, - в унисон ответили мы с Келом с самой невинной улыбкой.

- Мне тоже, - пролепетала она, даже не поворачивая головы. - Ну, так мы идем танцевать?

И вправду нетерпеливая особа.

- Прости, но я уже обещал этот танец Таре, - быстро проговорил Марик, и, не дав мне опомниться, снова потащил танцевать.

- Да, блондинка, это диагноз, - смогла сформировать я мысль через какое-то время.

- А представляешь, каково мне, - пожаловался Марик. - Она мне проходу не дает, так и норовит зажать в темном углу.

Надо же, а обычно парням это нравится.

- Раньше тебе это нравилось, - с улыбкой заметила я, представляя эту картину.

- Ну, когда это взаимно, я не прочь, - пожал плечами он, вальсируя со мной по залу. - А она прет, как бык, увидевший красную тряпку.

Интересное сравнение и главное, что правильное.

- Ну, ты решил, как будешь осуществлять задуманное?

- Да, через минут двадцать нас поведут на фейерверк, и, пока все будут его смотреть, я незаметно отправлю зелье прямо ей на голову.

- Да, если она узнает, кто это сделал, она тебя убьет.

- Сомневаюсь, зато пыл поумерит.

В этом я сильно сомневалась. Слишком красноречивым взглядом она смотрела на наш танец. Я даже начала опасаться за свою жизнь.

- Ну, посмотрим.

Что-то я сильно сомневалась, что изменение прически повлияет не её поведение, но говорить об этом Марику я не стала. Пусть помучается.

Танец закончился, и мы вернулись на прежнее место. Кел протянул мне бокал с холодным лимонадом, и буквально через пару минут объявили о том, что всех просят выйти на улицу и посмотреть на шоу. Мы дружной стайкой вышли в сад - там уже вовсю готовилось представление. Сад был огромным. Множество вековых деревьев тянули свои ветви вверх, повсюду были разбиты клумбы с цветами, слышалось пение птиц. В самом центра находилась поляна на которой и должно было состояться представление. Нас поставили кругом. Корнелию я обнаружила в паре шагов от себя, Марик же, наоборот, находился на другой стороне сада, рядом с отцом. Артисты кивнули, и шоу началось - фейерверк был потрясающим. Такого я давно не видела. Но к сожалению, всей прелести я оценить не могла так как одним глазом я смотрела на шоу, а другим следила за действиями Марика.

Он осмотрелся по сторонам и убедившись, что все заняты просмотром шоу, потихоньку достал флакон с эликсиром, упаковал его в воздушную сферу и начал тихо направлять в нашу сторону. Если бы я знала, чем это обернется, то ни за что не пошла бы на такую авантюру. Сфера была уже почти над нами, когда один из фейерверков поменял направление и неожиданно столкнулся со сферой. Секунда - и раздался оглушительный взрыв. На пару мгновений мы все потеряли зрение и замерли. Когда последствия взрыва рассеялись, раздался женский визг. Повернул голову, я увидела, что волосы Корнелии приобрели фиолетовый оттенок, но это оказалось не все. Все находившиеся на нашей стороне теперь тоже имели причудливые прически: кто-то щеголял разноцветными волосами, кто-то однотонными. Повернув голову в сторону Марика, я заметила, что он еле сдерживается, чтобы не заржать глядя на нас. Чувствуя подвох, я повернулась к Келу и замерла - если раньше он был брюнетом, то теперь его шевелюра была ядовито-зеленого цвета.

- Кел, а ты зеленый любишь? - поинтересовалась я, пытаясь не заржать.

Кел, видимо, понял мой вопрос правильно, так как его руки потянулись к волосам.

- Ну, думаю, мне больше повезло, - ответил он, смотря на меня.

Я с ужасом перекинула свою копну из-за спины и обомлела - мои волосы стали желто-синими!

ЧТО?! АААААА!!!! Где этот вампир? Убью! Мои чудесные волосы которые я с таки трудов отрастила. Конец вампиру.

Я повернулась в сторону Марика, мы встретились взглядами и я улыбнулась, нехорошо так улыбнулась. Он прочел свой приговор в моих глазах и быстренько убежал. А в самом саду царил хаос: все орали, колдовали зеркала, чтобы осмотреть свою внешность, а кто-то даже падал в обморок.

- Я так понимаю, что это Марик виноват, - тихо поинтересовался Кел, краем глаза следя за остальными.

- Да, - не стала отрицать я.

- Я думаю, нам стоит уйти отсюда, - предложил он. - А то скоро тут будет просто ужас твориться.

Я не стала спорить, и мы тихо ушли в свои покои - точнее, дружно направились ко мне. А в комнате меня ждал сюрприз - Марик. Вот сейчас я кому-то клыки и повыдергаю.

- Иди сюда! - орала я, гоняясь за ним по комнате уже минут пять, - Я тебя буду убивать медленно и жестоко!

Мы бегали по покоям. Я держала в руках швабру, если честно не помню где её взяла, и если Марик пытался взлететь то тут же получал ей по спине.

- Тара, ну просто я не рассчитывал на такое! - оправдывался он. - Я все исправлю!

- Как?! Ты хоть знаешь, что мне теперь два месяца ходить с таким цветом?!

Я остановилась, чтобы отдышаться, и посмотрела на Кела. Он наблюдал за бесплатным спектаклем, развалившись в кресле. При этом еще и жуя бутерброды и запивая их чаем.

Даже странно, что он такой спокойный.

- Кел, а ты что молчишь? - спросила я.

- А мне нравится.

Я чуть не упала от его заявления.

Нравится? Ого как, хотя ему идет. Получилось очень прикольно.

- Правда? - удивленно переспросил Марик.

- Ага, необычно получилось. Надо у тебя рецептик взять, а то у меня тоже есть пара «хороших» знакомых.

Мы с Мариком понимающе хмыкнули. Я понимала, что уже ничего сделать нельзя, и следующие два месяца у меня будет оригинальная прическа. Поэтому пришлось сменить гнес на милость.

- Ладно, все кыш из моей комнаты, - скомандовала я, жестом указывая на дверь. - Нам завтра рано вставать.

Ребята пожелали мне спокойной ночи и удалились в свои покои прихватив оставшиеся бутерброды. И даже мне ничего не оставили. Пришлось успокоить себя тем, что есть на ночь вредно.

Глава 16



Проснулась я рано, а так как вещи уже были собраны, сразу спустилась вниз. Кела я нашла в главном зале - они с Велиантом спокойно беседовали.

- Доброе утро, - поприветствовали меня хором.

- Доброе. А Марик где? -  поинтересовалась я.

- Он наказан - я отправил его инспектировать границы, иначе девушки его убьют, - сказал Король, пряча улыбку. - Они и так вчера пытались прорваться к нему в комнату и отомстить за испорченные волосы.

Мы с Келом переглянулись и тоже попытались скрыть улыбки. Я, конечно, и сама хотела прибить Марика, но, с другой стороны, эликсир готовила я, так что будем считать это наказанием, и в следующий раз нужно сначала думать, а уж потом действовать. Главное чтобы девушки не узнали о моей роли в этом представлении, иначе меня порвут на кусочки.

- Я думаю, нам пора возвращаться, - вывел меня из задумчивости Кел. - Кристалл мы нашли, пора идти дальше.

Я согласно кивнула. У нас было мало времени и слишком много не найденных кристаллов. Чем скорее мы со всем этим покончим, тем быстрее я вернусь к нормальной жизни в своей деревне.

- Я открою вам портал на выходе из дворца, - не раздумывая, сказал Король. - Ваших лошадей уже подготовили. Как все закончится, приезжайте в гости, буду рад снова увидеть.

Мы поблагодарили Короля и направились к выходу. Как он и обещал, наши кони были готовы. Мы вскочили в седла, и перед нами открылся портал.

 Из портала нас выкинуло минутах в десяти от замка Данталиона.

- Представляю реакцию ребят на наши прически, - нарушил молчание Кел.

- Да, думаю, они знатно посмеются.

- А ты можешь и им такие же прически организовать?

- В принципе, могу, но думаю не стоит, а то нас прикопают под ближайшим кустом.

Кел промолчал и ушел в свои мысли.

Я тоже решила поразмыслить. Во-первых, я была рада, что одна из частей была у меня. Во-вторых, я поняла, что эти кристаллы лично мне вреда не причинят, а вот другим вполне могут. У меня была пара идей, как по возможности сократить наши поиски, но их надо было еще хорошенько проанализировать. Да, и еще надо решить, где искать следующий кристалл, точнее, к кому ехать. Меня все еще терзали сомнения, что-то на душе не давало покоя, но я никак не могла понять, что именно. Ладно, будем разбираться с проблемами по мере их поступления.

За этими размышлениями я и не заметила, как мы въехали в город. Наше появление было эффектным - горожане провожали нас удивленными взглядами, дети тыкали пальцами и смеялись, так что до дворца нас провожали с улыбкой. Стража у ворот тоже немного удивилась нашему виду, но это отразилось только в глазах - вот что значит тренировки.

Как ни странно, но вся наша компания оказалась у Данталиона в кабинете. Тяжело вздохнув, я повернула ручку двери, и мы вошли внутрь. Нас встретили тишиной, оглядев с ног до головы, ребята начали растягивать губы в улыбке.

- Кто будет смеяться, будет ходить с такой же прической, - угрожающе проговорила я.

Все тут же приняли серьезное выражение лица, вот только глаза выдавали всех. Я понимала, что стоит нам выйти, и все будут смеяться в голос.

- Как прошла поездка? - поинтересовался Данталион, стараясь сгладить ситуацию.

- Замечательно, - отрапортовала я. - Кристалл у меня.

- А как вас угораздило так кардинально поменять имидж? - не удержался от вопроса Алистер.

Мы с Келом переглянулись, и он поведал ребятам всю историю наших приключений. Я в этот момент решила просто помолчать.

- Что будем делать дальше? - задал вопрос Лэт, как только Кел закончил с рассказом.

- Думаю, стоит поехать к оборотням, - подала голос я.

На меня тут же уставилось несколько пар глаз.

- Почему? - удивленно поинтересовался Данталион.

- Они находятся ближе всех на данный момент, - пояснила я. - Да и, судя по карте, кристалл может быт в самом замке, что существенно облегчит нам задачу.

- Я согласен с Тарой, - поддержал меня Ритер. - Думаю, там мы справимся быстро.

- То есть ты хочешь поехать с ней вдвоем? - ревниво спросил Лэт.

- Да, так будет быстрее.

Все замолчали, обдумывая слова Ритера.

- Кстати, наши маги вычислили, что один из кристаллов попал в Запретные болота, - нарушил тишину Данталион.

- ...твою, - выругался Алистер. - Вот, что значит - не везет.

Мы потрясенно молчали. Запретные болота не зря так назывались - это было очень опасное место. Когда-то давно недалеко от тех мест жил гениальный маг, но во время одного из его экспериментов что-то пошло не так, и в конечном итоге у него поехала крыша. Он начал создавать невиданных чудовищ, которых было трудно победить. Только объединив силы нескольких магов, с ним удалось покончить, но перед смертью он успел воплотить в жизнь свой последний эксперимент, и вместо леса появилось болото, населенное непонятными существами.  С тех пор ход туда заказан, и мало кому хватает смелости заходить вглубь болот, так как очень немногие возвращались обратно.

Да, я полностью согласна с комментариями Алистера. Нам не повезло - там и так опасно, а если еще и кристалл начет действовать, то вероятность вернуться живыми очень мала.

- Я думаю, нам стоит оставить этот кристалл напоследок, а пока заняться поиском и получением остальных - спустя какое-то время ответил Алистер. - Ты когда планируешь ехать?

- Я думаю, можно прямо сейчас, - ответил Ритер.

Издеваетесь? А отдохнуть?

- Сейчас? - удивилась я.

- Да, в силу своих особенностей я могу переместить нас сразу во дворец, - пояснил он. - Поэтому скакать на лошадях нам необязательно. Или ты хочешь отдохнуть?

- Нет, я не сильно устала. Если есть возможность, то лучше поскорее найти все кристаллы и покончить с этим.

- Тогда вы отправляйтесь, а мы будем думать, как обезопасить наше путешествие в Запретные болота, - распорядился Алистер.

- Тара, для того, чтобы переместиться, мне придется тебя обнять. Ты не против? - спросил меня Ритер.

Вместо ответа я подошла к нему вплотную, он очень бережно обнял меня за талию и произнес:

- Лучше закрой глаза, в первый раз это может вызвать дезориентацию.

Я послушно закрыла глаза и почувствовала, как земля уходит из-под ног. Чтобы не упасть, я покрепче обняла Ритера. А это оказывается приятно, чувствовать под руками перекаты мышц и быть прижатой к упругой груди. Мммм....

- Ну, вот и все, - услышала я спустя пару мгновений. - Мы на месте.

Я открыла глаза и огляделась. Мы находились в чьей-то спальне, выполненной в серых тонах. Посреди комнаты стояла двуспальная кровать, напротив располагались камин, пара стульев и стол. Не богатая обстановка.

- Это мои покои, - ответил Ритер на мой немой вопрос. - Я могу переместиться сюда из любой точки - такова моя природа. Я думаю, нам стоит представить тебя Королю и приступить к поискам.

Я согласно кивнула, и мы вышли из комнаты. Внутреннее убранство дворца не сильно отличалось от остальных: картины на стенах, ковры на полу и так далее. Шли мы недолго - уже буквально через пару минут мы оказались около двери. Ритер постучал и, не дождавшись ответа, вошел внутрь, потянув меня следом.

Как оказалось, это бы рабочий кабинет. Стены цвета граната, деревянный пол. Камин. Пара резных кресел с мягкой обивкой и конечно же стол из массивного дерева. Я огляделась вокруг и неожиданно столкнулась взглядом с человеком, сидевшим за этим столом. Хотя нет, я ошиблась - это был не человек, это был оборотень, причем моя интуиция вопила, что от него надо держаться подальше. Рост определить было сложно, так как он сидел, но комплекция говорила о том, что в нем не меньше двух метров. Волосы покрыла седина, но при этом они были аккуратно заплетены в косу и только в васильковых глазах отражалась мудрость. Было видно, что он правит давно и строго.

- Приветствую тебя, Гредиан, - первым нарушил молчание Ритер. - Позволь представить тебе Тару.

- Рад видеть тебя, Ритер, - ответил он, не сводя с меня глаз. - Приятно познакомиться, юная леди.

Его голос мне понравился. Приятный баритон.

- Мне тоже, Ваше Величество.

- А вот этого не надо, не люблю я эти тонкости в этикете, зови меня просто Гред.

Я удивленно повернулась к Ритеру, а он просто кивнул, выражая согласие с Гредом. Я пожала плечами - ну, если хочет, то мне не жалко.

- Что привело вас сюда? - спросил он, жестом указывая на стулья. - Насколько я помню, ты должен был разобраться с аномалией Ритуального дерева.

И Ритер начал рассказ о наших путешествиях. Знаете, я оказалась не права - Гред оказался не таким плохим как мне показалось в началн, видимо должность Правителя обязывает вызывать страх у народа. Он даже ничего не сказал по поводу цвета моих волос, хотя я видела, как он на них смотрел. С другой стороны, я понимала, что в случае опасности с ним будет сложно состязаться, ведь Правителем становятся не за красивые глазки.

У оборотней Правителем становится сильнейший,  и правит до тех пор, пока кто-то не решит вызвать его на поединок и не победит. Они презирают слабых, но проигравших не убивают - они просто становятся обычными жителями, какими и были до этого. Численность оборотней невелика, они дорожат каждым жителем и рьяно встают на защиту своих. Кстати, от союза человека с оборотнем рождается оборотень. Поэтому мужчины оборотни часто берут в жены обычных человеческих девушек и дорожат ими как самым заветным сокровищем.

- Ну, в этом я вам помочь не смогу. Про кристалл я не слышал, но раз уж ты тут, то будь любезен исполнить свои обязанности, - вывел меня из раздумий голос Греда.

Мы с Ритером переглянулись. Не нравится мне все это.

- Что случилось? - спросил Ритер.

- Примерно в часе езды отсюда есть небольшая деревушка, в ней слетел с катушек оборотень. Мои ребята выехали туда два часа назад, попробуй их догнать.

- А это в какой стороне? - спросила я.

- На юго - востоке, - ответил Гред, удивленно приподнимая бровь, видимо не понимая для чего мне эти знания.

- Отлично, нам как раз туда и надо, - с улыбкой пояснила я.

- Ну, раз так, то можем выехать прямо сейчас, - произнес Ритер.

- Я предоставлю вам лошадей.

Ритер кивнул и попрощавшись с Королем повел меня в конюшню. На этот раз мне выделили довольно смирную лошадку гнедой породы. Я взобралась в седло, и мы тронули лошадей. Земли оборотней славились хорошими полями. Они были основными поставщиками злаков, и лучшими землевладельцами. Нет, у них, конечно, были и прославленные войны, но в первую очередь они славились именно продажей сельскохозяйственных культур.

И в данный момент наша дорога пролегала через такие поля. Вокруг на сотни километров тянулись колоски пшеницы, ржи, клевера и многого другого. С погодой тоже повезло, светило солнышко и дул легкий ветерок.

- Тара, можно вопрос? - вдруг произнес Ритер.

- Конечно.

- У тебя есть возлюбленный?

Я удивилась такому вопросу.  Уж не такого я ожидала если честно. Интересно, зачем ему это?

- Нет, возлюбленного у меня нет, - после пары минут ответила я.

- А ты когда - нибудь была влюблена?

- Нет. Скорее я думала, что влюблена.

- Это как? - удивился он, окидывая меня взглядом.

- Ну, ты же знаешь, что мы с Лэтом некоторое время были помолвлены. Вообще, вся эта история началась с нашего путешествия, когда мне надо было победить Темного Властелина. Лэт был сильно удивлен, когда меня увидел и узнал, что я Избранная. Ведь в Академии ему об этом было не известно.  Да, он и не интересовался этим, все свободное время он посвящал личной жизни, даже не счесть, сколько у него было девушек.

В самом начале похода я относилась к нему весьма прохладно, не любила я такой тип парней, да и эльфов не очень жаловала. Но, когда долгое время находишься в одном коллективе, то невольно начинаешь искать точки соприкосновения. Вот так мы и сошлись. Я сама не заметила, как мы часто сидели рядом около костра и болтали ни о чем, или ехали рядом на лошадях. Знаешь, на тот момент я думала, что влюбилась. Лэт тоже говорил, что любит. Но, когда все закончилось, и Лэт отказался от меня, было очень больно. Лишь пожив одна, я поняла, что это была не любовь, а всего лишь привязанность. В этом мире у меня было мало друзей и близких мне людей, поэтому я и перепутала любовь с привязанностью. Но как ты успел заметить Лэт до сих пор уверен, что любит.

- Мда, даже грустно как - то, - после небольшого раздумья произнес Ритер.

Я удивленно посмотрела на него. Грустно? Скорее забавно. Простая человеческая девушка и наследник эльфийского престола. Это изначально была проигрышная комбинация, просто никто из нас не хотел в это верить.

- Скажи, а что нас ждет в деревне? - решила сменить тему я.

- Не знаю. Тут трудно угадать. Если отряд сможет справиться с оборотнем, то мне нужно будет провести казнь, а если нет - то для начала нужно будет его поймать.

- Почему то мне кажется, что кристалл мы найдем там.

- С чего такая уверенность? - хмурый взгляд.

- А ты сам посуди, там, где появляется кристалл, начинают происходить непонятные вещи.

- Но, ведь Звезда раскололась два года назад.

- Ну, почему это началось только сейчас, я не знаю.

Дальше дорога проходила в молчании, каждый думал о своем. Я не совсем поняла, для чего Ритер интересовался моей личной жизнь, но решила пока оставить этот вопрос. Сейчас надо было найти кристалл. И с этим вновь могут возникнуть проблемы. Ведь непонятно что и как будет.

Примерно минут через сорок мы подъехали к деревне. Тут было около, тридцати домов, разделяющих главную улицу пополам. В этом мире все деревни были похожи одна на другую. Стройные ряды домов разделялись одной или несколькими улицами, в зависимости от численности населения. Ну, а в остальном в каждой было несколько колодцев, кузня, мельница и трактир.

Стоило нам въехать в деревню, как на встречу выбежал мужчина. По виду ему было лет шестьдесят, одет в темные штаны, просторную рубаху серого цвета и безрукавку. Седые волосы коротко стрижены, голубые глаза выражали тревогу и страх. Было заметно, что его губы слегка трясуться.

- Здравствуйте Милорд, - поприветствовал он нас. - Меня зовут Рарк, я староста.

Я удивлено посмотрела на Ритера. Милорд? Ого, как. Что еще я о нем не знаю?

- Я имею титул графа, - пояснил Ритер. - А где отряд?

Графа? Вот блин.

- Они ушли буквально десять минут назад, - сказал староста. - Пройдемте в дом, я вам все расскажу.

Мы слезли с лошадей и вместе со старостой пошли в таверну, что бы узнать подробности.  В таверне народу почти не наблюдалось, тут сидело несколько посетителей. Я была удивленна, ведь в деревне у вампиров в таверне творилось небывалое удивление. Видимо тут дело с дисциплиной обстоит совсем по другому.

- А где все? - поинтересовалась я.

- В полях, у нас созрел урожай, - пояснил Рарк.

Ну тогда понятно. Раз пришел период сбора урожая, то все оборотни вернуться в деревню лишь к заходу солнца.

- Так, что у вас произошло? - повторил вопрос Ритер, усаживаясь за стол.

Рарк тоже быстро опустился на стул и начал рассказ.

Примерно два года назад в их деревне случился неурожай. Вся деревня была в отчаянии. Ведь если не будет урожая, то и еды не будет. Они стали молится Бриане (не удивляйтесь, про демиургов тут помнят, просто редко обращаются к ним за помощью) и случилось чудо. В тот день в храме молилось почти все население деревни, и в один прекрасный миг алтарь вдруг засверкал, и когда свечение угасло, они увидели кристалл. Это было послание богов, на следующий день деревня ликовала, урожай взошел, и его была так много, что хватало и на продажу. С тех пор люди не перестают восхвалять Бриану и молиться на этот кристалл.

Пока я слушала рассказ Рарка, у меня возникали различные мысли. И основной было то, что этот самый кристалл и есть наш осколок, который мы ищем. Вот только почему он так повлиял на урожай не понятно, ведь в другой деревне он действовал во вред. Видимо все действует от того, кто окружает кристалл и какие эмоции при этом испытывает.

- А вот совсем недавно, - продолжил Рарк. - У нас произошло нехорошее событие. Примерно год назад в нашу деревню приехала молодая пара. Олив и Мира. Они искали дом, что бы поселиться и жить. Когда мы спросили, почему у нас, то узнали, что слава о божественной силе давно ходит по блажащим деревням. Они были женаты уже десять лет, но вот никак не могли завести детей, и вот прослышав про наше чудо, решили попытать счастье. Мира проводила в храме буквально все дни и ночи, и чудо свершилось, она забеременела. Олив был на седьмом небе от счастья. Но оно было недолгим. На той неделе Мира умерла во время родов вместе с ребенком. Олив сошел с ума и теперь терроризирует деревню, вот они и вызвали подмогу, так как сами справиться не могли.

- Ясно.  И где сейчас отряд? - спросил Ритер.

- Они пошли в лес,  - сказала Рарк. - Олив сейчас прячется там.

- Тара, тебе лучше остаться тут, - повернувшись ко мне, сказал Ритер. - Я разберусь с этим и вернусь.

- Хорошо. Если Рарк не против, то я пока загляну в храм.

Мне нужно было убедиться в своих предположениях. Поэтому пока Ритер будет улаживать дела я смогу осмотреть местность.

- Конечно, уважаемая, я вас провожу.

Ритер кивнул в знак согласия с такими действиями, и мы вышли на улицу.

- Они поехали в ту сторону, - указал Рарк направление.

Ритер кивнул и отправился следом.

Я удивилась, он пошел пешком, лошадь осталась у конопривязи.

- Он сменит обличие, как только выйдет за пределы деревни, - пояснил мне Рарк. - Так легче учуять оборотня.

Я понятливо кивнула, и мы пошли к храму. Дорога оказалась недолгой, храм располагался на небольшом возвышении чуть в стороне от деревни. Он был похож на большинство типичных строений нашего мира. Полукруглое сооружение с башней, облицованное белой известью. Наверху сверкал купол и был виден колокол. Кстати, колокола использовали, только, в случае нападения на деревню, таким образом, жители предупреждали, что на них напали. Этот звон был слышан на несколько километров вокруг.

- Дальше я не пойду, - сказал мне Рарк. - Оставлю вас тут, мне еще дела надо сделать.

Я кивнула и вошла в храм. Он встретил меня тишиной и прохладой. Я осмотрелась вокруг. Храм имел всего один зал, в котором стояло несколько рядов со стульями (видимо для прихожан), окна были заделаны ветровым стеклом с изображением демиургов. В самом конце зала, посередине стоял алтарь, от которого исходило мягкое свечение. Я подошла ближе и увидела кристалл, он лежал на красивой резной подставке из дерева, а вокруг него была защитная сфера. Я попыталась до него дотронуться, и по руке тут же прошел ток.

- Что за..? - тихо прошептала я. Значит просто так взять я его не смогу. Что же делать? Кристалл мне нужен.

Я отошла от алтаря и сев на одну из скамей стала думать.

Правда, мыслей было немного, я совершенно не представляла, что с этим делать. Такие защитные силы в Академии мы не проходили. И вообще, кто поставил эту сферу? В деревне я не почувствовала сильных магов. Я была в замешательстве, да и за Ритера я тоже волновалась.

Решив, что сидеть просто так не выход, я начала пробовать пробить сферу.  Но все четно. Через полчаса я была готова биться об неё головой. Ничего не помогало.

 Да что же это такое? И как мне это достать?

Я испробовала все способы, которые знала, но сфера так и не поддалась. Отчаяние накатывало волнами, у меня опускались руки. Ведь уйти отсюда без кристалла я не могла. От него зависело слишком многое, а занчит надо что-то придумать.

И тут неожиданно сверху вспыхнул свет, причем он был оранжево-красного цвета. Я закрыла глаза, а когда сияние угасло, моему взору предстала удивительная картина. Около алтаря, рядом со сферой стояла девушка. На ней было белоснежное платье, с орнаментом из золотых лент, переплетающихся между собой на уровне груди и образующих солнце, длинные рукава прикрывали изящные руки. Платье струилось вдоль тела и закрывало ноги. Волосы, цвета корицы, были распущенны и закинуты за спину. На голову был накинут капюшон от накидки. Обуви на ногах девушки не наблюдалось. За спиной раскинулось два воздушных крыла.

- Здравствуй Тара, - поприветствовала она.

Приятный голос, мягкий и обволакивающий.

- Меня зовут Бриана, - продолжила она. - Я одна из создателей этого мира.

Шок это по - нашему. Я стояла и смотрела на демиурга, не зная, что предпринять. С таким я сталкивалась впервые.

- Не переживай, мне достаточно твоего «Привет», - улыбнулась она, будто прочитав мои мысли.

Какая приятная девушка, не зазнается.

- Привет, - поздоровалась я.

- Ты, наверное, удивлена моим приходом?

- Есть немного.

- На самом деле, мы никогда не оставляли этот мир на совсем. Краем глаза мы следили за событиями, но после той ссоры, приходить сюда было болезненно. Мне было так жаль, когда раса, которая должна была следить за миром, сама себя уничтожила. На такой поворот событий я не рассчитывала. Жаль, что так получилось. Я должна признаться, что это я расколола Звезду, что бы больше никто не смог ей воспользоваться, но видимо я просчиталась. Тара, я отдам тебе это кристалл, так как знаю, что ты воспользуешься им для праведного дела.

Вот такой поворот сюжета мне нравился больше. Видимо сегодня мой день.

- Спасибо, - поблагодарила я, смотря, как Бриана снимает защитную сферу, и протягивает мне кристалл.

- Будь осторожна, - предупреждает она. - Этот артефакт очень мощный и способен на многое. Я знаю, что ты сильная личность, но тот, кто сидит в тебе, тоже силен. Ты должна быть стойкой. У вас хорошая команда, но не стоит всем доверять, среди вас есть враги. К сожалению, я не имею права вмешиваться в дела смертных, поэтому не могу на него указать. Просто смотри по сторонам.

После этих слов она исчезла, так же как и появилась.

Враги? Я, конечно, подозревала, что среди нас есть предатель, но теперь это подтвердилось. Что же делать? Ведь им может оказаться любой. Кому доверять?

От вопросов голова шла кругом, но в этой ситуации был и несомненный плюс, кристалл я получила. В храме мне делать больше было нечего, и я решила поджаться Ритера в таверне, а заодно и перекусить. Дорогу я запомнила и уже через минут семь входила в таверну. Кристалл я заранее спрятала в нагрудный мешочек чтобы ни у кого не возникло соблазна его взять.

