Юрий Сергеевич Ординат - Гамбит Криптора: Отзвук Справедливости - Перо Реальности

Гамбит Криптора: Отзвук Справедливости - Перо Реальности 3M, 836 с.   (скачать) - Юрий Сергеевич Ординат










ЮРИЙ ОРДИНАТ


ГАМБИТ КРИПТОРА ОТЗВУК СПРАВЕДЛИВОСТИ — ПЕРО РЕАЛЬНОСТИ



Шрифты предоставлены компанией «ПараТайп»


Дизайнер обложки Юрий Ординат



© ЮРИЙ ОРДИНАТ, 2018

© Юрий Ординат, дизайн обложки, 2018


Иногда в мир приходят те, кого отвергают остальные. Те, кто идут по собственному пути, презирая большинство. Те, кто осознают себя и отвергают тьму, сохраняя идеалы любой ценой. Они существуют, и я расскажу вам про такого человека. Эта история о рыцаре печального образа, что всегда восхищался красотой нашей вселенной. О судьбе с грозным характером, что внезапно и бесповоротно изменила его жизнь. О справедливости, восставшей в образе грозного дредноута. И еще о том, что не влезло в аннотацию.


18+


ISBN 978-5-4490-0083-5

Создано в интеллектуальной издательской системе Ridero



Оглавление


ГАМБИТ КРИПТОРА

«Предисловие»

Акт первый: «Подарок судьбы»

Сцена первая: Новое начало

Сцена вторая: Рождение бога

Сцена третья: Обычная прогулка

Сцена четвертая: Стихия разрушения

Сцена шестая: Ответь мне

Сцена седьмая: Неравная битва

Сцена девятая: Одинокий инженер

Сцена десятая: Вселенский этикет

Сцена одиннадцатая: Важные слова

Сцена двенадцатая: Ушедшие воспоминания

Сцена тринадцатая: Симфония войны

Сцена четырнадцатая: Кровные узы

Сцена пятнадцатая: Лазурный богомол

Сцена шестнадцатая: Смертоносный проблеск

Сцена восемнадцатая: Врата ада

Сцена девятнадцатая: Все, как один

Сцена двадцатая: Подлинный серафим

Сцена двадцать первая: Цена победы

Сцена двадцать вторая: Сон справедливости

Акт второй: «Серый кардинал»

Сцена первая: Правила новой партии

Сцена вторая: Принцип и проблема

Сцена третья: Хрупкое равновесие

Сцена четвертая: Дуэль

Сцена пятая: Цвет нашей бездны

Сцена шестая: Храм, скрытый мглой

Сцена седьмая: Двадцать первый часовой

Сцена восьмая: Сияние знаний

Сцена девятая: Танец пустыни

Сцена десятая: Жизнь после жизни

Сцена одиннадцатая: Изначальная сингулярность

Сцена двенадцатая: День равный вечности

Сцена тринадцатая: Обещание

Сцена четырнадцатая: Архангел Габриэль

Сцена пятнадцатая: Видение прошлого

Сцена шестнадцатая: Зиккурат безмолвия

Сцена семнадцатая: Отражение гордыни

Сцена восемнадцатая: Охота на охотника

Сцена девятнадцатая: Клятва Хранителей

Сцена двадцатая: Великолепный момент

Сцена двадцать первая: Обратный отсчет

Сцена двадцать вторая: Перерождение

Акт третий: «Причина, чтобы сражаться»

Сцена первая: Ночной силуэт

Сцена вторая: Пурпурный снайпер

Сцена третья: История грешников

Сцена четвертая: Чаепитие

Сцена пятая: Замерший закат

Сцена шестая: Изыскатели-спасители

Сцена седьмая: Нифльхейм

Сцена восьмая: Рев великого Вавилона

Сцена девятая: Нерушимая вера

Сцена десятая: Феномен реверса

Сцена одиннадцатая: Проповедь среди руин

Сцена двенадцатая: Старые знакомые

Сцена тринадцатая: Муспельхейм

Сцена четырнадцатая: Мы — и есть Илиас

Сцена пятнадцатая: Тень бессмертного

Сцена шестнадцатая: Ключ от сердца

Сцена семнадцатая: Способ защитить

Сцена восемнадцатая: Наука и цветок

Сцена девятнадцатая: Маяк для заблудших

Сцена двадцатая: Наш с ней шанс

Сцена двадцать первая: Потерять, чтобы обрести

Сцена двадцать вторая: Орудия из стали

Сцена двадцать третья: Жертва убеждений

Сцена двадцать четвертая: Свобода выбора

Сцена двадцать пятая: Рыцарская правда

Сцена двадцать шестая: Последний куплет

Сцена двадцать седьмая: Сохраненная мечта

Сцена двадцать восьмая: Шепот призрака

Сцена двадцать девятая: Навеки обрученные

Сцена тридцатая: Пожиратель воспоминаний

Сцена тридцать первая: Затишье перед бурей

Сцена тридцать вторая: Прости меня

«Эпилог: Охотник Пустоты»

Сцена первая: Мертвая земля

Сцена вторая: Пламя Нидхёгг

Сцена третья: Поверь в меня

Сцена четвертая: Гамбит Криптора

Сцена пятая: Нити судьбы

Сцена шестая: Настоящее желание

Сцена седьмая: Рыцарь изо льда

Сцена восьмая: Хельхейм

Сцена девятая: Самый сильный дух

Сцена десятая: Возглас единства

Сцена одиннадцатая: Новая эпоха

Сцена двенадцатая: Как скажешь, Мако

«Послесловие»



«Предисловие»

Вечернее небо озарилось лучами заходящего солнца

Автор глубоко вздохнул и пустым взглядом посмотрел в окно рядом:

— «Есть ли смысл в том, что я делаю?.. Нужно ли оно хоть кому-то на этом свете?.. Скажи же, дружище…» — холодный экран монитора не мог ответить, но других собеседников, как и всегда не было.

— «Молчишь… Вечно ты так…» — сказал он самому себе, после чего начал думать над следующим абзацем. Строка за строкой Автор вновь продолжил свою работу, по крупицам создавая мир.



Акт первый: «Подарок судьбы»

По коридору раздались шаги налакированных ботинок, автоматическая вакуумная дверь неспешно открылась, отреагировав на движение, раздался характерный звук расхождения металлических панелей, ко мне вошла старпом. Ее вид всегда меня умилял: вылизанные до глянцевого блеска волосы, завязанные в хвост, казалось, светились. Форма из черного пиджака с золотой окантовкой и штанов, как всегда была идеально выглажена и выглядела словно новая, а от запаха свежего порошка меня начало подташнивать.

— «На мостике срочно требуется присутствие капитана!» — старпом казалась испуганной и водила взглядом по плохо ухоженному помещению.

Мне не хотелось прерывать трапезу, но я чувствовал небольшую вину перед ней, ведь чтобы остаться наедине со своими мыслями в каюте, пришлось выключить коммуникаторы. Вероятно, меня уже обыскались.

Неспешно положив обратно именные палочки для еды с росписями, я отодвинул дымящуюся тарелку с лапшой и встал из-за своего стола, но полностью оценив испуг в ее глазах, подсознательно захотел успокоить:

— «Мако, не волнуйся, просто расскажи что случилось?..»

— «Ты должен это услышать сам… И прошу, не выключай больше связь, главный инженер уже устал перенастраивать коммуникаторы из-за твоих выходок!» — старпом явно немного успокоилась, ей всегда нравилось отчитывать меня по любому поводу.

— «Ладно, пошли…» — я нехотя пододвинул стул обратно и вышел за вычурно одетой девушкой. Шагала она неспешно, походка больше напоминала марш морпеха на параде, а особенно забавляли эполеты с аксельбантами, располагающиеся на пиджаке Имперской формы и скачущие в такт движению. Небольшой смешок выскочил сам собой, ответная реакция не заставила себя ждать.

— «Что смешного? Веди себя достойно! Как гласит устав…» — Мако было развернулась, чтобы ткнуть меня прямо в правила, но я перебил ее.

— «Давай не будем опять?.. Ты только вчера мне его перечитывала, когда я, вляпавшись в машинное масло, „непотребно загрязнил“ пол на мостике… И вообще, это я его написал, мой корабль, мои…» — не успев договорить мне пришлось замолчать.

— «ТВОЙ КОРАБЛЬ!!?!?» — глаза девушки загорелись, она была в ярости,

— «Это НАШ корабль! Мы все вместе, трудом и потом, собирали его по винтикам! И то, что ТЫ стал капитаном не мое решение! И ТЫ, должен быть благодарен судьбе, что вообще смеешь находиться на нем!»

Хорошо, что в тот момент никого не было рядом, пламя потухло также быстро, как и появилось. Выкричавшись, Мако поникла и уставилась в пол.

— «Извини… Я не подумав сказал… Ну не сердись, хорошо?.. Я постараюсь следовать уставу, только не нужно больше этих истерик… Ты же сама мне всегда твердила, что нужно держать себя в руках? Успокойся, все в порядке…» — подойдя к девушке ближе, я крепко обнял ее и погладил по голове, старпом расслабилась и успокоилась.

Мы уже очень долго были вместе, именно поэтому только я был тем, кто знал к ней подход. Наверно никто из тех, с кем мы были знакомы, не мог бы и подумать, что на самом деле, она была очень добрым и нежным человеком, к сожалению либо к счастью, только я знал эту ее сторону.

— «Еще раз увижу, что ты наследил на мостике и твой труп найдут в мусоросжигательном аппарате…» — тихо и немного игриво сказала она, даже не пытаясь вырваться из объятий.

— «Ну что, пошли?..» — я машинально поправил челку ее черных, как уголь волос.

— «Давай еще немного просто постоим…» — прошептала девушка, уткнувшись в меня.

Какое-то время, мы так и стояли в темном коридоре, не отрываясь от важнейшего аспекта любых отношений, пока не услышали знакомый ехидный голос.

— «Эй, голубки, воркуете? У нас тут адмирал Деимос на связи, я уже заколебался ему вдалбливать, что Капитан „в пути“…» — им оказался главный инженер Томас, он был глазами и ушами нашего дредноута, и тем, кто знал все, что происходило на корабле.

Улыбчивый, короткостриженый, темноволосый мужчина был в длинном, белом халате. Он носил очки с небольшими круглыми линзами, за которыми скрывался взгляд хищных глаз мрачного бордового оттенка. Его высокая и стройная фигура поправила металлическую оправу и пристально всмотрелась в мерцающие энергоканалы на стенах, после чего подошла к ним в попытке понять причину перебоев питания.

— «Я тут значит жду, когда капитан-раздолбай, притащит свою жопу на мостик, а он со старпомом тискается пока никто не видит… Ну-у, зачем такие гневные взгляды?! Я никому не скажу! Да чтоб я сдох, если проболтаюсь!» — не успел он договорить, как Мако отстранилась от меня и моментально сократив дистанцию, схватила его за шиворот, чуть ли ни подняв над землей.

— «Это правда, я лично тебя уничтожу…» — грубо отшвырнув его в сторону, она яростно зашагала дальше по коридору, крича нам всякие гадости. Томас поправил халат и улыбнулся, поднял большой палец вверх, показывая мол; «Так держать, Капитан!»

Наверно одна лишь Мако думала, что про наши отношения никто на корабле не знает, в уставе такие вещи запрещались, и не без причины, но я не мог ничего с собой поделать.

Ускорившись и быстро поравнявшись с ней, я вспомнил, что не успел пообедать, в животе как назло заурчало, но на это никому не было дела. Коридор заканчивался двойными створками подъемной платформы, которую я уже успел возненавидеть за частые использования.

Зайдя в лифт, старпом одарила меня злобным взглядом, на него я ответил теплой улыбкой. Становясь радом с ней, я сделая вид мол: «Не парься, он никому не скажет». Мое выражение говорило именно это.

* * *


Сцена первая: Новое начало

Лифт неспешно спустился по мерцающим переборкам этажей, структура вскоре остановилась, механизированные створки плавно распахнулись, открывая вид на мостик с кучей оборудования по бокам, за которым сидели люди, занимающиеся своими делами.

Защитные экраны впереди, по сторонам и сверху создавали видимость прозрачности, но треугольная рубка, в несколько десятков метров диаметром, была полностью и тяжело бронированной, такие панели всего лишь формировали обманчивое впечатление ее открытости. Вид на космос при всем этом оставался просто шикарным.

— «Капитан на мостике!» — прокричала старпом, занимая свое место в центре помещения рядом с оборудованием управления и капитанским креслом.

Радист, рулевой и сама старпом отдали мне честь (последняя не без доли издевки), также это сделал и другой персонал, который сейчас здесь находился. Все уже давно знали, на чьем корабле бороздят просторы млечного пути и не обратили ни малейшего внимания на то, как я вытер рукавом лицо и плюхнулся в кресло, пододвигая к себе панели тактической обстановки.

— «На связи адмирал Деимос. Он хочет говорить с вами лично!» — радист, сидящий почти в острие треугольной рубки, включил голо-проектор и передо мной появилась фигура Адмирала. Это был довольно высокий, пожилой мужчина с ярко выраженными чертами Имперца, а именно мужественным подбородком и скулами. Неспешно осмотрев мостик, он вздохнул.

— «Капитан Глум, я, конечно, понимаю, что ваш дредноут только ваша собственность, но, это не дает вам полномочий игнорировать приказы высшего руководства. Вы должны были немедленно явиться на мостик! А прошло уже сорок минут! Я засекал. Чем вы вообще занимались?» — Адмирал, явно жаждущий объяснений, скрестил руки на груди и поднял подбородок.

— «Понимаете… У нас там связь вырубилась… После этого старпом не смогла открыть дверь, которую заклинило… Ну и мы немного опоздали…» — я заметно нервничал, ведь не любил врать, хотя это было больше похоже на «приукрашивание правды».

— «Пс-с… Мако, ну скажи хоть что-то…» — я, было, покосился в ее сторону, но она лишь покраснела и отвернулась. Помощи было ждать неоткуда — это был тупик. Вместо того, чтобы поддержать Капитана, экипаж мостика начал перешептываться между собой, некоторые почти не могли сдержать смех и притворились будто закашлялись. Атмосфера становилась все более напряженной с каждой секундой. Поняв, что цирк нужно заканчивать, Адмирал сообщил нам свои мысли:

— «У нас чрезвычайное положение, ваш дредноут должен немедленно прибыть в доки рыцарей-легионеров Империума, инструктаж для капитанов пройдет там, ответы на все вопросы вы также получите на месте!»

Не церемонясь больше ни единой секунды, Деимос моментально отключил голограмму и она растворилась. Я вздохнул с облегчением, команда хлопала глазами, повернувшись в мою сторону, и ждала приказа.

— «Внимание, все системы в крейсерский режим, подготовка к гипер-переходу!..» — экипаж поспешно вернул взгляды к мониторам и начал выполнять приказ своего капитана. Мои же мысли были заняты тем, что Адмирал явно был чем-то взволнован, только лишь обстоятельство с высшим приоритетом важности могло заставить Имперского пса обратиться к «бездушным» и «жадным до наживы» наемникам, коих не особо жаловали со времен конца первой войны фракций.

Пока я размышлял, старпом обратилась ко мне, выводя из глубокомысленных раздумий:

— «Мы висим в пространстве и готовы к прыжку, ждем только команды…» — ее тон выражал усталость, связанную с постоянными «перезагрузками» капитана корабля.

— «Всем членам команды занять свои места!.. Прыжок по моей команде!.. Отсчет!..» — два механизма на тупом носу дредноута отправили небольшие лучи света вперед, те столкнулись с невидимой преградой и, рассеявшись, начали проецировать небольшую дыру в пространстве перед нашим кораблем. Сама червоточина медленно разрасталась и сверкала молниями, поглощая нос корабля, словно огромная пасть, и постепенно расщепляя его на сверхбыстрые молекулы, способные перемещаться выше скорости света. Зарево почти захлестнуло весь корпус.

— «3, 2, 1, ВАРП!!!» — колоссальная машина, словно выполняя приказ своего самопровозглашенного хозяина, в мгновение ока ускорилась, и влетела в подпространство, преодолевая световой барьер. Мысленно сказал я себе: «Мне никогда это не надоест!»

* * *

Какое-то время мы так и летели по сверкающему различными цветами туннелю, пока постепенно корабль не начал замедляться. В одно мгновение дредноут прошел точку выхода из варпа, разрывая пространство и время, полупрозрачная волна остаточной энергии прокатилась по округе в этом месте. С корпуса начали взлетать светлячки фотонов.

Проверяя целостность систем и оборудования, я уткнулся в консоль управления, и немного покривив лицом от кучи непонятных цифр, скомандовал:

— «Двигатели с первого по восьмой в маршевый режим, девятый и десятый на 30% тяги, мы направляемся к станции „Часовой-XVII“!..»

Дредноут прогрел огромные сопла сзади, оранжевые столбы огня заставили его сдвинуться с места и устремиться вперед по туманности ледяного цвета с колоссальной структурой посередине, похожей на закольцованную пирамиду серого цвета с тупым верхом. Пока мы летели в ее сторону, невозможно было не заметить невероятное количество судов разных фракций, которые висели близ станции, видимо в невозможности пришвартоваться.

«Толпа» действительно была неплохой по размерам, я насчитал добрую сотню космолетов. Состояла она из большого количества кораблей самых разных типов, были там и юркие фрегаты, и неповоротливые пятисотметровые бревна эсминцев, и даже корабли большого тоннажа, такие как линкоры с заостренными носами, и плоские авианосцы, на взлетных полосах которых швартовались различные легкие звездолеты и транспортники.

Мое внимание привлек гигантский супердредноут, «Сверхновая» — белый флагман флота Империума, вооруженный до зубов монстр, утыканный ракетными установками «Процион» для ведения кассетного огня, а по совместительству корабль самого адмирала Деимоса. Ходили слухи, что этот, похожий на многокилометровый кирпич корабль, секретно создали объединенными силами всех фракций, — правды я не знал, но поверить в это можно было, ведь чтобы отгрохать такую махину, нужны не дюжие знания инженерии и технологий, находящихся за гранью известных простым наемникам.

В тот момент, когда наш дредноут подлетал к станции, с нами связалась диспетчерская:

— «Авторизируйтесь для дальнейшей стыковки…» — сказал сухой и уставший женский голос. Несколько неправильных квадратов полицейских фрегатов, с красными и синими огоньками, пролетели ключом возле рубки и устремились в сторону большого скопления кораблей, попутно проводя веерными лучами сканирование каждого судна.

— «Тяжелый дредноут класса „Темпест“… HD-CVIIJ: „Справедливость“, запрашивает разрешение на стыковку… Прошу вас выслать транспорт по данным координатам, мой айди в системе: „Глум“…» — наш корабль иногда переливался желтоватой энергией, обычно в те моменты, когда происходило перераспределение питания, на сей раз, он словно ожидая пока я назову его имя, совершил данное действие точно по таймингу.

— «Подтверждено голосовое распознавание, приветствую Капитан… Транспорт прибудет через некоторое время… Ожидайте его подлета примерно через десять минут…» — диспетчер по голосу явно была недовольна наплывом «гостей», еще хуже было то, что пришлось вызвать «такси», дабы добраться до станции, ведь стыковочные доки не могли вместить дредноут.

— «Далеко не расходитесь…» — скомандовал я экипажу, встав и сложив руки за спиной, те моментально переглянулись, — «Не думаю, что мы здесь надолго задержимся…»

Покидал мостик я уже с неохотой, почти с такой же когда на него шел, мне хотелось поскорее закончить весь этот цирк и отправиться дальше, свободно бороздить просторы космоса, но, предчувствие говорило, что все так просто не закончится.

Я направлялся к взлетной палубе, там меня должен был ждать шаттл, который поможет добраться до станции. Сделав несколько десятков шагов назад по направлению от капитанского места до платформы и став на нее, я увидел, что в мою сторону бежит Мако. Я зажал кнопку остановки, лифт отреагировал не сразу, но створки его дверей недовольно открылись обратно.

Старпом зашла в лифт и быстро перевела дыхание. Она ухмыльнулась и, поправив челку, довольно сказала: — «Я буду тебя сопровождать!»

— «Что?.. Зачем?..» — я поднял брови, чтобы казаться более удивленным, ее энтузиазм чуть меня не заразил: — «Такого приказа не…»

— «Это не обсуждается, да и мы все знаем что ВЫ, Капитан, не умеете владеть табельным оружием, и носите его для вида. ПОЭТОМУ, я буду вас охранять! Не волнуйся, главный инженер пока что побудет за Капитана!» — Мако удовлетворенно кивнув, кинула взгляд на мой именной плазмер, который действительно служил скорее доказательством статуса, нежели реальной угрозой, — «Мало ли что может пойти не так…»

— «Хорошо, моя безопасность теперь твоя прерогатива!..» — я улыбнулся, вновь скрестив руки за спиной под гул несущейся вниз конструкции.

* * *

Створки лифта открылись. Мы с Мако вышли на взлетный ангар, тут вовсю кипела жизнь. Высокое помещение могло спокойно вместить до пятидесяти легких кораблей, или трех десятков средних. Тускло желтое сияние энергетических вен пульсировало по потолку, находящемуся на высоте более двух сотен метров. Несколько этажей вмещали гравитационные стеллажи для стреловидных перехватчиков и треугольников штурмовиков (ганшыпов). Эти истребители высокого маневрирования, предназначенные для нанесения огромного урона, но имеющих свои недостатки, я особенно ценил. Они были потомками сверхтяжелых истребителей, в основном двухместных, за неимением ИИ в качестве вспомогательного пилота. Также вокруг была куча кранов для переноса звездолетов на пусковые платформы, сами рельсообразные катапульты, облегчающие взлет пилотам, и два экрана по бортам к которым и шли рельсы, сияющие тускло-красными световыми переливами. Все это сейчас стояло без дела, но могло активироваться по тревоге.

Инженеры в желтых комбезах проводили техобслуживание кораблей, копошась в их внутреннем мире, пилоты в красных комбезах же в это время маялись дурью играя в карты, либо просто говоря между собой.

Завидя, что Капитан и Старпом почтили их своим визитом, те, кто это заметил, переглядываясь, поприветствовали нас, как гласил устав. Я прошел мимо одного из кораблей, осматривая его. Молодой механик запутался в проводах, когда пытался встать и отдать честь, после чего упал, вызвав смешки со стороны находящихся рядом с ним людей.

— «Ты не ушибся?..» — я подошел к нему и протянул левую руку, злобно поглядывая на веселящихся.

— «Все нормально, просто вы обычно сюда не спускаетесь, вот мы и не были готовы…» — механик крепко сжал мою руку и поднялся на ноги, отряхнувшись, он улыбнулся, отдавая при этом формальную дань почтения,

— «Добро пожаловать на взлетную палубу, Капитан!»

Параллелограмм челнока, что должен был нас забрать, уже стоял около бронированных створок взлетной полосы между треугольниками боевых штурмовиков с двумя выпирающими держателями орудий по бокам от кабин. Окрашен он был, как подобает силам имперский войск: белый цвет и оранжевые полосы. Вздохнув, я направился в его сторону, дверцы уже были открыты и ждали пока мы подойдем.

Оценив скупость внутренней компоновки, мы с Мако уселись на пассажирские места, транспорт нехотя закрыл свои двери и начал подниматься, после чего, продув двигатели, повернулся носом к силовому полю и медленно полетел вперед.

— «Место назначения, Док-12Б, жилой район третьего круга…» — пилот челнока сухо сообщал нам место нашей высадки, сидя при этом за перегородкой.

— «Стоп!! Это же жилой район, а не администраторский!? Какого ты нас туда повез!?» — я недоумевал, Мако лишь развела руками, когда я посмотрел на нее. Нависло молчание, но пилот «такси» сказал:

— «Доки с первого по одиннадцатый, забиты под завязку, вам придется высадиться в жилом секторе и добраться до точки сбора командования пешком…» — грустно добавил пилот по внутренней связи.

— «Пешком!? Но там добрых три километра ходьбы, да еще и район не ахти…» — мое лицо непроизвольно скривилось, а борода зачесалась.

— «Ничего страшного!» — ехидно сказала Мако, закинув руки за голову, — «Если выпадет шанс, то мы сможем потренироваться в стрельбе!»

Такая перспектива меня мало привлекала, я ненавидел те трущобы, они были напоминанием моего прошлого. Я посмотрел на вальяжно откинувшуюся фигуру сбоку и, облокотив руку на иллюминатор, а подбородок на руку, невольно поймал себя на мысли, что меня укачивает, после чего начал быстро проваливаться в дрему.

* * *

Тогда еще, будучи всего лишь наемником, я долгое время искал работодателей в покинутых Богами местах на краю млечного пути. Меня часто обманывали и крали добытое, солдаты удачи напоминали мне о временах прошлого. По началу дела были, мягко говоря, не очень. Прошло много времени, перед тем как я доказал свою полезность в качестве пилота и иногда тактика, после чего, благодаря неплохому утолщению личного дела и репутации стрелка, который хирургически точно управляется с боевыми лазерами своего «Проблеска», я смог вступить в частную корпорацию. Ко мне даже не присматривались, выдали личный ангар и право ходить по любым закоулкам станции, а дальше все пошло по накатанной: деньги за задания, потом влияние среди союзников и внушение страха врагам, после появились первые последователи, пытающиеся мне подражать и связи с высшим руководством. Ну и тогда я встретил Мако.

Она была капитаном на одном из штурмовых линкоров моей тогдашней корпорации. Ее корабль был оснащен хорошим вооружением из лазерных установок дальнего огня и выполнял тяжелую работу, по устранению зажившихся пиратских баронов и рейдерских патрулей, нападающих на транспортные караваны. Долгое время мы даже не знали о существовании друг друга, но в один прекрасный момент, как по волшебству, встретились.

* * *

— «СМОТРИ КУДА ПРЕШЬ!!! КРЕТИН!!!» — девушка отпрыгнула назад на несколько шагов от разлившегося пластикового стакана с горячим кофе. Серо-голубые глаза, с плохо проглядывающимися под ними затемнениями обреченно взглянули на утрату, а после и на виновника.

— «Прости… Я не нарочно…» — блуждая среди просторов Имперской станции, я задумался и не обратил внимания на шаги за углом, по моей вине девушка с черным хвостом длинных волос, чей род явно пересекался с Храмовниками, чуть не вывернула содержимое стакана на свой пиджак капитанской формы.

— «Не нужны мне твои извинения… Идиот…» — она угрюмо и одновременно вопросительно посмотрела на меня, словно ожидая чего-то.

— «Ну… Это… Как бы…» — от присутствия такой красивой леди, я совсем забыл куда шел и зачем тут стою, опыта в таких делах у меня не было. Любая ситуация с противоположным полом, хоть сколько-нибудь приличного вида, являлась стрессовой, но когда меня сверлили просто убийственным взглядом, хотелось упасть без сознания.

— «Тебе плохо?? Может медиков вызвать??» — ее гнев сменился на беспокойство, девушка подошла ближе на шаг.

— «С-с-стой!.. Я в порядке!..» — мой голос дрожал, ноги подкашивались, дыхание стало прерывистым, а взгляд искал пятый угол, бегая по стенкам коридора станции, — «И у меня, кстати, интеллект выше среднего!..» — я не видел себя сейчас, но был уверен, что даже терморегуляция не могла скрыть покраснение в области физиономии.

— «Аха-ха-ха!» — она моментально забыла про кофе и начала смеяться,

— «Ну, хоть у кого-то на этой станции он выше среднего! А то одни идиоты кругом! Ходят тут, под ноги не смотрят!» — пытаясь сдерживать смех, девушка по-шутовски начала пародировать мою походку, смотря взглядом в пол.

— «Похоже…» — мне стало намного легче от смены атмосферы между нами на более дружелюбную. Несколько солдат в белых имперских фраках прошли мимо нас, смотря в сторону прекрасной особы странными взглядами, один даже попытался было ей что-то сказать, но моментально передумал.

— «ЕСЛИ Я ЕЩЕ РАЗ УСЛЫШУ ХОТЬ ОДНО СЛОВО ОТ КОГО-ТО ПО ПОВОДУ СВОЕГО НОМЕРА, ТО ВЫКРУЧУ ЕМУ РУКИ, ИЛИ ВООБШЕ ОТОРВУ ИХ НА ХРЕН!!!» — она даже не повернулась, словно чувствуя взгляды за спиной. Солдаты перепугались до полусмерти и быстро удалились вглубь комплекса, девушка же перестала сжимать кулаки и выдохнула, поправив челку: — «Тупое быдло… Да чтоб они все сдохли… Недоразвитые одноклеточные организмы с ограниченным функционалом… Генетический мусор…» — произносила она это бесстрастно, видимо такие случаи были не редкость, хотя это и не удивительно.

— «Ну, я точно к ним не отношусь…» — мне почему-то захотелось сказать это именно сейчас, они немного разозлили и меня.

— «А ты уверен? Ты мне напоминаешь те стереотипные рассказы, про ловеласов… Слишком высокоинтеллигентно выглядишь… Чувствуется наигранность…» — она ухмыльнулась, но по виду уходить не собиралась, видимо я ее чем-то заинтересовал.

— «НЕ СРАВНИМАЙ МЕНЯ С ЭТИМ ТУПОРЫЛЫМ БЫДЛОМ!!! Я ПРИЗЕРАЮ ТАКИХ ПЕРСОНАЖЕЙ, ОНИ ОЛИЦЕТВОРЕНИЕ ВСЕГО, ЧТО МНЕ НЕНАВИСТНО!!!» — я топнул ногой, чтобы казаться убедительней, меня очень задело это высказывание, ведь все, кто впервые меня видел, думали именно так, — «Я, — РЫЦАРЬ ПЕЧАЛЬНОГО ОБРАЗА, А НЕ СРАНЫЙ ЛОВЕЛАС!!! И… я… Я ВСЕ СКАЗАЛ!!!»

— «Аха-ха-ха! Только не заплачь тут! Хотя… Может, я и поверю…» — девушка почему-то повеселела еще сильнее и сложила руки за спиной, — «Слушай… У меня к тебе предложение… Ты покупаешь мне новый кофе, а я тебя прощаю… Согласен?..»

— «Хорошо…» — все, о чем я сейчас думал — это как успокоить сердцебиение, неожиданный вопрос заставил сознание расплыться в приступе блаженства вперемешку со страхом.

— «Меня, кстати, Мако зовут…» — она развернулась и пошла в сторону.

— «А… меня… Юри…» — в свою очередь, я немного потупил и отправился следом, чуть не споткнувшись об собственную ногу.

Небольшая машина с напитками стояла не так далеко, вокруг почти не было людей, создавалось впечатление пустынности этого отсека корпоративных доков, а точнее коридоров между ними и близлежащей башней управления.

— «А какой ты любишь?..» — я наклонился к нескольким десяткам квадратиков с различными надписями и иллюстрациями, они были расположены на элементе подачи товара, преобразователь материи узкой специализации выглядел, как куб в стене и ждал нужной комбинации кнопок на сенсорной панели.

— «…» — девушка за моей спиной нервно переминалась с ноги на ногу, что-то тихо бормоча про предназначение и судьбу, она очень мило спрятала взгляд и отвернулась, как только заметила, что я на нее смотрю: — «А ты точно не как они?..»

— «Нет… Но если не хочешь верить, то убеждать не буду… Слишком уж я противный…» — мне стало чрезвычайно грустно, ком горечи подступил к горлу.

— «Скорее занудный…» — она подняла опущенный взгляд и подошла впритык,

— «Не знаю, зачем я это делаю… Но… Протяни левую руку… Только быстро!»

— «Э-э-э…» — я выполнил приказ. Мако ехидно ухмыльнулась и, кинув взгляд на серийный номер моего инструментария, моментально ввела данные в консоль на своем.

— «Мне нужно на работу!» — девушка показала мне язык и весело побежала по коридору вперед.

— «Охренеть…» — пытаясь не упасть в обморок, я смотрел на экран, среди различных данных висело подтверждение о добавление в контакты. Сглотнув, я подтвердил запрос и проводил удаляющуюся фигурку взглядом.


* * *

На следующий день меня и несколько крыльев из моей корпорации отправили сопровождать линкор Мако к точке сбора. Я очень нервничал, когда слушай ее деловитое командование по рации, мне почему-то было чертовски боязно за нее, и оказалось не зря. По пути на нас неожиданно напали из засады, пираты затаились между астероидами и сканер сигнатур не распознал их сразу, но когда угроза проявилась, то было уже поздно.

Бой вспыхнул подобно сверхновой, его адское зарево и боль захлестнули космос в одно мгновение. Кучный строй прикрывающих звеньев моментально разбился, подобно карточному домику от дуновения ветра. Набросившись на нас словно звери, пираты несли потери, не оглядываясь, — они свое дело знали. Их целью являлся флагман, но когда мы это поняли, было уже поздно, раздались два колоссальных взрыва.

Линкор был подбит торпедами, они врезалась прямо в центр конструкции и, разорвав несущие колонны, надломили корабль пополам, — он начал разваливаться на части изрыгая пламя и дым. Из бортов вырывались силуэты спасательных капсул, но большинство их просто было уничтожено вместе с отсеком содержания этих самых устройств, многие члены экипажа встретили бесконечность в момент удара. Оранжевые хвосты белоснежных цилиндров, доверху наполненных людьми, быстро полетели в сторону от эпицентра хаоса.

Мое крыло, без меня, устремилось на сопровождение тех капсул, что спаслись, враги тут же прекратили летать кругами и погнались за ними, оставив одинокого пилота и искрящийся остов линкора в тишине наблюдать, как по бескрайним просторам пустоты летят десятки почти незаметных силуэтов с красными фотонными хвостами.

Нервно перекодировав частоты инструментария, я соединил бортовой навигатор и систему бывшего флагмана корпорации, после чего отправил вызов по новому номеру. Зубы стиснулись так, что я чуть их не сломал, сигнал подтвердил мои самые страшные опасения: она осталась на корабле.

Убедившись, что врагов поблизости нет, я включил прожекторы на носу своего штурмовика и медленно полетел внутрь изуродованных обломков по координатам, то и дело натыкаясь на трупы членов экипажа с присоединенными сигнальными маячками, что вещали «СОС». Торчащие балки мешали продвижению, но благодаря лазерному вооружению я буквально прожигал себе путь.

Меня все больше сковывал страх, ужасно хотелось впасть в отчаяние, но непреодолимое чувство заставляло двигаться дальше, ломая сложившиеся стереотипы поведения.

Неожиданно свет навелся на дальний угол одного из блоков. Я заметил, что вдали есть целый скафандр, на его шлеме не было повреждений, а сенсоры корабля говорили, что человек внутри все еще жив. Открыв кабину, я отсоединил контактные кабели и прямо в полетном скафандре, как можно быстрее поплыл навстречу выжившего члена экипажа, отталкивая в стороны небольшие куски обшивки, попадавшиеся на пути.

Обхватив серый и одутловатый скафандр старой модели руками, я, держа в охапке выжившего, плавно направился в сторону «Проблеска». Внутри, без сознания была девушка — это я случайно определил на ощупь. Ее инструментарий горел входящим вызовом, облегчение моментально заставило беспокойный разум затихнуть, по моим щекам прокатилось несколько слезинок.

* * *

Мы благополучно добрались до штурмовика. Кое-как усадив Мако на место второго пилота, которого мне заменял борт-компьютер, корабль активировал маршевые двигатели и загерметизировал бронированную кабину, после чего, ускорившись, полетел в сторону ближайших врат гипер-перехода, оставляя позади свежее кладбище кораблей.

Пока мы неслись к ним, девушка пришла в сознание, и даже не спросив, что произошло, начала кричать, что, мол, она абсолютно не благодарна и этот инцидент нелепая случайность, хотя при этом выглядела сильно покрасневшей и выдавливала каждое слово дрожащим голосом.

Наслушавшись «комплиментов» в свой адрес и убедившись, что она оправилась от шока, я перестал ее рассматривать и пересказал всю цепочку событий. Мако «попросила» меня никогда не рассказывать, что именно я ей помог. Оперировала она фактом, что это повредит ее карьере, спорить я естественно не стал, хоть и понимал, что великому капитану просто стыдно быть спасенной занюханным рядовым пилотом.

Дорогу пришлось выбрать не самую очевидную, но все же мы долетели до станции, с которой стартовали. «Проблеск» вышел из гипера прямо в тусклой и неприглядной туманности «Часового-XVII», ставшего местом принятия многих неприятных контрактов для здешних наемников. Оставляя за собой рыжее зарево двух пар движков, мой корабль несся сквозь окружающие нас рукотворные кольца астероидных полей, утыканных аванпостами и ракетными турелями.

Первым что я услышал по связи, была новость о благополучном спасении всех уцелевших капсул. До посадочных шлюзов мой штурмовик сопроводил поспешно высланный овал полицейского фрегата, его красно-синие огоньки отгоняли от нас зевак и дали спокойно пройти шлюзование.

Когда мы приземлились, я не успел даже как следует с ней все обсудить, девушка быстро пошла в сторону, а я невольно последовал за ней, делать все равно было нечего, а бросать ее не хотелось.

Мако встретили у одного из трапов соединяющих доки с основой частью города, и пока я разглядывал скупой интерьер вокруг, девушка начала гордо рассказывать историю. Сказ был о том, как великий капитан решила напоследок проверить наличие выживших. О том, как воплощение богини войны, собственноручно спасла ничтожного пилота от смерти в космосе. О том, как она затащила его в вовремя подвернувшийся корабль. О том, как она, перебив дюжину пиратских мразей, пробилась к вратам гипер-перехода, круша всех на своем пути. Ну и о том, что спасенный рыдал и просил благословения, намекая на божественность и вмешательство высших сил. Но, богиня войны приказала рабу плоти смириться с ее недосягаемостью, ибо он не дорос до ее уровня.

Сложив руки на груди и задрав нос, девушка выглядела чертовски пафосно и деловито. Встретившие ее люди охали с каждым ее словам и сдержанно хлопали.

От созерцания данной картиной мне становилось плохо, но, я обещал ей никому не говорить правды, да и выглядело это очень мило и забавно. Закончив полностью достоверный пересказ, она деловито указала своим людям, чтобы те свалили, и когда возле нас никого не осталось, то девушка повернулась ко мне. Взгляд Мако старался не пересекаться с моим, но перед тем как уйти, она все же сказала мне парочку фраз.

В благодарность за сдержанное мною слово, Мако пообещала выполнить одну мою просьбу, ЛЮБУЮ просьбу, после чего показала язык и убежала в сторону жилого купола. Я еще немного постоял среди безлюдных доков и, вздохнув, пошел обратно к штурмовику. Мне нужно было лететь на важные задания, например, смотреть как добывающая станция превращает астероид в раскаленную магму и всасывает в себя для переработки. Это зрелище всегда помогало мне хорошо выспаться.

Айди Мако все-еще был у меня в коммуникаторе, дальше я просто продолжил выполнять заказы как член корпорации, но теперь, по вечерам мне названивала капитан, теперь уже нового, линкора. Мы частенько встречались и словно старые друзья обсуждали разные щепетильные темы. Долгое время я не мог поверить, что настолько милая девушка терпит мое общество, но она не только терпела, а даже навязывала свое собственное. О чем она только не рассказывала, к сожалению, по большему счету, все скатывалось в обливание грязью верхушку командования корпорации и членов экипажа ее корабля. Но бывали и просветления, например, рассуждения на тему новых произведений известных писателей.

* * *

Так неспешно проходило мое время, я метался между тьмой и светом, размышляя как же мне поступить в этой ситуации, такой кризисной для моего разума. Постоянное следование кодексу чести мешало мне жить, но при этом я ни разу в своем выборе не сомневался и не хотел менять сделанных решений, никогда, абсолютно никогда.

Однажды серость обыденности прервалась: наша корпорация закончила стадию гниения и перешла в некроз. Многое предвещало эту ситуацию, но людская глупость заставляла всех закрывать глаза на проблемы — это породило хаос.

Глава общины был жестоко убит своим приближённым — это произошло после совета, на котором обсуждались важные решения по поводу дальнейшего развития конфликта фракций. Тело нашли с проткнутой шеей, а убийца так и не был пойман, ведь лезвие по классификации являлось О. М. Н.И. (Основа Молекулярного Наложения Имитации — по-простому «псевдоголограмма»). Это универсальный, легкий и полупрозрачный материал, обладающий огромной прочностью и малой долговечностью, моментально создаваемый с помощью миниатюрного сборщика материи, — он может быть вновь воссоздан с нуля после разрушения, либо прямо во время использования. Подобная вещь не оставит даже малейших следов своего присутствия после реверса элемента питания. Камеры также в момент инцидента естественно отключились, выглядело все отлично спланированным.

Было у меня смутное ощущение, что к этому долго готовились… А может и не было… Хотя насколько я знал многие уже давно положили глаз на этот пост, а высшее руководство лишь подкидывало масла в огонь, ни делая ничего, чтобы предотвратить волнения. Конечно же, заместитель главы с неописуемой радостью согласился заменить лидера, его даже не пришлось уговаривать.

Люди не особо согласные с новыми правилами, установленными практически в тот же день, выбрали свой путь. Большая часть членов структуры просто ее покинула, восприняв ситуацию с адекватной точки зрения, и мы с Мако не были исключением из правил. Долгое время я не мог найти нового работодателя и все свободное время либо дрых, либо бесплатно смотрел Голо-ТВ, в почти всегда пустом баре близ жилого массива для бомжеватых оборванцев.

Но когда я уже и не надеялся, что все образуется, сидя на своем любимом месте в углу, распивая очередную бутылку сока и всматриваясь в бездну, я встретил его…

Томас Габриэль — руководитель главного научного отдела станции, по совместительству знаменитый инженер-исследователь. Он подошел ко мне сопровождаемый пристальными взглядами людей вокруг, и нахально развернув стул рядом спинкой к столу, сел на него и поправив очки.

Ученый быстро поставил всех в помещении по местам, покрыв их трехэтажным матом. Косые взгляды моментально вернулись по своим делам, а Габриэль назвал меня по имени и начал рассказывать о своих планах, тоном как будто мы лучшие друзья. Я в полном шоке слушал каждое слово, ловя себя на мысли что такого поведения еще не видел.

В планы галантного джентльмена рядом, входил набор опытных наемников для охраны верфей, где строился прототип нового тяжелого корабля. Без лишних слов он открыто намекнул, что его не волнует мое мнение, ибо все уже решено. Сделав правильный выбор и приняв это невероятно своевременное предложение, я прямо там собрал свои многочисленные пожитки (пакет сока с которым сидел), после чего сказал ученому, что должен забрать свой «Проблеск», ибо он тоже мои пожитки. По выходу из бара мы разминулись. Томас напоследок помахал мне рукой, сказав, что я точно удивлюсь и не пожалею.

* * *


Сцена вторая: Рождение бога

Совершить прыжок в систему, которая не была указана на общей карте, оказалось довольно сложно. Врата долго не отвечали на запрос, но после очередной попытки активации показали зеленый свет, создалось ощущение, что их открыли с другой стороны. Так я собственно и оказался в заброшенной богами зеленой туманности с невероятно гигантской звездой посреди вечно бушующей ультрафиолетовой ионизованной бури.

Моему взору предстало нечто потрясающее. Несколько производственных шпилей выпускали из себя смог работающих на износе производственных линий. Между тремя такими строениями было олицетворение ужаса и трепета — монстр, подобного которому я еще никогда не видел, но слышал, что они существуют.

Огромный шестиугольник конструкции, растянутой на около трехкилометровую длину и на более чем на пятьсот метров в ширину и высоту, был выкрашен в серо-желтый цвет. Бронированные ромбы на самом корпусе поглощали свет, а между ними сияла тускло-желтая энергия, они смотрелись, словно чешуя дракона из древних сказаний. Три спаренные четырехствольные гаубицы возвышались по длине «хребта», их мощи могло хватить для инициализации похорон целой станции, и еще бы осталось.

В тенях далекого клочка пространства, согреваемый звездой без имени, дремал экспериментальный тяжелый Имперский дредноут. Об подпольном создании подобного ходили самые разные слухи, но лучше один раз увидеть, чем сотню раз услышать. Тогда я чуть сознание не потерял от колоссальности этого рукотворного бога смерти от мира машин, особенно когда его приплюснутая к конструкции треугольная рубка сверкнула полосой защитных экранов, словно открывая глаза дабы посмотреть что за надоедливая мошкара летает рядом.

Вокруг самого корабля все было полностью застроено скелетом импровизированных «лесов», там же копошились и рабочее дроны, они проводили замеры и корректировку, попутно довершая свою работу. Основная структура была почти завершена, не хватало лишь нескольких деталей на носу и кожухе вокруг кормы, служащего локальным расширителем для выпирающих по бокам доп-двигателей.

Пока я с открытым ртом облетал стального зверя, со мной связались и передали разрешение на посадку, но не на верфи, а на сам дредноут. Не теряя времени, я пришвартовал «Проблеск», он влетел прямо в открывшееся нутро сбоку, сквозь экраны корабля, и приземлившись на круглую антигравитационную слот-платформу, выключив после этого двигатели.

Томас c распростертыми объятиями встретил меня на пустой взлетной полосе, он радостно сообщил, что на самом деле набирает команду на корабль, но все это нелегально и нужны доверенные люди. Ученый следил за мной все это время, оценивая то, насколько я подхожу под роль человека, который не будет букой и не зазвездится от подаренных возможностей — ему нужен был похожий на него, умеющий не терять человечность, что бы ни случилось. Но то, что произошло дальше, натурально повергло меня в некий ступор.

Пока мы слонялись по кораблю и рассматривали внутреннюю компоновку отсеков, Томас рассказал мне, что знает о моих попытках выбиться в капитаны, и он видел показатели моих тестов наемника. Ученый утверждал, что такое дарование нельзя просто взять и отправить в качестве пушечного мяса в пекло боя. «За такими как ты, будущее», — говорил он, ехидно улыбаясь.

* * *

Вдоволь нагулявшись, мы как бы невзначай пришли в каюту капитана, вакуумная дверь была совсем новенькая и отсвечивала металлом покрытия. Томас, похлопывал меня по плечу и встал в дверном проеме: — «Теперь это твоя каюта, наслаждайся. Тут немного стерильно, но ты обустраивайся. Оставляю Капитана здесь, пока что…»

Ученый подождал, пока я вдоволь налюбуюсь новыми апартаментами и уже собрался уходить, но почесав затылок, остановился:

— «А и пока не забыл, в экипаже отсутствуют некоторые важные лица… Место главного инженера занял я, но остальные ключевые места пустуют, я даю тебе время на то чтобы ты выбрал доверенных себе людей. Твоя прошлая корпорация развалилась, так что уверен, пару человек ты найдешь!» — он вышел из каюты и зашагал по темному коридору, его белый халат развивался в такт эху шагов налакированных ботинок. Так я и остался наедине со своими мыслями, среди которых ярко выделались страх, недоумение и, как ни странно, радость.

Основная проблема была в том, что я ненавидел заводить новые знакомства просто так, и за все годы шатания в поисках теплого места для подработки, узнал лишь одного человека. С ней можно было посоветоваться на эту тему. Несложно догадаться, что раз она была капитаном, то опыта и, соответственно, знаний, у нее было намного больше моего. Я довольно долго бродил между пустующим пространством, роняя пот со лба, но все-таки взял себя в руки и позвонил Мако.

— «Привет!.. Я надеюсь, ты не занята… У меня тут небольшая просьба, я решил что самое время для того, чтобы использовать то твое обещание… Мне очень нужна помощь в одном деле, мы не могли бы встретиться лично?..» — мой голос дрожал, потому как ответили мне моментально, от этого я еще сильнее занервничал, но она была единственным человеком, который мог мне помочь.

— «А? С чего вдруг ты об этом вспомнил… Ну ладно, можем встретиться в кафе или в парке и поговорить…» — девушка несколько раз зевнула, я почувствовал себя последней скотиной, думая что наверняка разбудил ее.

— «НЕТ!!!» — отрезал я, старясь справиться с собой и не свалиться на стоящий рядом пустой стол, — «Там слишком людно! Я приеду к тебе! Поговорим с глазу на глаз!»

— «…! Стой! Это как-то неожиданно!.. Я… э…» — голос в трубке в одночасье затих.

— «Я вылетаю, через полчаса буду!!» — не в состоянии больше нормально связывать мысли я оборвал связь и, выдохнув, направился обратно к своему кораблю. По пути мне встретился Томас, который ничего не сказал, лишь проводил явно довольным, прищуренным взглядом.

* * *

Долетев до станции, я направился в место где жила Мако — а именно, в небольшой жилой отсек близ силового поля, вид на открытый космос оттуда наверно открывался отличный. Вокруг были кубы личных апартаментов и полное отсутствие гражданских. Переходы казались паутиной огромного существа, их рукотворность подтверждалась лишь отблесками светлого материала, из которого строили все Имперские станции. Заблудиться было раз плюнуть, но я приблизительно знал в каком направлении идти.

Подойдя к одной из десятков одинаковых гермо-дверей этого этажа высотной структуры шпиля, воткнутого в сами небеса купола, я еще раз проверил ее ли это апартаменты и нажал на омни-панель возле параллелограмма шлюза, ответа почему-то не последовало. Немного погодя я помялся и провел рукой по панели еще раз, уже в более грубом формате. За дверью вновь была лишь тишина, напряжение нарастало, в голову полезли мысли, связанные с ошибкой в координатах. Но, в тот момент, когда картина не успела полностью сложиться, за дверью раздался грохот, словно упало что-то тяжелое.

— «Мако!! С тобой все в порядке?! Я сейчас!!!» — объятый страхом, я почти моментально взломал дверную консоль, ведь для Храмовника это не составило труда, так как аугментации почти всех частей организма позволяли получать контроль над многими аспектами систем и технологий, словно ты был частью этого механизма.