На этот раз народу не наблюдалось. Видимо последние гости тоже решили пойти в поле. Я подошла к барной стойке, и тут же передо мной возник мужчина. Это, несомненно, был оборотень. Высокий, крепкий мужчина, длинные темные волосы, заплетенные в косу, серые глаза, прямой нос с горбинкой и узкие губы.

- Что желаете? - спросил он слегка грубоватым голосом. - Меня зовут Каил.

- Тара, очень приятно, - поздоровалась я. - Мне бы перекусить.

- Что предпочитаете? Есть мясной суп, овощное рагу, запеченный барашек.

Мммм...сколько всего. А чуть слюной не подавилась. Видимо прогулка была чересчур долгой.

- Можно мне суп и отвар из трав.

- Конечно, вы присаживайтесь за стол, через пять минут все будет готово.

Я последовала его совету и выбрала место в конце зала, в самом углу. Отсюда был виден весь зал, и при этом на меня тут смотреть было неудобно. Каил не обманул, ровно через пять минут на моем столе стояла большая миска с супом, несколько ломтиков свежего хлеба и отвар из трав. Я кивком поблагодарила Каила и преступила к трапезе. Все оказалось выше всяких похвал. Вкусно и сытно, давно я так не ела.

Не смотря на то, что я была поглощена едой, мои мысли все время возвращались к Ритеру. Как он там?

***

А тем временем недалеко от деревни развивались события другого плана. По лесу, среди вековых деревьев несся огромный черный волк. Его размеры были исполинскими. В холке он был не менее семидесяти сантиметров. Полностью черный с желтыми глазами и внушительными клыками. Он, чувствовал, что его собратья находятся в беде, и спешим им на помощь. Он слышал их зов, их крик о помощи. Двое его собратьев уже погибли, и это оставляло след на его душе.  Почувствовав их гибель, он издал скорбный вой, от которого все ближайшие звери разбежались в поисках укрытия.

«Подождите еще чуть-чуть братья» - думал он, несясь, что есть мочи.

И вот то место.

Выскочив на поляну, ему предстала скорбная картина. Стая волков окружила одинокого волка пепельной окраски, но этот одиночка не сдавался. Он кидался на них, рычал и скалился. Все говорило о том, что без боя он не сдастся. Чуть в стороне лежало два тела с перегрызенными горлами. Именно их гибель он чувствовал.

Как же тяжело видеть гибель своих сородичей и понимать, что в этом есть и часть твоей вины. Он не успел вовремя и они поплатились жизнями.

Как же ему не хотелось убивать этого оборотня, но по - другому он не мог. За убийство себе подобных предназначалась смерть, и он был тем, кто её нес. Тем более, что было видно что пепельный волк не сдастся. Он будет биться до последнего. А еще нескольких смертей Ритер не хотел.

Издав рык, он двинулся вперед. Стая расступилась, освобождая проход. Они знали, что лезть под лапы Палачу опасно для собственной жизни. Их главной задачей на данный момент стало - не упустить пепельного из круга. Тут все началось, тут и закончится.

Одиночка сделал несколько шагов назад и зарычал. Ему было страшно. Он знал, что означает приход черного волка. Но сдаваться он не собирался, терять ему было нечего. Огромный черный волк зарычал в ответ. И на поляне наступила тишина.

- Как ты мог так поступить? - думал черный. - Зачем?

- Они забрали у меня все, - рычал пепельный. - Я не о чем не жалею.

- Жаль, - подумал черный и кинулся в атаку.

У пепельного не было шансов. Он был простым рабочим, а не Палачом. Бой не продлился и пары минут, все закончилось быстро. Теперь на поляне лежало три трупа, но только два их них удостоятся похорон. Тело же третьего останется гнить в лесу, как наказание за грехи. Такова была плата за убийство собратьев. По легенде если оборотня не похоронить со всеми почестями, то его душа никогда не обретет покоя и будет вечно скитаться в мире. Таких случаев было мало, но и они были.

Посмотрев на оставшихся воинов и раздав приказания, черный кинулся обратно. Он спешил к той, о которой очень беспокоился. Ведь она осталась совершенно одна, а вокруг столько опасностей. Инстинктивно он чувствовал, что с ней все в порядке, но все же желал убедиться в этом лично. Остальные волки подобрали тела своих товарищей и двинулись следом. Тут их больше ничего не держало.

***

Суп я съела быстро. Было очень вкусно. Мне даже захотелось добавки, но я решила, что это будет лишним, нам еще предстояла дорога назад.

 Я как раз покончила с трапезой, как в таверну заглянул Рарк.

- Так прошло посещение Храма? - спросил он.

Я постаралась сделать невинное лицо, ведь пока никому не известно что кристалла там больше нет.

- Все хорошо, - поблагодарила его я.

- А как вам наша еда? - не унимался староста. Видимо он старался произвести на меня впечатление, хотя скорее не на меня, а на Ритера. Ведь мы прибыли вместе и некоторые могли надумать себе всякой мерзости.

- Выше всяких похвал.

Рарк улыбнулся столь лестному отзыву. Я уже хотела спросить у него про лошадей, как неожиданно дверь открылась, и на пороге возник Ритер. Волосы взъерошены, одежда слегка помята. Осмотрев зал, он увидел меня, и из его глаз тут же пропала тревога.

- Привет, -  поздоровалась я, наблюдая, как он подходит.

- Привет, - улыбнулся он и сел за стол.

- Как все прошло? -  тут же налетел с вопросом Рарк.

На его месте я бы тоже беспокоилась. Все же на кону жизни жителей деревни.

- Все прошло успешно. Вас больше никто не побеспокоит, - заверил его Ритер. В его глазах на пару секунд появилась грусть, но затем тут же исчезла.

- Ты голоден? - спросила я, стараясь увести тему в другое русло.

- Поесть я бы не отказался.

Рарк тут же вскочил и убежал за едой.

- А у тебя как дела? - спросил Ритер, когда Рарк оставил нас одних.

- Все хорошо, - ответила я и рассказала ему всю историю.

Ритер пребывал в шоке, и понятно от чего. Такого еще не с кем не случалось. Демиурги последний раз являлись человеку более двух тысяч лет назад, да и то лишь на мгновение. На его месте я бы тоже удивилась.

- Да, с тобой не соскучишься, - вынес вердикт он, после минутного молчания.

- Ага, - не стала отрицать я.

- А вот и ваш обед, - раздался голос Рарка, подходящего к нам с большим подносом. И умеет же он влезть когда не надо, при этом почти бесшумно.

На стол тут же выложили блюдо с мясом, запеченные овощи, соус, кружку свежего пива и компот. Последний я так понимаю для меня. Ритер кивком поблагодарил Рарка и принялся за еду.

Я не стала его отвлекать, понимая, что ему нужно восстановить силы. Поэтому следующие полчаса прошли в молчании, нарушаемом лишь звуками, доносившимися с улицы.

Ритер только закончил трапезу, как дверь снова открылась, и вошли остальные войны, которые были посланы королем. Все как на подбор. Я даже засмотрелась. Высокие, мускулистые. Одеты в форму, на груди висит значок, темные штаны заправлены в высокие сапоги, белая рубашка, а поверх черно - красный мундир. На боку у каждого висел меч.

Они кивком поздоровались с Ритером, а я удостоилась слегка удивленного взгляда. Видимо Ритер не часто обедает в обществе девушек. Рарк тут же кинулся к ним, и они вместе с Каилом принялись обслуживать вояк.

- Ритер, а ты не представишь нас? - раздался справа довольно приятный голос.

Я повернулась и узрела одного из воинов зашедших недавно. Он был ростом с Ритера, мускулистый. Светлые волосы и голубые глаза. Узкое лицо с мелкими морщинами и мягкие пухлые губы. Широкие плечи, узкие бедра. Мечта большинства девушек.

- Тара, это Варс, - представил нас Ритер. - Варс, это Тара, она моя спутница.

Я удостоилась оценивающего взгляда. Мне он не понравился.

- Очень приятно познакомится с такой очаровательной девушкой, - ответил Варс, целуя мне руку и преданно заглядывая в глаза.

Где - то я это уже слышала. Причем ни один раз.

- Мне тоже, - улыбнувшись, ответила я. Хотя улыбка вышла натянутой. Не понравился он мне совершенно. Было в нем что-то отталкивающее.

- И что же вы тут делаете? - полез расспрашивать Варс.

- Секрет.

- О, у столь прекрасного создания есть секрет? - с улыбкой обворажителя, спросил он.

Я промолчала, он вот из уст Ритера раздался глухой рык. Мои брови поползли вверх. С чего это он рычит?

- Понял, - примиряющее, поднял руки Варс. - Когда выезжаем?

- Через десять минут.

Варс кивнул и ушел к своим отдавать распоряжения. Тем временем Ритер расплатился за еду, и мы вышли на улицу. Рядом с нашими лошадьми стояли лошади ребят, и к двум седлам двух из них были привязаны замотанные в простынь тела. Я посмотрела на Ритера, и он помотал головой. Жаль ребят. Но в нашей жизни без потерь не обойтись.

Мы только успели сесть на лошадей и тут же вышли остальные. Они тоже всклочили на своих скакунов, и мы тронулись в обратный путь. Ритер выехал вперед и заговорил с одни из воинов, оставив меня одну. И некоторые этим воспользовались.

- Можно с тобой поговорить? - возник из ниоткуда Варс.

Я вздрогнула и с укоризной уставилась на него.

- Да.

- Что у вас с Ритером?

Ого. Из ямы в карьер. С ходу.

- А с чего это у тебя возник такой вопрос? - удивилась я кидая на него взгляд.

- Ну, все просто, если вас ничего не связывает, то я бы поухаживал за тобой.

Ого, вот это номер. Мне для полного счастья только ухажера не хватает. Особенного такого.

- Спасибо, но меня не тянет на романтику, - ответила я, стараясь при этом быть не очень грубой.

- Не проблема, можно и без романтики, - не растерялся тот и подъехал еще ближе.

Кабель.

Я уже хотела возмутиться, но ту появился Ритер. Причем выглядел он при этом весьма угрожающе.

- Варс, что ты тут делаешь? - с грубыми нотками спросил он. Ему явно не понравилось, что Варс ехал рядом.

- Я просто общаюсь с Тарой, - пояснил он, старательно пряча глаза.

- Тара, он тебе не надоедает? - уточнил Ритер даже не смотря в мою сторону.

- Нет, - улыбнулась я. - Варс, как раз собирался отъезжать.

- Да, я просто хотел спросить, может Таре что - то нужно, - быстро протараторил он и отъехал от нас.

Как только Варс отъехал на достаточное расстояние Ритер спросил:

- Он тебя не обидел?

- Нет.

- Тара, если он попытается тебе навредить скажи мне. Мы с ним давние «друзья», он тот еще бабник. Ни одной юбки не пропустит.

Я понятливо кивнула и улыбнулась. Приятно когда о тебе заботятся, при этом ненавязчиво и в тоже время бережно. В душе разливалось тепло, что в моем случае бывало крайне редко. Ведь после случая с Лэтом я запретила себе даже думать о том, чтобы завести интрижку. Слишком тяжело мне было. Но с другой стороны жизнь не стоит на месте и мне как и любой девушке хотелось завести семью и испытать все прелести материнства. Я надеюсь, что когда-нибудь мне это удастся и я обрету свое счастье. Оставшийся путь мы проделали молча. Варс больше не пытался подкатить ко мне, впрочем как и другие. Видимо авторитет Ритера имел тут большое значение. Я конечно удостаивалась заинтересованных взглядов, но на этом все и ограничивалось. С одной стороны жаль, а с другой может это и к лучшему.

Глава 17



По приезду во дворец нас уже ждали и тут же провели к Королю. Остальные же поехали в конюшню, даже не попрощавшись с нами.

- Как все прошло? - тут же поинтересовался он, взмахом руки предлагая нам сесть.

- Все прошло успешно, - обрадовал его Ритер.

Я бы конечно с этим поспорила, но решила что в данном случае лучше промолчать.

- Ритер вам придется немного задержаться, - вдруг произнес Король.

- Почему? - не смог скрыть удивления он. Да и я сама была не рада такому предложению. Времени мало.

- Сегодня должен состояться бал в честь помолвки моей дочери, и мне нужно, чтобы ты на ней присутствовал.

- Алисия выходит замуж? - удивился Ритер.

- Да, она согласилась стать женой Инталио, это поможет нам укрепить союз и покончить с враждой.

- А причем тут я?

- Ритер, ты мне нужен как Палач. Многие не видели тебя довольно давно и уже решили, что ты пропал. Я думаю, твое появление утихомирит слишком буйных.

Видимо не все спокойно в этом королевстве.

- Тара, ты не против? - повернувшись ко мне, спросил Ритер.

- Нет, один день роли не сыграет, - не стала упрямиться я.

- Отлично, - просиял Гред. - Тара, твои покои находятся напротив Ритера, одежду для бала тебе тоже принесут. Думаю, вам стоит немного отдохнуть перед этим.

Мы согласно кивнули и направились в свои покои. Лично мои, мне очень понравились - отделка в нежно-голубых тонах давала ощущение полета. В комнате стояла большая кровать с кучей маленьких подушек и кружевным покрывалом. На полу лежал ковер бежевого цвета с  высоким ворсом. Так же тут стоял белый шкаф для одежды и туалетный столик с милым стульчиком без спинки. На окнах висели голубо-белые занавески.

До бала оставалось, еще около пяти часов, и я решила использовать их с пользой. Для начала я приняла ванную. Снова почувствовав себя чистой, я с блаженной улыбкой растянулась на кровати и принялась обдумывать дальнейшие действия.

У меня была тайна, о которой я не стала рассказывать ребятам, так как это было личное. Еще во время учебы в Академии моя подруга Лика попала в беду, и я, рискуя своей жизнью, спасла её. После второго курса нас отправили на практику в одну из деревень. Задача состояла в собирании трав, и помощи местной знахарке. Нас слегка удивило такое распределение, ведь мы не учились на лекарском факультет, но ректор был неумолим. Только позже мы выяснили, что это была инициатива Ликиного отца. Он переживал, что в другом месте мы можем натворить много бед. Ведь Лика никогда не могла спокойно усидеть на месте и вечно искала приключения. Но в этот раз эти самые приключения нашли нас сами.

Практика должна была длиться месяц, и от одной мысли, что целый месяц мы проведем вдали от цивилизации, на нас накатывала тоска. Не том чтобы мы любили ходить по кабакам и проводить время в магазинах, просто без водопровода и других прелестей цивилизации было тяжело. Да и в общаге все же больше знакомых чем тут.

Местную знахарку звали Карина, и она сразу нам не понравилась.  Было в ней что-то темное и неприятное. На вид ей было около тридцати, худощавого телосложения, длинные русые волосы и глаза водянистого цвета. Лицо вытянутое и худое. Из одежды только платья темных тонов длинной до пола и с рукавами. Она смотрела на нас как профессор на мышь, которую собираются препарировать.  От её взгляда мурашки бежали по коже. Первые две недели мы просто собирали травы и готовили самые обычные зелья для местного населения. Скукота смертная. В то время как сама Карина занималась более сильными снадобьями.


      Она жила не большом двухэтажном домике на окраине леса, до деревни от нее было минут десять неспешным ходом, поэтому в основном нам с Ликой приходилось развлекать себя самим. Местное население не охотно шло на контакт с нами, за спиной называя ведьмами. Да и девушки очень ревностно относились к нам, ведь местные парни проявляли к нам интерес. Для них мы были диковинками. Но нам такое было не по душе. Карина ничего нам не запрещала, кроме одного, нам не разрешалось заходить в пристройку за домом. Для чего эта пристройка существовала она нам не говорила. А вы же сами понимаете, что двум любопытным от природы девушкам нельзя говорить нет. Мы очень долго ждали подходящего момента, что бы наведаться туда, и наконец, он представился.


     У Карины закончились запасы «Шелкового корня» и она собралась в город. Оставив нам задание на день, она собрала сумку и уехала. Ну, а мы, убедившись, что её действительно нет, пошли удовлетворять свое любопытство. Если бы мы только знали чем все это закончиться, то никогда бы туда не полезли.


      С виду сарай был самым обычным, если смотреть не магическим зрением, а если переключиться на него, то сразу становится видно, что вокруг стоит полноценная защита от проникновения. Это усложняло нам задачу, но ненадолго. Уже через пятнадцать минут защита пала, ведь не зря я была Избранной и обладала колоссальной силой, да и Лика была не промах. Мы с ней победно переглянулись и зашли внутрь. То, что мы там увидели, повергло нас в шок. Эта была лаборатория, но не простая. Тут выращивали Химер. Химерами называли ящероподобных существ, около сорока сантиметров ростом, с гребнем по всей спине и хвостом со смертоносным жалом. Правда все данные особи в данный момент находили в пробирке и нам вреда не могли причинить, но одно то, что они есть, уже наводило страх. Химеры считались одними из самых опасных существ в мире, их шкуру было очень тяжело пробить, они были не чувствительны к магии. Это были магически выведенные существа и в природе они не размножались, их можно было вывести только лабораторно. Но это было запрещено. Поэтому любой, кто имел к ним отношение, мог быть убит на месте.


     Мы с Ликой осмотрели помещение и насчитали около тридцати пробирок, в которых плавали зародыши химер. Тут же мы обнаружили различные ингредиенты и инструменты. Все это не предвещало ничего хорошего.


    - Тара, это же ужас, - прошептала Лика, беря одну из склянок. - Надо немедленно сообщить ректору.

Я была с ней полностью согласна. Эту подпольную лабораторию следовало уничтожить как можно быстрее, пока химеры не выросли и не навредили людям.


     - Боюсь, вы не сможете этого сделать,- раздался голос от двери.


      Мы обернулись и увидели Карину, которая, тут же бросила в нас склянку с порошком. Когда склянка разбилась, и вы вдохнули её содержание, то наше сознание тут же поглотила тьма.

Когда я очнулась, то обнаружила, что мои руки и ноги связаны. Я осмотрелась кругом и обнаружила Лику. Она сидела рядом и тоже была связанна.


      - Лика, - прошептала я.


      - Ммм, уже пора вставать? - спросила она, открывая глаза. - Черт, как голова болит. Что это было?


      - Это одна из моих разработок, - прозвучал голос Карины и она появилась в поле нашего зрения. - Это усыпляющий порошок мгновенного действия.


      - Зачем тебе все это? - спросила я, пытаясь тянуть время.


      - Как это не банально - деньги. За каждую такую особь многие готовы выложить кругленькую сумму.


     - Но, они, же опасны! - попыталась достучаться до нее Лика.


     - Нет, мои экземпляры полностью ручные. Я провела очень много исследований и экспериментов, что бы получить такой результат.

Да, эта ведьма совсем с катушек слетела. Вот что делают с человеком деньги.


     - Химер невозможно приручить, - воспротивилась я.


     - Можете думать что хотите, я знаю результат, - не унималась она.


     - И что теперь? - спросила Лика.

- О, все очень просто. Я давно думала, как сделать моих малюток более сильными и теперь, когда у меня есть дракон, эта задача станет выполнимой, - с усмешкой сказала она.


      Мы с Ликой побледнели, о том, что она дракон знало очень мало народу. А теперь ей грозит опасность.


    - Ну, вы пока прощайтесь, а я пойду, подготовлюсь, - сказала она, выходя за дверь.


   - Что будем делать? - спросила Лика, после того как Карина ушла.


   - Не знаю, - ответила я. - Ты можешь связаться с отцом?


   - Нет, у меня на шее магический ошейник.


    Я присмотрелась повнимательней и заметила на её шее маленький лоскут ткани.


Плохо.


     Вообще драконы обладали возможностью позвать на помощь любого своего сородича при помощи определенных звуков передаваемых на низкой частоте. Драконов было мало и они, оберегали друг друга, в особенности, если это касалось детей. Никому не советовали обижать маленького дракона, на его защиту мог прилететь целый штаб, в численности двадцати драконов и кому-то тогда сильно не поздоровиться. Но, из - за ошейника, это сделать не получается.


     Мы попытались, снят путы, но в этом тоже потерпели крах. Оставалось только ждать подходящего момента чтобы совершить побег. Примерно минут через десять в поле нашего зрения вновь появилась Карина, но не одна. На поводке она вела одну из химер, причем эта особь была уже взрослой и представляла для нас реальную опасность.


      - Поднимайтесь, - приказала она. - Иначе я познакомлю вас со своим стражем.


     Мы подчинились и с трудом поднявшись вышли из комнаты, что бы вновь очутиться в лаборатории. Карина подошла к Лике и подтолкнула её вперед, к лабораторному столу. Я же осталась стоять рядом со входом в подвал в непосредственной близости от химеры.


        - Ложись, - сказала она.


       Лика выполнила приказ, и её приковали к столу, а затем Карина достала нож и сделала несколько надрезов на её запястьях.


       Я смотрела на это и не знала, что предпринять. Меня охраняла химера, и я даже пошевелиться не могла. Но, смотреть на то, как гибнет моя подруга было выше мои сил и я решила действовать. Для начала я попробовала ослабить путы на руках, так как ноги мои были свободны. Стараясь не делать резких движений, я распутывала веревку. Сначала она не хотела поддаваться, но я была упрямой и спустя секунд тридцать смогла её расслабить, правда, параллельно так изодрав руки, что стало больно. Теперь надо было решить, что делать дальше.


         В Академии никто не знал, что я Избранная. Это было сделано для того, чтобы слуги Темного Властелина не нашли меня раньше времени, и не проводили в загробным мир.  Поэтому у меня было существенное преимущество, вот только на химер моя сила все равно не действовала.


         Я посмотрела в сторону Лики и увидела, как она начала бледнеть. Это стало последней каплей. Я резко вскинула руки и запустила в Карину огненным шаром, параллельно стараясь отпрыгнуть от химеры как можно дальше. Мне просто повезло, Карина не сразу заметила опасность и не смогла сразу увернуться, а я тем временем пыталась уйти от преследования химеры. А она была очень быстрой и проворной, не зря наши предки боялись её.


         Мы замерли друг напротив друга и время как - будто замерло. Химера изготовилась к прыжку и не долго думая прыгнула, но я успела пригнуться в последний момент, и спустя буквально секунду в сарае раздался крик, полный боли. Это не повезло Карине, она стояла на пути прыжка Химеры и не успела увернуться.


Пока Химера была занята Кариной, я подлетела в Лике и сорвала веревки. Лика открыла глаза, но далось ей это с трудом, слишком много крови было потеряно.


        - Зови, - приказала я, срывая ошейник.


       И Лика мысленно позвала на помощь. На большее её сил не осталось. Я понимала, что подмога, может и не успеть. Химера уже расправилась с Кариной и теперь искала новую жертву. Я осмотрелась вокруг и увидела склянку, очень похожую на ту, которой нас усыпила Карина. Понимая, что других вариантов нет, я протянула руку и взяла ей. Рядом раздался устрашающий рык и я, не оборачиваясь кинула склянку. Раздался звук разбитого стекла, и наступила тишина. Я собралась с силами и обернулась, химера лежала на боку и сладко спала.


       Я поняла, что смогла выиграть немного времени. Ведь не известно как этот порошок действует на химер, может она вскочит через минуту, а может и проспит сутки. Я вновь обернулась к Лике, но та была совсем плоха. Времени оставалось катастрофически мало. И тогда мне в голову пришла идея, и я тут же решила её осуществить. Я решила обменяться с Ликой своей кровь, для того что бы она смогла впитать часть мои сил, для поддержания жизни. Найдя нож я резко полоснула по запястью и приложила его ко рту Лики.


        - Пей, - приказала я.

Лика сначала сопротивлялась, но затем видимо поняла, что это единственная возможность выжить. Все дело в том, что выпив кровь кого-то ты автоматически с ним роднишься и узнаешь все его тайны и мысли. Их невозможно скрыть.

Когда на помощь прибыл отряд из десяти драконов, их взору предстала необычная картина. Мы с Ликой сидели на земле, около огорождающего круга, который я предусмотрительно поставила после того как мы вышли из сарая, что бы еще какая - нибудь гадость не вылезла. Все в крови, в оборванной одежде, еле дышащие, но живые и улыбающиеся. Эта была наша маленькая победа и мы не могли ей не гордиться.

В тот день мы стали сестрами по крови, а такие клятвы были нерушимы. Её отец был совершенно не против и даже хотел удочерить меня, но я отказалась - быть принцессой, пусть даже и ненаследной, меня не тянуло. Слишком много проблем, тем более что на тот момент я сама не знала что со мной будет. Лика мне еще и скандал устроила по поводу того, что я Избранная и даже не хотела никуда отпускать, но когда пришло время мне пришлось уйти.

От этой связи был один большой плюс - я могла общаться с Ликой на расстоянии и магически передавать небольшие предметы. Последний раз я общалась с сестренкой довольно давно, так что меня ждала взбучка. Я закрыла глаза и мысленно представила образ Лики.

- Ну, наконец-то ты обо мне вспомнила, - услышала я родной голос. Мне тут же представилось её недовольное лицо с поджатыми губами и ярко сверкающими глазами.

- Привет, сестренка. Как жизнь?

- У меня все хорошо, а вот где ты пропадаешь? Я уже собиралась отряд собирать...

О, это она может.

- Прости, дела были.

И я рассказала Лике всю историю. Она, молча, выслушала мой рассказ, а через пару минут, видимо, переварив услышанное, начала задавать вопросы. Причем первый же вопрос поверг меня в ступор.

- И как он целуется? - не без ехидства в голосе спросила она.

- Кто? - захлопала глазами я.

- Алистер. Или тебя еще кто-то целовал?

- Нормально, - огрызнулась я. - Лика, ты не о том спрашиваешь.

- Почему? Я прекрасно знаю, что ты со всем справишься. А вот твоей личной жизнью я обеспокоена. Пора тебе замуж, так что меня этот вопрос больше интересует.

- Лика!!! - это уже чересчур. Она меня уже несколько лет женить пытается.

Вот это наглость. Я кончено люблю свою сестренку, но порой она сует нос, куда не следует.

- Ладно, молчу-молчу. Я спрошу у отца про кристалл, может он что-то и знает. Кстати, ты сказала, что идешь на бал.

- Да, у дочери Короля сегодня помолвка.

- Ну, тогда лови от меня подарок. Думаю, тебе он подойдет.

 Буквально через пару секунд после её слов рядом со мной упал объемистый сверток.

- Что это? - уставилась на подарок.

- Это платье и все остальное. Ты все-таки моя сестра, поэтому должна выглядеть соответственно. Слушай, а Ритер свободен? -  спросила она на последок.

- Это ты сейчас к чему? - не сразу поняла я.

- Ну, может, стоит рассмотреть его кандидатуру?

- Лика, я тебя сейчас придушу.

- Хорошо, больше не буду. Я просто переживаю за тебя.

- Все в порядке, поверь.

- Ну, ладно. Тебе пора собираться на бал. А я пока с папой переговорю.

Лика прервала связь, и я решила открыть сверок. Внутри оказалось платье цвета лазури, босоножки в тон платью и пара лоскутиков непонятного назначения. Хотя, рассмотрев их поближе, я поняла, что это должно быть бельем. Да, моя сестренка знает толк в одежда, особенно в белье.

Переведя взгляд на часы, я поняла, что надо начать собираться. Когда с одеванием было покончено, я подошла к зеркалу и взглянула в него. Мда, вот это платьице мне сестренка подарила. Оно состояло из корсета и полупышной юбки длиной до пола. Сзади корсет имел шнуровку, которая заканчивалась в районе попы и украшалась миленьким бантиком. А вот спереди корсет оказался с вырезом до самого пупка, и в этот вырез была вставлена полупрозрачная сетка. Дальше веселее - юбка состояла из цельного полотна, на котором чередовались полосы: одна плотная, другая полупрозрачная. Рукавов естественно не было. Я даже слегка засомневалась, можно ли в таком в люди выходить. И, чтобы решить этот вопрос, я отправилась к Ритеру, тем более что его комната находилась напротив моей.

- Тара, что-то случилось?- удивленно поинтересовался он, открывая дверь и разглядывая меня.

- Могу я зайти? - уточнила я. Говорить в коридоре совершенно не хотелось.

- Да, конечно, проходи, - отодвинулся он освобождая проход.

Я прошла внутрь и встала посредине комнаты.

- Скажи, если я пойду в этом платье, нормально будет?

Ритер осмотрел мой наряд со всех сторон и вынес вердикт:

- Ты выглядишь великолепно. Поверь, все просто обзавидуются. Где ты его взяла?

- Секрет, - таинственно улыбнулась я, вспоминая сестренку.

- Ладно, не буду приставать с вопросами, - устало ответил он.

И только тут я заметила, что Ритер выглядит каким-то потерянным. В его глазах затерялась грусть и мне почему-то стало не по себе.