Ворвавшись в помещение подобно вихрю, я принялся оценивать обстановку. К моему величайшему облегчению жертв не было, лишь растрепанная девушка, лежа на полу, пыталась стряхнуть с себя упавшие со стеллажа предметы. Она явно пыталась что-то в нем достать, но тот, видимо, слетел с опор и рухнул, а на Мако посыпалось все, что на нем стояло: книги, статуэтки, пару странных трофеев и еще много всего.

— «С тобой все хорошо??? Ничего не ушибла??? Давай помогу подняться!!!» — все было бы хорошо, но я не принял в перечень аспектов свою удачу и, наклонившись, поскользнулся о воду, что наверно вылилась из какой-то вазы, после чего благополучно сместил центр тяжести и грохнулся на девушку сверху.

— «ИДИОТ!!! Ты мне ребра чуть не сломал! Слезь с меня!» — она явно была в ярости, ее взгляд был переполнен эмоциями, я отлично это видел, ведь расстояние было совсем мизерным.

— «Кто вообще просил тебя сюда вламываться? Звонишь, хотя до этого столько времени не давал о себе знать! Требуешь встретиться, а теперь еще и это! КРЕТИН!!!» — после возгорания она довольно быстро потухла — это было видно по глазам, но шанс вызвать повторную активацию, при малейшей оплошности, все еще оставался.

— «Прости, пожалуйста… Я всего лишь хотел помочь… Услышал крик… Испугался… А потом… потом…» — мне стало ужасно стыдно, ведь я заметил что она, видимо, судя по домашней одежде из рубашки и шорт, была не готова к гостям и впопыхах наделала глупостей.

Вокруг было довольно не ухоженно, коридор, в котором мы находились, переходил в гостиную, по которой были разбросаны немногочисленные сух-пайки и прочая дребедень, — судя по всему девушка вела «холостяцкий» образ жизни.

Еще немного подождав пока кто-то сделает первый ход, мы все-таки поднялись, причем одновременно об этом подумали. Я не знал, куда прятать взгляд, ведь Мако смотрела так, словно пытаясь просверлить во мне дыру, смешивая негодование с жалостью.

Сложив руки на груди, она вздохнула:

— «Что бы больше такого никогда не было…»

— «И не будет!..» — я воспарил духом, — «Ведь моя просьба предполагает последующее сожительство… Извини что так неожиданно, но не хотела бы ты полететь вместе со мной?..» — я протянул удивленно моргающей девушке руку в жесте рыцарской вежливости.

Она пошатнулась, где стояла: — «Куда? Зачем? Вот так сразу?! ЧЕГО?!?»

— «Мне нужно, что бы ты стала моим старпомом!..» — я схватил ее за приятную на ощупь ладонь и помог удержать равновесие.

— «А, старпомом… Стоп… Каким еще старпомом!?!» — Мако явно не это хотела услышать.

— «Мне больше не к кому обратиться, ты же знаешь, что после нашего выхода из корпорации ты была единственным человеком, с которым я не перестал общаться, и только тебе я могу доверять…» — и это была чистейшая правда, за время службы я ни с кем так не сближался как с ней. Наши постоянные разговоры и встречи убедили меня в том, что я могу ей довериться. Она стала для меня намного больше чем просто другом.

— «Старпомом где?» — девушка сделала недовольно лицо, поднимая упавшие вещи обратно на полки.

— «Точно, я должен рассказать и еще раз извиниться…» — и я рассказал. Про то, как долго копошился в себе и собирал частички души воедино, не в состоянии найти ответы и предназначение. Про то, как я уже был на грани разделения сущности, из-за того что судьба совсем ничего не пыталась мне предложить. Про то, как сам Томас Габриэль, неожиданно нашел меня в самом худшем состоянии и ошарашил до невозможности. Про то, как неожиданное повышение в звание пришло из пустоты. И про то, что всегда мечтал быть капитаном и не зависеть ни от кого, слагая свои правила, отличные от той мерзости, что навязывает общество.

Девушка лишь молча слушала меня, изредка кивая и задавая наводящие вопросы. Так пролетело довольно много времени, экраны станции начали темнеть, предвещая скорый комендантский час.

* * *

По завершению дискуссии в одни ворота, мы переместились в пространстве и теперь уже сидели рядом на диване, смотря в освещающий тусклую комнату экран, по которому передавали новости. Я заметил, что тишина затянулась и, набравшись смелости, спросил грустного вида девушку:

— «Так что ты решила?.. Я уже наверно и так слишком сильно злоупотребил твоим гостеприимством…»

— «Я отвечу на твой вопрос… Но сперва ты должен ответить на мой…» — она положила свою руку поверх моей и ее глаза с непреодолимым интересом пристально посмотрели в мои, — «Что я для тебя значу?»

Дела приняли неожиданный поворот, вызвав у меня приступ перезагрузки:

— «Очевидно же… ты самый дорогой для меня человек… Мне больше не к кому обратиться… ты единственная меня понимаешь… Я долго тебя знаю и хотел бы знать еще дольше… И ты первоклассный капитан, каких мало, ты бы могла меня столькому научить… Прости меня… Я очень сожалею, что не мог связаться с тобой так долго, на меня наседали кредиторы… Я боялся, что они навредят и тебе… А еще банально стеснялся навязываться… Ведь… ведь… я…» — слова неожиданно закончились, словно боекомплект у кинетического оружия.

— «…» — до этого момента она лишь моргала, не прерывая монолог. Мои нервы от такой реакции ушли пройтись:

— «Ну что ты молчишь!?! Я знаю, что не достоин прощения!!! Но пойми, иногда ты смотришь на мир и думаешь: а мне ли все это, или может, я не достоин и совершаю плохой поступок!? Это убивает… Скажи же хоть слово…»

— «Кретин… Это все что ты можешь сказать?.. Неужели ты действительно такой тупой?..» — ее взгляд потускнел и потерял искру человечности.

Мне стало не по себе, когда Мако сжала свою руку сильнее и с пустыми глазами опрокинула голову назад. Атмосфера явно накалялась, девушка уже не знала, как намекнуть посильнее, ей больше хотелось врезать недалекому типу.

— «Я понял, что именно ты хочешь услышать… Но, я не могу просто так сказать подобное девушке… Это очень серьезно и ты же понимаешь, что нужно быть уверенным в том, что это взаимно…» — система термоконтроля не справлялась с нагрузкой.

— «То есть тебе нужны большие предпосылки?» — она вздохнула, смотря как горе романтик краснеет, пытаясь не упасть в обморок, — «Угораздило же влюбиться в такого идиота…»

— «Вообще-то у меня уровень интеллекта выше сред…» — я не успел договорить, в мои губы впилась девушка, сидящая рядом со мной, перерыв в действительности длился довольно долго, но времени я не считал, точнее не хотел считать.

— «Теперь достаточно доказательств? Больше не будешь от меня прятаться за идиотскими предлогами?» — Мако отстранилась. Явно ждущая ответа она нависла надо мной, в ее полу-прищуренных глазах теперь горел неподдельный азарт, а обнажающая резцы ухмылка, напоминала акулью. Выглядела девушка-хищник особенно обворожительно.

— «Не буду… Этого достаточно… Я тебя понял…» — в разуме сильно помутилось.

— «Вот и славненько, теперь ты должен сказать…» — тихо и нежно прошептала Мако мне на ухо.

— «Сказать что?..» — я уже давно забыл, зачем и как существую.

— «Что-что… То, что ты идиот, я и так знаю… Говори, давай, ты знаешь!!» — она отвесила мне оплеуху и нахмурилась.

— «Я тебя люблю…» — каждая буква давалась с неописуемым трудом.

— «Видишь? Не так страшно!» — практически ликуя, выпалила Мако, — «И да, я согласна побыть твоим старпомом… Дисциплину на корабле я возьму на себя, Капитан…» — вкус ее губ вновь затмил мироздание, этот промежуток сильно преодолел прошлый в плане времени.

Не сложно догадаться, что в тот раз обратно я не поехал, обстоятельства настояли, что бы это время мы провели вместе.

* * *

Неожиданно я почувствовал, что в меня что-то бросили и это что-то накрыло мою голову черным полотном. Из царства Морфея меня вывел пиджак от формы наемника, его структура была поспешно перенесена в сторону, но свет звезды из экранов поставил крест на дальнейшем отдыхе, и заставил пробуждение моментально стать ультимативной основой поведения на следующие несколько минут. Чтобы не напрягать линзы я таки продрал глаза, каждое утро ощущалось, словно воскрешение из мертвых:

— «Как же хорошо спалось… Ну, вот нужно оно тебе так рано…»

— «Вставай, Капитан! Полетели, покажешь мне свой корабль!» — Мако сидела на кровати рядом в одной рубашке и улыбалась до ушей.

— «Мне и так хорошо… Такой вид открывается…» — я невольно засмотрелся на нее, в качестве ответа была подушка, которой девушка поцелила в мое лицо,

— «Ну, хорошо-хорошо!! Приготовься увидеть настоящее чудо инженерии!.. Он воистину великолепен!..» — я буквально в секунду умудрился натянуть помятый пиджак и уже почти был готов к отправке.

— «И какое название носит эта посудина?» — Мако, тем временем, встала и начала завязывать волосы в хвост, попутно оглядываясь на меня.

— «Еще не решил, идеи есть?..» — я не мог оторвать взгляд от нее и пытался держать себя в руках.

— «Тебе его вручили, ты и называй… И перестань уже так на меня пялиться!..» — она открыто меня провоцировала и сама же смеялась, создалось ощущение, что в эту игру мы теперь постоянно будем играть.

— «И назову!..» — с недовольством в голосе сказал я, абсолютно игнорируя последнее ее изречение. Неожиданно для себя, я понял, что мы просто стоим и смотрим друг на друга.

* * *

Кое-как снарядившись, я и Мако, в итоге вышли так, если бы встали в полдень по времени станции, но это было вынужденное опоздание. После завершения очень важного и непредвиденного дела, мы все-таки поставили себе серьезную цель и, не тратя времени, вышли из квартиры и направились к докам.

Корабль стоял недалеко от основного шлюза, пешим ходом мы прошли буквально несколько кварталов и вот структура «Проблеска» уже виднелась среди бомжеватого вида остальных посудин. Штурмовик очень радостно отреагировал на возвращение владельца и активировал ионные сопла, чем благополучно воспламенил крышу мелкого транспортника за ним. Автоматический алгоритм станции, специализирующийся на предотвращении пожаров, немедленно принялся за дело.

Мы со Старпом переглянулись и в момент уместились в моем штурмовике, после чего поспешно удалились в открывшийся на автомате люк, полетев к верфи, существование которой уже само по себе нарушало половину законов власти рыцарей Империума.

Во второй раз врата переброски не потребовались, координаты дальнего маяка были у меня в системе, «Проблеск» мог спокойно вернуться к месту, где уже однажды был, без использования местного узла С. С. К.П.П. (Стационарной Системы Координации Подпространственных Переходов (Рукотворной Червоточины-Портала)), активацию разлома он запросил непосредственно из конечного пункта. Эти километровые и иногда многокилометровые кольца-механизмы были достаточно своенравны, посему располагались только в безвоздушной среде и встречались очень часто, имея достаточно простую и понятную цель — нивелировать недостатки небольших кораблей и организовать гиперпространственные магистрали (разгон выше скорости света (для путешествия по небольшим звездным скоплениям и их системам) и подпространственную сеть (вынужденное перемещение объектов из точки «А» в точку «Б» вне максимальной скорости элементарных частиц используя нуль-переход (для очень сложного в обращении и массивного по своей природе процесса телепортации материи вне времени внутри скрытой, четвертой проекции искривления), объединив заселенные сектора и их промышленность в единую цепь, а также почти полностью убрав такую вещь, как маршевые конвои вне магнитных астросфер звезд.

У каждой стороны конфликта были свои коды доступа, но технология оставалась приблизительно одинаковой во все периоды истории, ведь большой звездолет имеет достаточно много энергии для стабилизации и защитной матрицы (варп-сферы), соответственно он может несравнимо дальше и чаще перемещаться с помощью своих огромных по объему конденсаторов, способных долго держать разлом, в отличии от его меньших собратьев, которым довольно сложно создать из квантовой сингулярности проходимый и относительно стабильный мост Эйнштейна-Розена. Признаться честно, никогда не был силен в квантовой астрофизике, а в Академии банально дремал во время этого предмета, ведь несмотря на любовь к науке, я свирепо ненавидел саму суть вычислительных формул, но подобные вещи относительно понимал.

Варп в сокрытую от любопытных глаз зеленоватую туманность на окраине галактического скопления — «VY Альмагест» завершился успешно, штурмовик преодолел грань миров и осторожно пристыковался к огромному дредноуту сквозь уже привычное силовое поле. Линейный корабль в этот раз запомнил мой «Проблеск» и гравитационной лебедкой поставил его именно на тот слот, что и в прошлый визит.

Вокруг было довольно пустынно, ни других кораблей, ни людей. Как только мы вытряхнулись из тесноватой кабины, нас встретила уже знакомая достопримечательность, — инженер Томас. Пока я пристально наблюдал за тем как Мако ходит кругами, осматривая нутро зверя, ученый похлопал меня по спине и прошептал на ухо:

— «Я просил привести команду… А не твою девушку…» — его лицо выражало некое недовольство, а уголки губ немного опустились.

— «Не беспокойтесь, она отлично знакома с устройством кораблей большого тоннажа, ведь была капитаном линкора „Возмездие“!» — я сложил руки за спиной и проводил своим взглядом удаляющуюся вдаль ангара девушку с чемоданом.

— «Это того, который не так давно торпедой подбили?» — Томас поднял левую бровь.

— «Э-э-э…» — к своему сожалению, я не нашел что сказать.

— «Ну ладно, я вверил тебе этот корабль, так что доверюсь твоей интуиции. Только почему она одна? Я же сказал что нужно больше людей…» — ученый вздохнул и покачал головой.

— «Она единственная кому я могу довериться, полагаю, что мы вместе сможем решить данную проблему…» — я покосился в сторону и сделал вид, что все под полным контролем, хотелось поскорее обсудить это с Мако.

— «Отлично, у вас на все про все есть шесть месяцев, за это время вы должны набрать экипаж и найти поставщиков оборудования. Калибровкой я займусь, не переживай!» — он отпустил мое плечо, позволяя наконец-то свалить из этой идиотской ситуации. Его веселый и одновременно хищный взгляд наводил некую дрожь, казалось, что он не представляет опасности, но что-то внутри трубило тревогу, намекая на двуликость сокрытую под кромкой личности. Не придав этому особого значения, я последовал за новым старпомом, прямо в нутро этого монструозного, тяжелого дредноута.

* * *

Чемодан в руках Мако с грохотом приземлился на двухместную капитанскую кровать, она сама при этом выглядела чертовски довольной и уже осматривала помещение, попутно обходя его кругами:

— «Дом, милый дом…» — ухмыляющаяся девушка бухнулась рядом со своими пожитками.

— «А я где спать буду?..» — я сел возле нее и с невероятным энтузиазмом начал рассматривать выпавшие из чемодана вещи, ловя себя на мысли что Мако абсолютно не стесняется разбрасываться «таким» практически перед моим лицом, вызывая живейший интерес у определенных групп функций сознания.

— «Ну и идиот… Вот рядом и будешь!» — она похлопала рукой по кровати и игриво прищурилась, наблюдая как некоторые атрибуты пристально изучаются неопытным романтиком.

Спорить с Мако я не стал, да и не хотелось совсем. Немного беспокоило, что такие неуставные отношения помешали бы моему становлению как капитана, но пререкаться с ней означало гораздо более плачевные перспективы. Мыслей для размышления прибавилось в несколько раз.

С помощью нового заместителя, от нрава которой шугалась вся команда, мы смогли установить связь с экипажем ее прошлого корабля. Те, кто служил на «Возмездии», прошлом ее судне, с радостью согласились помочь, даже зная, что мы действуем совсем нелегально.

Старпом моментально учредила железную дисциплину, создавалось впечатление что я тут вообще не при делах. Перестав сопротивляться судьбе, я пустил все на самотек и радовался привилегиям вперемешку с новыми возможностями. Через какое-то время благодаря Томасу наладилась поставка последнего оборудования, а после пары недель в доках корабль почти был готов к запуску. Мы очень долго ждали этого момента.

* * *

Дредноут был полностью укомплектован в силу возможностей и ожидал своего первого пробного вылета. Экспериментальное судно активировало тускло-желтый свет на важных конструкциях корпуса и озарилось венами энерго-элементов. Леса были убраны, а дроны давно покинули место постройки.

Я стоял на мостике и наслаждался видом из рубки, экипаж сильно нервничал и старался выполнять все в срок, подгоняя последние штрихи.

— «Реактор продули?» — Старпом всматривалась в бесконечность и периодически поглядывала на команду, скрестив руки за спиной. Я не мог налюбоваться ее важностью и серьезностью.

— «Да, мэм!» — ответил рулевой в дальнем конце помещения, вокруг него то и дело загорались новые омни-панели, а руки молодого парня уже были внутри механизированных цилиндров контроля тяги.

— «Оружие проверили?» — Мако покосилась в ином направлении, стараясь сосредоточиться.

— «Все орудия получают максимальное охлаждение и готовы к испытаниям!» — ответственный за системы подал свой голос, отвечая по требованию.

— «Отлично! Ну что, ждем указаний нашего Капитана?» — Мако закончила разговор с персоналом на мостике и ухмыльнулась, — все взгляды, включая ее, устремились на меня.

— «Внимание!! Все системы в штатный решим!! Проверить работоспособность генератора червоточин!! Разогнать все двигатели на 100% тяги!! Мы должны узнать, на что способна эта махина!!» — тактическая карта и информационные панели начали вспыхивать вокруг моего кресла, неведомое чувство обуяло меня, я ощущал неимоверную легкость и счастье, как будто наконец-то был на своем месте. Мои руки, подобно рукам пианиста, опустились на панели, каждая струна души зверя была под полным контролем.

Томас попросил нас провести финальное тестирование в полевых условиях. Он дал координаты небольшого поселения дронов-добытчиков, те вышли из-под контроля и вместо бериллия начали добывать полезные ископаемые из кораблей персонала и самих работников, захватив при этом станцию. Всех эвакуировали, но искусственный интеллект комплекса был поврежден и не подлежал перекодировке, лишь удалению.

«Справедливость» открыла перед собой мост Эйнштейна-Розена для расщепления и сверхбыстрого перемещения частиц сквозь пустоту, бесцветная воронка сферической формы поглотила корабль, чтобы воссоздать его в ином месте и времени. Мы пролетели сквозь туннель на свое боевое крещение, предварительно ознакомившись с подробным отчетом об операции, все должно было быть проще некуда.

Прибыв на место добычи из подпространственного разлома, дредноут, сопровождаемый раскатами молний по корпусу и остаточными расхождениями волн энергии по пространству, начал плавно лететь сквозь наполненную астероидами ледяную туманность. Почти все «мелкие» камушки были словно скелеты самих себя, полые изнутри — следы обработки шахтерами бросались в глаза также сильно, как и свежие остовы нескольких транспортников Империума.

На сенсорах, словно на воде, моментально пошли отбитые волны распознавания новых сигнатур, нам открылась следующая картина: довольно большой астероид неправильной формы, медленно вращался по своей оси. На его поверхности виднелись неактивные добывающие буры и похожая на небольшой городок многоуровневая станция, размером примерно с наш корабль.

— «Капитан, мы засекли множество вражеских сигналов! Противники уже идут встречать нас!» — нервным тоном уведомил радист.

— «Отлично!! К первому свиданию всегда нужно готовиться как следует!!» — после этой моей фразы, Мако почему-то злобно на меня зыркнула, но моментально отвернулась,

— «Переход в крейсерский режим, повернуть нос на шестьдесят пять градусов влево!.. Навести орудия главного калибра с первого по третье на станцию, и приготовиться дать залп по моей команде!.. Эскадрильи с первой по восьмую должны быть готовы к взлету в любой момент, если потребуется!.. Не рискуйте напрасно, думаю, мы справимся и без помощи штурмовиков!!» — огромные четырехствольные гаубицы, установленные на круглых осях вдоль выпирающего «хребта» корабля, начали плавный разворот в сторону станции дронов, выполняя приказ.

Вдали виднелись вырывающиеся из открывшихся вражеских доков корабли с зелеными следами двигателей. Перехватчики противника выглядели странно, похожие на рагиформесов с двумя характерными ромбообразными плавниками и иглами спереди рядом с открытым ядром реактора по центру, которое парило внутри корпуса, словно левитируя. Судя по данным, их кораблей насчитывалась около двадцати штук.

— «Они приближаются довольно быстро, усилить матрицу отражателей!!!» — вокруг корабля появился кинетический барьер, и как раз вовремя, орудия станции открыли огонь. Многокилометровые струны света столкнулись со щитами дредноута и разбились об него словно вода под напором об стену.

— «Статус!!» — я наблюдал, как лучи исчезают в пустоте.

— «Щиты на 97% мощности и восстанавливаются, орудия главного калибра заряжены и готовы дать залп!» — Мако уже скоординировала системы по группам и держала руку на голографической панели.

— «Отлично, главным калибром!!! ОГОНЬ!!!» — в ту же секунду предохранители энергетических конденсаторов зажглись серым сиянием, а сверхмассивные артиллерийские установки — «Тахионные Расщепители» создали вокруг себя поле искривления пространства. Орудийные стволы разделился на две части, стабилизируя энергию в линзе своим электромагнитным воздействием, небольшой и тусклый луч протянулся от каждого из них до станции врага. После этого, немного потемневшее пространство вокруг двенадцати пучков света в мгновение ока, расширилось и словно по рельсам, вперед пролетели сгустки энергии, сопровождаемые раскатами плазменных потоков и сметающие все на своем пути, включая само время и пространство.

Щиты станции не имели возможности остановить попадание, ведь «снаряды», словно призраки, пролетели насквозь, не задев их. В добывающем комплексе и в самом астероиде образовались пробоины, вырезанные настолько филигранно, что можно было подумать будто это часть дизайна.

Но полюбоваться космосом сквозь дырявую станцию я успел лишь пару секунд, после таких повреждений астероид разорвало на куски, да еще как, взрыв был колоссален и перегородил собой свет звезды рядом. Тысячи тысяч мелких осколков и несколько сотен крупных устремились в разные стороны от эпицентра, сопровождаемые подобием разрастающегося нимба из огня, который постепенно исчез в пустоте.

— «Подтверждаю прямое попадание, станция уничтожена!» — Мако довольно улыбнулась, ей явно нравилось такое шоу.

— «Хорошо!.. Насколько я знаю принцип работы систем связи, если уничтожить центр передачи сигнала, то дроны должны отключиться…» — но мои ожидания не оправдались, механизмы не перестали функционировать, перехватчики продолжили стремительно лететь в нашем направлении,

— «Странно… Приготовить ПВО!!!» — в голову пришло лишь два взаимоисключающих варианта: это не дроны, либо их центр не здесь, но сейчас было не время строить теории.

По команде десятки орудий ракетной обороны, тип: «Алия», раскрыли свои квадратные створки и открыли веерный огонь в надвигающегося противника. Небольшие, но многочисленные огоньки шустрых ракет столкнулись с группой врагов и начали взрываться по подлету, разводя светопреставление десятков шаров детонаций и решетя неприятеля. Каждый такой взрыв забирал несколько кораблей с зелеными хвостами, волны пламени сметали противника подобно солнечной буре, через довольно непродолжительное время от дронов остались лишь остовы.

Последний корабль врага разорвало от попытки подступиться к нам, но это не помешало ему совершить эту саму «попытку», даже пусть он и остался один. С заданием было покончено, но меня не покидало ощущение надвигающейся беды.

— «Отлично-отлично!!! „Тахионный Расщепитель“ пробил верхний слой нано-брони!!! Ракеты от „Ликторов“ и мокрого места не оставили! Потрясающе! Новые сердечники нужно доработать, но это уже не так важно!» — Томас почти что скакал по мостику в восторге, хлопая при этом в ладоши и кивая,

— «У меня получилось адаптировать эту херню, даже учитывая отсталость имеющихся технологий! Я смог! Ха-ха!»

— «Что у вас получилось?» — спросила старпом, опираясь локтем на консоль.

— «Вы что-то сказали про нано-броню, что это такое?.. Разве дронов не делают из сплава бериллия?..» — добавил я, подняв левую бровь.

Томас понял, что сболтнул лишнего: — «Эх-х, ну теперь не отвертеться…» — он поправил очки и вздохнул, — «Это были не совсем дроны…»

— «А КТО?!» — сказали мы с Мако хором, после чего переглянулись.

— «Когда я работал в научном отделе, мы нашли некий «астероид»… На нем мы обнаружили механизм, который сперва приняли за организм… Они как бы… впитывали энергию откуда-то… И принимали неизвестный сигнал… При этом могли адаптировать под себя материю… Это было чрезвычайно интересно мне и моему отделу… Когда начальство решало судьбу этого вопроса, я, естественно, был за продолжение исследований этих «нано-ботов»… Но, идиоты-ученые сказали, что это трата времени…

Мне пришлось покинуть отдел и пойти в самоволку… ведь с этим делом явно было не все так просто… Каково же было мое удивление, когда я узнал, на что в действительности штуки способны эти штуки, то нехило испугался!.. Они поглощали материю, любую материю… Более того, они делают ее совершеннее!.. Прочнее!.. Легче!..» — он утер пот со лба, — «Я узнал, что это не единичный случай, когда их находили на астероидах! Данный феномен долго изучался мною, пока не произошло непоправимое…»

— «Не томи уже! Что за „непоправимое“!?» — выпалил я, разгораясь живейшим интересом.

— «Уже работая сам на себя, я узнал, что некие корабли, превосходящие по технологиям любые стандартные аналоги, вторглись в пограничные системы сектора… Людям, ясен хрен, ничего не сообщали, только высшим чинам и ученым… Дело было в том, что обычные орудия не могли нормально пробить адаптивную обшивку этих кораблей… Когда я получил доступ к чудом подбитому экземпляру, то меня изрядно удивило обследование остова, он оказался из спродуцированной нанитами неизвестной материи, не поддающейся расщеплению обычными методами… Тогда я решил создать оружие, способное пробить такую броню, ведь не сложно догадаться, что раз есть небольшие корабли, по типу „Ликторов“, должны быть и „Улья“! Верно говорю??»

— «Ясно… Я бы тоже так подумал… Всегда нужно постичь все аспекты, дабы понять явление…» — я вздохнул, обдумывая перспективы дальнейших действий при учете новых переменных.

— «Именно! Это же так прикольно! В смысле самое человечество было в опасности… да!» — Томас немного засмущался. Его ученый интерес был понятен мне, и я решил не углубляться в эту тему:

— «Я вас понял… Мако, проложи обратный курс, мы летим домой… Тут уже нет ничего интересного…» — я сел и откинулся в кресле, расставляя по полочкам все недавние события.

— «Слышали, что сказал ваш Капитан?! Быстро по местам!!» — девушка деловито сложила руки на груди и хмыкнула.

— «Пока все здесь, мне бы хотелось сделать объявление… Я решил, как назову наш дредноут!..» — все повернулись в мою сторону и сделали удивленные лица, я почесал бороду и по демоническому ухмыльнувшись протянул руку к незримым небесам,

— «Отныне ярость слепого правосудия, изгнанная в эмпирей вместе с юстициарами старого мира, всегда будет с нами!! Ведь их кодекс остался!! Он был забыт, но восстал в новой форме!! Он обрел свой смысл в виде двух силуэтов: закона и рыцарской чести!! Он стал основой рукотворного бога смерти из мира машин!! Он стал ей — реинкарнацией света Астреи среди пустоты звезд!! И пусть же ее имя отныне и навсегда внушает неподдельный ужас в сердца погрязших во грехе, ибо она — „Справедливость“!!»

Члены экипажа округлили глаза и неотрывно наблюдали за мной ровно до произнесения последнего слова, после чего начали переглядываться.

— «Хе-хе-хе… В этом весь ты…» — Мако, стоявшая рядом со мной, хитро и довольно ухмыльнулась. Команда сперва немного оторопела, ведь явно не ожидала такого поворота событий и, выждав немного времени, начала тихо посмеиваться, но судя по типу смешков, против этого имени явно не была.

Дредноут открыл сингулярность и прыгнул в нее, оставляя позади изуродованные остовы кораблей неизвестного врага. Недооценивать их больше было нельзя, но и поводов для беспокойства пока не было. Тогда я впервые столкнулся с чем-то за гранью понимания обычного человека, но всему должно было быть объяснение, ведь нет такого феномена, который бы не подлежал осмыслению, нужно лишь найти правильный подход.

Наши дальнейшие будни проходили довольно быстро, но со вкусом. Мы периодически выполняли секретные поручения от наемных организаций, именно такие, что могли стать подобием молитвы для бога машин, который снисходил лишь до достойных людей.

Я никогда не брался за задания, которые подразумевали бесчестный поступок или вред для мирных граждан. Томас по достоинству оценил мою приторную правильность и уже почти не следил за кораблем сам, предпочитая копаться во внутренних системах на постоянной основе.

Тем временем, я все больше сближался со своим экипажем, но сильнее всего с Мако, она открывалась мне с каждым днем. И это не благодаря моей или ее инициативе, мы просто все больше понимали друг друга, узнавали мелочи и запоминали их, стараясь каждый по-своему. Я был рад, что она такая, какая есть, и каждый раз напоминал ей об этом, ведь у меня был пунктик на подстройку личностей под кого-то.

Цикл звезд сменился, а мы скитались в пустоте, ожидая перемен.

* * *

— «ЭЙ!!! Ты что, заснул?..» — Мако легонько трясла меня за плечи, на ее лице читалось беспокойство, — «Выходи из челнока, мы прилетели…»

Свет ударил мне в глаза, за защитными экранами станции виднелись лучи тамошней белой звезды. Я, неспешно потянувшись, зевнул и встал с мягкого пассажирского кресла. Мы находились довольно далеко от ближайшего служебного лифта, который помог бы нам попасть в консульство. Местность узнать не получилось.

— «А это точно жилой район?..» — старпом, которая никогда здесь не была, удивленно таращилась на огромный комплекс совмещенных между собой квадратных конструкций.

Множество строений были словно продолжение друг друга, создавая из прочных полимеров паутину переходов, они отражали звездные лучи и поглощали их энергию, таким образом, жилые комплексы также служили как электростанции. На узких улицах было очень людно, все куда-то спешили. Охрану, которая должна была приглядывать за такими труднодоступными районами, скорее всего, просто отправили в более приоритетные места. Наш путь пролегал сквозь, так сказать, «трущобы». Мы торопились.

* * *


Сцена третья: Обычная прогулка

Навигатор выбрал не очень приглядную дорогу сквозь толпу и торговые палатки со всякой всячиной. Я еще раз убедился, что не зря никогда не шлялся по таким местам, среди столпотворения постоянно мелькали недовольные и (или) злобные взгляды, здешние люди недолюбливали тех, кто хотя бы выглядел не как оборванец. Пройдя почти полпути, перед нами встал выбор: либо темный переход между двумя шпилями небоскребов, либо долгий путь в обход.

— «Я не буду срезать через эту помойку!!!» — я топнул ногой по грязному покрытию, моему негодованию не было предела, когда лужа из непонятно чего чуть не брызнула мне на штанину.

— «Так, кто из нас девушка?..» — Мако вглядывалась в узкий просвет между зданиями.

— «Ты не заставишь меня пойти в этот проулок!! ВОН ТАМ!!!» — я в ужасе подпрыгнул и спрятался за спиной старпом.

— «ЧТО?!» — Мако взяла плазмер наизготовку и слегка повернула голову назад.

— «КРЫСА!!!» — я храбро показал пальцев на олицетворение ужаса и самой смерти, меня начало подташнивать, — «УБЕЙ ЕЕ!!!»

— «Возьми себя в руки…» — девушка вздохнула и убрала табельное оружие обратно в кобуру.

— «Но она такая жирная и мерзкая… А запах… Я сейчас заплачу!..» — мой взор был прикован к ужасающему чудовищу, пищащему что-то невразумительное, в попытке скрыться внутри контейнера для переработки материи.

Мако одарила меня гневным взглядом. Пришлось изо всех сил прижаться ближе к Старпом. Надежда была только на то, что запах порошка перебьет вонь этого проулка, к моему удивлению пахло не им, а духами с лимоном:

— «Ты что больше не используешь этот мерзкий порошок?..»

— «…» — девушка закатила глаза.

— «Ну, слава Илиасу, даже не знаю что страшнее, вонь крыс или тво…» — я не успев договорить, как в мой нос воткнулось дуло плазмера,

— «СДАЮСЬ!!! ПОЩАДИ СМЕРТНОГО!!! О, БОГИНЯ ВОЙНЫ!!! ОН СМИРЕННО ПРОСИТ ПРОЩЕНИЯ!!!» — я в ужасе поднял руки вверх, проявляя все мужество духа.

— «КРЕТИН!!! Еще хоть слово про это скажешь и тебе конец… Зачем я вообще пошла с тобой…» — она заметно погрустнела и моментально остыла.

— «Ты боялась, что со мной что-то случится?» — я сделал шаг навстречу покрасневшей девушке,

— «Я же знаю… Пахнешь, кстати, очень здорово…» — улыбаясь до ушей, я придвинулся еще ближе, практически нос в нос.

— «Спасибо… Но все равно!!! С таким идиотом, как ты, ничего не может случиться!!!» — эхо ее недовольного возгласа отбилось от металлических стен с подтеками, окружающих нас.

Спереди раздались шаги военных ботинок, мы с Мако переглянулись.

— «Простите, что прерываю вашу супружескую ссору, но вынужден сообщить, что вы на нашей территории, а значит, попадаете под наш регламент!» — из-за угла проулка показались двое наемников, они были одеты в респираторные маски и лохмотья, а выглядели явно настроенными на драку,

— «У вас есть выбор, либо вы платите нам по сто тысяч кредитов на человека, либо…» — наемники, ехидно переглядываясь, медленно окружили нас, двое здоровых стояло спереди, один худощавый хитро подкрался сзади.

— «Ну что вы встали?! Раскошеливайтесь!» — самый крупный из особей этого вида животных взял в руки явно устаревшую модель тяжелого плазменного меча, двое других держали нас на мушках пистолетов.

— «…» — Мако, как бы невзначай, державшая руку на кобуре клетчатых штанов, многозначительно покосилась в мою сторону. Я сразу понял, что она намекает на отвлекающий маневр.

— «Эй, ну зачем сразу за стволы хвататься? Давайте мы все обсудим! Вы же хотите денег? У нас есть деньги! Вот моя идентификационная карта, возьмите…» — я пошарил в карманах и достал оттуда именную карту, после чего спокойно протянул ее на расстояние вытянутой руки вперед.

Тот наемник, что стоял возле парня с двуручным мечем, медленно и осторожно подошел ко мне, шмыгая носом под маской. Он грубо выхватил карту из рук, активируя необратимую цепочку событий. Дальше все произошло за доли секунд.

Да, обращаться с табельным оружием я не умел, но это не значило, что я совсем беззащитен. Я всегда любил различные лезвия, своим видом они всегда успокаивали мой разум и заставляли ощутить себя в безопасности, а еще с ними почему-то не было таких проблем как с огнестрелом. Вот и пригодился один интересный козырь, разработанный специально для разделения вольфрамовых пластин, — омни-резак. Небольшой, удобный, его закругленное лезвие состояло из нестабильной материи, которая проецировалась в форму ножа, питаясь энергией миниатюрного реактора в белоснежной ручке. Однажды данный атрибут уже внес свою лепту в историю этого мира.

Словно призрак, оранжевое лезвие с невероятной легкостью отрубило руку, что наемник протянул ко мне, и прижгло кровь. Кисть даже не успела долететь до земли, как уже второй, более точный выпад, полоснул врага прямо в шею, рассекая плоть элегантным и ровным разрезом. Отзвук странных мыслей буквально на мгновение посетил мой разум, они были словно отголоски счастья за очищение мира от еще одной его ошибки.

— «ДАВАЙ!!!» — старпом по моей команде закрыла глаза и бросила свето-шумовую гранату из подсумка об пол. Серебристая сфера раскрылась напополам и озарила все вокруг белым заревом и ультразвуковым импульсом. Грузный парень успел прикрыть глаза, но это ему не помогло, — метким выстрелом Мако прострелила ему голову, пробив ее навылет попаданием между глаз. Наемник что стоял сзади был ослеплен, но…

— «Черт…» — старпом скорчилась от боли, бандит, вслепую попал в нее пытаясь выстрелить в меня. Не успел развернуться и, будучи немного растерянным от открывшейся картины, я допустил фатальный просчет, позволив себе замешкаться.

Выживший бандит приставил ствол к моему затылку:

— «Шевельнёшься и ты, и она трупы!» — наемник покряхтел еще что-то и протер глаза,

— «Ты убил моего брата… Он… он… Ты, гребаный кусок дерьма… твоя жизнь закончится здесь…» — чуть ли не плача выпалил бандит, он точно пошел по стопам испорченного человека, но очевидно добровольно.

Ситуация была неоднозначной, я уже практические решился чтобы сделать отчаянный ход, но не успел пригнуться и услышал лязг затвора, затем выстрел…

— «Простите, что задержался!» — сказал незнакомый голос позади. Оружие в руках бандита выскользнуло из его рук, упав прямо в лужу из крови, так и не совершив выстрел. Повернув голову, я увидел, что наемник перестал дышать, кровь хлынула из его рта, а взгляд опустел, после чего его ноги подкосились и он рухнул замертво. При беглом рассмотрении на упавшем теле обнаружилось сквозное отверстие в виске, проделанное крупным калибром ручной пушки-револьвера, которая немного дымилась после попадания и была отправлена своим владельцем обратно в кобуру.

— «Я очень торопился!!! Услышав, что командование вас вызвало, и решил сопроводить… Вам пришлось сесть в трущобах, вот я и отправился на поиски… Но, похоже, нужно было быть расторопней…» — фигура человека в белом плаще вышла из маскировки, сжимая в правой руке метровый клинок, а левую оставив на коленном держателе револьвера.

Не успев рассмотреть его как следует, я рванул к Мако.

— «С ТОБОЙ ВСЕ В ПОРЯДКЕ!?! КУДА ОН ПОПАЛ!?!» — меня охватила паника.

— «ИДИОТ!!! НЕ ОРИ!!!» — она сжимала рану сидя рядом со стенкой проулка.

Немного погодя я увидел, что пуля попала в ногу, прошла насквозь и немного задела сухожилие. Достав инструментарий, я активировал экстренный протокол и нанес на рану медицинских нано-ботов. Они быстро остановили кровь и заменили утраченные ткани новыми, после чего разрушились.

— «Все хорошо?.. Встать можешь?.. Боль прошла?.. В глазах не темнеет?..» — я профилактически проверил ее пульс.

— «…» — сидевшая на полу девушка недовольно смотрела сквозь меня.

Какое-то время старпом молчала, видимо этот случай сильно задел ее гордость. Думаю, ей было гораздо больнее именно из-за этого, нежели всего прочего.

— «Если нужно, я буду сидеть рядом и держать тебя за руку, пока ты не оклемаешься…» — я положил руку на щеку Мако, она моментально оживилась и спрятала взгляд.

— «Кхе-кхе…» — фигура, стоявшая сзади, напомнила о себе, он снял капюшон. Владельцем меча с зеленой кромкой и позолоченной ручной пушки оказался парень лет двадцати, средний рост, среднее телосложение, короткие каштановы волосы, карие глаза, ничего особенного кроме этого самого меча и бронированных наручей.

— «Я глава отдела разведки! Ой… Проболтался… Мой позывной — Инглиш! Опять проболтался…» — парень явно сболтнул лишнего, позывной же он произнес немного смутившись и пытаясь имитировать акцент древних бриттов,

— «Мне нужно сопроводить вас в парламент, там будет проведен военный совет временного альянса! И поскольку вы владелец одного из немногих дредноутов, то должны на нем быть!» — Инглиш тепло улыбнулся, после чего не меняя выражение лица подошел к наемнику, которого я атаковал первым. Жертва омни-лезвия не умерла сразу, потому что аугментированные части поглотили половину урона, но со следующей атакой не справились даже они. Глава отдела разведки сменил выражение на некую форму отвращения и занеся лезвие своего бастарда рассек шею врага, голова оного была легко отделена от тела и покатилась чуть дальше по проулку. Парень отряхнул клинок от темно-красной жидкости и подошел ближе к нам.

Он протянул мне руку, я украдкой кинул взгляд на его меч, тот был из вибро-материи, благодаря постоянным микро-движениям такое лезвие легко могло разрубить человека пополам без малейших усилий.

— «Нравится? Он мне достался в одном дельце…» — парень опять заулыбался.

— «Рад встрече… Спасибо что предотвратил непоправимое… Наверное, можно считать что мы у тебя в долгу…» — нервно отрезал я, поглядывая на Мако.

— «Я уверен, вы бы что-нибудь придумали!!! Капитан всем известного дредноута „Справедливости“ так легко бы не сдался!!!» — его глаза неожиданно вспыхнули огнем,

— «Я… Вы знаете… Я ВАШ ФАНАТ!!!»

— «ЧЕЙ ФАНАТ!?!?» — старпом наконец-то пришла в себя и присоединилась к беседе.

— «…» — мне стало неловко.

— «Да, я следил за всеми вашими подвигами! А вы помните, как в тот раз победили пятьдесят кораблей неприятеля, выйдя из варпа в неожиданном месте! И в тот раз, когда ПРОТАРАНИЛИ линкор пиратов! Или когда…» — парень вошел в кураж и принялся активно жестикулировать, вспоминая все наши задания в хронологической последовательности.

— «Стоп!!!» — я покраснел, такое было мне совсем непривычно, но приятно,

— «Откуда ты все это знаешь?» — меня перекосило.

— «Как откуда? Об этом есть сериал! Дредноут-призрак! Подобно бесцветному миражу, он не виден на радарах и появляется в самый нужный момент! Про ваши приключения даже комиксы нарисовали…» — парень немного засмущался,

— «Распишитесь на обложке?.. Это коллекционный экземпляр… Его было сложно достать… Пришлось… А, не важно…»

— «Приплыли…» — меня просили расписаться на протянутом журнале с фотографией дредноута, и дело было даже не в том, что это попросил разведчик Империума, а в том, что я узнал. Неожиданно оказалось, что мои задания не были секретными, как яростно «утверждал» Габриэль. Про них трубили все СМИ, даже хуже, похоже что именно поэтому меня и вызвали сюда, ведь иначе про нас бы точно забыли.

Дредноут-призрак — фата-моргана нового мира. Мы конечно обладали стелс технологиями, опережающими свое поколение, но сравнить наш корабль с «Летучим Голландцем»… Нет уж, такое бы даже мне в голову не пришло, судя по всему маркетологи совсем здравый смысл потеряли в своей извечной погоне за кредитами.

— «А ну дай сюда!» — Мако выхватила комикс, мельком пролистала пару страниц и начала истошно смеяться, — «КАК ПАВЛИН НА ПАРАДЕ!!! А ЧТО, ПОХОЖЕ!!!»

Попытки вырвать журнал у нее из рук не оказались результативными. Словно забыв про то что произошло, старпом убегала от меня, попутно читая и заливаясь смехом:

— «Смотри, как он тут руками машет! Я хоть и стою на мостике рядом, но такое не замечала! Какой милашка!»

— «ОТДАЙ!!! ЭТО ПРИКАЗ!!!» — я чрезвычайно грозно надулся и встал на месте.

— «Пф-ф, ну ладно! Я потом новый куплю…» — недовольно сказала девушка и протянула мне журнал.

— «Только попробуй…» — в моем голосе смешался гнев и отчаяние.

— «Ух! Какие мы страшные! Боюсь-боюсь!» — Мако мое негодование только раззадорило, она хихикнула и встала за моей спиной. После того как я выхватил из ее рук комикс и неумело черканул на нем какую-то каракулю, пришел момент торжественно вручения оного законному обладателю:

— «Вот, держи… Я, конечно, не умею расписываться, но думаю, что получилось неплохо…»

— «…» — разведчик молча держал в дрожащих руках свой трофей.

— «Парень?..» — ответа не последовало. Несколько мгновений мы так и стояли, пока я не заметил, что он плачет, — «ЭЙ, ты чего это?»

— «Сам Капитан…» — разведчик всхлипывал, а с его глаз падали редкие слезинки, — «Это честь для меня!!! Я всегда вдохновлялся вашей верой в идеалы и сам неоднократно думал, как бы вы поступили в определенной ситуации!!!»

Немного успокоившись, парень засунул обратно за пазуху свой комикс и, вытерев лицо рукавом, отдал мне честь.

— «Аха-ха-ха!!!» — старпом опять начала смеяться, она обхватила руками мою шею и почти заставила свалиться оземь от неожиданности,

— «Доволен, Капитан!? Довел бедолагу до слез! Мог и понежнее! Но в первый раз всегда так! Верно, говорю? Плакса?..» — последнее слово она прошептала мне на ухо.

— «…» — я понял, что еще сильнее покраснел, нужно было срочно заканчивать этот цирк,

— «Так!.. Собрались!.. У нас задание!.. Я, конечно, понимаю, что руководству до меня дела нет… НО!! Я, по крайней мере, хочу подать на них жалобу, за то, что на их улицах разгуливают асоциальные элементы как в своем доме!..»

Приведя себя в порядок, мы, уже втроем, отправились к служебному лифту. Трупы так и лежали на земле, сочась неподобающими жидкостями в назидание своим возможным последователям. Мы пошли по опустевшему району, здания вокруг выглядели старыми и сильно проржавевшими. Перейдя желто-черную полосу со знаком «не пересекать» мы поняли, что оставалось совсем не далеко.

* * *

Наша делегация неспешно продвигалась по узкому и довольно темному коридору, его освещали лишь энергетические каналы, что видимо, передавали энергию с подстанций на уровни выше. Инглиш шел впереди, потом Мако, я же замыкал построение. После прошедшей нервотрепки напряжение давало о себе знать, руки все еще немного дрожали, я беспокоился, что со старпом может что-нибудь случиться, теперь уже больше чем когда либо, но на это у нас не было особого времени, поворачивать назад было уже поздно.

Из темноты показалась развилка, в ее центре находились створки служебного лифта, он явно был предназначен только для высших чинов, и видимо под ним находился некий бункер для оных. Поднявшись же вверх можно было попасть в башню управления станции, а по совместительству парламент местного руководства.

Инглиш ловко достал какую-то карточку из внутреннего кармана плаща и провел по сенсору возле панели на двери лифта, она, с явной неохотой, открылась.

— «Дамы вперед!» — я ехидно встал посреди дверей, и жестом показал Мако, что она может пройти первой. Особой реакции не последовало, девушка уже сильно устала и судя по пустому взгляду хотела обратно, — разрядить обстановку не получилось.

Мы зашли в лифт, он был чрезвычайно просторным, здесь поместилось бы человек тридцать. Инглиш ввел на панели код нужного уровня, конструкция неспешно двинулась вверх, постепенно набирая скорость. Этажи проносились невероятно быстро, в один момент мне даже показалась, что мы летим.

— «Смотрите как красиво!..» — мое дыхание перехватило, лифт из шахты устремился вверх по магнитным путям, открыв прекрасный вид на всю станцию. Через его силовое поле я смог разглядеть тот самый проулок, по которому мы до него добирались. Сотни небоскребов, будто колонны, держали небосвод импровизированного купола, имитирующего Земные небеса. Этот камушек был домом нашей расы, пережившей многие войны и разделившейся во взглядах слишком сильно, чтобы быть единой. Третья планета от Солнца стала незыблемой крепостью диктатуры Империума и символом, который воочию никто не видел, лишь лицезрел хроники, либо довольствовался слухами.

Экраны «Часового-XVII» давали местной звезде осветить весь импровизированный город сквозь призму преломления. Через несколько секунд лифт опять вернулся в темную шахту и остановился перед дверью из светлого металла, она медленно открылась, приглашая пройти вперед. Я оценил вычурность классического интерьера и сделал несколько шагов по паркету, остальные последовали моему примеру.

Темные коридоры теперь сменились прекрасно освещенными залами парламента, наполненными белоснежными колоннами и позолотой вдоль высоких стен с красными шелками. Такая перемена показалась мне невероятно непотребной, моментально захотелось высказать свое мнение:

— «Значит там внизу, люди, можно сказать, живут в своих экскрементах, а тут все настолько чисто, что с пола есть можно…»

— «Ничего не поделать, персонал не может справиться с очисткой всей станции…» — Инглиш немного скривил лицо, пытаясь скрыть невозможность нормально это оправдать.

— «Я уверен, что они знают о проблеме, просто им нет дела…» — я окинул взглядом пустоватый холл, вокруг почти никого не было, лишь статуи различных полководцев и огромная картина. На ней был изображен высокий сероглазый мужчина с такими же серыми волосами и выбритым подбородком, он стоял во весь рост, опираясь на изогнутый клинок в черных ножнах с позолотой, выдающий в себе подобие длинной катаны, а его белая накидка с множеством наград словно развивалась на ветру.

— «Им есть дело, но наемники слишком алчные ублюдки, чтобы о них заботились…» — услышав знакомый голос я повернулся, это был Деимос собственной персоной. Он стоял в своем фирменном имперском камзоле с кучей орденов и ледяным взглядом смотрел куда-то сквозь нас:

— «Мы про вас не забыли, Капитан, вы должны пройти за мной в зал заседания. Вольно, Инглиш!»

— «Да, сэр!» — парень поспешно опустил руку.

— «То есть я тоже «алчный ублюдок…» — мне вновь захотелось высказаться,

— «На нас ВООБЩЕ-ТО! В этих трущобах напали!!! И моего старпома ранили!!! Вы должны…»

— «Капитан!!! Успокойтесь!!! Вы прекрасно знаете, что я имел ввиду… У нас нет на это времени, мы на войне!» — грозный взгляд адмирала не прервал мой монолог.