- Ритер, у тебя все в порядке? - решила спросить я.

- Конечно,  - ответил он, стараясь выглядеть бодрым.

- Врешь. Может, я могу чем-то помочь?

- Боюсь, что нет.

- Ты расскажи, а там видно будет.

Ритер посмотрел на меня внимательным взглядом, и, видимо, что-то для себя решив, жестом указал на диван. Я, не раздумывая, села и приготовилась слушать.

История оказалась до боли банальной. Несколько лет назад Ритер встретил девушку и влюбился, она ответила взаимностью. Её даже не испугала его «профессия», которая обычно отталкивала других.  Все было хорошо, молодые готовились к свадьбе, но примерно за две недели до неё Ритеру дали срочное задание, а по возвращению его ждала другая новость.  Пока Ритер был в отъезде, к его невесте посватался другой, и, в отличие от Ритера, тот был очень богат. И эта девица предпочла деньги, решив, что на любви далеко не уедешь. Для Ритера это стало очень большим потрясением. Выяснилось, что сегодня эта самая девица будет на балу.

 Я понимала, как тяжело сейчас ему, и решила помочь. Тем более, что таких особ я не любила. Никогда не понимала тех кто выходит не за человека, а за его деньги. У меня в голове созрел план. Главное чтобы Ритер согласился.

- А давай мы представим меня твоей девушкой, - предложила я ему.

- Девушкой? - удивился он.

- Ага, пусть она хоть немного локти покусает, от того что упустила тебя.

- Сомневаюсь, что так будет, - грустный вздох.

- Ты считаешь, что я не смогу составить ей конкуренцию? - приподняла я одну бровь. Неужели она настолько красива.

- Что ты, наоборот - боюсь, как бы она что-нибудь тебе не сделала, - попытался успокоить меня он.

Нашел за кого переживать. Я и не в таких переделках была.

- Ритер, не переживай, я могу за себя постоять. А таких, как она, я терпеть не могу. Так что нос по ветру и вперед.

 Ритер еще раз посмотрел на меня, и, увидев в моих глазах уверенность, пошел собираться. Через пару минут он вышел из гардеробной и предстал передо мной. Красавец. Ну и дура же эта девка. Такого мужика потеряла. На нем был костюм темно-синего цвета и белоснежная рубашка. Я даже сама себе позавидовала, что иду с таким кавалером.

- Готова? - спросил он.

Вместо ответа я встала с кресла и подала ему руку. Вот такой колоритной парой мы пошли на бал. Настало время повеселиться. Главное чтобы Король потом не обиделся на мои шутки.

 Перед самыми дверьми Ритер остановился и, повернувшись ко мне, переспросил:

- Ты уверена?

- Ритер, успокойся. Пошли уже. Я хочу увидеть ту дуру, которая тебя бросила.

Бедный Ритер, мне было его искренне жаль, так поступить могла только настоящая су...

Он вздохнул и открыл двери. Бальный зал был полон, но на нас не обратили особого внимания. Но, как оказалось, совсем ненадолго. Проходя к трону, я заметила, что все глядели на Ритера с опаской в глазах - все-таки Палач для них был героем кошмаров, и все боялись, что однажды он придет за ними. Хотя лично для меня они совершенно обычным человеком. Видимо тут все зависит от воспитания и среды обитания. Ведь оборотней с детства пугали Палачом. А я об этом лишь слышала и никогда не видела Ритера в работе.

Так что до трона мы дошли под пристальными взглядами присутствующих. На самом троне восседал Гред, а справа от него - симпатичная девушка, дочь Алисия. На вид ей было не более двадцати лет, её каштановые волосы заплетены в сложную косу, одета же она в пышное платье нежно-розового цвета. Но главным достоинством были глаза - по ним сразу стало понятно, что второй её ипостасью является кто-то из семейства кошачьих. Девушка напоминала воздушный эклер, красивая и сладкая.

- Ритер! - воскликнула она, когда мы подошли ближе, она бросилась к нему.

- Привет кошечка, - поздоровался он. - Позволь представить тебе мою подругу Тару.

- Приятно познакомится, - поклонившись, ответила я. Было видно, что принцесса относиться к тем людям что не кичатся своим рождением.

- Мне тоже, - улыбнулась она в ответ. - Я рада, что Ритер нашел себе спутницу. А ты видел Инталио?

- Нет, мы только подошли.

- Я вас обязательно познакомлю, он тебе понравится.

Пока Алисия рассказывала Ритеру последние события, я посмотрела на Греда. Он смотрел на своего ребенка с такой нежностью и заботой, что мне даже немного стало завидно. Увидев, что я на него смотрю, он жестом подозвал меня ближе и указал на табуретку рядом с собой.

- Вы с Ритером вместе?- спросил он, подождав, пока я сяду поудобнее.

- Не совсем, - ответила я и рассказала суть истории. Скрывать это я не видела смысла, тем более в случае чего он будет знать правду.

Гред посмотрел на меня глазами, в которых таились искры смеха.

- Да, мне было очень жаль его в тот момент. Знаешь, я даже рад, что вы пришли к этому соглашению. Надеюсь, Лисандра хоть немного пожалеет о своем решении.

- Может, потанцуем? - раздался справа голос Ритера.

- С удовольствием, - ответила я, подавая ему руку.

Мы прошли в центр зала, заиграла медленная мелодия. Ритер положил одну руку мне на талию, а другую сжал в своей. И мы просто двигались в такт. Разговаривать особо не хотелось. Вот только от близости Ритера у меня мурашки бежали по коже, но их причину я понять не могла. Мне было приятно, что он в данный момент находился рядом и просто обнимал меня. Неожиданно я почувствовала, как он напрягся.

- Ритер, что случилось? - шепотом спросила я.

- Ничего, - так же тихо ответил он.

Я понимала, что он врет. Подняв глаза, я увидела, что он с напряжением смотрит в одну точку. Повернув голову, я увидела причину столь неожиданного ступора - сквозь толпу гостей проглядывалась колоритная пара: мужчина лет шестидесяти с сединой волосах, немного сутулый, одетый в дорогой костюм, и высокая блондинка с кучей украшений и в шикарном платье, которое оголяло все, что только возможно. По сравнению с её платье, мое было монашеским одеянием. Не надо быть вундеркиндом, чтобы понять, кем она являлась. На первый взгляд симпатичная, но глаза холодные.

- Расслабься и не смотри в ее сторону, - сказала я, пытаясь вывести его из ступора.

Реакции - ноль.

Я понимала, что нельзя его так оставлять, но что предпринять, я не знала. Взглянув через плечо, я увидела, что блондинка пристально рассматривает зал и явно кого-то ищет, и несложно догадаться, кого. Понимая, что тут нужен радикальный способ, я вздохнула - переместив руки к Ритеру на плечи, поднялась на носочки и впилась поцелуем ему в губы. Пару секунд ничего не происходило, я уж было отчаялась, но тут его руки сомкнулись на моей талии, и он ответил на поцелуй.

Я пропала. Как только наши губы соприкоснулись, меня как будто молнией ударило: по телу побежали мурашки, ноги отказывались держать, а внизу живота начал нарастать теплый ком. И неожиданно все это кончилось. Я подняла глаза и столкнулась с удивленными глазами Ритера.  Видимо для него это тоже было чем-то необычным. Он уже открыл рот, чтобы что-то спросить, но его перебили:

- Ритер? - прозвучал справа сладковатый женский голос. - Ты ли это?

Блин, как не вовремя.

Мы дружно повернулись и оказались лицом к лицу с той самой блондинкой.

- Добрый вечер, Лисандра, - поприветствовал ей Ритер. - Ты прекрасно выглядишь.

- Спасибо. Не познакомишь нас? - вопросила она, окидывая меня изучающим взглядом.

- Конечно. Лисандра, это Тара, - начал он. - Она моя...

- Девушка, - вставила я, пока Ритер не успел все испортить.

- Понятно, - ответила Лисандра, поджимая губы и смотря на руку Ритера - та покоилась на моей талии. - А я тут с мужем. Он сейчас подойдет, и я вас познакомлю.

Я почувствовала, как Ритер опять напрягся, и, обняв его за талию, ответила за обоих:

- Мы, будем рады с ним познакомиться. Правда, милый?

- Конечно, дорогая, -  быстро исправился тот.

- Сандра, милая, куда ты пропала? - прозвучало недалеко от нас.

И в туже секунду рядом возник увиденный ранее мужичок.

- А вот и мой муж. Дорогой, познакомься, это Ритер и Тара, - представила нас Лисандра. - Это мой муж Дакор.

- Очень приятно познакомится со столь очаровательной особой, - проговорил Дакор, целуя мне руку. - Друзья Сандры - мои друзья.

И почему все называют меня очаровательной особой? Причем уже не в первый раз. Неужели они других слов просто не знают?

- Нам тоже очень приятно, - ответила я за двоих, стараясь улыбаться как можно искреннее. - Ты не мог бы принести мне воды? - обратилась я к Ритеру.

- Конечно, сейчас принесу.

- И давно вы знакомы? - поинтересовалась Лисандра, как только Ритер отошел.

Я повернулась к ней и нацепив улыбку послащавее ответила:

- Не очень, но, я думаю, это не главное. Как только я его увидела, у меня сердце начало биться быстрее.

- Ммм, - поджав губы, пробормотала она. - Дорогой, я отойду ненадолго.

И, не получив ответа, Лисандра быстро ушла. Я немного удивилась такому поведению. И у меня закрались нехорошие мысли по поводу того куда она могла пойти. Надеюсь Ритер не натворит глупостей.

- Не обращайте внимания, - отвлек меня Дакор. - Она еще молода и поэтому порой очень эмоциональна.

- А давно вы женаты?

- Нет, по нашим меркам совсем немного. И, отвечая на ваш следующий вопрос, могу сказать, что не жалею, что на ней женился. Она молода, и я смогу подстроить её под себя, сделать такой, как я хочу.

- Даже не знаю, что на это ответить, если честно.

- Я понимаю, что такое может вызвать непонимание, но у нас часто практикуют брак на молодых девушках - это дает гарантию здорового потомства. А теперь извините, но мне нужно переговорить с одним человеком.

Я кивнула в знак согласия и проводила его взглядом.  Если честно, то для меня это было дикостью. Но лезть в их устои я не собиралась. У каждого свои понятия нормы и морали. Да и Лисандру я не капли не жалела, она сама выбрала себе спутника. Вот и пусть теперь разгребает последствия. Эти двое друг друга стоят.

Осмотревшись вокруг и не найдя Ритера, я решила выйти на балкон и немного подышать свежим воздухом. После столь любезного общения мне хотелось побыть одной. Мне повезло, там никого не оказалось, и я могла насладиться ночной прохладой и созерцанием звездного неба. Еще меня интересовал вопрос - куда подевался Ритер? Ушел за водой и пропал...

Постояв на балконе пару минут и вдоволь надышавшись воздухом, я уже собиралась пойти обратно, когда услышала приближающиеся голоса. Я знаю что подслушивать нехорошо, но удержаться не смогла.

- Как ты можешь так говорить? - прозвучал обиженный женский голос, очень похожий на Лисандру.

А вот и наша заблудившаяся гостья.

- Сандра, я тебе уже все сказал.

А вот и Ритер. Видимо, она его все-таки подловила. Быстро действует.

- Как ты можешь променять меня на это! Да она же страшная!

Видимо, речь шла обо мне. И почему это я страшная? Не поняла, она себя в зеркало видела? Мне сильно захотелось выйти из укрытия и начесать этой особе волосы, но я смогла сдержаться.

- Замолчи. Тара очень красивая и умная девушка.

О, а это оказывается очень приятно, когда тебя так хвалят... Мои губы растянулись в улыбке, мысли о мести ушли на второй план.

- Да что в ней такого? -  не унималась эта блондинка. Нарывается ведь.

- Тебе не понять.

Вот-вот, тебе не понять это Сандра, ведь я в отличие от некоторых не меняю любовь на деньги.

- Хорошо, я не против неё. Мы можем встречаться тайно, и никто об этом не узнает. Моего мужа часто нет дома, и мне так скучно одной. Он весь в делах и совершенно не уделяет мне внимания. Я скучаю. Нам ведь было так хорошо вместе. Мы сможем очень часто видеться.

После этих слов мне очень захотелось выйти и дать её в её разукрашенное лицо. Эта мымра не только говорила, но еще и вовсю лезла к Ритеру, стараясь прижаться своими выпуклостями как можно ближе.

Нет, это было вообще выше всяких слов. Это уже не наглость, а отсутствие всякого морального воспитания. Так бросаться на мужика. Ужас. Да и свое поведение я не понимала. Неужели я ревную?

- Об этом не может быть и речи. Ты сама решила выйти за него, так что будь добра соблюдать приличия, - осадил её Ритер, чем вызвал мое восхищение.

- Я люблю тебя, - воскликнула Сандра, округляя глазки в которых уже блестели слезы.

А из неё вышла бы великолепная актриса.

- Лжешь, ты просто сластолюбивая...

Я решила, что нужно срочно выходить из укрытия, пока страсти не накалились окончательно. Иначе Ритер потом сам будет жалеть о сказанном. Они стояли недалеко от балкона, поэтому меня увидели сразу.

- А вот и ты, - улыбнулась я, делая вид что только вышла и не слышала всего этого. - И где же моя вода?

- Прости, по пути меня настигла Алисия и утащила знакомиться с женихом, - извиняющи развел руками он.

- Ну, тогда прощаю. Может, тогда в качестве извинения ты пригласишь меня на танец?

- С удовольствием.

Он протянул мне руку, и мы пошли танцевать. Лисандра проводила нас злым взглядом, но сделать ничего не могла.

- Спасибо, - произнес Ритер, как только мы начали танцевать.

- За что?

- Ты ведь слышала разговор, не отрицай. Я благодарен, что ты вышла так рано и не дала мне наговорить ей всякой гадости, о которой я бы жалел потом.

- Ты все еще её любишь? - не удержалась я от вопроса.

- Нет. Такое предательство я не смог простить, и, знаешь, сейчас мне намного легче. Я рад, что ты уговорила меня пойти сюда и во всем разобраться.

- Рада, что смогла помочь.

Остаток вечера прошел тихо и гладко. Лисандра нас больше не тревожила - она вообще старалась держаться подальше от нас. Хотя к мужу она тоже подходила редко, в основном болтала с такими же молоденькими девицами. С одной стороны мне было её даже жаль, прожить всю жизнь с нелюбимым человеком, спать с ним в одной кровати. А с другой стороны, она сама выбрала себе такую учесть. Мы с Ритером мило болтали с людьми и оборотнями, танцевали, развлекались, а во втором часу ночи отправились по комнатам. Я с такой радостью сняла платье и каблуки, и наконец - то вытянула ноги. Какое же это блаженство. Быстренько ополоснувшись и надев пижаму, я растянулась на кровати и уснула.

***

Но, мы недооценили нашу блондинку. Пока я предавалась водным процедурам, Ритер прибывал у Короля. Его долго не было и нужно было решить пару вопросов, требующих его внимания. И вот за бокалом элитного алкоголя у них завязалась беседа.

- Что у тебя с Тарой? - в лоб спросил Гред, наливая полный бокал и протягивая его Ритеру.

- В смысле? - удивился Ритер, забирая бокал.

- В прямом, ты смотришь на нее как на ангела, спустившегося с неба.

Ритер посмотрел на Греда пристальным взглядом и тихоответил:

- Мы друзья. У Тары кроме меня хватает поклонников.

- Дурак ты Ритер, за свое счастье нужно бороться, - устало произнес Король, и попрощавшись пошел в свои покои.

Всю дорогу до комнаты Ритер думал над словами Града и сделал для себя выводы. Он понимал, что сделать то, что он задумал будет сложно. Но Гред был прав - за счастье надо бороться.

Подойдя к покоям, он открыл дверь и застыл. И было из-за чего. Посреди его комнаты стояла Лисандра, причем из одежды на ней был только легкий пеньюар совершенно не скрывающий её великолепную фигуру.

- Что ты тут делаешь? - спросил Ритер, закрывая дверь, пока кто-то еще не увидел её. Ведь тогда может возникнуть скандал и весьма серьезный.

 - Я ждала тебя, - томно прошептала она.

- Зачем? - грубее, чем хотелось бы, спросил Ритер.

- Мы так и не поговорили, - зашептала она и сделала шаг вперед.

- А где твой муж? - спросил Ритер делая шаг назад.

Ему все это совершенно не нравилось. После разговора с Тарой он понял, что уже не испытывает никаких чувств к Сандре. Только если жалость. Но видимо она думает по другому.

- Он у любовницы, - ответила она будничным голосом, будто так и должно быть.

Ритер удивленно приподнял бровь. Такого ответа он не ожидал.

- Да, у моего мужа есть любовница. Он меня совсем не любит, а я так хочу ласки, - говорила она, делая шаги к Ритеру.

- А я тут при чем? - спросил он, следя за её передвижениями по комнате.

- Ритер, помнишь, как мы меня хотел? - подойдя вплотную, прошептала она. - Это была твоя идея подождать до свадьбы. А теперь нам ждать не нужно.

Ритер не успел сказать и слова, а она уже целовала его. Целоваться она умела, этого он не отрицал. Но, к сожалению, или к радости ему сразу, же вспомнился другой поцелуй.

- Уходи, - приказал он, отпихивая её от себя.

- Почему? - удивилась она. Ей еще никто не смел отказывать. - Это все из - за неё?

В глазах Санды зажегся огонь мести.

- Не твое дело!

- Моё! Я люблю тебя, - прошептала она, сквозь слезы. - Ты будешь моим!

Эти слова Ритеру совершенно не понравились и он решил предупредить её:

- Если с Тарой что - то случится, ты за это заплатишь.

Лисандра не сказала больше ни слова, она подхватила халат, и накинув его на плечи выбежала из комнаты. Её всю трясло от злости и разочарования. Она так надеялась провести этот вечер в его объятиях. А теперь ей придется коротать время одной. Конечно, она уже ни раз пожалела о том, что согласилась стать женой старца. Ведь он был богат и обещал ей райскую жизнь. Но прошла свадьба и все поменялось. Она стала заложницей в собственном доме. Муж приходил только для того чтобы сделать ребенка и не более того. Он конечно покупал ей драгоценности и прочую ерунду, но ей хотелось совершенно другого. Она надеялась, что Ритер её простит и они вновь будут вместе. Но её место заняли и она с этим непременно разберется.

А тем временем Ритер устало опустился на стул и облегченно вздохнул. Хоть с одной проблемой он смог разобраться. Неужели он был настолько слеп, что раньше не видел какой она была. И правду говорят, что любовь ослепляет.

Понимая, что завтра предстоит трудный день, он принял душ и лег спать даже не подозревая о том, что твориться у него под носом.

***

Меня разбудил настойчивый стук в дверь.

И какому гаду не спиться в эту ночь.? Убью....

Разлепив глаза я поднялась с кровати, и пошла открывать дверь с твердой мыслью убить того кто посмел меня разбудить. Моему изумлению не было предела, передо мной стояла Лисандра и наспех запахнутом халате. Причем халатик был короткий и просвечивающийся.

И зачем она пришла ко мне в таком виде? Или не ко мне? Может двери перепутала?

- Что он в тебе нашел? - с порога начала она, окидывая меня брезгливым взглядом.

- Ты сейчас о чем? - не поняла я.

И вообще чего это она так на меня смотрит? Не нравится мое одеяние? Пофиг. Мне так удобно. Я люблю спать так чтобы не стеснять движения, поэтому сейчас на мне были лишь короткие шорты и маячка на тонких брительках.

Чего хочет эта блондинка? Разбудила и еще что - то требует.

- Ритер. Что он в тебе нашел? - повторила она, проходя в мою комнату.

Наглость второе счастье. Хотя в её случае - первое. Вообще - то я её не приглашала.

- А ты у него спросить не пыталась, - ответила я зевая. С просони я соображала плохо, да и разговаривать я с ней не хотела.

- Он молчит.

- И поэтому ты пришла ко мне? - удивилась я.

- Да, я хочу понять, что во мне не так. Он любил меня и готов был на все, а теперь даже видеть не хочет.

- Ну, если бы меня так предали, я бы тоже не хотела видеть этого человека.

- Ты не понимаешь, - воскликнула она. - Мне нужны были деньги.

- Ты их и получила.

- Мой муж меня не любит, - снова воскликнула она.

И зачем она мне это рассказывает? Я в психиатры не нанималась.

- Ему нужен от меня наследник, - продолжила она. - Он сказал, как только я забеременею, то меня отправят в поместье. Одну! Я не хочу!

- А я тут причем? - решила уточнить я.

- Если бы не ты, Ритер стал бы моим любовником. У нас все было бы хорошо.

-Если бы, да кабы. Уже поздно что - то менять. Ты свой выбор сделала. А теперь будь добра, оставь меня в покое.

Лисандра удостоила меня злого взгляда и вылетела из комнаты. Да, видимо не такой реакции с моей стороны она ожидала. Но жалеть её я не собиралась. Она взрослая девочка и сама знала на что шла, вот и пусть теперь разбирается. Я устала вздохнула и отправилась в кровать. Надеюсь больше меня никто не потревожит.

Глава 18



- Тара, - ворвался в мое сознание голос Лики. - Хватит спать.

Нет, они надо мной просто издеваются.

- Лика, который час? - спросила я зевая.

- Шесть утра, - бодренько ответили мне.

Что? Будить меня в такую рань!!! Убью!!

- Ты озверела? Я только недавно спать легла, не могла попозже со мной связаться?!

- Так ты же сама просила узнать про кристалл!

Сон  как рукой сняло. Я тут же села на кровати и сосредоточилась на связи с Ликой.

- Какие новости? - еще раз зевнув, спросила я.

- Я разговаривала с отцом. Кристалл находится у него, но, прежде чем отдать его, он хочет с тобой поговорить.

Это плохо.

- Блин, а без этого никак?

Я не боялась отца Лики, просто я прекрасно понимала, что головомойки мне не избежать. И в данный момент мне этого уж очень сильно не хотелось.

- Либо так, либо кристалл ты не получишь, - развеяла мои мечты Лика.

- Мне до вас долго добираться, - попыталась отказаться я.

- Ты хоть мне не ври. Я же тебе оставляла сферу для перемещения к нам, ну и на крайний случай я могу прислать за тобой.

Вот за что люблю свою сестренку, так это за умение быстро найти любое решение. Особенно когда это не нужно.

- Эх, видимо придется все-таки ехать. Когда мне нужно явиться? - обреченно поинтересовалась я.

- Желательно быстрее.

- Хорошо, примерно через час буду у вас.

- Отлично, я предупрежу отца, координаты ты знаешь. До встречи.

Я не успела ничего сказать, а она уже отключилась. Мда, придется идти на поклон и слушать лекцию, а еще надо как-то сказать об этом Ритеру. При этом я надеялась, что мне не придется объяснять ему весь процесс становления меня сестрой принцессы драконов. Эту тайну я бы хотела оставить при себе. Козырь в рукаве никогда не повредит. Нет, Ритеру я доверяла, но все же рисковать не хочу.

Понимая, что откладывать отъезд нет смысла, я встала и начала собираться. Решив сильно не заморачиваться по поводу внешнего вида, я надела темно-синие штаны, белоснежную рубашку и синюю безрукавку, а на ноги - коротенькие сапожки на маленьком каблуке. Волосы заплела в косу. В сумку сложила только необходимые вещи, я же не надолго. Тем более в случае чего Лика всегда одолжит мне необходимое.

Все сборы в общей сложности заняли у меня минут сорок. Проверив комнату и убедившись, что ничего не забыла, я пошла будить Ритера. Он открыл дверь минуты через две, причем из одежды на нем были, только спальные штаны. Ммм, какой вид, я аж засмотрелась, один пресс чего стоит. Лишний раз убеждаюсь, что Лисандра просто дура! Как можно отказаться от такого парня?

- Тара, что-то случилось? - удивился он, протирая сонные глаза.

Я не хотела его будить, но по другому никак.

- Я могу зайти?

- Конечно.

Чем мне нравился Ритер, так это отсутствием лишних вопросов.

Он отодвинулся и пропустил меня в комнату. Я подождала, пока он закроет дверь, и рассказала про Лику и её отца. Правда некоторые детали я опустила.

- То есть ты хочешь поехать к драконам одна? - с грустью в голосе спросил он.

- Да, так будет быстрее.

- Ну, даже не знаю. Ты уверена, что все будет хорошо?

- Ритер, Лика никогда не причинит мне зла, да и остальные тоже. Поверь.

 - Верю. Хорошо, тогда я вернусь к ребятам, и мы подождем тебя. Как думаешь, сколько тебе понадобится времени?

- Я думаю, к вечеру управлюсь, мне только нужно показаться на глаза Повелителю Драконов, выслушать лекцию и забрать кристалл.

- Будь осторожна, - услышала я, открывая дверь.

- Буду, - улыбнувшись, ответила я.

Если честно, мне было очень приятно, что обо мне беспокоятся, и на душе от этого сразу стало теплее.

Я попрощалась с Ритером и зашла в свою комнату. Подойдя к кровати и взяв сумку, я активировала сферу. Секунда - и я стою посреди до боли знакомой комнаты.

Лика всегда отличалась необычным вкусом - сама комната была отделана в темно-фиолетовых тонах, перемешанных с белыми вставками. Огромная кровать под балдахином, туалетный столик со множеством различной косметики, а так же большущая гардеробная.

- АААА! - раздалось позади меня, и в туже секунду я оказалась в крепких объятьях сестры. - Ты тут! А что с твоими волосами?

Вопросы сыпались один за другим, я даже слова не могла вставить.

- Я тоже рада тебя видеть, - с улыбкой ответила я, рассматривая её.

Лика совсем не изменилась - все та же озорная девчонка, хотя уже пора бы и остепениться, все-таки замужем. На данный момент на ней была надета обычная пижама с мишками, пушистые тапочки, а на голове красовались два милых хвостика.

- Лика, когда ты наконец-то повзрослеешь? И, кстати, где муж?

- Он осматривает границы вместе с братом, так что я неделю буду одна. А ты не отвлекайся от темы волос, - заявила она и потащила меня к кровати.

Мы забрались на неё и, устроившись поудобнее, я начала рассказ о своих приключениях. В общей сложности мы проговорили часа два, так как уж больно давно не виделись.

- Ты к нам надолго? - спустя какое-то время спросила Лика.

- Нет, мне нужно забрать кристалл и вернуться обратно.

- Тара, что-то мне не нравится все это. Я не хочу, чтобы ты пострадала.

- Лика, все будет хорошо, - сказала я, пытаясь её успокоить.

- Пожалуйста, не ври мне! Я чувствую, что случится что-то нехорошее.

- Дорогая, я обещаю быть крайне осторожной.

- Хорошо, меня это радует. Ну что, пошли к папе?

Как бы мне не хотелось отложить этот момент, но он все же наступил.

Я тяжело вздохнула, и, кивнув в ответ, слезла с кровати. Лика быстро накинула халат, и мы вышли в коридор. Я уже знала, что мы идем в рабочий кабинет, так как не раз гостила у Лики и запомнила дорогу - мы там часто бывали, когда нас ловили после очередной шалости.

Отец Лики - легендарная личность. Его зовут Элиантор. Этому дракону уже более восьмисот лет, и из них он правит уже шестьсот. При нем царство драконов расцвело и стало очень могущественным. У него четверо детей: три сына и дочка, причем последнюю он балует больше всего. При первой встрече создается впечатление, что это не отец и дочь, а брат и сестра. Элиантор выглядит лет на тридцать пять, у него развитая мускулатура, темно-каштановые волосы, всегда заплетенные в косу, и глаза цвета аквамарин. Не влюбиться невозможно, но мне повезло - он сразу принял меня как дочь, и я избежала его пристального внимания. Мама Лики умерла, когда той было лет десять, поэтому на Элиантора ведется настоящая охота - очень многие хотят стать Королевой Драконов, но пока это никому не удалось. Во многом благодаря проделкам самой Лики. Она научилась так грамотно и быстро выводить из стоя всех любовниц отца, что тот даже и не подозревает об этом.

Мы подошли к кабинету, и Лика открыла дверь. Я вздохнула и вошла. Элиантор обнаружился за письменным столом.

- Лика, что-то случилось? - спросил он, поднимая голову. - Тара!

Я не успела поздороваться, как меня заключили в объятья и стиснули так, что стало тяжело дышать.

АААА помогите, меня сейчас задушат.

- Доброе утро, - с трудом поздоровалась я. - Ослабьте хватку, иначе я вздохнуть не смогу...

- Тара, ну, сколько можно выкать? Я же просил назвать меня папой или Элиантором, - рассерженно сказал он, нахмурив брови.

- Прости, я исправлюсь, папуля, - тут же состроила умиляющую рожицу я, в тайне надеясь что он подобреет и мы обойдемся без чтения лекций.