— «НЕТ!!! У ВАС БУДЕТ ВРЕМЯ НА МЕНЯ!!! ВЕДЬ ВЫ ТОТ МУДАК, ЧТО МЕНЯ СЮДА ВЫЗВАЛ!!! ЕСЛИ БЫ С МАКО ЧТО-ТО СЛУЧИЛОСЬ, ВАША СРАНАЯ СТАНЦИЯ НЕОЖИДАННО СТАЛА БЫ ОБЩЕЙ МОГИЛОЙ!!!» — я уже занес руку, когда Инглиш схватил ее.

— «Капитан не делайте то, о чем будете жалеть!..» — парень говорил сухо, но с жалостью.

— «Успокойся!.. Я же в порядке?! Правда?! Не стоит так себя вести… Пожалуйста…» — Мако в это время стоявшая сзади, уткнулась головой мне в спину, после чего отстранилась, вздохнула и подошла ближе к старику,

— «Адмирал, вы что-то сказали про войну?..»

Немного успокоившись, я, стиснув зубы, встал чуть поодаль и оперевшись на стенку скрестил руки на груди. Мне хотелось выбить из этого старика всю спесь, но охрана станции, скорее всего бы просто нас перестреляла за такое. Состроив самое злобное лицо что мог, я направил на него свой взгляд.

— «Пройдёмте за мной, скоро вы все узнаете…» — Деимос, как будто ничего не произошло, повернулся и неспешно повел нас по белоснежным коридорам верхних этажей станции. Вокруг казалось не было ни души, но отсоединяющиеся панели на стенах, похожие на двери шкафчиков говорили об обратном. Такие могли содержать внутри что угодно: от турели, до небольшого автономного меха. Мы остановились около большой открытой наполовину бронированной двери, рядом с ней толпился народ в дорогих одеяниях.

— «А! Адмирал Деимос! Ну, наконец-то! Теперь мы можем начать!» — голос низкого на вид председателя комитета послышался со стороны помещения и предзнаменовал начало сборов. Мы протиснулись сквозь скопление людей в имперских балахонах с позолотой и вошли внутрь, после чего уселись на свои места в просторном, высоком и хорошо освещенном зале, похожем на театральный. Для меня и Мако были выделены стулья в первых рядах, прямо рядом с адмиралом. Я не мог понять, откуда они вообще знали, что она со мной придёт, и почему я был единственным наемником, что присутствовал здесь.

Низенький и лысый толстячок вышел на трибуну и встал на возвышенность, дабы достать до нее. Официально заседание началось.

* * *

— «Тишина в зале! Сегодня мы вынуждены были собрать вас всех здесь не без причины! Не все знают, но станция Саишын-VII была уничтожена…» — председатель утер пот со лба, по людям вокруг словно прокатилась волна леденящего холода самой бездны, в зале все затихли.

— «КАКИМ ОБРАЗОМ!?! Там же стоял пятый и девятый флоты?? Они бы смогли отразить атаку даже ДЕСЯТИ ПИРАТСКИХ ЭСКАДРИЛИЙ!?!? На станции стояли НОВЕЙШИЕ ИМПУЛЬСНЫЕ ОРУДИЯ!?! Они бы не смогли…» — голоса вокруг перекрикивали друг друга и явно не собирались затихать, люди прибывали в состоянии паники и полного шока.

— «ТИШИНА!!!» — адмирал, сидевший рядом со мной, встал и в один прыжок поднялся на трибуну, вызвав недоумение у толпы,

— «Я сам был при обороне станции! И да! Пиратов мы бы одолели, НО!!! ЭТО НЕ БЫЛИ ПИРАТЫ!!!» — старик, явно не привыкший кричать, видимо всех напугал своим поведением, люди успокоились и перестали галдеть, ожидая, что же он скажет.

— «Мне пришлось увести свой флот в гиперпространство, станцию уничтожили с первого попадания, у нас не было выбора…» — адмирал махнул рукой в сторону стоящего с пультом техника вдали.

В зале все охнули, когда на главном экране показали последнее кадры, что заснял дредноут Деимоса. По моей спине пошли мурашки. Корабль, превышающий все мыслимые размеры, вышел из открывшейся близ станции червоточины, за ним словно бы из рога изобилия посыпались уже знакомые мне мелкие и средние по размерам корабли, они были похожи больше на существ, нежели на машины — Томас тогда назвал их «Ликторами». Такое слово в качестве наименования звучало неуместно, ровно до этого момента.

Напоминающие рагиформесов твари роились вокруг флотов защиты станции и рвали легкие звездолеты ополчения на куски, стреляя салатовым пламенем лучевых орудий из клювообразных пастей. Так продолжалось не долго, главный корабль пришельцев полностью покинул подпространство и встал во всей своей красе. Темно-нефритовый, почти черный десятикилометровый корпус огромного монстра, похожего на бутон нимфеи смотрящей отсутствующим стеблем вперед, а десятками проворачивающихся по разным осям лепестков назад, открыл створки пасти ровно по центру конструкта. Выпускаемая им мгла локальной туманности помрачнела, затем, словно кровь по венам, салатовая энергия начала все быстрее пульсировать по корпусу в направлении орудия главного калибра, но неожиданно остановились.

Огромного размера столб света вырвался из четырехстворчатого отверстия, сотрясая пространство радужным сиянием, он прошелся по направлению станции, уничтожая все на своем пути. Под удар попали и мелкие корабли, что не смогли увернуться, и тяжелый эсминец, который в это время был на линии огня, все они стали прахом в одно мгновение. Но уничтожив их, луч не остановился, он пробил оболочку рукотворного города. Словно божественная десница, длань мироздания практически довершила приговор, но остановилась после контакта с последним оплотом людей, что не успели ничего толком понять, — щитами.

«Саишын-VII» не разрушилась сразу, рассеивающие экраны смогли кое-как поглотить часть урона и расщепили луч, превратив его в сотни небольших пучков. Таким образом, она смогла избежать мгновенной детонации, давая возможность жителям добраться до «Ковчегов» (кораблей большого тоннажа, предназначенных для эвакуации и транспортировки жителей станции).

Пока орудие главного калибра перезаряжалось, «Улей» закрыл створки корпуса и словно начал изучать пространство вокруг, водя по нему светом сканеров. Координация легкого эскадрона чужих выросла в разы. Флот ополчения нес тяжелые потери, «Ликторы» вырывали победу все быстрее.

Техника гостей из бездны была явно намного прочнее наших кораблей. Крупные орудия «Улья», напоминающие дыры в корпусе источающие свет, в это время стреляли по линкорам и дредноутам сил союза фракций своими сферическими сгустками салатовой энергии. Флагман врага был в три раза больше любого из наших дредноутов, силы самообороны не смогли даже поцарапать его, в то время как сам монстр спокойно бороздил просторы космоса.

Корабль адмирала, стоявший в это время в доках, начал движение. «Сверхновая» активизировала все системы, когда бой был в самом разгаре, перехватчики противника сцепились в яростной схватке с нашими, линкоры в это время пытались прикрыть их своим ПВО, но сами постоянно повреждались орудиями монстра. Супердредноут адмирала отстреливался из всего, что вообще могло это делать, медленно он приближался к «Улью», пытаясь прикрыть мирных жителей веерным огнем. Оркестр снарядов и лучей мерцал вокруг ярче любых звезд.

Створки вражеского флагмана опять начали открываться, он заметил приближение нового оппонента, но в своей надменности, либо по приказу, не отрекался от аннигиляции станции, готовя второй залп. Крестообразная вспышка в несколько километров мелькнула и разрослась изнутри пасти монстра, луч света вновь пробил корпус Саишын. На этот раз повреждения стали фатальными, она начала разваливаться на куски, испещряя свой, похожий на храм, корпус тысячами тысяч внутренних и внешних подрывов.

Последний оплот веры храмовников Эквистелла в этом секторе пал в одно мгновение, многомиллионная станция похоронила вместе с собой многих, но все же не всех. Ковчеги, доверху наполненные людьми, в ужасе прятались за флотом ополчения, надеясь лишь на чудо.

Трехствольные орудия главного калибра «Сверхновой», которые все это время заряжались ионами, дали прямой залп в источник луча на корабле противника, космос содрогнулся от боли. Снаряды из истинного света попали прямо, между не до конца закрывшимися створками главного калибра и монстр, будто поперхнувшись кровью, моментально закрыл пасть. Полосы энергии на корпусе «Улья» начали сиять ярче, чем когда либо, но после единственного мгновения сразу же затухли, уступив место тьме самой пустоты. Корабль пришельцев замер в пространстве, по его обшивке начали проходить трещины из фиолетовой энергии, он готовился взорваться, попутно забрав с собой всех тех, кто был рядом.

Адмирал скомандовал всем союзникам войти в гравитационный колодец его дредноута и приготовиться к экстренному гипер-переходу. Уцелевшие суда ринулись в его сторону, подпространственный разлом огромных размеров поглотил все вокруг корабля Деимоса, спасая выживших от неминуемой гибели. Последнее что удалось запечатлеть — это взрывная волна колоссальной мощи, создавшая расхождение неизвестной реальности, ставшей чернее самого космоса, ее трещины покрыли «Улей» и поглотили его вместе с сопровождением чужих. Отзвук реальности разнесся прямо перед отварпом тех, кто чудом успел спастись.

* * *

После просмотра этой хроники кровь стыла в жилах, но, поразмыслить как следует не удалось, молодой и худощавый ученый, что сидел в первом ряду, шагнул на подиум.

— «Мы дали этому экземпляру имя: „Анахарсис“ (неуязвимый), не трудно догадаться почему…» — на сцене, прямо на фоне замершего фрагмента с вражеским кораблем, теперь находился новый глава научного отдела, видимо замена Томаса, он нервно мялся стоя рядом с адмиралом и, выдохнув, продолжил,

— «Нам довольно давно попались некие „нано-боты“, на астероидах, близ пограничных секторов… Также, мы получали очень странные сигналы от многих непригодных для жизни планет сектора… Это уже не говоря о том, что наши „гости“… Кхм… Могут, так сказать, появляться из ниоткуда, нарушая все наши теории о пространственных переходах… Сверившись со многими данными, в основном теми, что я не могу разгласить, мы назвали их „Изоморфами“ (изо — единство, морфа — форма) … Намекну… Наименование придумано не нами лично, но у него есть свое собственное и очень серьезное обоснование…» — будто бы подчеркивая этот момент, кадр за ним сменился на иной, изображающий процесс поглощения материи молодой колонией нанитов. Выглядело данное действо не очень притязательно, ибо этот самый «процесс», мог касаться и живых организмов, причем неважно в сознании ли они.

Участь того, кому не посчастливилось выжить во время заражения, была не завидной, он ставал частью своего корабля. Ученый нервно вздохнул, обернувшись на экран, оценил мертвую тишину и продолжил:

— «Не беспокойтесь, это не так заразно как вы думаете… Наниты выполняют простые алгоритмы и в малом количестве не способны навредить никому… Им всегда нужен мощный источник сигнала для активации… Например, тот „большой парень“…» — ученый еще немного помялся, он явно не привык работать на публику,

— «К сожалению, группа, что должна была следить за этими явлениями и собирала все данные, исчезла… Проект „Триллиум“…» — ученый осекся, когда понял что сболтнул лишнего, адмирал уже был готов заткнуть его, но не успел, ибо тот вовремя спохватился и сменил тему,

— «Сейчас не об этом!! Вы все должны выслушать наше заявление!! На кону судьба всего сектора!..»

В зале была гробовая тишина, все внимательно слушали ученого, даже не моргая, казалось, что время замерло:

— «Наши исследования показали, что они способны перестраивать материю на молекулярном уровне, но!.. Мы не поняли, откуда и как они берут энергию… У этих „существ“ есть определенные, так сказать „формы“… Мы выявили этот недостаток недавно… Эти машины не способны эволюционировать, их коды явно были написаны кем-то… Следовательно — они некое автоматическое оружие… Со всех секторов передают об нашествии этих „существ“… Возможно, полностью постигнув природу данного феномена, мы смогли бы узнать, как с ними бороться… К сожалению, чертежи прототипов вооружения были украдены, а человек что их разработал и руководил всеми проектами и исследователями, пропал вместе с ними… Нам нужно отправить все силы на поиски этого ученого, лишь он знает, как победить их… Его имя: Томас Габриэль…»

Чего-то такого я и ожидал, видимо, мой дредноут и был тем самым «оружием», что спроектировал Томас. Но меня не покидали мысли о том, что я хотел задать ему пару-тройку вопросов.

— «Корабль первого Адмирала объединенного легиона рыцарского флота Империума — „Сверхновая“, понесла тяжелые повреждения! Прототип тахионного рейлгана, который мы разработали на основе последних рассказов ученых, что работали над проектом вместе с этим человеком, не может стрелять больше раза в несколько суток, его энергопотребление слишком огромно… Ближайшее время нам нечем им ответить…» — научный работник огласил нам последнюю информацию и, опустив взгляд, передал слово Деимосу. Тот уже и сам готовился принять инициативу:

— «Мы должны немедленно найти и допросить Габриэля Томаса! На его плечах сейчас единственный шанс выживания населения сектора Альфа! Пока мы изолированы и…»

— «АДМИРАЛ!» — неожиданно в зал ворвался имперский солдат, он не мог отдышаться и опирался на край дверного проема, привлекая к себе всеобщее внимание.

— «Что такое!? У нас важное собрание!» — Деимос недовольно поморщился, глядя как молодой парень в военной форме чуть ли падает от усталости, периодически вытирая со лба капли пота.

— «Адмирал, срочный доклад!..» — глаза солдата были наполнены ужасом, на всех кто был в зале, перекинулись его эмоции, они замерли. Люди подсознательно знали, что за слова сейчас будут произнесены, от этого всем стало еще более жутко,

— «Сенсоры регистрируют множественные сдвиги подпространства близ станции, мы!..» — парень не успел договорить, пол с колоссальной силой содрогнулся под нами, свет выключился, вместо него загорелись красные огни аварийных ламп.

— «МЫ АТАКОВАНЫ!!!» — солдат, поднявшись, быстро подбежал к Адмиралу и взял его под плечо, тем самым быстро подняв упавшего старика с пола.

В момент когда я повернул голову и посмотрел в экранированное-окно в конце зала, открывшийся вид поверг меня в ужас.

* * *


Сцена четвертая: Стихия разрушения

Столб радужного сияния вышел из огромного портала вместе с крестом остаточной энергии, за ним виднелись незнакомые звезды, и бескрайняя гладь холода иного мира. Луч моментально пробил защитные экраны станции и врезался в город, сокрушая любую материю на пути. Дыра в куполе автономно затянулась, дабы не создавать разгерметизации города, но повреждения были слишком большими, целые жилые районы уже лежали в руинах. Один лишь миг и, словно по приказу кого-то свыше, в пустоту отправились тысячи людей, они не успели даже почувствовать страх.

Из бесцветного зеркала измерений показался бутон корабля испещренного венами — это был «Анахарсис», в точности такой же, как и на видео. Четырехстворчатая пасть открылась, показывая нам нутро зверя, которому были чужды любые эмоции, цель — лишь она двигала его. Монстра сопровождали все те же мириады огоньков, они были ветром вокруг центра штормового облака, несущего истину разрушения.

Сверкнув светом, луч нанес еще один прямой удар по направлению нашего уровня. Модуль, в котором мы находились, покосился, видимо, была задета одна из несущих опор. Я дико обрадовался нашей удаче, ведь знал, что Имперцы были мастерами в строительстве несущих и модульных конструкций, а также корпусов. Их станция явно была попрочнее Саишын, иначе это был бы наш последний миг.

— «ЭЙ?! Ты в порядке!? Нам нужно немедленно эвакуироваться!!!» — Мако схватила меня за руку и потащила к выходу из зала. Люди в панике бежали кто куда, толпясь у выхода и не давая нам пройти. Их крики смешались с гулом сирен и грохотом обрушений и множественных пожаров снаружи. Я сам очень старался не впасть в ступор, сейчас было явно не время и не место для паники.

— «Сюда! Я знаю эту станцию как свои пять пальцев, ведь я здесь практически заново родился!» — Инглиш махал нам руками стоя в проеме дальше по направлению стены, он открыл одну из затворок, что служили защитой для турелей, — «Я провожу вас к выходу, мы должны прорваться к ангарам сквозь служебные помещения! Быстрее!»

— «Я бы в такой ситуации точно потерял самообладание на твоем месте…» — поглядывая на парня, я понял, что мы отрезаны от остальных помещений и единственных выход — это тот, по которому мы пришли. Разведчика что-то очень сильно беспокоило, но он не подавал виду, поставив себе цель и выполняя ее как можно эффективнее.

Все вокруг разваливалось на части, потолки обваливались, стены исходились трещинами, а мы сломя голову бежали за Инглишом. Коридоры моментально сменялись другими, повсюду были бездыханные тела людей, которых убили попаданиями лучей сквозь барьеры и не только. Многих просто затоптали те, кто решил, что их жизни важнее иных, — первичные эмоции всегда искореняли любую человечность.

Невзирая ни на что, мы все-таки вышли из лабиринта переходов и подбежали к обрыву, где на магнитных рельсах все еще висел тот самый лифт, вернее его обломки. Кто-то явно попытался тут спуститься, но им это не удалось. Размазанные по полу следы крови доходили и сюда. Падать было далеко, но взрывы за спиной намекали, что особого выбора и времени на его принятие у нас нет.

— «Вспомнил! На том стеллаже должны лежать магнитные лебедки для обслуживания лифтов!» — Инглиш сделал нечто нестандартное для среднего телосложения паренька, он одним ударом своей правой руки проломил металлическую коробку, служившую хранилищем для снаряжения персонала, и достал из оттуда пару здоровенных магнитных ботинок. На его перчатке осталось парочка царапин, но взгляд был холоден, он протянул мне пару одутловатых бутс, Мако уже тем временем почти натянула свою пару.

— «ТЫ ЧТО СДУРЕЛ!!! ЭТО НЕ ПРЕДНАЗНАЧНО ДЛЯ ЕЗДЫ НА РЕЛЬСАХ!!!» — посмотрев вниз, я представил, как буду падать, если магниты не сработают или питание на линии отключится.

— «Нет времени на пререкания! Высоты будешь бояться, если выживем!!!» — Мако отвесила мне пощечину, прерывая приступ паники на корню, и я немного пришел в себя.

Надеть ботинки не составило труда, они автоматически уменьшились до нужного размера носителя, но и весили прилично.

— «Зачем я вообще сюда сунулся… Чтоб этого адмирала черти сожрали…» — после этих слов я вздохнул, и мы дружно прыгнули, наши подошвы испустили несколько молний и с грохотом прикрепились к магнитной дороге, идущей вниз, под уклоном в семьдесят пять градусов.

Тройка бегущих от смерти людей помчалась вниз по остаткам рельс, туда, где была видна лишь пустота, подобная самой бездне. Шахта практически не освещалась, лишь сами рельсы искрили перепадами энергетических слоев, создавая хоть какую-то видимость. Очередной удар по станции привел обломки, застрявшие сверху, в движение. Они сорвались с тросов и начали скользить вниз с угрожающей скоростью.

— «ТВОЮ ЖЕ Ж МАТЬ!!!» — зрачки моих имплантов округлились, когда я увидел многотонную махину, что мчалась за нами, ломая переборки шахты. Металлическая конструкция неумолимо сокращала дистанцию угрожая похоронить нас прямо тут. Вниз летели ошметки, отваливающиеся от нее, мне по голове ударил обрывок дерева с куском пергамента, который выпал оттуда.

— «ЕСТЬ СВЕТЛЫЕ ИДЕИ?!?» — спросил я, пытаясь не касаться стенок шахты.

— «Одна есть… Капитан, обнимите меня!» — Инглиш своими словами поверг меня в некий ступор.

— «СТОП! ЧТО!?! Но я не из этих!!!» — я всмотрелся в его серьезный взгляд, мой разум замер в шоке. Пролеты проносились все быстрее, погоня со смертью заставляла принимать нестандартные решения.

— «Идиот, я поняла! Делай так, как он сказал!» — Мако и я крепко обхватили Инглиша руками вокруг пояса, я сделал это максимально неохотно.

— «А теперь!!! ДЕРЖИТЕСЬ!!!» — с этими словами глава отдела разведки достал свой меч буквально из ниоткуда и воткнул его в магнитную дорогу. Лезвие легко вонзилось в металл, парень повернул ручку, используя все ту же силу что в случае взлома арсенала. Благодаря такому «повороту событий» мы изменили курс скольжения и умудрились попасть на другую полосу. Лифт пронесся мимо нас, создавая громовые раскаты скрежета на своем пути, его конструкция впечаталась об пол шахты, ударная волна сопроводила свое шествие ревом языков плазменного пламени уничтоженных элементов питания. Мы же, включив предохранители на портативных магнитах, начали замедляться.

— «ПРЫГАЕМ!» — скомандовал я всем, когда краем глаза заметил освещенный проем в стенке шахты. Изменив полярность на ботинках, мы с огромной инерцией оттолкнулись от магнитной дороги благодаря импульсу, прямо перед падением на обломки лифта совершили прыжок и грохнулись на пол одного из служебных туннелей. Волна пламени пошла вверх, решив исчезнуть, прямо перед тем как дойти до нашей дислокации.

Пространство вокруг периодически потряхивало, всюду было задымление от локальных очагов пожара.

— «Все целы?..» — я пытался отдышаться и попутно достал кусок дерева из-за воротника, во время падения эта штука очень мне мешала, сейчас особенно. Я посмотрел на пергамент что шел в комплект со скалкой — это был кусок той самой картины, видимо, раздавленные в лифте люди пытались ее спасти. На белом подобие папируса были иероглифические надписи неизвестного наречия, но похожие на Эквистеллианские. Положив этот клочок непонятно чего в карман, я протянул старпом руку, она, также как и я, плохо перенесла падение.

— «Я, кажется, что-то сломала…» — Мако крепко схватилась за протянутую мной руку и встала на ноги.

— «Я в порядке, Капитан!!» — Инглиш отдал честь. Переглянувшись, мы быстро оценили обстановку: путь был лишь один — вперед, прямо сквозь дым узкого и длинного коридора. Мы отряхнулись и, скинув с себя тяжелые вторые ботинки, побежали по туннелям в сторону ангаров. Станция трещала по швам, крики людей уже стихли, скорее всего, времени у нас оставалось не так много, нужно было поторопиться.

Мы увидели свет только когда добрались до места содержания легких кораблей, персонал уже эвакуировали, сияние исходило от горящих обломков судна ополчения, своим падением оно разрушило половину доков. От этого места остались лишь переломанные мосты переходов и огромная дыра наружу, затянутая стационарным полем контроля пространства. Языки пламени перегородили проход почти ко всем шлюзам-хранилищам.

— «Черт… Здесь должен был остаться хоть один корабль…» — Инглиш ударил рукой по стене, его лицо потеряло последние остатки эмоций, — «Простите что подвел, Капитан…»

Это место показалось привычным, немного погодя я присмотрелся к очертаниям и увидел знакомый номер ангара, в памяти моментально вспыхнул образ из прошлого:

— «Сюда!..» — я рванул к бронированным дверям с надписью: «Я всегда хорошо понимаю что делаю, ведь допускать ошибки — непростительная роскошь». Она была написана в виде аббревиатуры из трех иероглифов, довольно непопулярных в языковой системе и вычитанных в одной книге, понимал ее только я.

Остальные недолго думая устремились за мной и подбежали к тройным створкам, энергоканалы на их серых пластинах были не активны.

— «Но они обесточены! Это же значит, что там нет корабля!?» — Мако уже заметила, как загорелся мой взгляд, ее немного перекосило.

— «Нет, я это сделал специально, еще когда был наемником!..» — я ввел пароль и кодовый вопрос, терминал принял личность, вены энергии пустили в себя остатки питания станции,

— «Не думал что сработает, но плевать!.. Откройтесь же — врата хаоса!!!»

Дверь пафосно поднялась, в нее с огромной силой втянуло дым от разгерметизации, внутри были видны очертания накрытого полотном тридцатиметрового штурмовика. Под мантией оказался потрепанный многочисленными боями корабль черного цвета с золотистым напылением по бортам. Он был похож на продолговатую и узкую подкову, смотрящую круглой частью назад, а между двух створок посередине у него была треугольная кабина, направленная клювообразным острием вперед и накрытая бронированным ободом вместо стекла.

— «Давно тут стоишь?.. Мой красавец… Я скучал…» — VG-IVG: «Проблеск» был там же где я его и оставил на хранение, он, словно ожидая возвращения своего законного обладателя, зажегся оранжевыми энергоканалами по корпусу.

— «Потом с кораблем поговоришь!!!» — Мако схватила меня за руку и потащила в открывшуюся на автомате кабину.

— «Ревнуешь?..» — я уселся за штурвал, кресел в подобном агрегате было два, переднее для пилота и заднее для штурмана,

— «Инглиш!.. Садись сзади!.. Только не сломай системы моего интегрированного борт-компьютера!.. Я очень долго запихивал его в имперскую машину! Ну а ты, Мако… Сядешь мне на колени!.. Только быстрее!..»

— «…» — девушка остолбенела.

— «НУ?! Ангары сейчас развалятся на части!!!» — подтверждая мои слова, одна из опор качнулась и готовилась пасть под своим весом. Все вокруг было на последнем издыхании, в ожидании добивающего удара с корабля врага металл выл от боли.

Мако послушно уселась, хотя по лицу и не было видно особого удовольствия.

— «Синхронизация!!» — корабль выполнил приказ. Контактные кабели воткнулись в мой позвоночник, порвав капитанскую форму, имплантанты среагировали на системы корабля, технология полной синергии свое дело знала,

— «Давно я этого не испытывал… Нет времени на подготовку!.. ЗАВОДИСЬ, КУСОК ТЫ МЕТАЛЛА!!!» — знакомое ощущение единства с механизмом завораживало, он, словно был продолжением моего тела — его крылья, были моими.

— «Принято…» — борт-компьютер включил все системы, вокруг начали появляться омни-панели и диаграммы статуса систем. Корабль продул две пары двигатели и, направив их оранжевое пламя с помощью УВТ, поднялся над платформами ангара. Я запустил алгоритм экстренной перегрузки, трастеры повернули нос к единственному выходу. Сопла выдали зашкаливающие 200% тяги, штурмовик с огромной скоростью сорвался с места, чуть не угробив нас инерцией от поздней активации гравитационной стабилизации. Хвост ионных выхлопов сопроводили завихрения пламени от выхода в свободное пространство.

Мы вылетели из энергетического поля доков в тот момент, когда последняя из несущих балок завалилась. Я зашел на вираж, огибая станцию, перед нами предстала долгожданная картина происходящего.

«Анахарсис» бесстрастно добивал остатки флота Империума и тех, кто посмел встать на пути у его цели. Попутно бутон стрелял в станцию, производя импульс за импульсом, выжимая все из своих систем. Многомилионный оплот безоговорочных служителей Империума уже был разрушен, но все еще держался, даруя беженцам время на побег. Флагман врага решил оставить «Часового» и сосредоточить свои излучатели на надоедливой мошкаре.

Корабли ополчения не могли пробить обшивку бутона, но из последних сил старались отвлечь его дополнительные орудия от гражданских судов, которые пытались улететь как можно дальше. «Сверхновая», не могла использовать главный калибр, но продолжала яростно сражаться за жизни тех, кто вновь стоял за ее спиной и молил о спасении.

Многокилометровый параллелограмм супердредноута не жалея себя подставлял корпус под постоянные удары разрывных торпед и ионных излучателей, его броня все больше и больше повреждалась, открывая внутренние конструкции и изрыгая пламя перегруженных структур ограждения. Мы оказались полностью отрезаны от своего дредноута разгоревшимся хаосом звездного конфликта.

— «Кэп! Это Томас! Кэп?! АЛЕ! АЛЕ!!!» — знакомый голос послышался сквозь помехи и искажения, созданные расхождением пространства. Портал постоянно выпускал все новых и новых «Ликторов», складывалось впечатление, что им нет конца.

— «Прием!.. Я рад, что вы целы!.. Доложите статус!..» — я вел корабль в обход сражения, дабы не навлечь на себя гнев огромного монстра и не попасть под перекрестный огонь.

— «Эта мошкара даже не может поцарапать наш корпус! Ха-ха!» — «Справедливость» монотонно выкашивала мелкие корабли неприятеля с помощь спаренного ракетного ПВО, а ее кинетический барьер сверкал в разных местах от постоянных взрывов рядом.

— «Не ехидничай!.. Когда я вернусь, нам будет, о чем поговорить!..» — я в ужасе обернулся, новая ударная волна сотрясла мой корабль и заставила замолчать.

Наш разговор прервал неожиданный взрыв колоссальной мощи, крест света принял в объятья вечности новые души. «Сверхновая» получила прямое попадание от «Анахарсиса» и была разрезана на две части, луч проделал в ней дыру и вышел с другой стороны, даруя быструю смерть храбрым рыцарям. Флагман «Изоморфов» словно ждал пока корабль адмирала подойдет на достаточное расстояние, его пасть вновь закрылась, а вены на корпусе потускнели. Огромного размера детонация разлетающегося в ошметки корпуса супердредноута озарила и сотрясла пространство с невероятной силой, но враг этого даже не заметил, у него была другая цель.

— «ВОТ ЖЕ ДЕРЬМО!!!» — мне стало страшно, когда я увидел, что «Анахарсис» медленно повернул округлый нос плоского блина конструкции по направлению «Справедливости», он был готов погубить всех, без малейших колебаний,

— «ТОМАС!!! УВОДИ МОЙ КОРАБЛЬ! СЕЙЧАС ЖЕ!!!»

— «Но как же ты?..» — его тон был спокоен и холоден.

— «ЭТО ПРИКАЗ!!! Я ПЕРЕДАЮ КООРДИНАТЫ ТОЧКИ РАНДЕВУ!! ПРЫГАЙ!! НЕМЕДЛЕННО!!»

Пасть флагмана чужих быстро раскрылась, предчувствуя наш ход. Луч света ударил прямо по направлению моего дредноута, но прервать и эти жизни, ему было не суждено. Разлом в пространстве раскрылся прямо между «Справедливостью» и врагом, столб энергии попал в нестабильный портал перед кораблем и исчез в пустоте. Экстренный прыжковый алгоритм имел свои недостатки, но сейчас было самое время.

Все выжившие суда толпились вокруг дредноута, они ринулись в портал. Белые корпуса ковчегов округлой формы один за другим исчезали в сфере-воронке, история Саишын повторилась. Буквально за несколько секунд немногочисленные оставшиеся боевые корабли ополчения смекнули, что это их единственный шанс и, прекратив огонь, также удалились с поля боя. Флот во главе с Томасом пропал на той стороне, захлопнув за собой дверь. Вокруг все стихло, остались лишь множественные обломки некогда великого флота Империума.

«Анахарсис» буквально стоял посреди горы горящих и тлеющих остовов, заслоняя своей тенью звезду системы. Мы были лишь мелкой мошкой на фоне этого чудовища, оно даже не заметило нас и, подозвав своей эскорт, начало двигаться вперед, думая над следующим шагом. Когда мы перешли в гиперпространство, я размышлял лишь о том, как теперь быть, ведь данное мероприятие не входило в перечень дел на сегодня.

В корабле царило гробовое молчание, лишь тихие всхлипывания сидящего сзади парня, прерывали эту мертвую тишину:

— «Он уничтожил все… Я поступил так поспешно и глупо… Моя сестра… Что же сейчас с ней… Успела ли она спастись… Если… если… Тогда я тоже должен пойти за ней… Все это не имеет смысла…»

— «Успокойся, сейчас же!.. Все имеет смысл, не неси этот бред!.. Я уверен, что она спаслась!.. Со станции вылетело очень много ковчегов…» — я прикинул, куда они могли отправиться, единственной станцией достаточного размера был «Элизиум», подконтрольный людям А. В. А.Н.Г.А.Р.Д. (Автономной Военной Ассоциации Наемных Галактических Альянсов Регионального Действия). Просторные и многочисленные жилые купола этой станции должны были подарить людям убежище, хотя бы на время. По правде говоря, мне самому все больше хотелось впасть в депрессию, но я понимал, что никогда из нее и не выходил, а хладнокровие в важных решениях, идущее в комплекте в качестве приятного бонуса, было моим самым сильным оружием.

Штурмовик совершил серию прыжков по секторам, которые имели маяки. Нам нужно было сделать еще один варп до точки рандеву, но система как назло запищала о необходимости времени на восстановление энергоресурса. Так мы и продолжали лететь в неизвестном направлении по красноватой туманности какого-то заброшенного астероидного поля без малейших признаков жизни. Всюду были лишь покинутые платформы и полые скелеты обглоданных камней, давно забытые призраки древности парили здесь, храня воспоминания о расцвете промышленности сектора.

Неожиданно я понял, что сканеры конкретно сбоят, глюки отображения перекрыли все сенсоры:

— «Неполадки с радаром… Может минералы какие-то мешают волнам?.. Вот же…» — системы корабля начали поочередно отключаться, тумблеры постоянно гасли.

— «А что ты хотел? Твоей развалюхе наверно лет двести!!» — Мако сейчас больше всего волновал факт, что между мной и передней панелью не было места для пассажиров. Неловкости добавляло и то, что она сама продолжала провоцировать появление нежелательных функций своими постоянными попытками сесть поудобнее.

Но безмолвие пустоты было обманчивым, я очень поздно догадался, что мы были не одни здесь — охотник все это время наблюдал из тени, ожидая пока жертва как следует запутается в его паутине.

В мгновение ока пространство перед штурмовиком разорвалось воронкой с градом молний по краям, из червоточины показался клиновидный нос линкора. Корабль большого тоннажа напоминал угловатый батон и острым носом, и бронированными утолщениями ближе к двигателям. Он носил выцветший оранжевый окрас и был усеян тускло-желтыми граффити, а на корме у линейного корабля виднелся плоский солнечный парус с белыми саблями, лежащими крестом. Пиратские знамена «Миражей» прозрачно намекали на происхождение этой посудины даже лучше чем орудия, уже явно смотрящие в нашу сторону.

— «Все попытки к сопротивлению бесполезны! Ты попал в ловушку! Приглашаем на наш борт, отказ не принимается! Аха-ха-ха!» — довольный женский голос по каналу связи огласил нам некий ультиматум, системы корабля полностью перестали функционировать. Последнее что я успел сделать, перед тем как мой штурмовик засосало в нутро корабля врага, — это передать сигнал бедствия на «Справедливость».

* * *

Сцена пятая: Ловушка паука


«Проблеск» затянуло прямо на бортовую посадочную палубу пиратского линкора и припечатало к металлической поверхности просторного ангара. Штурмовик мгновенно окружили вооруженные до зубов охранники в угловатой броне и крутых шлемах усеянных линзами, наподобие паучьих глаз.

— «Выходите по-хорошему!.. Выши трупы будут стоить меньше!» — во главе солдат стояла невысокая и стройная женщина лет 25–30, тускло-розоватая челка свисала на ее лицо, почти полностью закрывая его. Одета она была не как персонал: довольно приличный черный костюм с позолоченной окантовкой браслетов и воротника, подобно плащу спадал до пола и явно выдавал в ней капитана корабля.

Немного прищурившись, девушка вышагивала в сторону, подобно человеку, который точно знает, чего хочет, а ее накидка развивалась при ходьбе, вызывая у меня дикий приступ зависти. Будучи ценителем всего прекрасного я отчетливо и ясно видел, что это одеяние явно было сшито под заказ, у меня никогда не было возможности даже примерить нечто подобное.

Солдаты навели синие лазерные прицелы тяжелый плазмеров на кабину, иных вариантов кроме как повиновение не наблюдалось, пришлось выполнять требование. Охранников было человек тридцать, и они все прибывали, шансы на победу катастрофически упали к нулю. Перед тем как последний лист верхней брони сдвинулся и кабина моего штурмовика открылась, я повернулся и кивнул в сторону Инглиша, поняв намек он вошел в маскировку.

Пиратские сканеры не должны были засечь данный ход, ведь я не просто так приварил столько отражающих пластин вместо стекла, сделав из «Проблеска» настоящий космический танк. Такие глупости как прозрачная поверхность на кораблях являлись пережитком мрачного и дремучего прошлого, хорошо, что Томас был солидарен с этим моим мнением и сделал «Справедливость» без малейшего намека на этот изъян, оставив лишь имитацию в виде экранов.

Внутренние рассуждения на тему идиотизма некоторых военных инженеров прервала реальность, к моему носу приставили дуло винтовки.

— «О-хо-хо! У нас тут сладкая парочка! Мое имя капитан Соларис, и я хотела бы знать, что вы делаете в пограничном пространстве? ДАЙТЕ УГАДАЮ! Медовый месяц?» — капитан развела руками и скривилась. Солдаты вместе с ней наперебой начали хохотать, когда затекшая нога Мако запуталась в проводах кокпита, и она вывалилась из кабины, за ней, проявив чудеся настройки автономного вестибулярного аппарата, упал и я. Со стороны выглядело потешно, но до смеха нам не было, плазменные рейлганы солдат все еще были направленны прямо на нас.

— «Где я тебя видела… Кто-нибудь, пробейте его мордаху по базе данных, мне кажется это крупный улов!» — Соларис подошла впритык, и начала пристально всматриваться в мое лицо, к ней подбежал один из пиратов и, прошептав что-то на ухо, принялся разводить руками,

— «Да ладно! Капитан корабля-призрака? Бред какой-то… Перепроверь!.. Перепроверял?.. Ну… Значит, в третий раз проверь! ПОШЕЛ ОТСЮДА, Я СКАЗАЛА!!!» — она наподдала незадачливому охраннику, отправив его парить подобно птице в небесах,

— «Не обращайте внимания на этих тупарей… Вашей жизни ничего не угрожает…» — пиратский капитан ехидно улыбнулась и облизала губы,

— «Пока что, не угрожает… Отведите наших гостей в карцер! ЖИВО!!!»

Двое солдат отреагировали на щелчок пальцев и, отобрав у нас оружие, повели вперед. Бойцы сзади угрожающе толкали своими пушками нам в спины, подгоняя. Каждый шаг был словно вечность, пираты видели нашу обманчивую безысходность. Приходилось подыгрывать и поддерживать иллюзию незыблемости их контроля, для того чтобы отвадить любые подозрения и ослабить бдительность врага.

Просторный холл сменился темными коридорами с переменно мерцающим светом энергетических ламп. Мы все глубже спускались в нутро зверя, пока нашему взору не предстал одинокий шлюз карцера.

Пустующие помещения выглядели давно заброшенными, благодаря слою грязи на металлических стенах и утечкам жидкого азота в некоторых местах. Нас подвели к одной из камер и смачным подстрачником отправили в нее.

— «Номер конечно не люкс! Но чувствуйте себя как дома! Капитан! Ха-ах-ха!!!» — здоровенный охранник закрыл камеру и побрел в сторону, предварительно похлопав своего напарника по плечу.

— «…» — я встал, и холодным взглядом проводил две удаляющие фигуры в лиловой броне, они оба от души хохотали, обсуждая, что же купят на вырученные деньги. Спустя несколько секунд все затихло, нависла долгожданная тишина.

Мне вдруг стало жутко от полного осознания этого непредвиденного развития событий, но включить пессимиста так и не дали, по коридору донеслись глухие шаги, без малейших признаков своего владельца. Почти незримый силуэт призрака прислонился к стенке рядом с нами, даже с имплантами я едва улавливал его присутствие.

— «Капитан… Я не смогу просто взять и выпустить вас, охранники тут просто кишат, нужна диверсия…» — Инглиш, не выходя из маскировки, тихо рассказывал нам свой план. Я здорово ужаснулся от того как он в очередной раз балансирует между ледяной решимостью и периодической чувственностью. Парень явно сам не знал, черствый он, или же нет. Его тон в этот раз вновь был подобен некому бесстрастному механизму:

— «Я перегружу реактор корабля, у нас будет ровно двадцать минут, перед тем как тот взорвется… После, мы проберемся на нижнюю палубу, и я отключу блокировку ангаров… Если ваш корабль все еще там, то мы сможем незаметно улизнуть…»

Мы с Мако облегченно вздохнули и переглянулись, этот шанс был явно лучшим выбором, нежели стать лотом на черном рынке:

— «Удачи…» — я сел, опершись на холодную стенку камеры. Инглиш исчез вместе со следами своего здесь пребывания, оставив нас с Мако наедине.

— «А я бы хотела в медовый месяц…» — старпом ввела меня в небольшой ступор, она сидела рядом, а во взгляде девушки отчетливо читалась отрешенность от нынешнего положения дел. Она тяжело вздохнула и прижалась ко мне, в камере было совсем не жарко, видимо в эти отсеки энергию не подавали для экономии, не говоря уже про утечки реакторного охлаждения.

— «Когда все это закончится, мы обязательно слетаем на отдых…» — я кинул взгляд на пустующий коридор слева от плазменной решетки, боясь посмотреть в глаза той, что была очень близко.

— «Хорошо бы…» — она положила свою голову мне на плечо и будто бы поразила недугом своей отрешенности. Я сразу забыл про наш план и тоже начал обдумывать ее идею.

* * *

Так я и старпом еще какое-то время сидели, грея друг дружку. Чаша моего терпения все больше подходила к своему пределу, начали появляться сомнения по поводу идеи нашего бравого воина и опасения, что его просто изловили и пытают. Но облегчение пришло довольно быстро, мы услышали пронзительный гул сирен аварийного режима.

Внезапно послышался знакомый звук ботинок, бегущих ботинок.

— «Подъем, Капитан! Время вашей вахты еще не окончено!» — Инглиш ударил правой рукой по панели возле экрана и, смяв ее словно одноразовую полимерную банку, ворвался в камеру. Он кинул нам наше оружие, а на лице парня была теплая улыбка.

Мы с Мако немного оторопели, но быстро сориентировались и экипировали плазмеры, после чего встали и направились за разведчиком. Сирена была все громче, а дорога гораздо длиннее, чем в прошлый раз. Многие двери просто закрылись в связи с активацией аварийных алгоритмов. Я уже набегался за сегодня и очень хотел есть, ситуация накалялась с каждой секундой.

По пути нам не встретился ни один охранник, лишь пустые помещения и полная антисанитария. Очередной коридор блистал долгожданным ярким светом у своего завершения, знакомое сияние било в глаза, а времени до кончины этой посудины оставалось мало.

Выбежав за слепой угол, мы свернули в уже виденное ранее помещение с космолетными катапультами и увидели, что были в ангаре не одни. Наши взгляды встретились, и я сразу понял, что некоторые люди не дружат со здравым смыслом, или просто не имеют понятия про страх.

— «И кто у нас тут?.. А вы сопляки думали, что мы так просто вас отпустим? Я не для того так долго модифицировала этот корабль, чтобы просто так взять и потерять все в одно мгновение…» — группа из трех пиратов и капитана Соларис преградили нам путь к моему «Проблеску». Солдаты обступили ее и направили свои винтовки в проем, но мы успели скрыться за углом.

Я решил надавить на свою любимую логику, хоть и понимал, что это не имеет смысла:

— «Дура!!! По-твоему, этот чертов линкор стоит твоей жизни?! Если решила покончить с собой, то будь добра, делай это наедине!!! Мне еще пожить охота!!!»

Ее, похоже, этим было точно не пронять. Взгляд холодных глаз намекал на то, что она хочет нас всех похоронить, но в нем читалось и разочарование. Пираты даже с места не сдвинулись.

— «Ты не понял!..» — Соларис едва сдерживала эмоции. Она опустила голову и потеряла контроль над собой, ее тон сменился на полу-надрывный, а в глазах искрило отчаяние,

— «Я не собираюсь умирать!.. Я собираюсь отвезти твой труп и продать его!.. Он, конечно, будет стоить меньше чем живой экземпляр… Но все же деньги не пахнут, в отличие от трупов!!! Аха-ха-ха!!!» — она сама не верила в сказанное и залилась истерическим смехом, принимая свою судьбу.

В нашу сторону пронеслись выстрелы из плазменных винтовок врага. Мы не могли и носа высунуть из-за постоянного шквального огня противника, по моим скромным ощущениям время почти закончилось. Снаряды сверкали, отрывая куски стали и пытались пробить укрытия рядом, а солдаты неумолимо приближались, сокращая дистанцию.

— «Капитан! У моего камуфляжа еще осталась энергия! Но этого хватит лишь на пятнадцать секунд!» — Инглиш, стоящий за углом рядом, обнадежил меня своим внезапным заявлением о наличии шанса на победу.

— «Отлично!.. Входи в маскировку и обойди их!.. Через пятнадцать секунд мы тебя прикроем!.. Главное успей поразить хотя бы одного!..» — я попытался выглянуть, но моментально передумал, прямо перед глазами пронесся заряд белых ионов.

— «Приказ принят, сэр…» — его ухмылявшаяся фигура растворилась, не оставляя даже тени.

— «Мако!.. По моей команде стреляешь в левого!.. Я стреляю в того, что справа!..» — на мои слова отреагировали кивком и передергиванием затвора. Огонь врага все еще стеснял наши движения, но мы ждали не долго.

Фигура парня в плаще, словно призрак самой бездны, проявилась за спиной одного из врагов. Инглиш хлопнул в ладоши, вызвав у пиратов приступ паники:

— «Привет, солдаты!» — вибро-лезвие клинка со свистом воткнулось пирату прямо между ребер, и, пробив его грудь насквозь, оросило пространство бордовой кровью.

— «СЕЙЧАС!!!» — пока охранники на секунду перестали стрелять, ошарашенные от потери совзводного, мы с Мако одновременно вышли из-за угла и выстрелили в двух оставшихся. Снаряды плазмы с диким визгом пронзили пространство и долетели до противника, прожигая на своем пути броню и плоть. Девушка попала своему прямо в голову, прервав его жизнь мгновенно, я же немного промахнулся и попал в плечо, оставив бойца без руки. Соларис осталась одна. Инглиш в один прыжок оказался у пиратского капитана за спиной и приставил к ее горлу меч:

— «Последние слова будут?..»

— «…» — она молчала, сознание полностью покинуло взгляд ее серо-аметистовых глаз вместе с последними силами.

— «У меня будут!.. СПОКОЙНОЙ НОЧИ!!!» — я подбежал к ней и зарядил прямо по морде прикладом пистолета, Соларис бессознательно свалилась на пол,

— «Инглиш!.. Ты можешь помочь мне связать ее и затащить в кабину?..»

— «Но зачем она нам? Вы думаете, она что-то знает?» — он с каменным лицом воткнул свой меч в солдата, что я не добил, и провернул его по оси, — жестокое добивание, безусловно, имело смертельный характер.

— «Эти платиновые нашивки с черепами… Она одна из семи пиратских баронов… Я думаю, что живой от нее будет больше толку… Не уверен точно, но у меня есть одна идея…» — я почесал затылок, смотря как Мако злобно косится на меня.

— «Как скажете… Только в корабле все еще два места… и… О нет…» — парень скривился и сделал несколько шагов назад.

— «А это проблема?.. Она полетит у тебя на руках!.. Это приказ!..» — я кивнул в его сторону.

— »!!!» — Инглиш был готов разрыдаться прямо тут, но немного пошипев, принял свою судьбу. Мако накрыло ее фирменным приступом хохота, но ненадолго, она вдруг вспомнила, что тоже будет сидеть не одна, и приобрела холодный взгляд, который чуть не прожег во мне сквозную дыру.

— «Потом будем пререкаться, господа!.. Занимаем места согласно купонам!.. Время ретироваться из этого неблагоприятного места!..» — я запрыгнул в кабину, чувствуя, что спина уже замерзает от дыр в костюме. Все быстро загрузились в «Проблеск», система креплений деактивировалась. Шесть лазерных лучей красно-желтого цвета ударили в центр управления генератором поля и выжгли там сквозное отверстие.

Силовой барьер ослаб и надломился, рассыпавшись на мелкие кусочки и разгерметизировав пространство вокруг. В пустоту устремилось все, что находилось рядом: изуродованные тела, незакрепленные корабли, оборудование и остальное, что попросту не крепилось. Штурмовик спрятал под броню корпуса золотистые орудия и, повернувшись, вылетел из линкора, оставляя следы из рыжих фотонных двигателей.

— «Инглиш!.. Сколько у нас времени до взрыва?..» — диверсант на мой вопрос ответил не сразу, лишь спустя несколько мгновений.

— «Примерно десять секунд…» — он тяжело вздохнул и повернул голову назад.

— «ЧТО!!?» — по приборам мы находились в радиусе взрывной волны, я попытался активировать ускорители и вывести корабль подальше, но все безуспешно. Нимб огромной мощи затмил мироздание, на расстояние нескольких десятков километров разошлось кольцо белого сияния, за ним последовала сфера коллапса центрального ядра и механизма генерации червоточин.

Тяжелый линкор разорвало на неузнаваемые ошметки практически впритык за спиной моего «Проблеска», во все стороны устремились смертоносные осколки, но это было не главной проблемой. Взрывная волна нестабильной энергии дошла до нас в одно мгновение и пробила щиты штурмовика, вместе с этим повредив его маршевые двигатели. Нас откинуло вперед на несколько километров. Я в очередной раз поблагодарил себя за то, что корабль делал практически с нуля и нарочно переборщил с бронированием в ущерб скорости.

— «Все целы?..» — прохрипел я, схватившись за ручки манипуляторов тягой. Голова просто раскалывалась, ведь из-за синергии, повредился не только корабль.

— «Целы… капитан…» — оба пассажира ответили почти в унисон.

— «Мако?..» — я протер глаза и ощутил, что мне болело еще кое-что другое.