- Вот это другое дело. А теперь садись и рассказывай, во что ты впуталась.

Я вздохнула, и, воспользовавшись предложением отца, села в кресло и начала рассказ. Он не перебивал меня, не задавал вопросов, но с каждым предложением его взгляд становился все жестче, а осанка - прямее. И лично для меня это не значило ничего хорошего. Я понимала, что сейчас будет буря. И она пришла.

- Лика, оставь нас, - приказал он, когда я закончила свой рассказ.

Она посмотрела на меня, надеясь на поддержку, но я отрицательно покачала головой. Лучше Лике об этом не знать. Поняв, что я не поддержу её, она кивнула и вышла из кабинета.

- Ты хоть понимаешь, во что вляпалась? - начал он, как только дверь закрылась. - Это самоубийство.

- Папа, я...

- Не перебивай! Звезда - очень могущественный артефакт, им невозможно управлять. В тот раз тебе просто повезло. Хоть ты и Хранительница, но это не значит, что она будет тебе беспрекословно подчиняться. Ты хоть понимаешь, что ритуал Разделения душ опасен, и ты можешь не выжить?!

Элиантор был взбешен, он ходил по кабинету и размахивал руками.

- Я все понимаю, не стоит считать меня маленькой девочкой. Я все равно не отступлю. Ты же понимаешь, что без Звезды мы не сможем победить, и мир погибнет, а значит, погибнем и мы! Тогда какой смысл сидеть и ждать, когда можно действовать?

- Я не хочу, чтобы ты погибла.

- Обещаю, что буду стараться выжить и вернуться домой.

Он подошел ко мне и обнял. Я понимала, что он хочет как лучше, но я должна была это сделать.

- Хорошо, я отдам тебе осколок Звезды, - сказал он спустя какое-то время. - Только прошу, будь осторожна.

Он подошел к столу, достал оттуда мешочек, открыл завязки, и на его ладонь упал синий осколок кристалла.

- Держи.

- Спасибо, папа.

Я забрала осколок и положила его в мешочек к остальным.

- Ты когда собираешься обратно? - поинтересовался он, наблюдая за моими действиями.

- Как можно раньше.

- Тара, ты в любой момент можешь перенестись сюда и мы защитим тебя как родную дочь. Тебе не обязательно воевать.

- Знаю, - тихо ответила я.- Но тогда умрут остальные народы. А этого я допустить не могу.

- Хорошо, тогда я открою для тебя портал, так будет быстрее. С Ликой прощаться будешь?

- Нет, простись за меня. Она поймет.

- Хорошо, дорогая. Береги себя.

Мы обнялись на прощанье, и он открыл портал во дворец Данталиона. Спрашивать, откуда он знает координаты, я не стала - у каждого свои секреты. Кивнув напоследок, я вошла в портал.

Моя комната встретила меня тишиной. Я села в кресло и решила немного обдумать сложившуюся ситуацию, прежде чем идти к ребятам. На душе было грустно. В чем-то папа прав, я могла переждать бурю у драконов. Но допустить гибели всей цивилизации - нет. Так я не смогу. Пусть у меня тут мало друзей, но они есть и я желаю им только счастья. А это значит, что стоит продолжить поиски и борьбу.

Три части были у меня, и каких-то изменений в их поведении я пока не заметила. С другой стороны, Антолион говорил, что душа Маркурио проснется, когда будут собраны все пять частей. И это значит, что к тому времени мне надо быть готовой ко всему. Еще меня не оставляет ощущение, что среди нас есть предатель, но подтвердить свои домыслы я не могу, поэтому придется пока стараться не выдавать лишней информации. И мне катастрофически не хватало информации. Да и разговор с отцом дался мне нелегко, он прав, я впуталась в опасное приключение, и есть вероятность, что я вообще не вернусь. Но, надежда умирает последней. Смирившись с этой мыслью, я пошла искать ребят.

Искать пришлось долго, все как будто испарились. Я уже облазила пол замка, причем даже ни одной прислуги мне на глаза не попалось. Куда все делись? Через полчаса поисков мне на глаза попался Гроин.

- Тара, ты уже вернулась? - удивился он.

- Привет, да. Вот пытаюсь всех найти, только никого нет.

- Как прошла поездка?  - продолжил допрос Гроин, не обращая внимания на мой вопрос.

- Я расскажу все, когда найду остальных. Не хочется по сто раз повторять одно и то же.

Гроину мой ответ видимо не понравился. Он сжал губы, но ответил:

- Они все на тренировочной площадке. Пойдем, я тебя провожу.

Я согласно кивнула, и мы пошли к остальным. Идти пришлось минут десять, и все это время мы хранили молчание. Видимо, Гроин решил оставить свои вопросы на время.

Ребята в полном сборе находились на тренировочном полигоне. Зрелище было очень даже: все раздетые по пояс, с накачанными фигурами. Лэт тренировался с луком, Кел - с посохом, а Ритер с Алистером сошлись в рукопашной. Но самым интересным было то, что на площадке присутствовали Данталион и Дарталиэлем. Интересно, что последний тут забыл? Соскучился по сыну или опять возникли какие-то сложности?

Моего появления никто не заметил - все были так увлечены, что на посторонние шаги не отвлекались.

- Всем привет, -  крикнула, тем самым прервав тренировку.

- Тара, ты вернулась! - послышалась сразу со всех сторон, и меня окружили ребята.

Дарталиэлем осмотрел меня с ног до головы и удивленно приподнял бровь, вопрошая, похоже, про цвет волос, но я его просто проигнорировала. Переведя взгляд на Лэта, я заметила, что тот  смотрит на меня грустным взглядом - видимо, пока меня не было, тут что-то произошло. Надо будет выяснить, что именно.

- Я думаю, нам стоит пройти в мой кабинет и уже там поговорить, - влез с предложением Данталион.

 Ребята кивнули и пошли одеваться, а затем мы все направились в кабинет. Усевшись, все тут же обратили свои взгляды на меня, и я начала рассказ.  Понятное дело, что я рассказала не все, а только то, что считала нужным. По окончанию рассказа в кабинете наступила тишина, которую неожиданно нарушил Гроин:

- Получается, у нас есть три кристалла, и осталось добыть еще два?

- Да. Кстати, вы что-нибудь узнали по поводу Запретных болот?

- Да, нам удалось немного узнать о тех местах, - начал Алистер. - С помощью портала мы можем выйти почти рядом с болотами, но дальше придется идти своим ходом. Самое плохое то, что кристалл находится где-то в самом центре болот, и что нас там ждет, предугадать вообще невозможно.

Плохо, очень плохо. Придется идти наугад, а это не внушает доверия, а скорее нагоняет страх.

- И когда вы хотите выдвигаться? - задала я вопрос.

- Через пару дней. Нам надо закончить подготовку к походу, - ответил мне Алистер, при этом старательно пряча глаза.

Так, это уже интересно. Что же тут произошло за то время, пока меня не было?

Я подняла глаза на Ритера - может, он сможет прояснить ситуацию? Но тот тоже упорно не поднимал глаз. Оглядевшись, я поняла, что все стараются на меня не смотреть. Значит я одна не в курсе произошедших событий, вот только что же могло случиться за те несколько часов, пока меня не было?

- Что тут произошло? - не выдержав, спросила я.

- Почему ты думаешь, что что-то произошло? - постарался изобразить удивление Данталион. Плохой из него актёр, эх.

- Ясно, говорить не хотите.

- Тара, поверь, все нормально, у нас ничего серьёзного не произ..., - начал Алистер, когда дверь неожиданно открылась, и нашему взору предстала молоденькая эльфийка.

- Дорогой, вот ты где! - воскликнула она и кинулась к Лэту.

Я присмотрелась к ней получше: ростом с меня, с длинными пепельными волосами, голубыми глазами и фигурой подростка. Видимо, она только недавно вышла из этого возраста.

- Витаниэль, что ты тут делаешь? - воскликнул тот, отпрыгивая от нее.

Так-так, к нам в гости пожаловала невеста Лэта. Какая прелесть, я в восторге. Честное слово. Теперь понятно, почему ребята молчали - видимо думали, что я устрою скандал. Не дождутся. Я, наоборот, очень рада этому событию - он наконец-то оставит меня в покое!

Я приветливо улыбнулась блондинке и, усевшись поудобнее, решила понаблюдать за бесплатным спектаклем. Знаете, я заметила что мне в последнее время прям, везет на блондинок, и каждая умнее предыдущей. Но ничего страшного, от этого жизнь становиться веселее. Вообще моя улыба в большей степени была адресована Дарталиэлему. Если он думал, что я буду психовать, то его ждал большой облом. Испортить такой спектакль мне просто не позволит совесть.

- Лэт, что ты такое говоришь? Неужели ты по мне не соскучился? - тем временем продолжила наступление Витаниэль.

- Неужели ты не видишь, что я занят? У нас идет совещание, а ты на него врываешься, как к себе домой, - не унимался Лэт, краем глаза следя за моей реакцией.

И не он один кидал на меня взгляды. Видимо от меня ждали каких - то действий, а я просто сидела и улыбалась. Назло всем. Мне кажется, они будут хорошей парой, по крайней мере, вместе они хорошо смотрятся. И тут я заметила, что на меня очень пристально смотрит Ритер, и в его глазах иногда мелькала грусть. Я повернулась к нему и просто улыбнулась. Не знаю, что он увидел моих глазах, но грусть исчезла.  А тем временем спектакль продолжался.

- Ну не злись, я просто зашла проведать тебя, - обиженно надула губы Витаниэль и попыталась сесть к нему на колени. - Ведь ты так мало времени мне уделяешь...

Мда, бедный Лэт. Я ему даже сочувствую. Она видимо еще совсем ребенок, или плохая актриса.

- Витаниэль, веди себя, как подобает, - прервал её тираду Дарталиэлем. - У нас действительно важное совещание, поэтому будь добра, закрой дверь с той стороны.

Дантралиэлем видимо понял, что на меня этот спектакль не подействовал и я никак не реагирую на её появление. А точнее реагирую не совсем так как он ожидал.

- Хорошо, Владыка, - опустив голову, сказала она и быстро ретировалась.

После её ухода все хранили молчание и поглядывали на меня. Если они надеялись на скандал, то очень сильно ошибались.

- А кто поедет в болота? - решила нарушить тишину я.

- Мы пока до конца не решили, - начал Алистер. - Скорее всего все вместе, мало ли чья сила сможет нам пригодиться.

- Отлично, тогда, если никто не против я бы хотела привести себя в порядок.

- Тара, вечером состоится бал в честь помолвки Лэта и Витаниэль, присутствие обязательно,- сказал Данталион приказным тоном.

- Хорошо, я приду, - ответила я с улыбкой и вышла за дверь.

Такое событие я ни за что не пропущу. Никогда не была на эльфийских помолвках, говорят это красиво. Да и продолжение этого спектакля очень хочется увидеть.

До покоев я добралась быстро и, скинув всю одежду, направилась в ванную. На церемонию я решила надеть платье, в котором была у оборотней - пусть эльфы удивятся. Водные процедуры заняли у меня примерно минут сорок, а по выходу из ванной я обнаружила Мери, которая держала в руках расческу и другие приспособления для волос. Оперативно.

- Привет, - поздоровалась я. - Сделай мне, пожалуйста, не очень высокую прическу.

- Хорошо, - с улыбкой ответила она и принялась за дело.

А пока она работала я решила узнать последние новости.

- Мэри, скажи как тут обстоят дела?

- Все хорошо, - не отрываясь от дела сказала она.

- А как тебе Витаниэль? - мне действительно было интересно. И это не ревность.

- Она хорошая девочка, - немного подумав, сказала она. И я бы больше не приставала с вопросами, но в голосе Мэри были нотки сомнения.

- Мэри, я никому не скажу про что мы с тобой разговаривали.

- Я про неё мало что могу сказать, - вздохнула Мэри. - Ей служит Дариана и немного жалуется на то, что Витаниэль капризна и суетлива. Она еще недостаточно взрослая для брака, но это решать не нам.

- Да. В этом я с тобой согласна.

Дальше я собиралась в полном молчании. Говорить о своей якобы сопернице мне не хотелось. Я действительно считала её ребенком, но Лэту так будет лучше. С этими мыслями я полюбовалась на себя в зеркало и отправилась на бал.

Ждите эльфы я иду.

***

В  слабоосвещенном зале среди обломков дворца, груды камней и прочей утвари стоял гроб, окруженный сияющей сферой, поддерживающей жизнь. В этой сфере лежал молодой человек - с виду казалось, что он просто спит, но, если присмотреться получше, можно увидеть, что его грудная клетка не поднимается, и сердце не бьется. Рядом с ним можно было заметить девушку - она было прекрасна собой: черноволосая, бледнокожая, со статной фигурой и глазами цвета пожухшей листвы.

- Хозяйка, наш человек докладывает, что три части Звезды уже собраны, - прервал их уединение слуга. Он весь дрожал от страха.

- Отлично, - ответила она, поворачиваясь к нему. - Как только будут собраны все части, он должен незамедлительно доставить их мне, а остальных убить.

- Он говорит, что для активации Звезды нужна та девушка, которая её контролирует.

- Тогда пусть он придумает, как её доставить. И напомни, что с ним будет, если он не выполнит условия нашего соглашения.

- Хорошо, хозяйка, - поклонившись, ответил слуга и поскорее выскочил за дверь.

А девушка опять повернулась к усопшему и, проведя рукой по его щеке, тихо прошептала:

- Осталось немного, и мы будем вместе.

***

Бал... Как много в этом слове! Точнее, как много тут народу! Хотя сам зал был очень красиво украшен, везде были видны живые цветы, все девственно белое, бантики, рюшечки. Бррр, вот от последнего я бы избавилась.

Вот никогда не любила все эти мероприятия: толпа народа, слоняющаяся туда-сюда, мужчины, ищущие способ заглянуть даме в корсет, и дамы, старающиеся найти себе мужа. Как оказалось, я опоздала, и мероприятие уже началось. Потихоньку проскользнув в зал, я нашла Ритера и Кела, которые мило о чем-то беседовали, и подошла к ним. Сегодня они выглядели колоритно. Кел себе не изменил и одел все черное, а Ритер щеголял в темных брюках и голубой рубашке, очень подходящей к моему платью. Мой поход не остался незамеченным. Платье произвело фурор. Все смотрели на меня. Кто с завистью, а кто с вожделением. А я просто шла с гордо поднятой головой и улыбалась.

- Что я пропустила? - с ходу поинтересовалась я.

- Да, в принципе, ничего. Владыка объявил о помолвке, и теперь каждый норовит поздравить будущих молодоженов, - ответил мне Кел и стал разглядывать наряд. - Красивое платье.

Блин, обидно. Ну, значит в другой раз.

- А где остальные? - поинтересовалась я.

- Где-то в зале. Сегодня праздник, поэтому все отдыхают. Кстати, прекрасно выглядишь.

- Спасибо, - поблагодарила я Кела.

- Как думаешь, что нас ждет в болотах? - задал вопрос Ритер.

- Не знаю, я про них ничего хорошего не слышала, но говорят магию там использовать можно.

- Это радует. Кел, как думаешь, получится у нас переместиться оттуда порталом?

- Сомневаюсь. Слишком много там нашпиговано заклятий. Боюсь, что можем вместо привычного места выскочить где-нибудь посреди океана.

Не, такой расклад мне не нравится.

- Значит, нужно постараться не только дойти до кристалла, но и вернуться обратно, - с грустью ответила я, осматривая зал.

Народ вовсю веселился: часть танцевала, часть пила прохладительные напитки или гуляла в саду. Я бы и сама с радостью подышала воздухом.

- Вот вы где, - раздался рядом голос Алистера. - А я вас ищу.

Алистер был одет в серые брюки и белую рубашку. На мой взгляд не смаое лучше его одевание, но решать ему.

- Интересно, для чего? - не удержалась я от подколки.

- Да хотел проводить вас к Лэту для поздравления.

Мое чутье подсказывало, что он чего-то не договаривает, да и глазки у него бегали. Видимо, он чего-то опасался, вот только чего?

- Алистер, у тебя все хорошо? - решила спросить я.

- Да, - ответил он уж слишком быстро.

Я решила не мучить его вопросами, и мы дружной компанией пошли поздравлять Лэта. Он стоял вместе с Витаниэль в окружении толпы, и было видно, что это не приносит ему много радости. Хотя Витаниэль просто светилась от счастья. Она висела на его руке и то и дело преданно заглядывала в глаза. Они оба были одеты в белые одежды. На Лэте был костюм, а на Витаниэль платье очень напоминающее греческую тогу.

Пока ребята поздравляли будущих молодоженов, я решила уточнить у Алистера один вопрос, который не давал мне покоя.

- Алистер, скажи, а почему помолвку решили провести тут, а не в королевстве светлых эльфов?

- Все просто. Вообще помолвка должна была состояться еще месяц назад, но в связи со сложившейся ситуацией её пришлось перенести. А потом Дарталиэлим решил, что нет разницы, где её провести - главное, чтобы она состоялась. Он поговорил с Данталионом, и тот разрешил. Я считаю, что они и так долго с ней тянули.

- А когда свадьба?

- Сразу после окончания нашей миссии.

- Ну, что ж, главное, чтобы все прошло хорошо.

- Тара, скажи - ты не расстроена?

- Чем? -  не поняла я.

- Тем, что Лэт женится на другой.

- Ни капли. Я, наоборот, очень за него рада.

- Но ведь когда-то вы хотели пожениться, - не унимался этот гад, пристально глядя в глаза.

- Эти времена давно прошли. Я еще при встрече с Лэтом сказала, что между нами все кончено.

- Отлично. Значит, у меня есть шанс, - тихо сказал он, надеясь, видимо, что я не расслышу.

- Что? - переспросила я.

- Ничего. Так, мысли вслух, - пожал плечами тот.

Я окинула его возмущенным взглядом и хотела сказать пару слов, но нас перебили.

- Может, потанцуем? - пригласил меня Ритер.

- Конечно, - с радостью ответила я, стремясь оказаться как можно дальше от Алистера. Иначе, боюсь, тому не жить.

Весь танец Ритер хранил молчание, да и я не очень хотела разговаривать. Мне было просто приятно находиться в его объятьях. Казалось, что, пока он рядом, весь мир может подождать. Но все рано или поздно заканчивается, и вот наш танец тоже подошел к концу. Ритер хотел проводить меня к ребятам, но я захотела побыть одна и пошла в сад. Он встретил меня ночной прохладой и тишиной. Казалось, что я одна в целом мире.

- Тара, вот ты где, - раздался голос Лэта позади меня. - Я хочу с тобой поговорить.

Опять! Нет, с этим определенно надо заканчивать.

- О чем? - устало поинтересовалась я, понимая, что так просто от него не избавиться.

- О нас.

Приплыли. Он помолвлен и все равно тянет свою волынку.

- Нас не существует, - как можно спокойнее попыталась сказать я.

- Ты не права! - выкрикнул он. - Моя помолвка ничего не значит, я не женюсь на ней!

Блин детский сад. Я понимаю, что гормоны и все такое. Но сколько можно?!

- Лэт, тебе пора взрослеть! Я к тебе не вернусь. У тебя прекрасная невеста, так обрати на нее внимание.

- Да она ведет себя, как избалованный ребенок! - пожаловался он.

Как - будто ты лучше.

- Открою тебе секрет - ты тоже себя так ведешь.

- Я не ребенок!

- Ну, как сказать. Лэт, пойми, наконец, ты - будущий Владыка и должен в первую очередь думать о народе, а не о себе. А для народа лучше, если ты женишься на Витаниэль.

- Я понимаю, - тяжело вздохнул он. - Но тебя я забыть не могу.

- Лэт, мы можем быть друзьями, но не больше.

- Хорошо, я тебя услышал. Я подумаю, - сказал он и, развернувшись, вернулся в зал.

Я присела на скамью и с облегчением выдохнула. Надеюсь, он одумается и сможет найти общий язык с Витаниэль. Я понимаю, что это сложно, но для будущего процветания государства просто необходимо.

-Можно с тобой поговорить? - раздался позади меня голос, заставивший вздрогнуть.

Я повернула голову и узрела Витаниэль. Еще и её мне для полного счастья не хватало.

- Да, конечно. Что - то случилось?

- Я просто хотела знать, что у вас с Лэтом, - ответила Витаниэль, присаживаясь на скамью.

Тут мне пришлось задумать, что ей ответить. Ранить её чувства я не хотела.

- Не знаю в курсе ли ты, но примерно два года назад мы с Лэтом были помолвлены, - начала я. - Хотя, даже не так. Лэт сделал мне предложение, и я его приняла, но Данталиэлим был категорически против. Тогда я просто собрала вещи и исчезла из жизни Лэта. И вот недавно мы снова встретились. Со своей стороны могу сказать, что я Лэта не люблю и между нами уже давно все кончено.

- Но он любит тебя, - тихо прошептала она.

- Нет, не любит. Это просто привязанность. Его мужское самолюбие задето, вот он и пытается его восстановить. Поверь, у вас все будет хорошо.

- Ты, правда, так думаешь? - воодушевленно спросила она.

- Да.

- Спасибо. Знаешь, а ты не такая расчетливая стерва, как все говорят, - напоследок сказала она и убежала.

Что??? Я стерва? И кто это сказал? Хотя, я догадываюсь. Вот, гад ушастый! Надо же такое сказать, да еще и впечатлительному ребенку. Вообще Витаниэль оказалась не такой уж и плохой, ей конечно надо еще повзрослеть, но со временем это придет.

Посидев в саду еще минут десять, я решила вернуться в зал - все-таки гостям надо быть на виду, а то еще обидятся. Ребят я увидела сразу и тут же направилась к ним.

- Мне сказали, что все готово для нашего похода, - заканчивал речь Алистер, когда я подошла.

- И когда мы отправляемся? - уточнила я.

- Можно завтра часиков в девять, - ответил он.

Я взглянула на часы, висевшие в зале - они показывали без четверти двенадцать. Так, пора отправляться на покой, иначе опять меня завтра придется силой поднимать.

Я как раз хотела распрощаться с ребятами, как меня неожиданно прервали.

- Алистер, милый, вот ты где, - раздался справа слащавый женский голос.

Вышеупомянутый, вдруг резко подобрался и прищурил глаза.

Интересненько, кто это заставил нашего Алистера так резко подобраться?

Мы дружненько повернулись в сторону говорившей.  На нас смотрела темная эльфийка в бежевом платье, которое скорее открывало тело, чем закрывало его, ну никакой загадки! Кожа её цвета корицы, глаза с красноватым отливом, а длинные волосы переливались цветом крови.  Мда, вот это сочетание. Такое ночью приснится, и потом всю жизнь заикаться будешь.

- Вивиана, что ты хотела? - довольно грубо спросил Алистер.

Как - то резко он себя с ней ведет. Бывшая любовница что ли?

- Поздороваться, - ответила та, разглядывая нас. Причем на мне взгляд задержался дольше всех.

- Поздоровалась? Теперь можешь идти.

- Ну, зачем так грубо? А со своими друзьями ты меня познакомить не хочешь? -  спросила она, смотря на меня.

Упрямая.

Алистер тяжело вздохнул, видимо, понимая, что скандал устраивать не стоит, и произнес:

- Вивиана, это мои друзья: Тара, Гроин, Кел и Ритер, - начал он. - Ребята, это Вивиана, она ...

- Я его жена.

Ого. Слов нет.

- Бывшая! - быстро исправился Алистер.

- Мы еще не развелись, - начала она.

- Ничего, осталось немного, - зло ответил тот.

Пока эти двое выясняли отношения, мы с ребятами пребывали в небольшом шоке. Вот тебе и Алистер! Сам меня в постель тащит, а про то, что женат, молчит! Хотя я бы на его месте тоже молчала с такой-то женой. Стерва еще та. Интересно, как они вообще поженились? Подозреваю, что политический брак - в любовь, если честно, слабо верится. Мда. Я конечно ожидала от Алистера многого, но эта новость стала для меня сюрпризом.

- Как ты можешь так говорить?! - тем временем продолжила Вивиана. - Я же люблю тебя...

- Скорее мои деньги и титул, - ответил ей Алистер.

- Ты не прав, - захлопала глазами та, пытаясь скрыть слезы.

- Вот только не надо устраивать сцен, в твои слезы я давно не верю. Ты превосходная актриса.

- А ты хам, - зло сказала она, и, развернувшись, быстро ушла.

Пора уходить.

- Ладно, пойду я спать, а то завтра опять не смогу встать, - быстро сказала я и, не дожидаясь ответа ребят, скрылась за дверью.

Но дойти до комнаты спокойно мне не дали.

- Что у тебя с моим мужем? - вдруг, откуда ни возьмись, появилась Вивиана и схватила меня за руку.

- Ничего, - ответила я, выдергивая свою руку из её захвата.

- Врешь! - прошипела она словно змея. - Он смотрит на тебя как на подарок, который давно ждал.

Подарок? Скорее как на кактус, хочется погладить, но боится уколоться.

- И который никогда не получит. Послушай, Вивиана, мне твой муж совершенно по барабану, и я ему об этом говорила уже раз сто, так что прежде чем обвинять меня, разберись с ним.

- С ним я разберусь, но если ты попробуешь у меня его отобрать, то сильно пожалеешь, - зло пригрозила мне эта кобра и ушла.

Мда, вот умею я находить неприятности там, где их не жду. Надо сказать спасибо Алистеру - благодаря ему, придется быть внимательней, а то это гадина может и кинжал в спину воткнуть и сказать, что сама упала и напоролась, а она просто мимо шла.

Вот чем больше я знаю эльфов, тем больше их не люблю - от них у меня сплошные неприятности. Они мне счастья еще ни разу не принесли. На этой точке зрения я и дошла до покоев. Убедившись, что меня не ждет какой-либо сюрприз от нашей Вивианы, я разделась и легла спать.

А тем временем события в замке продолжали набирать обороты. Убедившись, что я на Алистера не претендую, Вивиана решила действовать.  Для начала она зашла в свою комнату и переоделась, а затем, накинув халат, пошла в гости к мужу.

- Что ты тут делаешь? - задал вопрос Алистер, открывая дверь на её стук.

- Я хотела поговорить.

- О чем? - грубо спросил он. Видеть её нему совершенно не хотелось и говорить тоже. Она ему весь план по соблазнению тары испортила.

- Может, я зайду? Как-то неудобно говорить на пороге.

Алистер тяжело вздохнул, но пропустил Вивиану.  Та, недолго думая проскочила внутрь и уселась в кресло в самой соблазняющей позе.

- О чем ты хотела поговорить? - продолжил Алистер, садясь напротив.

- Что у тебя с этой человеческой? - задала она вопрос, терзавший её весь вечер.

- С какой? - попытался отвертеться он.

- Тарой.

- Тебя это не касается, - слишком резко ответил он.

- Еще как касается, я пока еще твоя жена и измен я не потерплю.

- Мы разводимся, если ты не забыла.

- О, ты не дашь мне такое забыть. И, тем не менее, я жду ответа.

- Обойдешься! У тебя все? Я бы хотел отдохнуть, мне завтра надо уезжать.

- Алистер, подожди, - тут же сменила тон Вивиана. - Скажи, что тебе во мне не нравится?

Алистер еще не успел сказать и слова, как Вивиана, проворно вскочив, скинула халат и предстала пред ним в облегающей комбинации красного цвета. Она вызывающе провела руками по телу и попыталась его поцеловать.

 - Вспомни, как нам было хорошо, - прошептала она, подходя к нему. - Неужели ты не хочешь повторить?

Алистер взглянул на свою бывшую жену, но она уже не вызывала у него тех чувств, что раньше. Её частые измены и капризы убивали всякое желание прикасаться к ней.

- Вивиана, будь добра, оденься и иди к себе, ты меня не интересуешь, - устало ответил он, поднимаясь с кресла и уходя в ванную.

Вивиана не знала, куда себя деть от злости, еще никто не смог устоять пере ней, и тут такой облом, да еще от собственного мужа. И тогда она решила отомстить. Убедившись, что Алистер ушел в ванную, она одела халат и быстро вернулась в свою комнату, благо та находилась через дверь от его. Найдя в сейфе то, что искала, она вернулась обратно и убедившись, что муж её не заметил, прошла в спальню.

Кровать уже была расстелена, и это играло ей на руку. Она подошла к кровати, и откинул одеяло, рассыпала, еле заметные белоснежны хлопья, по всей поверхности. Убедившись, что все идет как надо, она вышла из комнаты.

- Раз ты не хочешь меня, то и тебя не захотят, - тихо прошептала она улыбнувшись.

Глава 19



- Пора вставать, - ворвался в мое сознание голос Мери. - Я принесла завтрак.

- А можно я еще посплю? - ответила я, натягивая одеяло на нос и поворачиваясь к ней спиной.

- Нельзя, у тебя полчаса на сборы, - строго ответила Мери, стягивая с меня одеяло.

«Не хочу, оставьте меня тут» - пронеслось у меня в голове.

Я вздохнула и опустила ноги на пол. Для начала пришлось допинать себя до ванной и привести тело в порядок, а затем уже и подкрепиться. Я решила не брать с собой много вещей. В сумку я положила сменную одежду, ведь не понятно, что нас там ждет. А на себя я надела легкие штаны черного цвета, темно-синюю рубашку и легкие сапожки. Волосы как обычно уложила в косу. Меня радовало, что цвет немного потускнел и уже не так сильно бросался в глаза.

Проверив еще раз сумку я закинула её на плечо и пошла искать ребят. Вся наша компания уже была на конюшне. Поприветствовав всех, я направилась к своему Ветру.

- Привет, мой хороший, - поздоровалась я, поглаживая его по носу. - Хочешь яблоко?

Ветер скосил на меня глаз и мотнул головой. Я достала из кармана пару яблок, которые стащила из кухни перед самым выходом из дворца. Яблоки благополучно перекочевали из моих рук в его желудок. Мне благодарно махнули головой и повернулись боком, давая понять, что я могу сесть. Я воспользовалась столь милым приглашение и взобралась в седло.

Остальные тоже начали садиться в седла. Осмотрев ребят, я заметила, что мы были одеты почти в одной гамме - на всех были темные штаны и рубашки. Кел и Лэт поверх рубашек надели жилеты, Гроин - кольчугу, и только мы с Ритером были в одних рубашках. Но на их фоне больше всего выделялся Алистер, все его лицо было покрыто красными точками. На нем была рубашка с длинным рукавом и перчатки.

Меня таки распирало любопытство. Что это с ним? Вчера вроде без точек был. Хотя одна идея у меня все - таки была, и звали её Вивиана. Кажись, кому то вчера ничего не обломилось. Мое чувство мести тихо хихикало на ним.

- Готовы? - спросил Алистер, и, дождавшись наших кивков, активировал портал.

Портал открылся посреди поляны. С одной стороны ей окружал лес, а с другой находились запретные болота, и разница между двумя этими краями была колоссальна. Если из леса доносились пение птиц и шум ветра, то в стороне болот стояла абсолютная тишина. Стоит присмотреться внимательней, и можно заметить незримую границу, где заканчивался лес и зачинались болота.

- Ну что, поехали? -  поинтересовался Алистер и тронул коня.

- Алистер, а можно вопрос?-  не удержалась я.

- У меня просто аллергия, - уж как то быстро ответил он, пытаясь почесать спину.

- А её случайно не Вивиана зовут? - уточнил Кел, пряча улыбку.

Я честно старалась не засмеяться, впрочем, и ребята тоже. Да, Вивиана нашла, чем отомстить, теперь несколько дней Алистера будет мучить сильный зуд.

- Не важно, - резко ответил Алистер и тронул коня. - Нам пора.

Мы тронулись следом. Перед самой границей с болотами кони начали артачиться и упрямиться, и нам еле-еле удалось их пересечь её.

Да, болота нас поразили. Как только мы в них въехали, нас тут же окружила тишина - казалось, даже воздух тут замер. Вокруг чувствовалось напряжение, что немало давило на психику и заставляло нервничать.

- Тара, куда нам? - тихо спросил Кел.

Я достала кулон и сверилась с направлением.

- На юг, - так же тихо ответила я.

Мы вновь сели на коней и направились на юг. Запретные болота простирались на многие километры: где-то они состояли из леса, а где-то встречалась и топь. Нам повезло - на данный момент мы ехали по лесной тропинке. Правда, это был не тот лес, к которому мы привыкли: на деревьях не было листьев, кора была серой, да и почва тоже отдавала серым цветом. Голые ветки и кустарники наводили страх, да и сама атмосфера в этом лесу очень давила на восприятие. Было ощущение, что за нами наблюдают, но подтвердить это было невозможно. Если посмотреть вперед, то можно было увидеть край болот.

Про эти болота ходило столько легенд, что одна страшнее другой. Да и вообще атмосфера тут была просто жуткой, хотелось развернуть коня и поскакать обратно.

Не знаю, сколько времени мы ехали по этой дороге, но казалось, что вечность, так как пейзаж совершенно не менялся. Краем глаза мы дружно наблюдали за Алистером и его мучениями, было видно, что ему тяжело дается не чесаться лишний раз.

- Сколько мы уже едем? - спросила я у Кела.

- Часа два, - ответил он. -  Но такое чувство, что часов пять.

- Все это очень странно, - влез в разговор Алистер. - Дорога как-будто ведет в никуда.

Мы промолчали, так как все ощущали одно и то же. Решив не терять напрасно время я, немного отстав от других, связалась с Антолионом.

- Антолион, ты меня слышишь?

- Конечно. Я очень рад тебя слышать. Как у тебя дела?

Я рассказала обо всех событиях, что произошли за это время, пока мы с ним не разговаривали.

- Ты молодец, осталось совсем немного.

- Да, и это пугает. Я боюсь того, что будет в конце.

- Тара, все будет хорошо, просто верь в это, - попытался утешить меня он.

- Ладно. Расскажи мне про запретные болота.

- Как ты знаешь, эти болота появились в результате неудачного эксперимента. На самом деле всего этого могло бы и не быть. Тот ученый, который создал их, всего лишь хотел доказать, что он на многое способен.  Если поднять хроники, то можно узнать, что однажды в ворота Академии Магии постучался обычный человеческий ребенок пятнадцати лет отроду и заявил, что хочет обучаться здесь. Звали его Том. Так как отбор был закончен, ему сказали прийти на следующий год и попробовать свои силы. Мальчик сказал, что придет, и пропал.

Спустя год он снова пришел к воротам Академии, но не смог пройти испытание. Маги заявили, что он слишком слаб и может лишь выполнять самые мелкие работы, а такому они не учат. Том сильно расстроился и пообещал, что о нем еще услышат.

Прошло десять лет, и в один прекрасный момент о нем узнал весь свет. Где он пропадал все это время и кто его научил, никто не знает, да и вряд ли узнает. Но после его триумфального возвращения было решено уничтожить всю эту территорию, и вот что из этого вышло.

- Получается, что все это - просто эксперимент обиженного мальчика?

- Да. Он не смог простить им оскорблений и доказал, что они были неправы.

- И кого мы можем тут встретить?

- Не знаю. О созданных им существах нигде не упоминается. Все покрыто завесой тайны по сей день.

- Значит, и неизвестно, как с ними бороться?

- Огнем и мечом - это самые распространенные орудия.

- Хорошо. Если вдруг я что-то узнаю, то сообщу.

- Спасибо, Тара. До встречи.

Я вновь осмотрелась по сторонам, но никаких изменений не заметила.

- Думаю, нам стоит обустроиться на ночлег, - внес предложение Ритер.

- Да, надо найти поляну, где можно остановиться, - поддержал его Алистер.

Но, с этим возникли проблемы. Лес кончился примерно через полчаса после нашего въезда и в данный момент мы вовсю ехали по болоту. Первым, что просилось в глаза, когда мы начали движение, было полное опустошение земель. Найти место для того, что бы пройти было тяжело, везде была вода. Вокруг летала надоедливая мошкара, где - то виднелись кусты с ягодами, ярко красного цвета.  Если присмотреть более детально, то можно заметить, что над водой как - будто витает туман. Большинство деревьев имели скрюченные позы, ветки клонились к земле. Но самым отвратным был запах, исходящий от воды. Это был запах гниения.

Пару раз я замечала, что в воде что-то плавает, но не рискнула узнать что именно. Место для ночлега нашлось через полчаса, но зато тут было достаточно пространства для того, чтобы все с комфортом расположились. Со всех сторон нас окружала вода, и лишь небольшой участок земли соединял между собой два островка. На одно расположились мы, а на другом оставили лошадей.

- Гроин, вы с Лэтом сходите за дровами, - начал раздавать указания Алистер. - Ритер, займись лошадьми, а я с Келом схожу за водой. Тара, на тебе обустройство.

Я кивнула и, спрыгнув с Ветра, подвела его ближе к остальным лошадям. Пока ребята занимались порученными делами, я разобрала сумки и приготовила запасы для готовки. Первыми вернулись Кел и Алистер - они принесли два котелка с водой,  в которые я бросила очищающий порошок, что бы вода стала пригодной для питья. Спустя пару минут явились остальные. Второй проблемой стали дрова, хоть они были и сухими, но зажигаться просто отказывались.

- А что, если попробовать магический огонь? - внесла предложение я после десятиминутного наблюдения за потугами ребят.

Алистер величаво махнул рукой - типа, действуй. Я сосредоточилась и, сформировав в своей руке фаербол, метнула его в дрова. Послышался треск, и появился огонь.

Я мило улыбнулась ребятам и продолжила готовку, правда после того как я зажгла огонь, возникло чувство, что из меня вышло почти половина резерва.  Когда пища была готова, мы приступили к трапезе. Ужин получился скромный: каша с фруктами, бутерброды и отвар из трав.

- Тара, ты можешь сделать защитный круг? - задал вопрос Ритер.

Я кивнула, так как ответить не могла - жевала бутерброд.

- Я тебе помогу, - влез Кел. - Тут надо ставить два круга, чтобы не было сюрпризов.

- Алистер, у меня есть одна мазь, может она тебе и поможет, - вдруг заговорил Лэт.

- Давай.

Лэт порылся в сумке и протянул Алистеру мазь, видимо она подействовала, так как Алистер уже не пытался почесаться каждые пять минут, да и выглядел он более радостно. С одной стороны мне было его немного жаль, а с другой я тихо злорадствовала. Даже хотелось сказать спасибо Вивиане. Видимо он её знатно расстроил. Интересно, что именно она ему подсыпала? Скорей всего какой - нибудь порошок, вызывающи зуд.

Поужинав, мы принялись чертить защитные круги. Сначала шел мой, а затем Кела. Когда защита была установлена, а лошади накормлены и напоены, мы отправились на покой. Я расстелила спальник и улеглась поближе к костру, а ребята решили еще немного посидеть - видимо, им не спалось. Как это ни странно, но уснула я почти мгновенно, хотя думала, что в таком месте я вообще спать не смогу.

Но долго спать мне не дали. Посреди ночи я проснулась от жуткого воя. Он просто пробирал до костей. Я встала и попробовала осмотреться вокруг, но кругом была абсолютная темнота, лишь наш костер давал хоть немного света, причем он уже стал затухать, поэтому первым делом я подкинула в костер двор. Когда на поляне стало чуть ярче, я подняла глаза и застыла в оцепенении. Из темноты на меня смотрели, чьи - то глаза. Они светились желтым цветом. Мое тело будто сковали, я не могла пошевелиться. Не знаю, сколько это продолжалось, но тут кто - то из ребят зашевелился и глаза исчезли.

Что это было? Точнее кто? И что ему надо? У меня, почему то возникло чувство, что нас изучали, пытаясь понять, на сколько, мы опасны. Я еще примерно минут десять всматривалась в темноту, но больше никого не увидела. Понимая, что надо лечь спать я вернулась к спальнику и постаралась уснуть. В остальном ночь прошла тихо - нас больше никто не потревожил. Вот только уже перед самым отъездом я заметила на земле следы - они были еле видны, и понять, что это был за зверь, не было возможности.  Следующие несколько дней проходили в одинаковой атмосфере: мы двигались согласно кулону и старались не производить много шума. По ночам мы ставили два защитных круга и спокойно спали. Единственное, что меня нервировало - это следы. Я находила их каждый раз, когда снимала защиту. Я сказала об этом ребятам, но они решили, что опасности нет. Видимо, он просто следует за нами, но нападать боится, но я в этом так уверена не была.

Если честно, то эта поездка уже начинала утомлять. Постоянное чувство опасности не давало покоя и давило, обостряя все чувства.  Мошкара постоянно лезла в рот и нос, приходилось делать защитные повязки, но в них было тяжело дышать.

Я уже несколько раз чуть не поссорилась с Лэтом, который упорно хотел, чтобы я к нему вернулась. Сама не знаю, как я сдерживалась. Ребята тоже нервничали, хоть и старались этого не показывать.

На пятый день нашего пребывания в этих болотах я сорвалась.

Все началось с того, что кулон начал вести себя очень странно. Стрелка не указывала направление, а крутилась туда-сюда.

- Что за черт? - высказалась я, уставившись на кулон.

- Тара, что случилось? - тут же откликнулся Алистер.

- Кулон сошел с ума, он крутится во все стороны.

Ребята подъехали ближе и уставились на кулон.

- Странно все это, - первым нарушил молчание Кел. - Я уже несколько часов спиной чувствую, что за нами наблюдают.

- Я тоже это чувствую,- высказался Ритер.

Мы переглянулись и стали осматриваться кругом, но ничего подозрительного не обнаружили. И тут общую тишину нарушил Гроин.

- Ребята, смотрите, там что-то есть.

Мы посмотрели в указанном направлении и увидели, что буквально в двадцати метрах от нас стоит огромное дерево. Вы, наверное, спросите - ну и что тут такого, ведь тут полно деревьев? А все дело в том, что это дерево цвело в отличие от остальных. Оно было метров пять в высоту, с толстым стволом и огромным количеством ветвей, усеянные зелеными листьями.

- Откуда оно взялось? -  спросил Алистер. - Могу поклясться, что еще пять минут назад его тут не было!

- Да, я его тоже не видел, - подтвердил слова Алистера Лэт.

Я мельком взглянула на кулон и обомлела - стрелка снова стала вести себя нормально и указывала на это дерево.

Да что тут происходит?

- Эм, ребята, кажется, мы нашли то, что искали, - поделилась с ними свой мыслью.

- Уверена? - переспросил Гроин, оглядываясь кругом.

Я показала кулон, и вопросов больше не возникло. Мы переглянулись и начали двигаться по направлению к дереву. До него оставалось каких-то пять метров, когда с другой стороны поляны к нам вышли они.

Эти твари встречались мне впервые, думаю, что и ребятам тоже. Они были похожи на обычных немецких овчарок, если бы не несколько отличий: во-первых, ростом они были мне по пояс, а во-вторых, в пасти у них было раза в два больше зубов, чем у обычной собаки. Лапы заканчивались массивными когтями, хвоста не было. Уши маленькие и прижаты к голове, глаза красного цвета.

Какой ужас!

- Это кто такие? - спросил Ритер после минутного молчания.

- Не знаю, - ответил Алистер, не отрывая от них глаз. - Видимо один из экспериментов.

Пока ребята обсуждали этих тварей, я осматривала поляну, пытаясь понять, что нам можно сделать.

- Может, сожжем их? - внес предложение Гроин, поглядывая на меня.

- Не стоит. Боюсь, если мы воспользуемся огнем, то сгорим все дружно. Тут же один лес кругом, - ответила я. - Вспомните, как горел костер от моего пламени.

Ребята вновь задумались и начали что-то обсуждать, постоянно жестикулируя. Самое интересное, что твари тоже не спешили нападать - они сидели и явно чего-то ждали. Вот только чего?

Буквально секунд через тридцать я поняла, чего они ждали.

- Ребята, у нас проблемы, - тихо сказала я, не отрывая глаз от края поляны.

Парни сначала дружно глянули на меня, а затем проследили за моим взглядом.

- Что за ...? - за всех выразился Кел. - Это еще что?

Мы неотрывно смотрели на другой конец поляны, ведь посмотреть было на что. Стало понятно, что эти ребята ждали вожака - он был крупнее и мощнее остальных. И если у других цвет шерсти был коричневым, то у него - белым.

Взглянув в его глаза, я похолодела, это были те самые глаза, которые я видела в наш первый день в болотах. Это он наблюдал за нами.

Дойдя по середины поляны, вожак замер и уставился на нас. Из его глотки раздался утробный рык, и буквально в туже секунду с нашей стороны послышался такой же звук. Мы резко развернулись и уставились на Ритера - его глаза поменяли цвет и в данный момент уже были не человеческими, а волчьими.

- Ты понимаешь, что он говорит? - спросил Алистер.

- Да,- ответил Ритер глухим голосом, в котором чувствовались рычащие нотки. - Он говорит, что мы не должны тут находиться - это их территория.

- Скажи, что нам нужен кристалл, и мы тут же уйдем отсюда, - продолжил Алистер, не отрывая взгляда от белого волка.

Со стороны Ритера снова послышались рычащие звуки, затем такие же раздались со стороны волка. Видимо, Ритеру, что-то не понравилось - его глаза стали гореть еще сильнее, и вся поза выдавала напряжение.

- Они согласны отдать нам кристалл, но взамен хотят, чтобы Тара осталась тут,- рассказал Ритер, еле сдерживая ярость.

Что?!! Мамочки!!! Я не хочу.

- Зачем? - задала глупый вопрос я.

- У них мало самок, и ты им подходишь.

Мда, приплыли.

- Но я не оборотень!

- Один укус, и ты им станешь. Это не простые оборотни - благодаря магии кристалла они стали умнее.

- И что будем делать? - спросил Гроин, поудобнее перехватывая секиру.

- Есть еще один вариант,- ответил Ритер и снова заговорил с вожаком.

Белый волк весь напрягся и оскалил зубы, у остальных на загривках тоже вздыбилась шерсть. Мы с ребятами быстренько повытаскивали оружие. Несколько минут на поляне стояла тишина, а затем белый волк зло рыкнул в сторону Ритера. Мы повернулись за ответом и увидели, как Ритер начал снимать рубашку.

- Что происходит? - не выдержав, спросила я. - Ты зачем раздеваешься?

- Есть только один способ достать кристалл, при этом не оставив тебя у волков. Я вызвал их вожака на поединок. Если выиграю я, то мы забираем кристалл и уходим, а если он, то мы навечно останемся тут.

- А с нами посоветоваться нельзя было? - сорвался Гроин.

- Так разницы никакой, против них нам не выстоять,- так же спокойно ответил Ритер, снимая рубашку и передавая её мне. - Что бы ни случилось, не вмешивайтесь.

Я забрала рубашку и посмотрела на Ритера - меня не покидало чувство тревоги.  С одной стороны я была благодарна ему, мне как - то не очень хотелось раз в месяц покрываться шерстью, а с другой стороны я за него боялась. И если честно, то это чувство мне не нравилось, оно наводило на определенные мысли, но я старалась пока не зацикливаться на этом.

Ритер сделал пару шагов назад, и в следующую секунду на его месте стоял волк. Хотя это был не просто волк, а Волк с большой буквы. Представьте себе волка размером с годовалого бычка и абсолютно черного цвета, с крупными лапами и мощными челюстями. В общем, машина для убийств.

Красавец. Руки так и чесались его погладить.

Он посмотрел в нашу сторону грустными желтыми глазами и кивнув, кинулся в сторону соперника.

- Будь осторожен, - тихо шепнула я.

Белый рыкнул в ответ и кинулся в бой.

Начался поединок.

Это была какая-то почти нереальная битва. Казалось, в своем непрерывном, молниеносном и яростном движении оборотни нарушали все законы природы, ухитряясь наносить друг другу и отбивать удары, казавшихся мне просто совершенно неосуществимыми. И тем не менее, несмотря на всю сверхъестественную ловкость обоих сражающихся, далеко не все наносимые ими друг другу удары пропадали впустую. Время от времени очередной взмах когтистой лапы  достигал своей цели, и тогда в воздухе над тропой широким веером разлетались алые капли крови.

 Мое первоначальное впечатление о том, будто оба оборотня похожи, оказалось верно, лишь отчасти. Вскоре я поняла, что бой, действительно, начал постепенно замедляться. С моего места мне было видно, что Ритер ранен в нескольких местах - на его плече, боку и бедре были следы когтей.  Однако, несмотря на раны, выглядел он все еще достаточно энергичным и полным сил, в то время, как его соперник, похоже, приходилось значительно хуже. Белый волк был наполовину покрыт кровью, но позиции не сдавал. Спустя какое-то время оба соперника начали уставать, и бой велся не так активно. Я упорно следила за битвой, но, к сожалению, пропустила момент, когда белый волк пошел в атаку, но не рассчитал силы и подставил свою шею под зубы Ритера, чем тот и воспользовался. Некоторое время на поляне повисла тишина, все смотрели на волков, Ритер выпустил из пасти шею белого и отошел на пару шагов, видимо приходя в себя, а белый, уже не подавал признаков жизни.

Первыми опомнились волки, они зарычали и приготовились к бою, но Ритер резко развернулся и припав к земле зарычал в их сторону. От этого рыка даже у меня мурашки побежали по коже, и сразу захотелось убежать подальше. Стая отреагировала так же, то есть поджала хвосты и сделала несколько шагов назад. Ритер снова зарычал и опустив головой к земле, обнажил клыки, стая сделала еще несколько шагов назад, а затем развернулась и побежала.

Мы облегченно вздохнули, но как оказалось очень даже зря.

- А Ритер молодец, - озвучил общую мысль Кел.

Мы согласно кивнули и посмотрели на нашего волка. И тут нас ждал сюрприз, в глазах Ритера не отражалось ни капли человеческих эмоций, это были глаза Зверя, который хотел крови.

- ......,- выругался Алистер. - Готовьте оружие.

- Зачем? - удивилась я.

- Зверь Ритера взял над ним верх, это не тот Ритер которого мы знали, - пояснил Алистер, обнажая меч. - Сейчас он хочет только битв и крови и если человеческая сущность снова не возьмет верх нам придется туго.

- Неужели ничего нельзя сделать? - спросила я не отрывая взгляда от Ритера. Убивать его я не хотела.

- Можно попробовать позвать его, может он сможет вернуться в человеческое обличие, но вероятность мала.

- Ритер, - позвала я волка и сделала пару шагов вперед.

Волк зарычал и припал к земле. Я остановилась и замерла.

-Ритер, ты меня слышишь? - продолжила я, но с места уже не двигалась. - Это я, Тара.

Волк перестал рычать и как маленький щенок, уставился на меня.

- Молодец Тара, - похвалил меня Алистер. - Продолжай.

- Что именно? - возмутилась я. - Как я его позвать должна?

- Как хочешь, главное, что бы это сработало, - быстро ответили мне и подтолкнули вперед. - Мы тебя прикроем.

Офигеть!!! Нет, ну молодцы! Прятаться за спиной слабой девушки. Прикрою они, конечно, пока меня будут, есть, они будут мстить. Хорошая перспектива.

- Хороший волк, - начала я. - Умный волк. Ты же не будешь меня кушать, правда?

Волк смотрел на меня, склонив голову и высунув язык. Я рискнула сделать несколько шагов вперед, он не пошевелился. Еще пара шагов, он немного напрягся и глухо зарычал.

- Не надо рычать. Я тебя не обижу.

Он посмотрел на меня, задумался, встал и сделав пару шагов назад, снова зарычал. Нет, ну это уже никуда не годится, возникает чувство, что он со мной просто играет.

- Тара, постарайся его дозваться, - услышала я голос Алистера. - Или подвести к нам, а мы попробуем поймать его в силовую ловушку.

Нет, ну просто молодцы, сами стоят в сторонке и наблюдают за бесплатным спектаклем, а ты лезь в лапы к волку. Почему что непроизвольно вспомнилась сказка про Красную Шапочку. Я посмотрела на Ритера, и у меня возникло чувство, что надо мной просто издеваются. Этот волк смотрел на меня и улыбался, на сколько, может улыбаться волк. Блин, так не честно. Позади ребята впереди волк и я должна все это решать. Не знаю, что со мной случилось в этот момент, но я сорвалась.

- Ритер, тащи сюда свою мохнатую задницу!! - рыкнула я. - Иначе я сама приду и надаю тебе ремня. Сидит весь такой важный, издевается. А если я сейчас разозлюсь?

- Тара, ты что творишь, - зашипел Алистер. - Совсем с ума сошла?

- Что я творю? - развернулась я к нему с бешенными глазами. - Да ничего! Вы посмотрите на его хитрую рожу, да он просто издевается. Да, и вы не лучше, отправить беззащитную девушку в лапы волка. Ну, просто молодцы.

Я понимала, что со стороны это выглядело очень глупо, но остановится, уже не могла. Не знаю, сколько бы это продолжалось, но тут случилось сразу несколько вещей. Во-первых, все резко подобрались, во - вторых, Лэт попытался меня о чем-то предупредить, показывая за спину. Ну и в-третьих, когда я повернулась, то поняла, что на меня несется черная тень. Я не успела отскочить в сторону и была сбита на землю. Единственное, что я успела сделать, это подставить руки и прикрыть лицо. Но, как оказалось, есть меня не собирались, вместо этого меня начали облизывать.

- Фу, Ритер, слезь с меня, - орала я, пытаясь спихнуть его.

Но он упрямо продолжал сидеть на мне, и его шершавый язык в очередной раз прошелся по моей щеке.

- Слезь, ты же тяжелый, - снова попыталась спихнуть его я. - Блин, ребята снимите его.

После этих слов, Ритер слез сам и уселся рядом, глядя на меня преданными глазами.

- Плохой волк, - проговорила я, пытаясь подняться и стряхнуть грязь. - Что будем делать?

- Видимо волк Ритера принял тебя за свою, раз больше не пытается напасть, - начал Кел. - Это радует. Но на данный момент он нам бесполезен, пока снова не придет в человеческую форму.

- И когда это случится? - поинтересовалась я, разглядывая волка. Тот сидел спокойно и вилял хвостом.

- Не знаю, у всех это происходит по-разному. В среднем пару дней.

- Отлично, значит, несколько дней с нами будет путешествовать хороший охранник, - ответила я и потрепала волка по голове.

Он закатил глаза и высунул язык, всем свои видом показывая, как ему это нравится. Кстати, раны полученные им в сражении почти затянулись, вот, что значит усиленная регенерация. О них сейчас напоминала лишь спекшаяся на шерсти кровь.

- Мы отвлеклись, - вклинился в разговор Алистер. - Надо найти кристалл.

- Он в дереве, - ответила я. - Я его ощущаю, так что ваша задача - срубить дерево.

Все возмущенно уставились на меня.

- А что вы хотели? - пожала плечами я. - Раз я шла на сражение с волком, то вы идете и рубите дерево.

Ребята продолжили сверлить меня взглядами, надеясь, что во мне проснется совесть, но я не поддавалась на их немой укор.

Не дождетесь. Моя совесть спит!!!

Ритер, разомлевший от моих ласк, резко поднялся и рыкнул в их сторону. Они вздрогнули, сделали пару шагов назад и начали обсуждать, как его спилить, не имея под рукой нужных средств.

- Мой хороший, - потрепала я Ритера по голове. - Так их.

После этих слов меня удостоили возмущенных взглядов, но я на них не отреагировала.

А между тем у ребят велся ожесточенный спор о том, как быть, но к единому значению они так и не пришли. Какие только способы они не придумывали, самым простым было решение спалить его, но видимо напоминать о том, что тут кругом сушняк им не пришлось, они отмели эту идею. Затем Гроину предложили использовать его секиру и порубить деревце. Гроин обиделся, видите ли, его секира предназначена для рубли врагов и невиданных тварей, а уж никак не для рубки деревьев. Его же засмеют, если узнают.

- Да, кто об этом узнает, - возмущался Алистер. - Кроме нас тут никого нет!

В общем, споры длились уже минут тридцать. Лично я все это время просто сидела на земле, привалившись к боку Ритера, и наблюдала за спектаклем. От Ритера исходило такое тепло, что я совершенно не боялась замерзнуть.

Знаете, как иногда приятно смотреть, как работают другие.

 Понимая, что таким образом мы застрянем тут надолго, я все же решила им помочь. Пока они спорили, я подошла к дереву и попыталась определить место, где может находиться кристалл. Прислонив руку к стволу, я попробовала почувствовать его энергетику, и была очень удивленна, когда дерево отозвалось. Я почувствовала, как по его жилам течет энергия, которая аккумулируется в самом центре. Видимо там и находился кристалл, но как его оттуда достать я пока не представляла.

 - Ребята отбой, - крикнула я. - Пилить его бесполезно.

- Почему? - удивился Гроин, пытаясь не отдать секиру Алистеру.

- Кристалл находится в самом центре, и распил ничего не даст. Надо придумать что-то другое.

Мы все дружно подошли к дереву и  стали думать, что же делать.

У меня была одна идея, но я её еще полностью не обдумала. Можно было попробовать вытащить кристалл с помощью магии. Если мне не изменяет интуиция, то раньше это дерево было мертвым, как и все вокруг и только благодаря кристаллу она стало таким, каким является сейчас.

Пока ребята спорили, что можно предпринять, я решила опробовать свою версию. Прислонив руки к стволу, я пустила немного магии на поиски кристалла, некоторое время ничего не происходило, а затем пришел ответный импульс. Кристалл как-будто узнаю хозяйку и радостно мне ответил. Зная о том, что применять магию в этих болотах опасно, я старалась действовать очень осторожно. Направляя потоки, я магическим путем старалась призвать кристалл к себе. Сначала импульс был слабым, но спустя промежуток времени, я почувствовала прилив силы с той стороны кристалла. Не знаю, сколько прошло времени, но я заметила, что кора в одном месте начала сильно набухать.