— «Что?» — девушка недовольно поморщилась, повернувшись в мою сторону.

— «Ты прищемила… кое-что…» — я был уверен, что сейчас мое лицо сейчас отражает всю глубину вселенской скорби.

— «… ой…» — Мако немного подвинулась вперед и с виноватым видом почесала затылок.

— «Спасибо… ССсС…. Ахх-ххх-х….» — боль была невыносима, но я старался думать о хорошем. Инглиш в это время пытался стащить с себя тушу капитана Соларис, она придавила его, вызвав у парня приступ клаустрофобии и паники:

— «Капитан! У вас там достаточно пространства!? У меня вот нет!!! А еще! Наши двигатели сгорели… Вы знали?..» — парень тщетно пытался отодвинуть барона, но она достойно держала «удар».

— «…» — я молча таращился в пустоту, вдали от нас появлялись все новые и новые пурпурные светлячки. Маяк бедствия, как и большинство систем не функционировал, надежда была лишь одна…

— «КАПИТАН! СОНАР ВСЕ ЕЩЕ РАБОТАЕТ!!! ОН ФИКСИРУЕТ СЗАДИ НАС ЗВЕНО УЦЕЛЕВШИХ ПЕРЕХВАТЧИКОВ!!!» — Инглиш таки справился с испытанием и вышел в роли посредника между моими мыслями и реальностью.

— «Сожалею, что так получилось…» — я вспомнил про заветы пророка Храмовников — Илиаса, вера в них все еще теплилась в уголках моей души. Реальность всеми силами пыталась уничтожить эти убеждения, но она была неспособна такое сделать, ведь вера умирает последней.

Корабли противника стремительно приближались, — сверкая нагнетателями на острых крыльях, они готовились разорвать нас на месте за посягательство на свою жизнь.

Я почему-то был уверен, что пираты уже похоронили своего капитана и просто хотят отомстить, ибо их сигнатуры сияли перегревом систем. Они заставляли свои суда работать сверх дозволенного, что могло привести к фатальным последствиям. Наш же штурмовик беспомощно дрейфовал в пространстве, сверкая искрами из перебитых двигателей, без малейшей возможности дать какой либо отпор.

— «Кавалерию не заказывали?» — я узнал голос по рации. Снаряды со стороны вражеской эскадры ударили по нам, но их отбила непреодолимая стена из металла.

«Справедливость» — огромная машина смерти вышла из гипера прямо между нами и теми, кому не посчастливилось разгневать бога машин. Свирепый страж прикрыл нас и кинул свой взор на врага, я еще никогда так не был рад ее видеть.

На огромном корпусе дредноута виднелось множество царапин от недавних боев с врагом, но она была цела и уже устремила свои орудия по направлению оппонента, вызвав у оного приступ паники.

— «Ну и кусок же говна!.. Ты что специально момент выбирал, чтобы эффектнее появиться?.. Вот же… но… Спасибо, что не забыл про нас…» — я вытер пару невзначай проступивших слезинок.

— «Пожалуйста! Не могу же я взять и бросить самую важную деталь своего шедевра! Прости уж, что задержались немного! По дороге встретилась парочка неутомимых и настырных врагов! Этот гребаный цветочек вышел в варп за дредноутом, когда мы прибыли на точку рандеву! Пришлось разобраться с ним! Хе-хе-хе…» — Габриэль довольно ехидничал, его голос переполняла радость и гордыня.

— «Про свой невероятный подвиг расскажешь после!.. Надеюсь, ты не заляпал мое кресло капитана?..» — я не был уверен, рад он профилактически, или же тому, что таки нашел нас.

— «Все нормуль! Я сидел на салфетке!» — он хихикнул, сзади сразу послышались недовольные возгласы экипажа.

— «Забери нас отсюда!..» — в кабине было душно от остановки циркуляции воздуха, и не только поэтому.

— «Сейчас! Только приберусь тут немного! Ненавижу, когда кто-то портит хороший момент своим идиотизмом… Суки гребаные… Я про вас говорю…» — орудия дредноута повернули лазерные прицелы коррекции огня прямо на противника, доказывая, что самый тяжелый класс корабля древние народы назвали подобным образом не без причины. Нагнетатели энергетических полей устрашающе сверкнули белым сиянием среди вечной пустоты. «Тахионные Расщепители» сместили линзы в режим рассеивания, увеличивая область поражения лучей в несколько раз.

— «ОГОНЬ!!!» — скомандовал Томас, явно уже привыкший к должности капитана. Каждое из двенадцати орудий, словно слаженный оркестр направило свои снаряды на встречу с неприятелем. Стена света, наделенная силой тысячи солнц, сметала все на своем пути. Пиратские корабли беспорядочно пытались увернуться, но смертоносная длань прервала хаос их эмоций, отправив бедолаг на встречу с бездной и развеяв их души, подобно огню порождающему пепел. Любое упоминание о тех, кто когда-то бороздил линкор пиратского барона, осталось прошлом… Или, почти любое…

— «Не мог бы ты нас выловить?.. Наши двигатели отказали… так что…» — я с облегчением вздохнул, смотря на плавно открывающиеся створки бортового ангара. Золотистое сияние внутреннего освещения металлического зверя подарило моему сознанию долгожданный покой.

— «Нет проблем! Знали бы вы, через какие пробки мы сюда добирались!» — грави-луч направленный из дредноута медленно затянул мой разваливающийся корабль внутрь, поспешно сажая его на свободный антигравитационный стеллаж. Штурмовик изрядно настрадался и заслужил немного отдыха, как и все кто в нем находились.

Я с трудом повернул голову навстречу шествию из людей, чувствуя при этом нечто неприятное, словно все внутри разбилось подобно фарфоровой вазе, — особенно сильно болела спина.

— «КАПИТАН!!! ВЫ ЖИВЫ, КАПИТАН! НЕ ПУГАЙТЕ НАС ТАК! МЫ БОЛЬШЕ НЕ ВЫДЕРЖИМ ЭТОГО МАТЕРЩИННИКА НА МОСТИКЕ!!!» — голоса членов экипажа перекрикивали друг друга в попытке донести свои мысли, кто-то радовался нам, кто-то жаловался на халатность замены. Они все собрались вокруг «Проблеска» и хлопая глазами ожидали того момента, когда я наконец-то вылезу из него. Данное действие было выполнено не слишком филигранно, хорошо, что Мако поняла намек и придержала меня, чтобы я не упал. Обрыв синергии в такой способ не был чем-то смертельным, но и не являлся очень приятным, благодаря последствиям. Я немного пришел в себя и, сделав подобие на улыбку, скомандовал.

— «Команда!.. Капитан снова здесь!.. Свои прошения по поводу Томаса прошу подавать в письменном виде и с печатью!..» — говорил я как можно пафосней, хоть и еле стоял на ногах от усталости. Команда переглянулась, и начала дружно хохотать, а мне хотелось лишь одного, немного отдохнуть.

Мако подхватила меня еще крепче и вздохнула, мы медленно побрели в сторону корабельного лазарета. Люди вокруг расступились, большинство просто решили разойтись, узнав то, что хотели узнать. Перед выходом из ангаров я попросил старпом ненадолго остановиться и повернулся к ученому:

— «Томас… Мне нужно многое с тобой обсудить… Например, тебя… Но, сперва… Мы привезли пленного пиратского барона… Нам нужно…»

— «Команда уже отвела ее в карцер!.. Меня больше беспокоит, тот Имперский пес в плаще… Какой-то он странный… Шпион?.. И эта форма… Выворачивает от одного ее вида… Тфу!..» — ученый не был похож на себя, он словно скалился, его эство будто переполнилось неприятными воспоминаниями, а взгляд жаждой мести. Габриэль проглотил ярость и немного успокоившись, перестал пялиться на разглядывающего ангар разведчика, в угоду моей персоне.

— «Не беспокойся, он за нас… Парень уже несколько раз доказал, что человечность для него превыше приказов… Каждый имеет право выбрать сторону…» — я лишь отмахнулся от гнетущей ауры вокруг нашего научного светила и продолжил планомерное шествие в сторону лазарета.

* * *


Сцена шестая: Ответь мне

Мы добрались до места, где латали раненых и осматривали потерпевших, выглядело помещение довольно стерильно, белые стены и несколько коек для срочных операций. Медперсонал в зеленых защитных костюмах начал осматривать меня в тот момент, когда я заметил фигуру, что вошла за Томасом.

— «КАПИТАН?! Почему вы не сказали, что Габриэль находится на вашем корабле!?!» — Инглиш в ярости стоял возле ученого, буря меня своим взглядом,

— «Это прямое нарушение приказов командования!»

— «Успокойся… Во-первых — я сам не знал, что он причастен ко всему этому… Во-вторых — у нас не было на это времени… „Анахарсис“ немного выбил мои мысли из стандартной колеи… Ну и в-третьих — я, мой корабль и команда не попадаем под юрисдикцию системы, — мы наемники… Ты сам должен был понять, что мы бы ничего не смогли поделать в любом случае…» — один из медбратьев начал проверку сервоприводов и целостности моих аугментированных органов с помощью портативного сканера.

Гнев Инглиша переметнулся на внимательно слушающего меня Томаса, парня просто переполняли эмоции, которые он так хорошо сдерживал до этого момента:

— «ЭТО ВЫ ВИНОВАТЫ В ТОМ, ЧТО СЛУЧИЛОСЬ С МОЕЙ СЕСТРОЙ!!!» — сейчас он был похож на ребенка, легко потеряв былое самообладание,

— «ВЫ!!! ПОЧЕМУ ВЫ УШЛИ ИЗ ОТДЕЛА!!!»

— «…» — ученый лишь молчал и холодно смотрел в пустоту, я ощущал совсем иные эмоции, идущие от него.

— «ВЫ БЫ МОГЛИ…» — Инглиш чуть ли не терял сознание, стоя перед Габриэлем.

— «Не мог бы… Они лишили меня всего… Сказали, что эти исследования пустая трата ресурсов… Когда я узнал, что финансирование прекратят, пришлось влезть в долги…»

Томас с каменным лицом наблюдал, как молодой парень, продолжая шататься из стороны в сторону, облокотился об стенку мед-отсека. Габриэль сместил направление взгляда, в его глазах промелькнула обида и что-то еще, эмоция, отдаленно напоминающая грусть, но все это моментально подавилось им самим, дабы не нарушать образ, который он так старательно сейчас изображал.

— «У нас нет времени на истерики… Возьми себя в руки, когда по приказу мы совершали прыжок, я видел, что ковчеги уцелели, неугомонный цветочек, которого вы мило окрестили „Анахарсисом“ погнался за нами, перестав быть их проблемой…» — не обращая внимания на паренька, Габриэль повернулся в мою сторону,

— «Слушай… Нам нужно выдвинуться в направлении Мортэ Ди Фортеза…»

— «У тебя есть план?..» — покривив лицом, я отодвинул от него медицинский сканер, вызвав недовольство медбрата.

— «Проведя продолжительный бой с „Анахарсисом“ я выполнил тщательный анализ и понял слабости конструкции нашего корабля, нужное оборудование можно получить только контрабандой… Лучшего места, чем пиратский порт для этого не найти… И раз уж речь зашла о пиратах, на кой черт ты притащил эту шваль на корабль?.. От нее несет как от моих трехмесячных носков!!» — Томас вздохнул и поправил очки.

— «Я заметил на ней знак пиратского братства… Она одна из семи Баронов… Я думал использовать ее в качестве заложника, ну, что бы пираты нам не мешали… Но потом меня посетила мысль!..» — на самом деле этот мой план был не совершенным, но иного не представилось в априори.

— «Ты захотел себе гарем?» — Мако, сидящая на кушетке рядом и болтающая ногами, подала голос.

— «Не знаешь что сказать, так промолчи!.. На чем я остановился… Ах да… Мы должны заключить с пиратами союз!..» — я хлопнул в ладоши и кивнул сам себе.

— «ЧЕГО!?!» — все кто были в лазарете, прервали свои дела и размышления, начав с недоумением таращиться в мою сторону.

— «Похоже, тебя слишком сильно контузило… Сестра! Нам нужен морфий!» — Старпом приложила руку к моему лбу в надежде почувствовать жар.

— «Прекращай свои плоские шутки, Мако!.. Я серьезно!.. Если эти твари и правда, лишь система автоматической обороны, то они не остановятся, пока мы все не будем истреблены!.. Зачем воевать, если можно заключить временное перемирие и всеми силами напасть на место сбора их кораблей?.. Я уверен, оно должно где-то быть… Все это время они приходили из порталов… Скорее всего, их верфи находятся там… Где-то за их пределами…» — я прикинул возможность союза между рыцарями-легионерами Империума и храмовниками Эквистелла, это выглядело бы фантастикой, особенно учитывая еще и картель, но в последнее время Император снисходительно относился ко всем мастям наемников, или делал вид, что нормально относился. Две фракции могли позволить себе прийти на помощь друг другу, если того потребуют серьезные обстоятельства извне, например вторжение чужих.

— «И как ты уговоришь пиратов помочь нам?» — Томас снял очки и принялся вытирать их об халат.

— «Просто, у них не будет выбора… Какой бы укрепленной ни была Мортэ Ди Фортеза, против „Анахарсисов“ она не выстоит, конечно, если мы им не поможем…» — я нехарактерно сильно ухмыльнулся, чувствуя, как странный отзвук счастья вновь посещает мой разум, на этот раз из-за осознания своей правоты.

Томас округлил глаза и чуть не выронил очки:

— «НЕТ! Я НЕ ДАМ ИМ ЧЕРТЕЖИ СВОИХ ОРУДИЙ! ОНИ НЕ ДОСТОЙНЫ!»

— «Не забывай… У тебя должок передо мной… Все это время ты скрывал от меня, что являешься единственным человеком, который знает, как пробить броню их капитальных кораблей…» — я приподнял бровь в жесте неискреннего удивления.

— «Я не скрывал! ТЫ просто не спрашивал! Слишком уж веселился, когда играл в Капитана… Ну и времени особо не было, ведь корабль все еще не доработан, не установлены резонирующие щиты, и главный калибр полностью не отрегулирован под необходимую волну волнового потока…»

— «В смысле главный калибр? Разве это не турели, что вы назвали „Тахионным Расщепителем“?» — Мако присоединилась к моему фальшивому удивлению.

— «Нет, нет, нет!!! САМ КОРАБЛЬ — ЭТО И ЕСТЬ ОГРОМНОЕ ОРУДИЕ!!!» — Томас начал истошно смеяться, на нем появилась звериная ухмылка, а его взгляд горел, словно бы он был демоном, жаждущим только лишь крови и развлечений.

Я, конечно, думал что этот человек сумасшедший, но не до такой же степени. Корабль со стороны действительно напоминал некое подобие огромного рейлгана, а поскольку на его «хребте» виднелись швы от неких раздвижных механизмов, можно было предположить, что я абсолютно ничего не знаю о своем собственном Дредноуте.

— «…» — я всеми силами попытался проигнорировать вычурное поведение ученого, но по спине неистово бегали мурашки,

— «Ясно…» — было принято решение, что раз уж мы устраиваем допрос этому асоциальному элементу, то нужно сделать это по полной. Пока Габриэль продолжал пугать всех присутствующих, я пошарил по карманам и нашел тот кусок пергамента, который по воле случая достался мне во время побега.

Как только я молча протянул его Томасу, он мгновенно помрачнел, подобно грозовой ионизированной туче. Его взгляд вновь наполнился воспоминаниями неизвестными мне, и судя по всему не очень приятными.

— «Маттиас…» — ученый выхватил кусок высококачественно полимера и, шикнув что-то непонятное, выкинул его в ближайший контейнер для переработки. Мы с Мако переглянулись, и я встал с койки, дабы немного размять сервоприводы и сесть обратно:

— «Расскажешь нам, что это за символы на обороте?..»

— «А что там рассказывать??? Это все его „святейшество“, кусок он говна… Возвысил себя и отрекся от прошлого… Ну а долбоебы поразвешивали его мерзкую рожу всюду, даже в моем отделе такая была… И все из-за того, что суеверные дауны на него молятся, как на божество!!! Тфу!!!» — ученый чуть не попал своим плевком в ногу проходившего мимо работника, благо тот увернулся.

— «Не думал, что ты настолько его ненавидишь, хотя, учитывая твою ситуацию…» — я не успел договорить, меня прервали.

— «ПОХЕРУ НА МОЮ СИТУАЦИЮ!!! Ты вообще знаешь про остальных!? Что эта тварь делает с теми, кто ему не нравится?.. Ты не знаешь… Ничего не знаешь… Но, сейчас не время соплями истекать! Тебя действительно интересует смысл надписи! По глазам вижу собрата ученого! Дух исследователя всегда заметен нам… Легко определить того, кто желает познать чудеса мира, а кто нет… Хе-хе-хе…» — Габриэль сменил гнев на теплую улыбку.

— «…» — Мако уже начала шутовски имитировать сон в предвкушении заунывной беседы двух зануд.

— «Смотри, как получилось, то, что мы не были первыми в этой галактике — это очевидно. Наши зеленые друзья тому подтверждение. Различные артефакты с иридием, раскиданные по всему Млечному Пути — это остатки жизнедеятельности тех, кто бы до нас. Нам ничего особенного про них не известно, кроме того, что они породили тех тварей, заставив нас прийти к той ситуации, которую мы наблюдаем!» — Томас расхаживал кругами, стараясь не потерять мысль,

— «Тогуру — пиратская семья Эквистелла, так и вообще промышляет торговлей всем этим дерьмом! Но не об этом сейчас! Как эксперт в этой области, я могу сказать, что много всякой срани повидал и потрогал! Суеверия вокруг подобных предметов сильно распространены, особенно среди промытых мозгов обезьян из приближенной к Императору гвардии! Пока я работал на этого упыря, успел расшифровать язык древних!»

Томас создал вокруг себя атмосферу настоящей лекции, заставив всех кроме меня бороться со сном в неравном противостоянии:

— «Меня это все очень порадовало, но я нихера не понял из того что перевел! Цепные псы того мудозвона пересрали от своих суеверий и поразвешивали картин с этим идиотизмом везде, где только могли! Они, так сказать, отгоняют злых духов!!! Меня аж блевать тянет, когда я такое слышу!.. Я помню это „послание“ наизусть, если хочешь, то могу пересказать… Но оно действительно странное… И может тебе не понравиться…» — Томас почему-то застеснялся и отвернулся после последней фразы.

— «Я все равно хочу услышать!.. Дерзай!!» — я умостился поудобнее, поняв, что на моем плече уже по настоящему мило дрыхнет Мако. Ученый прочистил горло, его тон изменился до неузнаваемости, став буквально демоническим:

— «Пустота — не иллюзия бесконечности… Охотник ждет своего часа… Она дремлет среди иллюзий… Она придет на бой, но лишь когда три нити станут одним в руках бога… Она дарует свое благословение, только если истина станет иной… Пусть же сама суть мироздания содрогнется пред одной единственной правдой, способной изменить…» — прозвучало это невероятно надменно и пафосно, словно он долго репетировал. Все вокруг даже проснулись от такого, сам же маэстро тихо ожидал реакции публики.

— «Браво!! Мне очень понравилось!! Тут есть над чем подумать, десу!!» — единственное, что я понял, это наличие у Томаса актерского таланта.

— «Правда, понравилось?..» — он моментально повеселел, — «Это не дословный перевод, но я старался! Так что очевидная похвала вполне предсказуема!» — Томас принял свой классический вид, дабы не нарушать образ.

— «Может, уже наконец-то покинете данную дислокацию?.. Она предназначена для больных… хотя…» — заведующая медперсоналом сложила руки на груди и пристально наблюдала за открывшейся сценой.

— «Уже уходим! О, хранительница этой обители!» — Томас странно подмигнул ей и манерно развернулся в сторону выхода.

— «Постой, одну секунду!.. Есть кое-что, о чем я еще хотел тебя спросить… Кхм… Тут такое дело… Комиксы…» — я почесал затылок.

Глаза Габриэля округлились, он чуть не споткнулся в дверном проеме:

— «Комиксы?» — изображая вселенское удивление, спросил Томас.

— «Да!! Черт тебя дери!.. Я тут узнал, что по моим „подвигам“ даже сняли сериал!.. Можешь объяснить?..» — я заметил, что Инглиш все это время лежал, скрутившись калачиком на полу и что-то шептал. Выглядело это очень жутко, но его можно было понять, ведь правильность убеждений паренька пошатнулась от лицезрения картины мира с иного ракурса.

— «ААА! Вспомнил! Понимаешь… Эти задания… Их нам давали наемные организации, но платы на техобслуживание и закупку новых деталей для корабля не хватало… Вот я и решил, что будет офигенной идеей навариться на этом!» — Томас проследил мой взгляд и прыснул смешком, когда тоже заметил последствия морального истощения разведчика.

— «Чего?! ТЫ ЧТО МЕНЯ ПРОДАЛ?!» — я понял, что все-таки выгляжу гораздо нелепее всех остальных по улыбкам персонала. Атмосфера сменилась на «обычную» в нашем понимании.

— «Формально нет… Я продал права на использование твоего образа! А мне шли проценты с продаваемого мерчендайза и всего прочего… Только представь, как быстро начали раскупать права на то, чтобы вставить в фильм или книгу подвиги корабля-призрака и его команды! Смекаешь?» — он явно был в восторге от своей гениальной идеи, как впрочем, и всегда, — мне же было немного стыдно.

— «А у вас с собой есть что-нибудь из этого?.. Ну, например комикс?..» — Мако явно повеселела и, приободрившись, принялась расспрашивать Томаса о том, как он все это дело провернул.

— «Я, конечно, не простил вас за то, что вы напыщенный эгоистичный козел… но… МОЖНО МНЕ ТОЖЕ КОМИКС?!» — Инглиш резко пришел в себя, он немного приободрился и, вытерев пот со лба, присоединился к ней.

— «ХО-ХО-ХО! Для вас у меня есть новый выпуск! Мне его прислала редакция как правообладателю на подтверждение!» — Габриэль раскрыл халат и достал из внутреннего кармана заламинированную пачку из трех ярких комиксов с изображением нашего дредноута, судя по виду, они только что вышли в продажу.

— «О пресвятой Илиас…» — мне стало плохо, когда я лицезрел лица людей вокруг, — чтобы не видеть этого падения нравственности, пришлось удалиться в свою каюту, благо медперсонал уже давно закончил осмотр и присоединился к очереди в «читальный зал». Дырки в пиджаке формы я тоже успел залатать, используя все те же системы замены материи мед-отсека.

* * *

Зайдя в каюту капитана, я не стал осматривать похорошевший интерьер помещения и со всего размаху плюхнулся спиной на кровать:

— «Бля… Твою же ж мать…» — угодив прямо на фен, любя оставленный под одеялом.

— «Когда же ты…. будешь свои вещи…, Ах-с-с-с…, спина…» — его ручка воткнулась мне прямо между ребер, — «…дом милый дом…»

— «О! Ты нашел мой фен!» — Мако вошла в каюту с улыбкой и комиксом в руках.

— «Нашел……. фен…» — я немного покряхтел и медленно отложил аппарат для сушения волос в сторону, дабы не провоцировать себя на попытку испытать прочность оного в результате «случайного» контакта со стеной.

— «Смотри! Давай, вместе почитаем?» — она плюхнулась рядом, — «Инженеры чинят корпус корабля от повреждений после боя, у нас есть время посидеть и перевести дух!»

— «Забыл у него спросить… Мы ведь не узнали, как Габриэль смог справиться с „Анахарсисом“ один на один… Нужно будет у него узнать после того как отдохну… Кстати, как твоя рана?.. Я говорю про тот случай в трущобах… Тогда я действительно думал, что потерял тебя… Так страшно было… С твоей ногой точно все в порядке?.. Шрама не осталось?.. Чувствую себя виноватым…» — я приподнялся с кровати, ловя на себе грустный взгляд девушки рядом.

— «Ты еще помнишь… Столько всего произошло, а ты все еще помнишь…» — Мако положила журнал на тумбочку рядом.

— «Можно глянуть?..» — только немного погодя понял, о чем спросил.

Она молча встала и подошла к двери каюты, после чего закрыла ее на кодовый замок.

— «Можно…» — ситуация приняла неожиданный поворот, в ее глазах горел тот самый азарт, что был когда мы впервые остались наедине.

— «Смотрю с тобой все в порядке!..» — я не удержался от своей классической колкости.

После всего пережитого вместе, слово «отдых», для нас приобрело иную ассоциацию, нежели для обычных людей. Ведь совмещение трех составляющих частей отношений с самой близкой душой возможно лишь при наличии достаточного везения и сильной эмоциональной связи. Есть вещи, который может подарить только любимый человек, и это точно не те приземленные аспекты, которые представляет большинство. Это — нечто большее.

В сухом остатке я не нашел на ее теле никаких шрамов, медицинские наниты отлично поработали оставив все как было, так промелькнуло около двух-трех часов.

* * *

Мако довольно мурчала рядом на моем плече, — она была настолько милой, что я не удержался перед соблазном со всей силы обнять ее.