- Кто-нибудь сделайте надрез, - попросила я, не отнимая рук от дерева.

В поле моего взгляда тут же возникла рука с кинжалом и быстро разрезала набухающий комок, оттуда полилась жидкость, и появился кристалл. На этот раз нам достался черный. Я отняла руки от дерева и в туже секунду оно начало меняться, и спустя короткое время оно стало таки же, как и все деревья вокруг.

Как оказалось кинжал принадлежал Лэту и он первый кинулся мне на помощь. Я забрала у него кристалл и положила вместе с остальными. Но как только я это сделала, у меня в глазах резко потемнело, и в голове раздался мужской хохот.

Что это было? Откуда этот хохот?

- Тара, - испуганно воскликнул Лэт, увидев, как я оседаю на землю.

- Все в порядке, - ответила я, стараясь подняться. - Просто голова немного закружилась.

- Уверена? - переспросил Кел.

- Да, все хорошо. Думаю, нам стоит поскорее ехать обратно.

- Согласен, - прозвучал голос Алистера. - Чем быстрее окажемся в безопасности, тем лучше.

Мы расселись на коней и поехали обратно. Так как Ритер пребывал в обличии волка, то поводья его лошади привязали к седлу Кела, ну а сам Ритер бежал рядом с моим Ветром. Самым интересным оказалось то, что мой Ветер, на него совершенно не реагировал. Точнее даже не так, когда мы начали рассаживаться на лошадей, Ритер подошел к Ветру и видимо хотел в шутку его укусить, но мой конь не растерялся и дал ему копытом, правда Ритер успел отскочить, но факт остался фактом, они нашли друг друга. И теперь волк бежал рядом со мной, но чаще он убегал вперед, видимо проверяю дорогу и делая наш путь безопаснее.

Сколько мы скакали, точно не скажу, но под вечер сил у меня уже не оставалось, поэтому, как только Алистер объявил о привале, я просто сползла с Ветра и даже не пыталась встать.

- Тара, ты в порядке? - поинтересовался Кел, подходя ко мне.

- Да, просто немного устала. Сейчас, только немного передохну.

Хотя на самом деле я врала, чувствовала я себя отвратительно. Скорей всего это было связанно с использованием магии, видимо это место высосало из меня весь резерв. Странно, что я вообще смогла столько проехать.

Кел кивнул и отошел, но буквально через пару минут вернулся обратно, взял меня на руки и понес к костру, совершенно игнорируя мои протесты. Он донес меня до места будущей стоянки, где уже было разложено спальное место, на которое меня и водрузили. Пробормотав слова благодарности, я тут же уснула.

Глава 20



Я проснулась от ощущения того, что мне безумно жарко. Возникло чувство, что мы снова в пустыни. Открыв глаза и оглядевшись, я выяснила причину, оказалось, что я лежала, прижавшись спиной к мохнатому боку Ритера. И он грел меня всю ночь.

- Спасибо, - поблагодарила я его.

Волк махнул головой, как бы говоря «пожалуйста». Я осмотрела поляну, и оказалось, что все ребята уже давно встали и сейчас сидят у костра и что-то обсуждают.

- Так и сделаем, - услышала я голос Алистера, подходя ближе.

- Доброе утро, - поздоровалась я.

- Привет, - ответил мне дружный хор голосов.

- Как ты? - поинтересовался Кел, протягивая мне бутерброд и отвар.

- Знаешь, сейчас уже все хорошо, - ответила я, забирая угощения.

- Тара, пока ты спала, мы приняли решение пойти к гномам, - отвлек меня от еды Алистер. - Так будет быстрее, по выходу из болот, мы порталом пройдем к ним. Гроин даст координаты, это сэкономит нам время, которого и так мало осталось.

Идея мне понравилась.

- А гномы не будут против нашего визита? - поинтересовалась я, дожевывая бутерброд.

- Нет, я племенник Короля, поэтому мои друзья всегда будут почетными гостями, - ответил Гроин.

Ого, я смотрю, мне везет на монарших особ. Хотя происхождение Гроина может нам помочь быстрее со всем этим разобраться.

- А что мы будем делать потом? - спросил Кел, прервав мои мысли.

- Что ты имеешь в виду? - решил уточнить Алистер.

- Ну, предположим мы найдем все части Звезды, а что потом? Как нам попасть на тот материк?

- Можно нанять судно, - внес предложение Лэт.

- Слишком долго, - отмел предложение Алистер. - Нужно попробовать пробить портал.

- Там много скал, мы можем не угадать с местом, - заспорил с ним Кел.

- И что ты тогда предлагаешь? - задал вопрос Алистер.

- Не знаю, надо подумать.

Все замолчали, и каждый задумался о своем. Я думала, что делать, ведь ребята не знают всей правды. С помощью Звезды можно переместиться на тот континент, но это не главное. Они не знают, что душа Маркурио обитает во мне, и что мне необходимо провести ритуал. Я не знала, как быть, ведь осталось совсем чуть-чуть, и это сильно нервировало. А что, если я не смогу победить и он захватит мое тело? Тогда этому миру придет конец. Антолион не уточнил, когда должна проснуться душа Маркурио, сразу после активации Звезды или через какое-то время.

Пока я предавалась этим размышлениям, ребята начали собираться в дорогу. Я тоже собрала свои вещи и, прикрепив их к седлу Ветра, тронулась вслед за ними. Ритер бежал рядом, то и дело забегая вперед и возвращаясь обратно. В таком темпе мы провели следующие несколько дней. В этой ситуации радовало только одно - по ночам меня грел теплый бок Ритера. На третий день пути я окончательно запуталась, что же мне делать, и решила поговорить с Антолионом.

- Привет, - мысленно поздоровалась я.

- Тара, я рад тебя слышать, - обрадовался он.

- Антолион, мне нужна помощь.

- Слушаю.

И я рассказала текущую ситуацию. Антолион не перебивал и выслушал до конца.

- Ты говоришь, что слышала голос в голове.

- Даже не голос, скорее просто смех и очень тихий.

- Это плохо, значит, Маркурио уже просыпается.

Черт!

- И что мне делать?

- Пока ничего, кулон его сдержит на какое-то время. Как только соберешь все части Звезды, тебе нужно будет перенестись на континент.

- А как же зелье?

- Оно будет ждать тебя у гномов. У меня еще остались связи, не смотря на то, что я призрак. Так что по этому поводу можешь не беспокоиться. Главное, что тебе надо попасть в нижний зал крепости и там произвести Ритуал.

- Антолион, а что будет если я погибну до того как соберу Звезду?

- Тогда Маркурио тоже погибнет, - начал говорить он, но тут, же осекся. - Даже не думай об этом. Тара, это не выход.

- Почему? - устало спросила я. - Не будет меня, не будет злодея.

- Тара, ты справишься.

- Я в этом так сильно не уверена.

- Знаешь, я думаю, тебе стоит рассказать все ребятам. Мне кажется, они тебе помогут.

- Ну, или на крайний случай сами же и убьют, - оптимистично заявила я.

- Так! Убери из головы эти мысли. Я полазаю в библиотеке, может, еще что-нибудь найду. Главное не теряй надежду.

- Хорошо. Спасибо тебе.

- Держись, - сказал Антолион и оставил меня наедине с моими мыслями.

А мыслей не было, на меня потихоньку накатывала безысходность. Мне было страшно. Но, я решила все-таки рассказать обо всем ребятам. Конечно, мысль о том, что среди нас, может быть предатель, меня не покидала, но другого выхода не было. Мне нужна была помощь. Такой случай представился вечером.

Мы расположились на ночлег, и когда все подкрепились, я рассказала свою историю. У ребят был шок, и я уже приготовилась к тому, что меня прямо тут и похоронят, но я ошиблась.

- Тара, а для ритуала нужно только зелье? - первым нарушил тишину Кел. - Ведь душа может существовать вне тела лишь небольшой промежуток времени.

- Я должна выпить зелье, после чего я должна уснуть и постараться победить душу Маркурио до того как он захватит мое тело, - с грустью ответила я.

- Значит, мы тебе помочь ничем не можем, - заметил Лэт.

- К сожалению, нет. Хотя, если я не смогу его победить, вам придется меня убить.

- Что?!  - воскликнули они выпучив глаза.

- Ребята, если я проиграю, то сохранится только мое тело, но не душа, - пояснила я, разглядывая их потрясенные лица.

- Надеюсь, этого не произойдет, - проговорил Алистер. - Я думаю, нам стоит отдохнуть и обдумать сложившуюся ситуацию.

Я молча кивнула и стала располагаться на ночлег, Ритер лег рядом, и мне стало очень тепло. Решив выкинуть на некоторое время все мысли из головы, я обняла волка и отправилась спать.

***

- Хозяйка, у нас возникли сложности, - проговорил слуга, трясясь от страха.

- Что еще случилось? - раздался усталый голос из кресла.

- Наш человек докладывает, что душа нашего Хозяина находится в теле девушки.

- Что!! - воскликнула девушка. - Как такое возможно?

Она вскочила из кресла и начала лихорадочно метаться по комнате. Слуга забился в угол и старался слиться со стеной.

- Так, передай нашему связному, что как только они добудут последнюю часть, он должен доставить сюда Звезду и девушку, - остановившись, приказала она. - И приготовьте все для ритуала, а также камеру и антимагические браслеты.

- Будет исполнено, Хозяйка.

***

Мне было так уютно, что просыпаться совершенно не хотелось. Но я заставила себя разлепить глаза и осмотреться. В районе моей груди обнаружилась мужская рука. Скосив глаза влево,  я увидела Ритера, который наконец-то приобрел человеческий вид.

Понимая, что надо вставать, я попробовала освободиться из его объятий и не потревожить. Но не получилось.

- Тара, доброе утро, - раздался над ухом сонный голос Ритера.

- Доброе, - ответила я и попыталась встать.

Меня тут же выпустили из объятий. Я встала в полный рост и потянулась. Все еще спали.

- Ты как? - спросила я Ритера.

- Уже хорошо, - ответил он, поднимаясь. - Надеюсь, я никого не покалечил?

- А ты не помнишь?

- Нет, когда зверь берет верх, то у него своя память, когда я возвращаюсь в человека, я помню только то, что было непосредственно до превращения.

- И часто у тебя так бывает?

- Второй раз, если честно. Видимо, схватка, и сама атмосфера на меня так повлияли, и я не смог удержать волка под контролем.

- Ну, главное, что все обошлось.

- Что еще интересного тут было?

Я пересказала Ритеру все, что с нами произошло за эти дни и свою историю. Он, как и ребята, очень расстроился из-за таких событий, но был готов оказать любую помощь. Пока мы разговаривали, начали просыпаться остальные. Убедившись, что с Ритером все нормально, мы тронулись в путь. По подсчетам Алистера, уже через пару часов мы должны были выехать из болот. Он оказался прав - часа через два мы благополучно вышли из болот. Какое же это счастье снова услышать пение птиц, шелест листвы и почувствовать дуновение ветра!

- Ну, вот еще одно опасное путешествие подошло к концу, - изрек Кел.

- Да, в пустыне и то веселее было, - поддержал его Алистер.

Я промолчала, так как считала, что в обоих местах было одинаково опасно.

- Гроин, я жду координаты, - напомнил Алистер.

- Да-да, конечно, - тут же среагировал Гроин и протянул листок с цифрами.

Откуда он взял бумагу, я интересоваться не стала, видимо нашел в закромах.

Алистер посмотрел на цифры, и, закрыв глаза, стал настраиваться на координаты для портала. Мы замерли в ожидании. Но все прошло гладко, и рядом с нами образовалась воронка для перехода. Первым в нее сунулся Гроин, и, убедившись, что все хорошо, махнул нам рукой. Мы дружным строем поехали в гости к гномам.

Я всегда мечтала побывать у гномов, но за все время моего нахождения в этом мире, мне это так и не удалось. В свой первый поход со мной вместе путешествовал гном Гимли и он много интересного поведал о своем народе. Поэтому я очень хотела увидеть всю эту красоту воочию.

Гномий город находился в ущелье горы Анантук. Это было очень удачное расположение: с трех сторон его окружали горы, а вход в город находился за массивными железными воротами, которые было очень тяжело разрушить. Многие считали, что гномы обитают под землей, но это было ошибочным предположением. Под землей у них находились массивные раскопки, богатые драгоценными камнями и железной рудой. Гномы являлись основными поставщиками оружия и драгоценностей в этом мире.

Портал выкинул нас около ворот.

- Кто идет? - раздался басистый голос в открытое окошко.

- Гроин сан ДэДриетим с друзьями, - представился он. - Мне срочно нужен Король. Доложите о нашем прибытии.

За воротами на непродолжительное время образовалась тишина. Видимо дозорным надо было убедиться, что мы это мы.

- Проходите, - ответил тот же голос, и ворота открылись.

Нашему взору предстал гном в полном вооружении. Ростом с Гроина, одет во все темное, кольчуга закрывала все жизненно важные органы. На поясе висела секира, в сапоге виднелась рукоятка ножа, на голову был одет шлем. Видимо, это постовой. Он махнул рукой, видимо, давай добро на проезд. Мы пришпорили лошадей и въехали в город.

Знаете, этот город сильно отличался от других - тут не было растительности вообще. Вокруг только сооружения из камня и металла, даже слегка неуютно как-то. Я ожидала другого.

Пока мы ехали по главной дороге, на нас все смотрели с интересом и некоторым опасением. Лично я гномов видела второй раз в жизни, и мне было интересно на них посмотреть. Особенно меня интересовало, как выглядят гномки. И тут я увидела одну из них.

 Крайне колоритная личность - ростом она не уступала Гроину, с широкими плечами и крепкими руками, одета в рубаху и штаны, волосы её заплетены в косу и уложены вокруг головы, но самым главным был размер груди - ну явно не меньше четвертого. И как она с таким ходит, перевешивает же?! Я, кстати, тут же поняла, как различить гнома и гномку. У гномов был большой живот, а у гномок - грудь. В общем, занятный народец.

Но, вот общее впечатление у меня сложилось отрицательное. Я ждала чего - то другого. По словам Гимли, его народ славился изысканными изделиями, а город был одним из величайших строений.

Не спорю, тут было много разнообразных кованых изделий, статуй и барельефов, но все это не создавало красоту, а скорее нагнетало уныние. Хотелось посадить тут хоть парочку деревьев.

Спустя десять минут мы подъехали к замку. И тут я была сильно удивлена - нашему взору предстало огромное нечто. Сам замок был выбит в скале, его украшали различные статуи гномов в натуральную величину.  Множество башен, лестниц и ненужных конструкций.  Если честно, то меня внешний вид просто разочаровал. Со стороны казалось, что дворец сливается со скалой. И все одной цветовой гаммы.

Нет, я определенно разочарована.

Перед входом в замок нас уже ждал дворецкий.

- Прошу следовать за мной, - провозгласил он. - Король вас ждет.

И, не дожидаясь нашего ответа, развернулся и пошел вперед. Нам ничего не оставалось, кроме как следовать за ним. Миновав несколько лестниц и коридоров, мы очутись в главном зале. Тут тоже все было помпезно и слишком громоздко. В конце зала нас ждал Король, восседая на своем каменном троне. И как ему не холодно на камне то сидеть? Ну, что я могу про него сказать, колоритная личность. Начнем с того, что объемов он был немалых, что вдоль, что поперек. Рыжая борода заплетена в национальную косу и заправлена за пояс, как у Гроина. На голове возвышалась корона из золота и драгоценностей. Одет он был в красный кафтан и черные брюки.

- Племянничек, - воскликнул он, вставая с кресла. - Как же я рад тебя видеть! Скорее представь мне своих друзей.

Гроин выполнил просьбу дяди и представил нас. Король каждого оглядел, и, видимо, убедившись, что все нормально, вернулся на трон.

- Как прошел твой поход? - задал вопрос Король. - Кстати, меня зовут Рыжебород.

- Поход еще не окончен, - ответил Гроин и рассказал дяде причину нашего прихода.

Король, слушал, молча, и поджимал губы. А после рассказа ненадолго ушел в себя.

- К сожалению, тут я вам помочь не могу, - грустно произнес Король. - Я об этом ничего не слышал.

Мы переглянулись, понимая, что это будет тяжело.

- Ваше Величество, - начала я. - У нас есть карта, может, вы взглянете на неё?

Король величаво кивнул, и я протянула ему карту с обозначением последнего местонахождения кристалла. Некоторое время в зале стояла тишина, Король вовсю изучал карту. А потом он неожиданно начал меняться в лице.

- Боже мой, - прошептал он. - Этого не может быть!

- Что случилось дядя? - воскликнул Гроин.

- Я, кажется, знаю, где искать кристалл, но боюсь у вас ничего не выйдет.

- Почему? - удивленно поинтересовался Алистер.

- Все дело в том, что это заброшенные шахты.

- О нет, - потрясенно произнес Гроин.

- А что в них такого? - попытался выяснить Кел.

- Это будет долгий рассказ, - начал Король. - Примерно лет сто назад мы начали разрабатывать новую жилу, она располагалась в скале и нашли её совершенно случайно. Там оказались огромные залежи драгоценных камней и природных минералов. Нашей радости не было придела. Но, как, оказалось, радовались мы зря. С самого начала нам не везло, то шахта обрушится, то жила резко закончится. Так продолжалось пятьдесят лет, мы с большим трудом смогли достать последние минералы, и тут случился очередной обвал. Он повлек за собой множество жертв, но в тоже время благодаря ему, мы нашли еще несколько природных месторождений. Но уже через пару месяцем стали происходить странные события, начали пропадать гномы.  В начале никто не предал этому значения, ведь в шахтах разное бывает, но когда неожиданно пропала разведывательная группа из двадцати гномов, это стало последней каплей. Работники отказывались продолжать раскопки, никто не хотел спускаться в шахты, и их пришлось закрыть. Мы до сих пор не знаем, что произошло с той группой. Поэтому я бы советовал вам туда не идти.

- К сожалению, нам придется, - произнес Алистер после минутного молчания.

Мы все понимали, что это последний кристалл и он нам нужен, а так же то, что это будет опасным приключением.

- Ну, раз вы так решили, то я попрошу собрать вам снаряжение и проводить к входу в шахту, - устало произнес Король, стараясь выглядеть веселым.

Пока прислуга собирала для нас все необходимое для похода, мы спустились в столовую и немного перекусили. Разговаривать совершенно не хотелось, атмосфера была просто угнетающей. Лично я думала о том, что нас может там поджидать.

Примерно минут через тридцать нам объявили о том, что все готово. Мы вышли на главную площадь, где нам вручили по объемистому рюкзаку. В каждом из них был запас воды, вяленое мясо, сухофрукты, теплое одеяло, лекарственные принадлежности и пара световых сфер.

- Гроин знает дорогу к заброшенной шахте, поэтому провожающих я давать не буду, - изрек Король.

Мы слегка удивились, обычно все, пытались оказать нам хоть какую - то помощь. Видимо наше удивление очень сильно отразилось на наших лицах, так как Король продолжил:

- Не поймите меня не правильно, просто я не смогу найти гнома, который согласится вас проводить. Все они напуганы этими происшествиями.

Мы понятливо кивнули, понимая причину таких действий. Так как больше ждать было некого, мы взвалили рюкзаки на спину, и пошли к запретной шахте.

Наш поход продолжался примерно полчаса.  Все это время мы шли по тропам, выбитым в горах. Если честно, то идти было страшновато. С одной стороны тебя окружали горы, а я с другой был обрыв, получается - один неверный шаг и ты летишь в пропасть. Хотя, в этом переходе бы и несомненный плюс  - это вид с высоты на простирающуюся долину.  В самом её центре располагалось озеро, окруженное небольшими кустарниками. Недалеко раскинулась поляна с разноцветными цветами, летали птицы.  Это давало ощущение умиротворения. Правда ненадолго, стоило вернуть взгляд на гору и вновь становилось страшно.

Спустя непродолжительное время мы оказались около обычной деревянной двери. Я слегка удивилась.

- Это второстепенный вход в шахту, - пояснил Гроин на мой немой вопрос. - Главный вход был завален.

- А мы сможем тут пройти? - поинтересовался Кел.

- Да, я маленьким тут часто лазил, правда, не глубоко.

Гроин достал ключ, и немного повозившись с замком, открыл дверь. В воздух тут же поднялась пыль, видимо давно сюда никто не наведывался. Когда все осело, можно было увидеть вход в шахту. Внутри было темно. Гроин достал один из светильников, активировал его и первым вошел в подземелье. Мы последовали его примеру. Проход был довольно узкий, вдвоем идти было проблематично, нам пришлось выстроиться в шеренгу. Первым шел Гроин, затем Кел, я, Алистер, Ритер и замыкал шествие Лэт.

- Примерно через метров четыреста станет посвободнее, - обрадовал нас Гроин.

- А как далеко забирался ты? - поинтересовалась я.

- Точно не скажу, на километр примерно, - после минутного молчания озвучил Гроин.

- Значит, дальше будет неизведанная территория, - озвучил общую мысль Ритер.

На данный момент мы шли по желобу, который был вырублен в скале. Освещения хватало только на то, что бы смотреть под ноги и на метр вперед, так что сильно рассмотреть местность не получалось. Дышать было тяжело, в воздухе летала пыль, и от этого становилось неприятно, так как она лезла в лицо.

Какое - то время мы шли молча, пытаясь смотреть под ноги и не упасть, так как порой на нашем пути, попадались камни или наоборот возникали ямы.

- Все дальше я не знаю куда идти, - вдруг произнес Гроин.

Мы подошли ближе и увидели, что впереди начинается развилка. Я, недолго думая, достала кулон. Стрелка указала на левый туннель.

- Нам сюда, - жестом прокомментировала я.

На этот раз первым пошел Алистер, рядом с ним пристроился Гроин, ну а мы шли следом. Сейчас проход стал шире, и можно было идти по два человека рядом.

- Гроин, а зачем ты вообще лазил в эти шахты? - решила поинтересоваться я.

- Искал Потерянный город.

- Потерянный город? - переспросил Кел.

- Да, тот город, что вы видели сегодня, является новым, - начал пояснять Гроин.  - Примерно лет пятьсот назад, гномы жили в другом городе. Он находился в этих же горах, но внутри. Это бы закрытый город и попасть в него могли лишь избранные, там наши лучшие мастера занимались своим ремеслом и производили на свет великолепные изделия. Об этом городе ходили легенды, многие из мастеров - гномов стремились туда попасть. В общем, город процветал. Но, однажды пришла беда, никто не знает, что толком там произошло. Но, большинство склоняется к мысли, что гномы слишком далеко копнули и разбудили что - то не хорошее. Случилось большое землетрясение, и город был  полностью уничтожен. На самом деле никто не знает точных координат нахождения города, так как никто оттуда живым не выбрался, и все мечтают его найти и стать легендой. Ведь там скрыто так много богатств и знаний. Вот и я по молодости решил, что они могут находиться тут, поэтому и лазил.

- Мда, невероятная история, - первым нарушил молчание Лэт. - Даже как - то не верится.

- Да, я тоже поначалу не сильно верил, но когда пропали последние горняки, пошли слухи, что они нашли легендарный город и тот не захотел, что бы его тайну узнали.

- Но как кристалл мог оказаться так глубоко под землей? - задала я вопрос.

- Я думаю, что он мог попасть на вершину горы, и вместе с дождем и снегом его смыло вниз, ведь тут много расщелин, - пояснил свою мысль Гроин.

- Да, это самый правдоподобный вариант, - согласилась я.

Мда, вот так история. Я про этот город даже не слышала ни разу. Хотя, если гномы так охраняли свои разработки, то это и не удивительно.

Мы продолжали наше путешествие по катакомбам в слабом свете фонарей. Вокруг только камень и песок, а так же вековая пыль. Если присмотреться к стенам, то можно заметить отметины от ударов киркой.  На земле попадались борозды, видимо тут возили тележки с добычей. Чем глубже мы проникали, тем тяжелее становился воздух. Порой приходилось делать небольшие остановки, что бы нормально вздохнуть, даже повязки, сделанные нами наспех, из отрезка ткани не сильно помогали, пыль все равно лезла в глаза и нос.  Стрелка на кулоне упорно вела нас вниз, и на всех развилка уводила влево.

- Мы так скоро до центра мира доберемся, - решил пошутить Лэт.

- Врятли, - остудил его Алистер. - Но отдохнуть нам не помешает.

Я была с ним полностью согласна. Не знаю, сколько мы прошли, но рюкзак уже начал давить на плечи, да и ноги начинали гудеть.

- Судя по карте, тут рядом есть место для отдыха, - сказал Гроин, сверяясь с картой, которую ему дал Рыжебород.

Он не обманул, буквально через метров триста мы подошли к расщелине, которая при ближайшем рассмотрении оказалась входом в небольшую пещеру.

- Тут отдыхали рабочие, который не хотели подниматься на верх, - пояснил Гроин.

Мы зажгли фонари чуть ярке и осмотрелись. Было видно, что это пещера не естественного происхождения, скорей всего её сделали сами рабочие. На полу можно было заметить следы костра, в левом углу лежали старые прогнившие доски, а так же несколько кирк, точнее только их верхнюю часть, дерево уже сгнило и осыпалось трухой.

Мы разместили наши светильники по четырем сторонам, а остальные поставили в середину, таким образом, получив довольно неплохое освещение.

Я достала вяленого мяса и флягу с водой, ребята сделали тоже самое. Перекусывали, молча, да и говорить не очень хотелось. Атмосфера была прямо таки угнетающей.

Интересно, сколько мы тут бродить будем? Я конечно клаустрофобией не болею, но долгое нахождение в замкнутом пространстве давит на психику.

- Гроин, посмотри, где будет следующая ближайшая база отдыха, - попросил Алистер. - Нам надо понять, что делать с ночлегом.

Гроин кивнул и склонился над картой.

- Примерно через два километра, - после минутного молчания изрек он.

- Хорошо, значит, следующий привал устроим там, а заодно и переночуем, - вынес вердикт Алистер.

Через полчаса я готова была выть, к таким долгим пешим переходам я не привыкла. Ноги гудели, спина болела, глаза слезились. В общем полная «эйфория».

Ребята выглядели не лучше, чувствовалось, что поход давался им с трудом. Примерно еще через полчаса мы, наконец - то дошли до места ночевки.  Оно было похоже на предыдущее, только по размеру чуть больше. Тут мы могли спокойно разместиться.

Существенным минусом этого похода было отсутствие дров, брать их с собой не было смысла, а найти их тут нереально. Хорошо, что гномы дали нам теплые пледы, так как ночью тут значительно понижается температура. Мы снова поставили светильники кругом, и расстелив одеяла, сели ужинать.

- Дозор оставлять будем? - спросила я, жуя бутерброд.

- Даже не знаю, - немного подумав, ответил Алистер. - Гроин, ты как считаешь?

- Думаю, пока можно обойтись защитным кругом, - спустя пару минут произнес Гроин.

В этот раз круг делал Кел, я была не в состоянии, меня колотило от холода. Как только с кругом было покончено мы стали расстилать спальники и готовиться ко сну. Я устроилась между Ритером и Келом. Зарывшись по нос в плед, я честно попыталась уснуть, но мне было так холодно, что сон совершенно не шел. И тут со стороны Ритера раздалось несколько ругательств, после чего меня прижали к телу, совершенно игнорируя мои возражения. Хотя, возражала я не долго, так как от Ритера исходило тепло, мне стало все равно, что подумают другие.

Разбудили меня рано, по крайней мере, мне так показалось. Я встала самой последней и после того как собрала спальные принадлежности,  мне выдали сухой поек.

- Тара, куда нам сейчас? - спросил Алистер, рассматривая карту, взятую у Гроина.

- На юг, - проговорила я, дожевывая бутерброд и проверяя кулон.

Знаете, блуждание по пещерам наводит на определенные мысли. Вот, зачем было так глубоко копать? И как можно тут столько находиться? Лично для меня это было тяжело.

Не знаю, сколько времени мы уже шли, но хотелось выть. Говорить было тяжело, пыль тут же лезла в рот, оставляя на языке неприятный привкус. А молча идти, было просто скучно. Несколько раз нам приходилось останавливаться и освобождать проходы от камней, хорошо, что это были небольшие завалы. Было видно, что ребята тоже устали, хоть и старались этого не показывать.

Сейчас мы шли по очень извилистому отрезку пути, проход постоянно вилял то вправо, то влево. И вот за очередным поворотом нас ждал сюрприз.

Глава 21



Я как раз размышляла над тем, как бы разнообразить наш поход, что даже не заметила внезапную остановку всего отряда и остановилась только тогда, когда налетела на Ритера.

- Почему стоим? - поинтересовалась я.

- У нас проблема, - ответили мне и пропустили вперед.

Я заглянула за угол и моему взору предстала потрясающая картина.  Проход, по которому мы должны были пройти, был оплетен паутиной, а справа приспокойненько сидел паук. Все бы ничего, но паук был размером с хороший грузовик.

«Мама» - пронеслось у меня в голове.

Я отпрыгнула назад к ребятам. Какой ужас. Я не люблю пауков, а тут такое.

- Что будем делать? - спросил Кел, заглядывая за угол. - Какой - то уж слишком большой этот экземпляр.

- Как он вообще тут оказался? - тихо прошептал Алистер.

- Как его убрать? - тут же влез Лэт.

Я хранила молчание. Если бы это был маленький паучок, я бы сказала, что его можно просто прогнать. А тут такой монстр. И кстати, невольно возникает вопрос: На каких харчах, он так отъелся?». Хотя, мне так - то не хочется знать на него ответ.

- А если попробовать его подстрелить? - предложила я, смотря на Лэта.

Он пожал плечами и достал колчан со стрелами.

- А вдруг не получится, и мы его разозлим? - остановил Алистер Лэта.

Мы задумались. Пауки хорошо видят в темноте, а бегать тут тяжело, есть вероятность оказаться у него в качестве обеда.

- А может огнем? - внес предложение Кел.

- Как? - спросила я. - К нему тогда надо подойти почти вплотную.

Засада. Что же делать?

- Гроин, а нельзя его обойти по другому тоннелю? - поинтересовался Ритер.

Гроин достал карту и склонился над ней.

- Нет, это единственный проход.

Мы снова задумались.

- А что если совместить огонь и стрелы? - внесла предложение я.

- Это идея, - поддержал меня Алистер. - Но стрелять надо наверняка. Иначе нам будет худо.

Лэт понятливо кивнул и кивков указал ребятам, что бы те отошли подальше. Рядом с ним осталась только я. Он достал несколько стрел и протянул мне, я сформировала на руке маленький фаэрбол и поднесла к наконечникам. Как только горящие стрелы были готовы, Лэт повернулся к пауку, и прицелившись выстрелил. Мы напряженно замерли.  Несколько секунд в туннеле хранилась абсолютная тишина, а затем раздался ужасающий вопль.

Попал.

Я не выдержала и заглянула за угол. Там творилось нечто. Паук, объятый пламенем, носился по проходу и выл. От его воя волосы на коже вставали дыбом. Я не смогла на это смотреть и отвернулась. Через пять минут все смолкло, и мы вышли из укрытия. Паук не подавал признаков жизни.

Стоило нам подойти поближе, как в нос ударил запах паленой шерсти и мяса.

Какой ужас! - думала я, прощаясь в углу со своим завтраком.

Немного освободив желудок, я присоединилась к ребятам. Они обнаружили несколько коконов, а открыв один из них, на свет появился скелет гнома.

- Так вот куда делись рабочие, - тихо произнес Гроин. - Значит эта тварь тут давно.

Мы продолжили осмотр, и в конечном итоге нами было обнаружено еще девять трупов, итого общий итог - десять.

- Гроин, а сколько рабочих пропало? - спросила я.

- Двадцать.

- Значит, кто - то смог выжить.

Мы не смогли оставить гномов вот так на земле, и следующие полтора часа были потрачены на возведение могилы. Когда все закончилось на месте бывшего обитания паука, возвышался небольшой курган. Мы почтили ребят минутой молчания и отправились в путь.

Мда, картина вышла удручающая. Очень жаль этих гномов, не самая лучшая смерть.

Через полчаса мы снова остановились.

- А на этот раз, в чем причина? - спросила я.

- Тут тупик, - ответил мне Гроин. - Тара, ты уверена, что нам сюда?

Я еще раз взглянула на кулон, но он упрямо показывал, что нам надо дальше.

- Странно. А может это очередной завал? - предположила я.

- Не похоже, - вынес вердикт Гроин, осмотревшись вокруг.

- Нам точно туда, - стояла на своем я.

Ребята начали изучать стену. Но, никаких щелей не находили.

- Тут какой - то рычаг, - вдруг раздался голос Кела.

- Рычаг? - переспросила я.

- Ага, правда, до него трудно дотянуться, но я попробую.

Я даже не успела сказать, что может, стоит сначала все обсудить, как Кел дернул рычаг и послышался скрип. Мы переглянулись, и в следующую секунду пол под ногами пропал, и мы полетели вниз.

- АААААА, - заорала я. - Кел я тебя убью.

Приземление было мягким, по крайней мере, для меня. Я летела последней, и упала на ребят.

- Слезьте с меня, - прохрипел Алистер.

Я быстро спрыгнула  ребят и огляделась, то что я увидела, заставило меня уронить челюсть.

- Ребята, - позвала я, стараясь не заикаться. - Вам стоит это увидеть.

- Что там еще? - раздался недовольный голос Алистера. - Вот это...

Да, у меня, как и у Алистера не было слов. Нашему взору предстала необычная картина. Мы находились на краю скалы. А впереди была раскинута пещера, неимоверных размеров. Но самым незабываемым был огромный город, стоящий в самом низу этой пещеры.

- Мы нашли Древний город, - с содроганием произнес Гроин. - Боже, как он прекрасен.

Я не совсем разделяла взгляд Гроина, но город и правда выглядел впечатляюще. Посередине стоял дворец сделанный из гранита. От него в каждую из сторон света расходились улицы, по бокам которых располагались одноэтажные дома. Причем, все дома были одинаковыми. Сам дворец был украшен различными статуями, но какими именно, было не видно.

- Ребята, тут есть ступени, - произнес Ритер справа от нас.

Мы подошли к нему. И действительно, в скале были выдолблены ступени, идущие вниз. Не долго, думая, мы начали спуск. Он привел нас к началу одной из улиц. Вы, наверное, спросите, как мы тут все видим, ведь света фонарей не достаточно? Самым интересным было то, что над самой площадью, в пещере была дыра, сквозь которую проникало солнце. Поэтому нам был прекрасно виден весь город.

- И где нам искать кристалл? - спросил Кел.

Я посмотрела на кулон и указала на главный дворец.

Решив заглянуть в первый же дом, мы обнаружили ужасную картину. На полу лежала семья гномов, покрытая сажей и пылью. У меня невольно возникли ассоциации с гибель Помпеи.

- Что тут произошло? - прошептал Кел. - Тут такая аура Смерти, что даже страшно.

- У меня есть предположение, - начала я и поделилась с ребятами своими мыслями.

- Вулкан? - удивился Лэт. - Но, тут его нет.

- Я не знаю, это только предположение.

- Зато я знаю, что тут произошло, - раздался голос позади нас.

Мы вытащили клинки и повернулись в сторону говорившего. Нашему взору предстала молодая девушка, в простом платье, без украшений, длинные волосы струились по спине. Но, она была не живой, это было приведение.

- Кто ты такая? - спросила я.

- О, позвольте представиться, меня зовут Селия, - начала она. - Я жена Короля гномов Барина.

- Не может быть, - прошептал Гроин. - Барин был последним Королем Затерянного города.

- Может, - заупрямилась она.

- Так что же тут произошло? - влез в разговор Алистер.

- Это долгая история, - поведала нам Селия.

- Мы не спешим, - утешил ей Кел.

Она кивнула и взмахнула рукой, за нашими спинами возникли стулья, мы удивленно переглянулись и сели.

- Это произошло довольно давно. Мне тогда только исполнилось семнадцать лет, я была красива и стремилась познать весь мир. Но, в один прекрасный момент моя счастливая жизнь закончилась. К моему отцу посватался Король Барин. И отец согласился. К сожалению, он очень любил деньги, а гномы предлагали за меня уж очень большой выкуп, от такого отец отказаться не мог.

Как я рыдала и умоляла его не выдавать меня замуж, но он не внял моим мольбам и я смирилась. Принцессам часто приходиться выходить за не любимых, ведь это наш долг. И я покорно пошла к алтарю. День своей свадьбы я помню смутно, он пронесся передо мной как одно мгновение. Сразу после бракосочетания мы отбыли сюда, мне выделили служанок, огромные покои. В общем, у меня было все, кроме любви.

Примерно через год мой муж завел себе любовницу, и не стал даже это скрывать. Примерно в тоже время я узнала причину женитьбы. Оказалось, что их прорицательницы было видение, что если Король хочет править долго, и что бы его потомки стали самыми могущественными, он должен жениться на мне. Все дело в том, что для того времени у меня были очень хорошие магические способности, которые я могла передать детям.

Как же я была зла, когда узнала об этом. И тогда я решила мстить. Знаете, перед самой свадьбой, Барин подарил мне одну непримечательную вещицу. Это был клон в виде Звезды, с пятью разноцветными кристаллами. Он считал, что это просто милая драгоценность. Тогда почти никто не знал, что драгоценности  являются отличными накопителями энергии. Свой план я готовила долго, ведь напитать энергией Звезду было не просто. В день весеннего солнцестояния, я решила, что пора действовать.

В этот день многие жители собрались на главной площади, что бы отметить праздник. Я хотела убить только Короля и его любовницу, но видимо не рассчитала силу и Звезда вышла из под контроля. Это был хаос, все орали, пытались бежать, но энергия звезды не пощадила никого. Перед самой смертью Барин проклял меня и вот теперь я скитаюсь по этому городу и не могу уйти в свет.

Я слушала её и по моей спине бежали мурашки. Получается, она является создательницей Звезды. Но, это не главное. Я не понимала, как можно было обречь весь народ на вымирание, из - за обычной ревности?  Какой ужас.

- Какое - то время я бродила тут одна, - продолжила Селия. - Но, потом сюда пришли гномы. Они были сильно испуганы и некоторые были ранены. Одежда была в пыли и крови. После непродолжительного разговора, стало понятно, что они работали под землей, когда случился обвал и их засыпало. Тогда они попытались найти выход и наткнулись на гигантского паука, часть погибла на месте, остальным удалось добраться досюда.  Они были рады тому, что выжили. Примерно через неделю, когда раны зажили, они начали собираться обратно, но перед этим они решили разграбить дома и мою сокровищницу. Этого я допустить не могла. Глупые гномы, они не знали, с кем связались. И вот результат, я снова осталась одна.

Я сидела в шоке, она убила гномов, только за то, что те попытались взять, что - то с собой. С одной стороны я её понимала, но зачем убивать? Можно  было их просто отпустить ни с чем.

- Ты убила моих сородичей? - потрясенно произнес Гроин.

- Да.

- А что стало с той Звездой? - не удержалась от вопроса я.

- Я не знаю, - грустно ответила она. - Звезда пропала. Хотя, совсем недавно ко мне вернулся один её осколок. Вот он.

Она протянула руку, и в ней появился последний осколок, который мы искали. Мое сердце тревожно забилось. Что же делать?

- Селия нам очень, нужен этот кристалл, - заговорила я.

- Зачем?

Я рассказала ей историю наших странствий и причину, по которой мы оказали тут.

- Нет, я не отдам вам кристалл, - после минутного раздумья сказала она. - Лучше я заберу остальные и тогда смогу, наконец - то завладеть этим миром.

Мы с ребятами дружно подобрались и начали подниматься из кресел, когда мир вокруг неожиданно начал замедляться, и в следующее мгновение все парни застыли статуями.

- А почему ты не застыла? - удивилась Селия.

Я пожала плечами и стала думать, что делать в данной ситуации.

- Хм, - тем временем продолжила Селия. - Я чувствую в тебе силу. Теперь понятно, почему остальные кристаллы могла почувствовать только ты. Но, тебя это не спасет.

В следующее мгновение она протянула руку и кристаллы, находившиеся у меня в нагрудном мешочке, оказались у нее в руке. Секунда и вместо кристаллов в её руке находилась Звезда.

Я замерла. Это был конец. Бороться с создательницей Звезды равно самоубийству. А с другой стороны, нам и так уготована смерть, мы так долго шли к этому моменты, так что мне терять?

Закрыв глаза, я стала аккумулировать окружающую энергию и звать Звезду.

- Что ты делаешь? - удивилась Селия.

Я не стала отвечать на её вопрос, а создала вокруг ребят самым прочный щит из тех, что знала. На всякий случай, как говориться.

- Тебе это не поможет, - продолжила она. - Я все равно вас убью.

- Посмотрим, - ответила я и произнесла формулу призыва Звезды.

Мгновение и Звезда начала светиться.

- Что происходит? - закричала Селия. - Что ты делаешь?

Тем временем звезда вырвалась из рук Селии и зависла в воздухе между нами. От неё начал исходить яркий свет, который постепенно увеличивал мощность, и в скором времени стал таким ярким, что мне пришлось закрыть глаза.

- Ты сошла с ума, - закричала она. - Звезда убьет нас всех.

Нет, я была уверена, что мы не пострадаем. В моих мыслях не было плана на убийство Селии, я просто хотела выбраться отсюда.  Когда свет стал ослепительно ярким, я услышала душераздирающий крик.

 -НЕТ!!! - закричала Селия. - Я не хочу умирать.

Произошла вспышка, и когда я смогла открыть глаза, моему взору предстала пустая комната.

- Что произошло? - спросил Ритер.

Я повернулась и увидела, что с ребятами все в порядке.

- А это что? - спросил Кел и указал на то место, где совсем недавно стояла Селия.

Я посмотрела туда и увидела лишь горстку пепла, но самым главным было то, что рядом лежала Звезда. Сделав несколько глубоких вдохов, я подошла и взяла её.  Как только он оказался у меня в руке, я почувствовала резкий холод в районе сердца, но он быстро исчез, я даже ойкнуть не успела. «Ну, вот и все, - подумала я, - самое главное уже случилось, Звезда у меня». Я хотела рассказать все ребятам, но тут свет начал тускнеть и я почувствовала, что начинаю падать.

Что - то я часто начала падать в обмороки - было мой последней мыслью.

***

Очнулась я уже в кровати, причем при осмотре выяснилось, что все ребята были тут, кроме Гроина. И все поголовно спали, расположившись в кресле. Я попыталась подняться и тело тут же отреагировала болью, я выругалась и не успела лечь обратно, как рядом с моей кроватью материализовались ребята.

- Тара, ты как? - задал вопрос Ритер.

- Паршиво, все тело ноет. Что произошло?

- После того, как ты подняла Звезду, - начал Алистер. - Ты вдруг резко побледнела и начала падать. Кел успел тебя подхватить. И тут встал вопрос, как выбираться оттуда. Мы решили попробовать пробить портал. Координаты у нас были, а Звезда выдала столько энергии, что нам оставалось только направить ей. К сожалению, мы немного не рассчитали вектор и вышли посреди обеденного зала, когда там шла трапеза. Надо отдать должное Королю, он тут же распределил нас по комнатам, напоил и накормил. И мы стали ждать пока очнешься ты.

- И кстати, вот твой ужин, - произнес Ритер, подходя с подносом к моей кровати.

Я взглянула на поднос и увидела там миску с супом и несколько кусочков хлеба.

- Лекарь сказал, что на данный момент тебе стоит есть больше жидкого, - произнес Ритер, когда увидел мое скривившееся лицо.

Я с благодарностью приняла поднос и стала уплетать еду за обе щеки. Желудок очень обрадовался поступлению пищи.

- Когда мы отправимся в Крепость? - задала я вопрос, после того как с едой было покончено.

- Завтра, - ответил Алистер. - Сегодня Король устраивает праздник, и мы обязаны там быть.

- В честь чего праздник?

- В честь нахождения Затерянного города. Он решил, что надо отправить туда бригаду рабочих и проделать проход к городу. Кстати можешь идти в обычной одежде, у них тут нет дрес кода.

Я понятливо кивнула и кивков указала ребятам на дверь. Надо было привести себя в порядок. Как только ребята вышли, я попыталась встать. Удалось это с пятой попытки.  Для начала я осмотрелась. Мда, спартанская обстановочка: кровать, стол со стульями, ванная и шкаф. Интересно, а у других так же?  Ползком, добравшись до ванной, я сняла грузную одежду и с наслаждением включила воду. На сборы у меня был час,  половину времени я потратила в водные процедуры, а остальное на одевание. Раз туда наряжаться было не обязательно, то я надела черные штаны, белую блузку, поверх блузы надела темно - синюю жилетку и сапоги на низком каблуке. Волосы я заплела в косу. Самое, интересное, что Звезда обнаружилась весящей у меня на шее, на тонкой цепочке. Как она туда попала, я понятия не имела, но знала, кто может ответить на мой вопрос. Выйдя из комнаты, я пошла, искать ребят, как оказалось нас поместили рядом, поэтому уже через минуту я оказалась в комнате Алистера.  Ребята обнаружились у него почти в полном составе, не хватало Гроина.

Радовало то, что обстановка во всех комнатах оказалась одинаковой.

- И как вам Король? - поинтересовалась я.

- Я немного в шоке, - после минутного молчания ответил Кел.

- Я тоже, - поддержал его Лэт.

- Меня больше поразило, что он так себя ведет и даже не боится, что еще немного - и его раса просто исчезнет, - проговорил Ритер. - Зачем он пытается нас задержать не понятно.

- А может, он нас просто проверяет? - влез Алистер.  - А вы знали, что Гроин являлся наследником Короля?

- А почему являлся? - спросила я.

- Говорят, что у Короля долгое время не получалось произвести на свет наследника. У него было десять жен, и ни одна не смогла родить или выносить дитя до конца. Почему - никто не знает. И в отчаянии он назначил своим приемником Гроина, но так случилось, что последняя жена все-таки смогла родить сына, и Рыжебород отменил свой приказ, а Гроин, соответственно, потерял свой трон.

- Ну, мне кажется, он не очень расстроен, - вынес вердикт Ритер.

- Все возможно. Гроин вообще мало о себе говорит, если вы не заметили, - немного подумав, ответил Алистер.

- Ребят, нам скоро надо идти на праздник, - предупредила их я.

- Так, давайте подумаем. Нам надо будет уйти с праздника и начать готовиться к переходу, - продолжил говорить Алистер.

- Ты хочешь сразу же отправиться туда? - удивилась я.

- Да, а зачем время терять?

- Там может быть ловушка.

- Тара, нас ловушки везде ждали, но мы из них выходили, - заспорил он со мной.

- Мы даже не знаем, чего там ждать, - не сдавалась я.

- У нас есть с собой все необходимое. Я сомневаюсь, что Звезда сразу перенесет нас в нужное место. Скорее всего, нас выкинет на окраине.

- Не факт.

- Тара, мы готовы, - решил поддержать Алистера Кел. - Все необходимое у нас есть, а Звезда тебя слушается. Пойми, у нас осталось совсем немного времени - деревья уже почти потеряли всю энергию!

- Хорошо, - тихо согласилась я, смирившись с ситуацией.

- Вот вы где! - раздался голос от двери. - Нам на праздник пора.

Это оказался Гроин, которого Рыжебород послал за нами, чтобы мы не заблудились. Спустившись в зал, мы поняли, что явно тут лишние. Вокруг нас сновали гномы и гномки, закусок не наблюдалось, зато алкоголя было просто море. Все пили и веселились, но вот у меня настроя почему-то не наблюдалось. Меня не покидало ощущение тревоги, причем с каждой минутой оно все нарастало. Казалось, что враг таится где-то рядом и вот-вот нанесет удар.

- А вот и вы, - раздался голос Рыжеборода справа от нас.

Мы повернулись на голос и узрели его Величество одетого во все золотое. Ужас, он хоть в зеркало смотрится, когда одевается? Рыжие волосы и золотая одежда - бред. Но мы, естественно, промолчали и приветливо улыбнулись.

- Как вам праздник? - поинтересовался Рыжебород.

- Очень весело, - ответил за нас Алистер.

- Ну, тогда развлекайтесь, - милостиво разрешил Рыжебород и пошел развлекать других гостей.

- Я немного подышу воздухом, - предупредила я ребят и пошла в сторону балкона.

Меня не стали останавливать, и уже через пару минут я была предоставлена самой себе. Я вдохнула прохладный воздух и устремила взгляд вниз. Там простиралась площадь с фонтаном и охраной, вдалеке виднелись верхушки деревьев, пики гор, а по небу плыла одинокая луна. Не знаю, сколько я простояла на этом балконе, но почувствовала, что пора возвращаться - по коже уже бежали мурашки.  Я уже собиралась обратно, когда в поле зрения неожиданно возник Гроин. Он явно сильно нервничал.

- Тара, вот ты где! - облегченно воскликнул он, оглядываясь по сторонам. - А я тебя искал.

- Что-то случилось? - поинтересовалась я.

- Нет, все в порядке, - улыбнулся он, но улыбка была какой-то натянутой. - Я тебе тут соку принес, ты, наверное, пить хочешь?

- Спасибо, - поблагодарила я, забирая стакан и делая глоток.

- Кстати, дядя просил передать тебе зелье, - продолжил Гроин

Я поставила стакан на край перил балкона и приветливо улыбнулась.

- Нам стоит найти ребят, - начала говорить я и вдруг почувствовала слабость в ногах. Внезапно закружилась голова.

- Тара, все в порядке? - спросил Гроин.

- Да, просто голова закружилась, - ответила я и перед глазами все начало плыть.

Я решила присесть, чтобы не упасть - ноги предательски отказывались меня слушаться. Голова кружилась, во рту почему-то был горьковатый привкус.

- Тара, - сквозь туман услышала я голос Гроина. - Прости меня.

Это было последнее, что я услышала. Затем наступила темнота.

Глава 22



Сознание возвращалось медленно, даже как-то неохотно. Мне никак не удавалось открыть глаза, все тело просто ломило.

Через несколько минут я все же смогла открыть глаза и оглядеться. Увиденное, никак не состыковывалось с действительностью.  Осмотревшись вокруг, я обнаружила, что нахожусь в камере - на противоположной стене висел одинокий факел и давал немного света. При попытке подняться я обнаружила на своих руках браслеты. Присмотревшись повнимательнее, я поняла, что они антимагические. Ну, просто замечательно, нахожусь незнамо где, да еще и без магии!

«Так, спокойно!» - приказала я себе. Будем думать. Последним, что я помню, было то, что Гроин отдал мне зелье.

КРИСТАЛЛЫ!!

Я схватилась за шею в поисках мешочка со Звезды, но не нашла его. Черт! Это уже гораздо хуже. Получается, тот, кто меня похитил, знал о Звезде.

И тут мне вспомнились последние слова Гроина, сказанные перед тем, как я потеряла сознание. Неужели это он?! Но для чего?  У меня в голове просто не укладывалась эта мысль - он все время был таким тихим и милым, а тут раз - и предал. Хотя, как говорится, в тихом омуте...

Что предпринять, я пока не знала. Магией воспользоваться я не могла, на попытку связаться с Ликой голова отозвалась невыносимой болью. Антолион тоже не отвечал. Получается, что я в ловушке. И я даже примерно представляла, для чего я тут, но верить в это отказывалась до последнего.

За всеми этими размышлениями я не сразу заметила, как начала открываться дверь. Повернув голову в сторону двери, я узрела молодую девушку, спускавшуюся по ступеням.

- Очнулась, - вынесла вердикт она, оглядывая меня. - Хорошо, значит, зелье тебе не повредило.

- Где я?

- А ты еще не догадалась? Что ж, тогда добро пожалось в Грогхорм снова!

После этих слов я побледнела. Эта был крепость Маркурио, а это значило, что я сейчас нахожусь на континенте, и ребята мне помочь не смогут - без Звезды сюда не добраться.

- Вижу, ты поняла, где находишься, - продолжила она, оглядывая меня. - Не переживай, ты тут ненадолго.

- Для чего я тут? И как я тут оказалась?

- Лично ты мне не нужна. Мне нужна душа Маркурио, которая покоится в твоем теле! - сказала она, сверкнув глазами, в которых таилось безумие. - А оказалась ты тут благодаря нашему общему другу Гроину. Видишь ли, он очень хотел стать Королем гномов, но дядя его решил иначе. Видишь, до чего доводит жажда власти.

Как она узнала об этом? Гроин, как ты мог!!!

- Зачем тебе это? - не удержалась я от вопроса, понимая, что времени у меня мало.

- Неужели ты так и не поняла? Я хочу его вернуть! - воскликнула она.

- Если он вернется, то этот мир погибнет! -  воспротивилась я.

- А мне плевать на этот мир! - заорала она. - Я хочу вернуть мужа!

Опа, вот так сюрприз. У Маркурио была жена.

- Это ты во всем виновата, - продолжила она. - Если бы не ты, он был бы жив. Но я все исправлю: ты умрешь, а он воскреснет.

- Но ты погубишь всех, -  попыталась вразумить её я.

- Мне все равно, - ответила она, и, развернувшись, направилась к выходу. - Можешь не ждать помощи, тебе тут никто не поможет.

Это было последнее, что я услышала, прежде чем дверь закрылась. Неужели это конец? Получается, все беды происходят из-за обиды одной женщины? Мда, вот ребята удивятся, когда узнают...

Хотя, вероятность того, что я снова увижу ребят была очень мала.

Мне все не давала покоя мысль, что эта девушка жена Маркурио, ведь когда меня направляли в поход, про нее никто не говорил. Хотя, может, её специально скрывали, зная, что это его слабое место.  Интересно, а она в курсе ритуала, а точнее, того, что выиграть могу и я? Хотя в том случае меня, скорее всего, убьют вслед за Маркурио.

Не знаю, сколько я просидела за этими раздумьями, но очнулась я от скрипа двери. В камеру вошло несколько человек, которые при ближайшем рассмотрении оказались хорошо загримированными мертвецами. Отперев дверь, один из них жестом приказал выйти наружу. Мне ничего не оставалось, кроме как повиноваться.

Меня взяли в кольцо, и повели наверх. Убежать было нереально - они окружили меня с четырех сторон и следили за каждым шагом. Иметь таких слуг было очень накладно - они жрали много энергии, но при этом были отменными воинами и телохранителями. Теперь я поняла, для чего им нужна энергия деревьев.  Миновав несколько лестничных пролетов, меня ввели в зал. Я пораженно застыла - это был тот же зал, что и в моих видениях, и он точно повторялся в Крепости Братства Света!

- А вот и главное действующее лицо, - поприветствовала меня новая знакомая. - Я забыла представиться - меня зовут Беатрисса. Добро пожаловать ко мне в гости. Ты, наверное, хочешь узнать, что будет дальше? Сейчас мои слуги принесут тебе зелье, которое ты выпьешь, а затем я дождусь, когда душа Маркурио откликнется,  и убью тебя.

- Но если я умру, умрет и он.

Она лишь хмыкнула и жестом подозвала меня ближе. Дойдя до середины зала, я увидела картину, заставившую меня побледнеть. В центре зала возвышался алтарь - на нем покоилось тело Маркурио, окруженное сферой. Над его головой стоял крест, к которому был прикован Гроин - по его рукам струилась кровь.

Я дернулась вперед.

- Можешь не рыпаться, - сказала Беатрисса. - Он мне больше не нужен. Свою миссию он выполнил, и теперь послужит нам донором. Ведь для того, что бы вернуть душу нужна жертва, ведь ты знала об этом?

Я потрясенно молчала. С одной стороны, Гроин это заслужил - ведь он знал, на что шел, а с другой стороны, мне было его жаль. Никто не заслуживает такой смерти...

Тут в поле моего зрения появился еще один слуга - он нес кубок с жидкостью. Подойдя ко мне, он протянул кубок.

- Пей! - приказала Беатрисса. - И не думай вылить - у меня зелья много, если понадобится, я тебе его в глотку волью! Как только душа Маркурио возродится, я убью тебя и переселю его душу в его тело, и мы снова будем счастливы, и этот мир преклонится пред нами!

Я понимала, что сейчас с ней спорить бесполезно. Её глаза горели фанатизмом, и она могла спокойно сделать то, что обещает. У меня оставалась только призрачная надежда, что я смогу победить Маркурио, и тогда ей ничего не достанется. Ведь я в любом случае должна погибнуть. С этими мыслями я забрала кубок и пригубила его.

- Положите её на алтарь и прикуйте, - продолжила командовать Беатрисса.

Меня подтолкнули к алтарю, и, подведя вплотную, водрузили на него, а затем приковали ноги и руки - двигаться было крайне проблематично. Лежать было холодно, а уж если учесть, что рядом находится мертвец, то еще и неприятно. Прошло минут пять, но ничего не происходило.

- Вы уверены, что все правильно сделали? - спросила Беатрисса. - Почему ничего не происходит?

- Хозяйка, мы сделали все по рецепту! Видимо, нужно время, чтобы зелье подействовало.

И мы принялись ждать. Не знаю, сколько прошло времени, но я почувствовала, как сознание начало затуманиваться, и меня потянуло в сон. Я тряхнула головой, пытаясь отогнать сон, но получалось плохо. И тут неожиданно раздался взрыв.

- Что это такое? - взревела Беатрисса. - Выяснить!

Послышался звук быстро убегающих ног. Снова взрыв.

- Хозяйка на нас напали, - закричал слуга забегая в зал.

- Кто? Как?!

- Под воротами целая армия! Они пытаются их открыть, но мы пока держим оборону...

- Активируйте полную защиту! Мне нужно вернуть мужа прежде, чем они прорвутся!

Снова послышался звук убегающих шагов, и затем все стихло. Я услышала, как Беатрисса подошла к Маркурио и прошептала: «Скоро мы будем вместе». Затем наступила темнота.

***

За несколько часов до того как Тара потеряла сознание.

- Ребят вы Тару не видели? - спросил Ритер, оглядываясь вокруг. Его не покидало чувство тревоги.

- Нет, - ответил Кел.

- Кажется, она пошла на балкон, - ответил Алистер. - Гроин тоже её искал.

Ритер кивнул и направился в сторону балкона, ребята, долго не думая пошли следом. Но, на балконе никого не было.

- Может, она пошла, отдохнуть? - предположил Алистер.

И тут их взгляд наткнулся на одиноко стоящий стакан. Кел подошел и взял его.

- Запах странный, - сказал он. - И очень знакомый.

- Ну как дай, - выхватил стакан Ритер и поднес к носу. - Это же снотворное.

Ребята тут же начали осматриваться по сторонам, но ничего подозрительного не обнаружили. И тут неожиданно Кел произнес.

- Ребята, тут недавно сработал телепорт. Причем мощный.

- Что? - воскликнул Алистер. - Она же не дура, перенестись туда одна.

- Нет, скорее её туда кто - то перенес, - вдруг произнес Ритер.

Ребята повернулись к нему и увидели, что тот стоит весь бледный и держится за сердце.

- С тобой все в порядке? - уточнил Кел.

- Нет, Тара в беде. Мой волк это чувствует и бесится, - ответил он. - Ты можешь вычислить, куда их телепортировали?

- Их? - удивился Кел.

- Я думаю, Гроин стал свидетелем похищения и его взяли тоже.

- Надо предупредить остальных, - сказал Алистер и вышел с балкона.

Кел стал рядом с перилами, и сосредоточившись начал искать вектор портала. Прошло уже минут семь, а результата все не было.

Волк Ритера бесился внутри тела, он выл, скребся когтями и пытался вырваться наружу.

- Я не могу отследить конечную точку, - произнес Кел.

В этот момент на балкон вышли Алистер, Лэт, Данталион и Рыжебород.

- Я телепортировался, - тут же ответил на немой вопрос Данталион. - Как успехи?

- Никак, не могу отследить конечный вектор, - со вздохом ответил Кел.

- Да мы знаем, куда они переместились, но у нас нет координат для перемещения самим, - вдруг влез Лэт.

- Он прав, - сказал Ритер. - Мы знаем где они и кажется у меня есть идея как нам туда попасть, но вам она не понравится.

- Почему? - хором спросили ребята.

- Можно произвести ритуал «Потерянной души».

- Ты с ума сошел? - воскликнул Кел. - Это опасно.

- Я и так скоро с ума сойду, мой волк не успокоиться пока её не найдет. А если, он выйдет из под контроля, худо будет всем.

Все задумались.

Ритуал «Потерянной души» был опасен. Он был запрещён магическим советом, и применялся только в крайних случаях. Суть сводилась к тому, что во время ритуала душа человека покидала его тело и шла на поиски другой. И тут было несколько опасностей. Во-первых, был шанс, что душа не найдет дорогу обратно, следовательно человек погибал, во - вторых,  если другую душу так и не нашли, то вероятно тот человек умер и тот кто ищет, мог так же умереть, если очень сильно тосковал по той душе. В общем, вероятность положительного исхода составляла процентов сорок.

- Ты уверен? - решил уточнить Алистер.

- Да, - тут же ответил Ритер.

- Я сейчас нарисую пентаграмму и защитный круг, - сказал Кел. - Попробую тебя подстраховать,  на всякий слушай.

- А мы пойдем собирать армию и предупреждать правителей, - сказал Данталион и вместе с Рыжебородом, ушли с балкона.

Кел закатал рукава, и материализовав в руке кусок мела, принялся чертить рисунок. Через три минуты все было готово. Ритер снял с себя все кроме штанов, чтобы не мешать, выходу души и сел в центр рисунка. Закрыв глаза, он произнес заклинание:

Приди ко мне душа моя,

Сквозь время и пространство.

Найдись во мраке темноты,

Вернись в мои объятья.

Все это время ребята хранили полное молчание и следили за процессом. Сначала ничего не происходило, а затем неожиданно из тела Ритера показался призрачный волк. Он встал рядом с Ритером и начал нюхать воздух, и видимо что - то почуяв, вдруг резко сорвался с места и исчез.

Прошло уже десять минут, а Ритер так и сидел. Ребята начали волноваться, но сделать все равно ничего не могли. И тут рядом с Ритером снова возник волк и резко вошел в тело. Ритер открыл глаза и сделал резкий вздох.

- Я знаю, где она, - прохрипел он.

- Восстанови дыхание, - посоветовал Алистер. - Я пока соберу остальных.

Ритер последовал совету Алистера, а тот быстро вылетел в зал.  Не прошло и трех минут, как Ритер пришел в себя и поднявшись, вместе с Келом и Лэтом тоже вышел в зал.

Тут творилось небывалое оживление. Не знаю, как это удалось Данталиону, но тут присутствовали Велиант, Дантаэлим, Гред и Элиантор.

- Где моя дочь? - произнес последний.

- Как успехи? - тут же спросил Данталион.

- Я знаю, где она, - ответил Ритер. - Мне нужны листок и ручка, я напишу координаты.

К нему тут же подбежал гном со всем необходимым, и он начал писать.

- Далековато, - спустя минуту произнес Алистер. - Трудно будет открыть портал.

- Что будем делать? - спросил Кел.

- Я открою портал и продержу его, сколько надо, - произнес Элиантор. - Собирайте людей.

Правители кивнули и вышли их помещения.

- Ритер, можно тебя на секунду? - вдруг произнес Элиантор.

- Да, конечно.

Они отошли от остальных и Элиантор заговорил:

- Я вижу, то что многим не подвластно. Попробуй угомонить своего волка, иначе тебе же будет хуже.

- Я стараюсь, но он чувствует, что Тара в беде и тут я ничего сделать не могу.

- Понимаю, у самого сердце не на месте. Но, постарайся не сорваться, я думаю, ты сам понимаешь, что нам грозит.

- Я постараюсь.

В следующий момент дверь открылась, и вошли правители.

- Мои люди готовы, - первым начал Гред. - Я взял с собой пятьдесят человек.

- С моей стороны будет сотня лучников, - произнес Данталион.

- С моей, столько же, - сказал Дартаэлим.

- Мои драконы подлетят на место, - кивнул Элиантор. - Они уже знают координаты. А нам пора в путь.

Правители кивнули и вышли из дворца на главную площадь, где уже стояли их войны, в том число и гномы, общей численностью около ста единиц.

- Готовы? - спросил Элиантор, и не дожидаясь ответа активировал портал.

Первыми туда влетели Ритер и ребята, а уже следом вошли остальные.

Картина, представшая их взору, была ошеломительной. Они вышли на ровную площадку, почти перед самыми воротами замка. Это было монументальное сооружение из камня. Он был вырезан прямо в скале, со всех сторон окруженный водой. И только со стороны главного входа была небольшая площадка. Вся небольшая армия, что была ими собрана, еле помещалась на этом отрезке суши.

- Что будем делать? - первым спросил Рыжебород, осматривая замок. - Ворота на вид крепкие.

- Не для меня, - сказал Элиантор и подпрыгнув, что бы не задеть остальных, превратился в дракона.

Издав устрашающий рык, он подлетел к воротам и дал по ним струю пламени. Раздался взрыв. Видимо ворота были магически защищены, но от огня дракона мало что может устоять. Дракон сделал круг, и развернувшись, вновь ударил по воротам. Раздался очередной взрыв, но ворота устояли.

- Воздух, - вдруг резко крикнул Лэт и активировал щит.

Остальные последовали его примеру, и в следующее мгновение на них обрушился град стрел. Только реакция Лэта спасла их от этого подарка. Неожиданно, в небе раздался рев десятка драконов и на замок обрушился шквал огня. Это было незабываемое зрелище. Ворота не выдержали напора и были сметены. Войны обнажили оружие и вошли.

Пройдя сквозь ворота, они попали на главную площадь, где их уже поджидали ожившие мертвецы.

- Отрубайте им головы, - тут же отдал приказ Кел. - По - другому их не убить.

Войны кивнули и кинулись в атаку.

- Найдите Тару, - приказал Данталион, обращаясь к ребятам и обнажая клинок.

Кел, Алистер, Ритер и Лэт кивнули и выхватив оружие стали пробираться ко входу в замок. Им повезло, никто не стал препятствовать их прохождению, так как все были заняты боем на площади.

Когда они попали в главный зал, то перед ними встала непростая задача.

- Как мы найдем Тару? - спросил Лэт, осматривая помещение, из которого вело более десятка ходов.

- Вот так, - ответил Ритер и в следующую секунду вместо него стоял огромный волк.

Волк сделал несколько шагов и принюхался. И видимо, что - то учуяв, рыкнул и кинулся в один из проходов. Он был зол и напуган, поэтому все кто попадались на его пути, умирали быстро, порой даже до конца это не осознав.

Ребята бежали следом и добивали оставшихся. Таким образом, они миновали несколько этажей и оказались в подземелье, перед небольшой железной дверью. Волк остановился и заскулил, скребя лапой по двери.

- В сторону, - крикнул Алистер и активировал заклятье.

Дверь разлетелась вдребезги. Они вошли внутрь и замерли.

В огромном зале на алтаре лежала Тара, рядом с ней покоился молодой парень, а над ними стоял распростертый Гроин, не подававший признаков жизни.

Волк подлетел к алтарю и тут же превратился в Ритера.

- Тара, - позвал он.

Она не ответила. Лишь только вздымающая грудь, говорила о том, что она еще жива.

- Сзади,- вдруг крикнул Алистер, и поставил щит, в который тут же ударило заклинание.

И тут на середину зала вышла молодая и довольно симпатичная девушка.

- Вы опоздали, - воскликнула она. - Ваша Тара уже мертва.

- Ты врешь, - сказал Кел.

- Ей недолго осталось. Скоро мой муж убьет её и вернется.

- Твой муж? - удивился Алистер.

- Да, позвольте представиться, Беатрисса -  жена Маркурио.

- Так это Маркурио? - вдруг резко спросил Ритер и его рука приняла волчью форму с огромными когтями.

- Я бы не советовала этого делать, - усмехнулась Беатрисса. - Тот кокон, что их окружает, служит защитой, что бы их души ни ушли. Стоит его разрушить, и вы больше не увидите свою ненаглядную.

- Кел помоги Ритеру, тут я сам разберусь, - сказал Алистер, убирая оружие и разминая руки.

Как только Кел отошел к Ритеру, Алистер принял на себя одно из заклятий Беатриссы и выпустил свое. И начался поединок.

Тем временем Кел старался изучить структуру защитного плетения.

- Она права, стоит её разрушить, и мы потеряем Тару, - после минутного молчания изрек Кел.

И тут на руке Тары появились кровь, а затем и на других участках тоже.

- Что происходит? - взревел Ритер.

- Видимо их души ведут сражение за обладание телом.

- И как нам быть?

- Попробуй, позови её, - посоветовал Кел.

- Тара. Тара, вернись, прошу. Ты нужна мне, - позвал Ритер.

- Как дела? - спросил Алистер, возникший из неоткуда. - Беатриссу мы обезвредили, Лэт сейчас добивает последних.

Повернувшись, ребята увидели, что Беатрисса сидит на полу, а руки её закованы в антимагические браслеты. В это же самое время Лэт ходил между поверженными, и либо добивал их, либо сковывал.

- Никак, - ответил Кел. - Мы тут ничем помочь не сможем. Остается ждать.

- Нет, - раздался полный боли голос Ритера и они увидели, как по правому боку Тары расплывается пятно крови.

И тут случилось сразу несколько неожиданных вещей.

Тело Маркурио начало исчезать, и как только это случилось, в зале появился Антолион, причем живой.

- Что происходит? - удивился он, осматриваясь вокруг и ощупывая себя.

Ребята быстро рассказали ему суть.

- Но, как ты тут оказался? - спросил Лэт.

- Не знаю, я просто почувствовал, что связь с Маркурио распадается, но покидать этот мир не хотел и вот я тут.

- Что нам делать? - спросил Ритер.

- Только ждать, - ответил Антолион, и ребятам пришлось смириться с этим.

Потянулись минуты ожидания.

***

Я открыла глаза и огляделась, пытаясь понять, где я оказалась. Вокруг все было серое, словно в тумане. И ни души кругом. Просто серое марево и тишина. Интересно, где это я?

- Ну, здравствуй, - раздался позади меня до боли знакомый голос. - Как же давно я ждал этой встречи.

- Прости, не могу сказать, что скучала, - ответила я, глядя на Маркурио. - Где мы?

- Это Межмирье. Сюда попадают все души перед тем, как отправиться дальше.

Спасибо за разъяснения.

- И почему же ты дальше не пошел?

- Меня держат тут.

- Беатрисса, - высказалась я вслух.

- О, ты познакомилась с моей женушкой? И как впечатления? - с улыбкой садиста спросил он.

- Стерва!

- Есть немного, но за это я её и люблю. Она смогла помочь мне остаться тут и дождаться момента, когда я смогу вернуться отомстить. И этот момент настал.

Глаза Маркурио заблестели, и он сделал несколько шагов вперед. Я тут же отступила.

- Не бойся, это будет не больно, - утешал он. - Я обещаю убить тебя быстро.

Утешил.

- Мне как-то не хочется умирать, - заупрямилась я.

- Но это неизбежно, - убеждал он меня с улыбкой маньяка.

- Как сказать..., - не сдавалась я.

- Ты надеешься меня победить? - усмехнулся он.

- В прошлый раз мне это удалось, - решила напомнить я.

- Тебе просто повезло.

Мы замерли друг напротив друга. Мне было страшно. Я не знала, смогу ли победить, ведь он очень хороший боец. А Маркурио лишь улыбался и чего-то ждал.

- Ну, так ты сдаешься? -  после минутного молчания спросил он.

- Нет!

- Тогда готовься к смерти, - произнес он, и в его руке появился меч.

- Это мы еще посмотрим, - ответила я и почувствовала, как моя рука тоже сжала шершавую рукоять.

Мы удивленно переглянулись.

- Как ты смогла его вызвать? - удивленно воскликнул Маркурио.

Я пожала плечами.

- Тебе все равно он не поможет, - воскликнул Маркурио и кинулся в атаку.

Не знаю, что меня спасло - чудо ли, рефлекс ли, но мне удалось встретить молниеносный удар Маркурио - клинки оглушительно лязгнули, скрестившись и едва не высекая искры.

Страшно.

Страшно настолько, что я плохо соображала, что вообще делаю. Рассудок отключился.

Боюсь проиграть. Боюсь, что не удержу возложенную на мои плечи ношу...

Маркурио теснит. Ноги мои увязли в песке, ещё немного - и сдвинет меня, и мне придёт конец.

Движимая страхом, собрав всю силу в кулак, подаюсь вперёд - клинки размыкаются, и Маркурио отпрыгивает назад.

Он не потерял самообладания - взгляд напряжённый, внимательный. Маркурио не сводит его с меня. Крутанул мечом (ах, красиво!) и двинулся на полусогнутых ногах куда-то в сторону.

Из меня никудышный мечник, да, знаю. Но не настолько, чтобы не понять, что он своими неторопливыми вялыми движениями пытается усыпить мою бдительность.

В отчаянии сжала рукоять крепче. На лбу - ледяной пот. Я должна, я просто обязана собраться!

Он снова делает выпад, но мне удается отбить атаку и уйти в сторону.

- Бежишь? - вопрошает он, поднимая бровь. - Тебе не выиграть этот бой.

Я молчу и пытаюсь собраться, следя за его движениями. А он как назло не спешит, как-будто растягивает удовольствие. И тогда я решаю атаковать.  Взмах мечом и скрежет встретившихся клинков, он уходит в сторону и делает выпад.

Ай, больно, чувствую, как по руке начинает стекать струйка крови. Черт, все-таки достал. Я, кидая взгляд на рану, и облегченно вздыхаю, царапина. Перевожу взгляд на него и не могу скрыть улыбки, на его боку тоже расплывается пятно крови.

- Ради чего ты сражаешься? - продолжает допрашивать он, совершенно не замечая раны. - У тебя же тут никого нет, ты совершенно одна в этом мире.

Я замираю, мне становится холодно от его слов. А ведь он прав, в этом мире у меня никого нет. За все семь лет я даже не смогла найти себе мужа или сойтись с кем-нибудь.

- Вот видишь я прав, - улыбается он, стоя напротив меня. - Этот мир бросил тебя, они даже не сказали спасибо за свое спасение. Так ради чего ты сражаешься? Не лучше ли отомстить? Это не твой мир, ты сюда случайно попала.

Я слушала его и понимала, что в его словах была доля правды. Ведь я потеряла все, когда попала сюда, дом, родителей, друзей.

- Смирись с неизбежным, - продолжил он. - Я все равно выиграю, и этот мир будет принадлежать мне!

Мои руки предательски задрожали, а глаза наполнились слезами, я опустила голову, чтобы не выказать  своей слабости. Боже, что же мне делать? Как тяжело решить, как трудно сделать выбор.... Вся моя выдержка давала сбой, где-то в глубине души я понимала, что он специально выбивает меня из колеи, но часть меня, так и орала - «А ведь он прав».

Я уже была готова сдаться, когда неожиданно в голове раздался до боли знакомый голос  «Тара, вернись, прошу. Ты нужна мне».

Время как-будто замерло, и даже Маркурио перестал двигаться. Что происходит? В моей голове все смешалось.

«Тара» - снова услышала я.

И тут на меня нахлынули воспоминания. Деревня, в которой я жила, Лэт с ребятами, Лика и другие. А ведь Маркурио был не прав! Мне есть за что сражаться. Пусть, я потеряла многое переносясь сюда, но и тут я приобрела достаточно. Меня тут любят, и я люблю.

Этот мир не совершенен, но в других мирах я думаю не лучше. Я поняла, что люблю этот мир и его обитателей и буду бороться за него, чего бы это мне не стоило.

- Ну, что готова сдаться? - раздался голос Маркурио, заставивший меня выйти из своих мыслей, и вернуться в реальность.

- Не дождешься! - ответила я, принимая боевую стойку.

- Жаль, значит, придется тебя убить, - вздохнув, произнес он и ринулся в бой.

Я еле успела уйти от меча, он просвистел в паре миллиметров от моего бока, и тут же приняла удар, обрушившийся сверху. Раздался лязг металла, и руку прожгла боль. С трудом откинув меч, я перекатилась в сторону. Маркурио не давал мне передохнуть, удары сыпались один за другим, я еле успевала отклоняться и отбивать удары. Силы предательски покидали меня.

Не смотря на это, я все же смогла несколько раз достать его и теперь мы оба стояли с ранами, из которых сочилась кровь, но к сожалению, мои раны были сильнее, я почти не чувствовала правый бок, в то время как Маркурио выглядел вполне отдохнувшим.

Что же делать? Как его победить? Эти вопросы не давали мне покоя. Моя выдержка трещала по швам. И тут мне вспомнился один прием, которому меня обучали еще в академии. Это конечно было очень рискованно, но других вариантов не было, я и так слишком устала и еще одного поединка просто не выдержу.

Маркурио видимо решил, что пора с этим заканчивать, и снова напал. Я уклонила от двух его атак и отбила третью. А затем настал момент использовать тот прием, что я хотела. Как только Маркурио занес меч и начал атаковать, я пошла на уклон, но в последний момент извернулась и подставив злополучный правый бок, оказалась с ним лицом к лицу.

Как же больно!!! Правый бок взорвался огнем боли, но это того стоило.

- И что же ты будешь делать дальше? - с улыбкой спросил он, медленно вытаскивая меч из моего бока.

- Вот, что, - ответила я и во всей силы вогнала свой меч ему в живот.

От неожиданности он дернулся, и я смогла освободиться из его хватки, а так же от меча в боку.

- Как?! - потрясенно произнес он, смотря на свои руки, которые были в крови.

Я бросила свой меч и зажала рану на боку. Рана была серьезная, но по сравнению с Маркурио - не смертельная.

- Как ты смогла меня победить? - шептал Маркурио, опускаясь на колени. - Ведь ты почти сдалась.

- Ты прав, я почти сдалась. Но, потом я вспомнила, что у меня тут есть друзья и люди, которых я люблю, а ради них стоит жить.

- Любовь?! - выплюнув кровь, произнес он. -  Это все бред.

На это я отвечать не стала. Сейчас я смотрела на Маркурио другими глазами, он вызывал лишь жалость. Ведь из-за отсутствия любви в детстве он и стал таким. А сейчас, глядя на то, как из его глаз постепенно исчезают последние искры жизни, я жалела лишь о том, что он так и не познал этого чувства.

Неожиданно над телом Маркурио заструился свет и он начал постепенно исчезать, и как только его тело исчезло - свет пропал.

Ну, вот и все, враг повержен. А что дальше?

И тут рана на боку дала о себе знать, пронзив тело неимоверной болью. Меня скрутило, закружилась голова и в глазах потемнело. Неужели это все? И сейчас, я отправлюсь вслед за Маркурио? Как жаль, что я не успела попрощаться со всеми. Зато я спасла этот мир. Это была последняя моя мысль, перед тем как наступила темнота.

Эпилог



- Мама, посмотри, -  услышала я голос дочки, звавшей меня на улицу.

Когда я вышла на крыльцо, моим глазам предстала очаровательная картина. Лара качалась на качелях и с любопытством наблюдала за тем, как её младший брат делает свои первые шаги. Мике только исполнился год, в то время как Ларе уже было четыре. Она спрыгнула с качелей и подбежала ко мне, мы вместе наблюдали за тем, как Мика пытается идти к своему отцу. Я посмотрела на мужа, в глазах Ритера отражалась целая гамма эмоций. Не дождавшись пока сын подойдет к нему, он сам сделал шаг навстречу и подхватив его на руки, подошел к нам. Мика тут же весело заулыбался.

- Правда, он молодец?

- Конечно, - улыбнулась я и поцеловала Мику в нос.

Малыш засмеялся и зевнул.

- Я уложу детей, - сказал Ритер, подхватывая Лару и унося их в дом.

Я посмотрел на мужа и улыбнулась. Пока Ритер укладывал детей спать, я решила посидеть на скамейке у дома и немного отдохнуть. С тех событий, которые помогли мне обрести долгожданное счастье прошло пять лет. Но я ничего не забыла.

 Первым, что я увидела, когда открыла глаза после боя с Маркурио - был Ритер. На его лице было написано такое облегчение, что я невольно улыбнулась. Остальные тоже были рады моему возвращению. Когда я попросила рассказать, что же тут произошло, то ребята долго отнекивались, и только после того как Алистер исцелил мои раны, они рассказали.

Я была немного удивлена всем тем, что произошло с ними пока меня не было. В особенности поведением Ритера и его волка. Но в глубине души я была этому рада, так как только во время сражения поняла, что Ритер мне нравиться не только как друг. И эти события говорили о том, что и он испытывает ко мне что-то большее. Но поговорить нам не дали.

Сразу после того как я пришла в себя и смогла нормально соображать,  меня перенесли в столицу драконов под наблюдение врачей. Это оказалось сущей пыткой. Меня кормили на убой, заставляли пить горькие снадобья и не выпускали из постели. Полностью поправиться я смогла только через семь дней. За то время, что я лечилась, ребята исследовали замок Маркурио, и все ценное было распределено между государствами. Кристаллы были найдены в подземелье и уничтожены. Все понимали, что такое оружие весьма опасно и не стоит оставлять его. Ритуальные деревья вновь сияли силой и красотой. А значит и беда миновала.

Судьбу Беатриссы решил суд всех народов. За её прегрешения она была приговорена к смертной казни вместе с помощниками. В глубине души я жалела её. Ведь она пошла на это из-за любви. Но загубленные жизни врят ли того стоили. Если бы Маркурио вернулся в этот мир, то погибло бы большинство.

Гроин был похоронен с почестями, как герой. Я не стала говорить никому, какую роль он сыграл в этой истории. Понять его мотивы я не могла, но и судить не решалась. Каждый выбирает свою судьбу сам. Вот пусть боги и решают как с ним поступить. Чуть позже я узнала, что король гномов приказал возвести Гроину памятник и увековечить его для потомков.

Когда я окончательно поправилась, ко мне явился Ритер с огромным букетом желтых роз (я до сих пор не знаю откуда он узнал, что это мой любимый цвет). Мы очень долго говорили и не могли наговориться. Ритер признался, что влюбился меня еще в тот момент, когда нас только представили, но окончательно понял, что я его судьба в тот момент, когда я его поцеловала. Мне он тоже очень нравился, и я решила не упускать свое счастье. Мы решили, что будем жить у меня в деревне, так как дворцовая жизнь нас не прельщала. Ритер договорился со своим Королем о том, что будет выполнять свою работу по мере необходимости, но жить во дворце он не будет. Как ни странно, но Король пошел на это и даже старался беспокоить нас в самых крайних случаях.

Свадьбу мы сыграли у драконов. Мой папа закатил по этому поводу такой праздник, что он растянулся на три дня. Были приглашены все друзья и знакомые. Вино лилось рекой. Мне в кратчайшие сроки сшили белоснежное платье с заниженным корсетом, пышной юбкой и полупрозрачными рукавами. От фаты я отказалась. К алтарю меня вел отец. Когда я увидела Ритера в черном костюме с белой рубашкой, то просто не смогла оторвать от него взгляд. Его глаза лучились любовью и заботой. Я лишний раз убедилась в том, что сделала правильный выбор.

Сразу же после празднования мы отправились в мою деревню. Нас там встретили очень радушно, а уж когда я представила своего мужа, так и вовсе гулянье устроили. Через год родилась Лара, она больше была похожа на отца. Рыжие волосы и ярко зеленные глаза, а спустя еще три года появился Мика, на этот раз уже моя копия.

 У ребят тоже все было хорошо.

Лэт все же женился на Витаниэль, их сыну уже два года. Витаниэль повзрослела, по крайней мере, начала вести себя соответственно положению. Она больше не старалась укорить Лэта, а наоборот всячески его поддерживала. Поговаривают, что она даже наняла себе пару учителей по экономике и политике, дабы во всем быть опорой мужу.

Алистер развелся с женой и теперь наслаждается холостяцкой жизнью. Хотя по мне он и во время женитьбы себе ни в чем не отказывал. Ходят слухи, что за ним охотятся сразу три девушки, но пока никому не удалось поймать его в брачные сети. Да это и не удивительно. Думаю после своей стервозной жены он еще долго не захочет жениться.

Кел у нас самый частый гость. Ему безумно нравиться наша деревня и он даже обмолвился, что хочет поселиться по соседству. Мы были бы этому только рады. Тем более что совсем недавно он обручился с очаровательной девушкой и даже пригласил нас на свадьбу.

Антолион потихоньку возрождал Крепость Братства Света, он собирался открыть там школу для одаренных детей. Правитель всех стран ему в этом помогали, в особенности в уничтожении обитателей пустыни, что бы проход до школы стал безопасным. Сейчас школа активно развивается в различных направлениях и принимает всех, в не зависимости от материального положения. Антолион считает, что учиться должны все. Он даже подумывает открыть несколько школ для неодаренных детей и обучать тех различным дисциплинам, которые пригодятся им в будущем. По- моему отличная идея.

Кстати, моя любимая сестренка тоже стала мамой, у них родилась очаровательная дочурка. Они с мужем стараются заглядывать к нам почаще, впрочем, как и папочка. Этот вообще во внуках души не чает, да и мои дети от него без ума, особенно когда он превращается в дракона и катает их. Когда я это увидела в первый раз, то чуть его не убила. Я думала у меня сердце остановиться. Но Ритеру удалось меня успокоить. Ведь папа никогда не причинит вреда внукам.

Единственным напоминанием о той битве остался шрам на боку, залечить который никто не смог. Но я не сильно переживала по этому поводу.

От раздумий меня отвлек голос мужа.

- Опять, о чем-то задумалась? Все в порядке.

Он подошел ко мне и сев рядом, крепко обнял.

- Все хорошо, - с улыбкой ответила я, поворачиваясь к нему. - Теперь все хорошо.

Ритер посмотрел мне в глаза и убедившись, что я не вру, поцеловал меня в макушку. Мы несколько минут посидели в тишине, а затем поднялись с лавки и направились домой.

Мои приключения подошли к концу. Я многое пережила и многому научилась. Сейчас для меня главным стали семья и дети. Я обрела свой дом и была счастлива.


Оглавление

  • И снова в поход Ольга Коробкова
  • X