— «Балбес! Задушишь же!..» — она выразила недовольство, но вырваться не пыталась.

— «Ну, невозможно было устоять!.. Ты же у меня такая миленькая, когда не орешь и не командуешь!..» — я провел рукой по ее угольным волосам, что непослушно закрывали почти всю правую половину лица девушки.

— «Вот же… Даже комплимент нормально сделать не можешь… Угораздило же с тобой связаться…» — старпом закатила глаза и покачала головой.

— «Ну, извини…» — меня грубо отпихнули, оставив грустно пенять на свою тупость.

— «Ладно… На этот раз прощаю… Мне пора на вахту… Кто-то же должен кричать и командовать…» — она встала и, грустно вздохнув, начала одеваться. Вид у Мако был расстроенный, совесть бы замучила меня до смерти, нужно было что-то предпринять.

Я встал и нежно обнял ее, не дав до конца застегнуться:

— «Прости, что дурак… Я просто не знаю, что делать с таким подарком судьбы…»

— «Для начала перестань гадости говорить… А там посмотрим!» — девушка ехидно улыбнулась и зарылась головой в мою рубашку. Судя по ее виду — это был лишь небольшой спектакль, в котором роль шута играл ваш покорный слуга, Капитан «Уныние» (перевод слова «Глум» с изначального языка на общий),

— «О! И выкинь эту лапшу! От нее пахнет как от трупа…»

Это было правдой, отпустив Мако, я подошел к столу и заметил, что на нем стоит та самая тарелка с едой. Тогда мою трапезу прервали, и пришлось оставить все как есть.

— «Ты сам виноват, что запретил уборщикам заходить сюда в твое отсутствие…» — старпом вышла из каюты, махая мне вслед не оборачиваясь.

— «О, ВЕЛИКИЙ ИЛИАС!!! КАК ЖЕ ОНО ВОНЯЕТ!!!» — подойдя к тарелке, меня словно апперкотом ударили, будто все самые омерзительные запахи мира смешались в один, пытаясь меня убить,

— «ЭТО БИООРУЖИЕ!!!» — пришлось в панике искать выход из ситуации.

Одев костюм химзащиты, который оказался в бардачке персонала неподалеку, я на вытянутую руку понес пакет на нижнюю палубу, к мусоросжигательному аппарату. Каждый шаг был словно вечность. Экипаж, что встречался по пути, не мог сдержаться от смеха, находясь при этом на почтенном расстоянии.

— «Разойдись!..» — я распугал всех служащих в небольшом и хорошо освещенном отсеке машинного отделения и, подойдя к разинутой пасти кубического аппарата, выкинул пакет в его нутро, после чего вытер руки об костюм. Материя перешла в стадию простого вещества, но конвертер почему-то выдал ошибку и остановился. Перепугавшись, что это моя вина я поспешно направился к выходу из помещения ржавого цвета. Вакуумная дверь во внешний коридор открылась сама и мою дорогу неожиданно перегородила фигура в светлом плаще:

— «Что такое, Инглиш?.. Не спится?..»

— «Капитан… Мы должны доложить обо всем Адмиралу…» — выглядел он хладнокровно, но я понимал, что ему было не просто держать себя в руках, после всего произошедшего. Разведчик все прекрасно понимал, но что-то в нем заставляло его сознание метаться, что-то, что было с ним раньше, чем он осознал себя, возможно, неумение нормально воспринимать новое:

— «Это мой долг, как…» — звучал он так, словно его воспоминания сейчас заменяли реальность, грустно и с переменами в тоне, не веря в свои слова.

— «Он мертв… Ты сам видел, как его корабль подбили… Я знаю, что ты сейчас чувствуешь… Но, наша задача — это доработка систем корабля и поиск союзников… Даже если мы направимся за беженцами, туда, куда они могли временно скрыться, — это ничего не даст…» — я всегда старался приложить максимум аналитических способностей во время общения с каждым, сейчас — не было исключением. То как человек говорит, куда смотрит, на чем делает акцент, важна каждая мелочь, но это все равно не идеальный способ.

— «…» — парень стиснул кулаки, подавляя правду, борясь с иллюзией.

— «Уверен, с твоей сестрой все в порядке… Это не предположение, просто факт…» — я положил руку ему на плечо.

— «…» — но он не отреагировал, лишь молча уставился в пустоту.

— «Единственное, что ты можешь сейчас сделать — это помочь нам раздобыть элементы для калибровки систем дредноута, если ты, конечно, не хочешь убедить остатки своих Имперских друзей в том, что они должны наплевать на кодекс и помочь нам…» — я убрал руку и начал снимать одутловатый костюм.

— «У меня есть одна идея… Но для нее мне придется воспользоваться вашим сверхсветовым центром связи…» — парень тяжело вздохнул и опустил взгляд.

— «Конечно!.. Если это нам поможет, валяй!.. Я тебе доверяю…» — скафандр теперь был намотан на руку и готовился к переносу обратно на место, где был взят.

Инглиш отдал честь и направился в сторону центра связи, у меня же была другая забота.

* * *

Отнеся оборудование обратно, я поспешно отправился в карцер. Он был намного просторнее, чем тот, в котором мне пришлось побывать. Стены стального цвета изредка переливались тускло-желтой энергией, как и силовые поля пустующих камер. Я подошел к одному из впечатанных в стены кубов, который служил временным домом Соларис, — она неохотно повернулась в мою сторону, предвкушая что-то плохое. Как только она увидела, что звук шагов принадлежит главной ее проблеме, то заметно повеселела:

— «Боже мой! Кто тут у нас? Сам Капитан почтил меня своим визитом? Хочешь пытать меня? Или просто пришёл на меня поглазеть?» — глазеть там действительно было на что. В отличие от их линкора на моем корабле стоял самый современный дуговой реактор, все палубы были очень хорошо снабжены энергией, и температура на них было отличной, но не настолько, чтобы сидеть в одних трусах.

— «ТЫ ЧТО СДУРЕЛА?! Если ты решила, что соблазнишь мою охрану таким видом, то ошиблась кораблем!!!» — пришлось признать, ее женские чары были внушительных размеров, я отвернулся, — «Не могла бы ты одеться, я пришёл поговорить!!!»

— «Какой же ты еще неопытный птенец, раз тебя смутил вид женского тела…» — судя по ее голосу, эта ситуация крайне забавляла пленницу на той стороне барьера.

— «Уж лучше быть неопытным птенцом, чем эксгибиционистом!!!» — в этом она была права, к такому меня жизнь не готовила.

— «А ты что никогда не спишь голым?.. Так удобнее… Плюс, мне не выдали одеяла, пришлось накрываться плащом…» — Соларис и не собиралась вставать с кровати, так еще и закинула одну ногу на другую, будто она у себя дома, а не на вражеском корабле.

— «Я пришел обсудить условия твоего освобождения… Но вижу, ты уже обустроилась!.. Я пошел!..» — хмыкнул и повернувшись вокруг своей оси, я удалился из ее поля зрения и начал топать ногами, делая вид будто ухожу.

— «СТОЙ!!! Что ты там сказал про освобождение?..» — она обвернулась плащом, и я вернулся обратно к прозрачному экрану камеры. Мы встали по разные стороны силового поля, я ухмыльнулся и надменно осмотрел помещение, сложив руки за спиной:

— «Ты правильно расслышала… Я бы хотел тебя освободить… Заметила, что мы все еще тебя не убили?.. Эх…» — я прикинул ценность любой жизни, ведь она всегда колебалась. В моем сознании существовали некие меры добра и зла, их спор с совестью был бесконечен и ежесекунден, но холодная расчетливость обычно просто объединялась с корыстью и вытесняла все остальные чувства. Даже такая незыблемая вещь как любовь — это тоже была неким видом эгоизма, направленный на предотвращение ненавистного одиночества. По крайней мере, так я себя успокаивал.

Я склонился над силовым полем, теряя любой намек на эмоции в голосе:

— «Поверь, я не то чудовище, что погубило твой экипаж и корабль… Мои планы могут быть и предлогом для доброты… Ты нужна была мне живой, смирись…»

— «Зачем?.. Собрались за меня выкуп требовать?..» — девушка хмыкнула и поправила челку, стараясь скрыть удивление и небольшой испуг. Она явно не ожидала такой подмены, никто бы не ожидал. Подобное представлялось одним из аспектов моей личности, я всегда был не как те, остальные, кто прятал себя от мира. Просто у меня не было «маски» как у них, а все те множества осколков сущностей — являлись моим собственным я. Для меня не существовало фальши или лицемерия, ведь когда ты ощущаешь к ним подлинное омерзение на уровне инстинктов, то ведешь это в иных и не можешь быть подобным самолично. Наверно умение чувствовать чужую тьму и приторная праведность не раз спасали своего обладателя и не подпускали к нему разного рода нечисть, но я этого уже особо не помнил, или просто не придавал таким мелочам какого-либо значения.

— «Ты не права… Нам нужно кое-что намного более ценное… Мы хотим заключить с общиной пиратов временное перемирие, так сказать для борьбы с угрозой вторжения… А поскольку ты — одна из баронов!..» — я вновь принял обычный вид, ведь не очень любил эту часть себя, часть, что была неким механизмом, лишенным человечности.

— «Не выйдет… Они не согласятся… Моя шкурка для них ничего не значит… Даже если ты меня убьешь, то они найдут замену…» — она помрачнела, а ее взгляд опустел.

— «Они внемлют моей логике… или силы „Изоморфов“ их просто уничтожат… Я видел, на что способны эти твари… У них нет ничего кроме функций, враг не остановится, пока не сотрет нас с лица этого сектора… Это не вопрос времени — это вопрос выживания… Не пройдет и недели, как мы будем уничтожены, а наши корабли станут кормом для будущих поколений „Изоморфов“…» — в мои планы такое, безусловно, не входило, я поставил все фишки на красное.

— «Ну, допустим, община решит вам помочь, что нам-то с этого будет?..» — в ее глазах загорелся азарт, похоже, одного из баронов я уже умудрился направить.

— «Мы предоставим вам чертежи новейших орудий… Вы сможете использовать их сколько душе угодно… Это разработка одного моего коллеги — Габриэля Томаса, слышала о таком?..» — я потянулся, пытаясь размять сервоприводы.

— «Конечно!! Он же долгое время снабжал нас чертежами торпед и снарядов! Помню, как мы стояли в очереди за ними, темные были времена…» — пират точно знала, о чем говорит, ее настроение улучшилось до предела.

— «…» — честно сказать, такой реакции я не ждал,

— «Похоже, у меня еще много вопросов к этому „человеку“… Надеюсь, его прошлые махинации помогут нам в этом деле…» — я уже не знал, хочу я его выкинуть с корабля в шлюз или же пусть будет в качестве украшения, но перед уходом мне нужно было еще кое-что сказать,

— «Слушай… Еще раз извини, что взорвал твой корабль…. И за удар тоже… Ничего в голову больше не пришло…» — для меня насилие все чаще становилось лишь вспомогательной функцией, скрывающей обиду или другие неприятные эмоции. Я старался не дать демону завладеть своим разумом, особенно по отношению к прекрасному полу.

— «Проехали… Да и мы первыми напали… Знаю же, что у вас выбора особого не было… Только „Тифона“ жалко… Он был мне дорог… Подарок все-таки…» — от ее взгляда я почувствовал себя жуткой скотиной, но она переменилась в секунду,

— «Не нужно меня жалеть! Не маленькие! Кстати, удар у тебя ничего!.. До сих пор голова побаливает! Хе-хе…» — она почему-то не злилась, наверно для пиратов ценность жизни членов экипажа была не такой как у нас, хотя этого я наверняка не знал.

— «Подарок значит… Мне пора…» — я развернулся и, в очередной раз окинув взглядом десяток камер со сверкающими силовыми полями, побрел по коридору вперед. В памяти отчетливо всплыл образ того линкора, я пообещал себе не оставлять эту несправедливость просто так.

— «Заходи еще!» — Соларис послала мне воздушный поцелуй вслед, когда я вышел за дверь карцера. По спине пробежал холод, все философские мысли моментально сдуло.

* * *

Направляясь в сторону башни управления, я размышлял о нынешнем положении и возможных вариантах развития событий, одновременно с этим пытаясь как можно сильнее походить на занятого человека в глазах встречавшегося на пути персонала.

Не зная, насколько вдумчиво выглядит моя физиономия, я не мог определить степень отыгрыша мыслителя. Долька радости всегда присутствовала в местах появления Капитана корабля-призрака, вот и сейчас прохожие изо всех сил прятали эмоции, видя угрюмое лицо старшего по званию — их попытки следовать уставу тщетно подавлялись внешними факторами.

Лифт как всегда был пуст, он шустро поднял меня в место схождения всех систем корабля. Наконец-то можно было выдохнуть, ведь тут находился человек, который позволял не ощущать стыда за себя. Одного взгляда на нее хватило, чтобы вспомнить недавний инцидент и пропитаться виной.

— «Капитан на мостике!» — Мако повернулась и посмотрела на меня через плечо,

— «Чего ты такой красный?..»

— «…» — как всегда, невозможность врать приносила свои горькие плоды.

— «Температура что ли?..» — она немного заволновалась, превратив угрызения в агонию.

— «…» — люди в рубке тоже с интересом всматривались в мою физиономию.

— «Прием?? Меня слышно?..» — старпом наклонила голову и нависла надо мной.

— «Курс на Мортэ Ди Фортеза!!! Прыжок, немедленно!!!» — сделав над собой усилие, я состроил самое невозмутимое лицо что смог.

Персонал перестал таращиться и «Справедливость» начала разгон в сторону пиратской крепости. Сингулярность стала червоточиной и поглотила дредноут, заставляя его обрести скорость быстрее самого света. Полеты сквозь бесцветное подпространство как всегда были чем-то невероятным, словно путешествие в иную реальность, далекую и непонятную, но незримо существующую рядом. Время здесь останавливалось, а мы существовали в одной микросекунде, буквально никогда и вечно, приказывая часам вселенной остановиться и насладиться моментом. Это зрелище всегда меня успокаивало, заставляло беспокойный разум погрузиться в долгожданное спокойствие:

— «Рулевой!.. Выведи нас рядом с границей гравитационного колодца крепости!..»

— «Есть, сэр!» — парень у консоли управления начал вводить корректировочные данные, туннель измерений прервала реальность.

Наш дредноут на полном ходу покинул гипер и вышел прямо перед огромным остовом пиратского линкора, заслоняющего километровое пространство перед носом корабля.

— «КРЕН ВЛЕВО!!!» — замедляться не было ни возможности, ни времени, рулевой вовремя выполнил приказ, и мы обшивкой буквально поцеловали остов. «Справедливость» прошла впритык, ободрав краску на правом борту, ее обшивка смогла бы выдержать и прямое столкновение, но я должен был беречь свое судно в целости, по крайней мере, до боя. Мертвый корабль вызвал у меня бурю эмоций, особенно учитывая то, что я чуть не уснул, пока смотрел на туннель измерений перед нами:

— «Фух!.. Получилось!.. Мако, статус?!» — я проводил взглядом обломки, сверкающие от внутренних очагов пожарами. На остове красовались серебристые знамена «Тогуру».

— «На радаре множество сигнатур пришельцев… Мортэ Ди Фортеза атакована…» — холодно сказала девушка, с ехидной улыбкой всматриваясь в творящийся впереди хаос.

* * *


Сцена седьмая: Неравная битва

Огромный пиратский флот яростно пытался отбить атаку на свой оплот, три «Анахарсиса» медленно расправлялись с их остроносыми линкорами и их меньшими братьями, похожими на бревна эсминцами. Гости из бездны методично и холодно вырезали корабль за кораблем, но делали это чрезвычайно медленно. Пришельцы не могли воспользоваться своим главным оружием — страхом, ведь он не работал на солдат удачи, закаленных в бесчисленном количестве боев, обученных лишь убивать, не умеющих ничего другого. Стойкости этим ребятам было не занимать, настоящая находка для военного дела, если бы не наглость и надменность каждого такого бойца…

Холодный расчет встретился с адским жаром духа, их противостояние выглядело невероятно, словно вальс, где ошибка — смерть. Орудия пиратов не могли пробить защиту полу-биологических тварей, но флот розовых хвостов был уничтожен лишь на треть. Такой вывод я сделал, оценив количество остовов в округе.

Мортэ Ди Фортеза свирепо орошала врагов огнем разнокалиберных турелей и орудий планетарной обороны, озаряя пространство сиянием тысячи взрывов. Перехватчики картеля вели практически равный бой с вражескими сигнатурами малого тоннажа среди океана пламени, их орудия с трудом, но все же пробивали броню чужих, если конечно пираты атаковали слаженно.

Пока я оценивал обстановку на тактической карте мы вошли в зону видимости радаров их станции, группа пиратских кораблей из трубки линкора и десятка треугольников истребителей сразу же отделилась и полетела прямо на нас, сверкая ионными хвостами двигателей.

— «Что??? Пришли поживиться с наших трупов, пока мы заняты!? А ХРЕН ВАМ!!!» — сообщил голос одного из предводителей флотов ополчения крепости. Бело-красный линкор «Арматоров» повернул все орудия в сторону «Справедливости», решив устранить нежелательного гостя.

По нам открыли огонь, но поскольку почти весь флот Картеля занимался тщетными попытками уничтожить «Анахарсисы», снарядов в нашу сторону летело не много. Даже учитывая все переменные, пираты вновь поразили меня своей храбростью, ведь они не задумываясь и будучи в меньшинстве, напали на корабли, которые сами по себе не могли победить в таком состоянии. Хотя как мы знаем, храбрость от глупости ходит не далеко.

— «Всю энергию на фронтальный щит!!» — энергетические барьеры, облегающие нос корпуса, начали сиять ярче, снаряды разрушались от столкновения с ними,

— «Статус!..» — в моей голове возникла некая жалось, а вместе с ней и план.

— «Энергия щитов 76%, у нас приблизительно полторы минуты, перед тем как они исчезнут!» — Мако вместе с командой ждала оглашения очередной «гениальной» идеи.

— «Отлично!! Мне хватит!» — настало время для реализации светлой мысли,

— «Мако!! Я отлучусь на минуту!! Главное, не открывай огонь по пиратам!!»

— «ТЫ КУДА ПОШЕЛ!?» — девушка округлила глаза.

— «Сейчас узнаешь!..» — я помчался по протяженным коридорам так быстро, как только мог, меня проводили шокированные лица окружающих. Лифт устремился вниз, сменяясь знакомым пространством этажа местонахождения карцера, а оно в свою очередь той самой камерой,

— «ВСТАВАЙ ИЗВРАЩЕНКА!! НАСТАЛ ТВОЙ ЧАС!!» — не в состоянии отдышаться от ненавистного вида физической нагрузки я одним жестом открыл камеру Соларис и схватил ее за руку.

— «ЧТО, КУДА?!» — она была явно спросонья, поэтому особо не сопротивлялась. Еще раз прокляв себя за гениальность, и самое главное, за своевременность, я потащил ее за собой, не сбавляя темп пробежки.

Пока мы неслись по плохо освещенным помещениям, я объяснял свой план:

— «Ты должна приструнить своих дружков!.. Притворись капитаном моего дредноута!..»

— «Что я вообще должна им сказать!?!» — Соларис протерла глаза свободной рукой.

— «Ну не знаю, скажи, что захватила его, например…» — я чуть не упал, поворачивая за очередной угол. Персонал был занят обслуживанием корабля, но отвлекался от боевой тревоги, когда мы пробегали рядом.

— «Ты думаешь, они купятся?..» — с некоторой издевкой спросила барон, не отставая.

— «Конечно!.. Ну, в теории… Не знаю…» — я ударил по кнопке вызова подъемной платформы. Корабельный корпус сам по себе простирался на несколько километров в длину, но его высота и ширина (кроме области навесной брони ближе к двигателям) не превышали нескольких сотен метров — это примерно пять этажей, два из которых вообще были для орудийных комплексов и ангара. Лифт к рубке всегда выполнял свою основную функцию за несколько секунд, что хорошо сказывалось на эффективности обслуживания.

Он сэкономил нам время даже сейчас.

Запыханные мы вбежали на мостик, где я пафосно кинул зигу в предзнаменовании потрясающего разумы решения:

— «Экипаж!! Временно — ОНА наш новый Капитан!!!»

— «Щиты 34% и…» — Мако впала в ступор, — «ЧТООООООООО!?!?!»

Только сейчас я заметил, что плащ, в который была завернула Соларис, спал с нее во время нашей совместной пробежки. На мостике она стояла в нижнем белье.

— «Э-э-э-э…» — меня чуть инфаркт не хватил.

— «АХ ТЫ, ПОХОТЛИВАЯ СКОТИНА!!! ТАК ВОТ ЗНАЧИТ, КУДА ТЫ ХОДИЛ!!! ТЕБЕ МАЛО БЫЛО!!! ТЫ РЕШИЛ ПЕРЕД СМЕРТЬЮ ЕЩЕ И… и…» — Мако начала задыхаться от гнева и закашлялась.

— «На это нет времени!.. Радист, сейчас же свяжись с Мортэ Ди Фортеза!.. Соларис!.. Готовься врать!..» — я направил очередную зигу к сидящему в острие рубки.

— «Устанавливаю связь на пиратских частотах…» — пытаясь не подавиться слюной, молодой парень с третьего раза попал пальцем в правильную кнопку.

— «Давай, твой выход!.. Жги!!!» — я уступил свое место, пиратский барон встала на возвышенность, подойдя к коммуникатору.

— «Передает Капитан Соларис! Немедленно прекратите огонь по дредноуту!! Повторяю!! Прекратите огонь!!!» — орудия внезапно перестали попадать по щиту, его мерцание прекратилось.

— «СОНЯ!?!? Это что ты? Но как тогда?..» — сквозь помехи и искажения глушения послышался испуганный, почти писклявый мужской голос.

— «ИДИОТ!!! НЕМЕДЛЕННО ПРЕКРАТИ ДЫРЯВИТЬ МОЙ ТРОФЕЙ!!!» — девушка яростно заорала в коммуникатор, перепугав обе стороны конфликта.

— «Принято! Подтверди свой айди, и мы пометим тебя как союзника!» — пролепетал ошарашенный диспетчер.

— «Айди в системе: 356117221, кодовая фраза: „Время — это то, что нельзя купить за деньги!“» — барон скрестила руки на груди, заставив радиста почти потерять сознание.

— «Добро пожаловать домой! Ну, раз уж ты тут… Можешь помочь нас справиться в этой зеленой нечистью?..» — диспетчер в этот раз прозвучал радостно и немного с вызовом.

— «ЯСЕН ХЕР!!!» — Соларис встала в пафосную позу, выпрямив спину и выпятив грудь, чем вызвала бурную реакцию мужской половины персонала в рубке,

— «ЧТО ВСТАЛИ, ОСТОЛОПЫ!?! ОСОБОГО ПРИГЛАШЕНИЯ ЖДЕТЕ?!? КУРС НА ПРИШЕЛЬЦЕВ!!! ПРИКРОЕМ НАШИХ РЕБЯТ!!!»

Идущие в нашу сторону линкоры и перехватчики развернулись обратно к чужим, мы поравнялись с ними полетели вперед, сопровождаемые эффектным пиратским кортежем. Системы картеля и «Справедливости» синхронизировались, давая нам доступ к полной тактической обстановке. Солдаты удачи признали стального зверя за союзника, пускай и со скрипом.

— «Отлично сработано!.. А теперь нам нужно истребить эту заразу, иначе негде будет брать запчасти!.. Я хотел сказать, что нужно прикрыть пиратов!.. ДА!..» — вид баронессы в одних трусах на мостике не давал сосредоточиться, как и Мако, что сверлила меня взглядом из другого конца палубы.

«Справедливость» на полном ходу летела навстречу кораблям врага, сияние фотонных двигателей ставало ярче с каждой секундой. Нельзя было допустить повторения судьбы остальных станций. Я выдохнул, смотря на всепоглощающее сражение впереди:

— «Страх — для нас не помеха… Его не должны использовать те, кто несет смерть бездумно… Ведь это средство направить души на путь истинный…» — заветы Илиаса всплыли в моей голове, я решил, что любыми способами должен оправдать дословный перевод классификации вверенного мне корабля — Бесстрашный. Орудия главного калибра внемлили мне и повернулись вперед, активируя наведение.

Дредноут теперь окружали множественные пиратские суда, стекающиеся из разных концов пространства, они отбивали атаки мелких кораблей пришельцев и торпеды, что летели в нас. Системы спаренных ПВО «Алия» каждую секунду вносили новую поправку в количество роя «Изоморфов». Перехватчики противника словно вспомнили нас и бросили все силы на «Справедливость».

Пираты несли тяжелые потери на краю гравитационного колодца крепости. Сферы взрывов каждую секунду сотрясали пространство, «Анахарсисы» вели огонь по щитам станции, безостановочно изрыгая сотни зеленохвостых торпед, размером с небольшой фрегат. ПРО свободного города едва успевало сбивать их буквально секунда в секунду, одна ошибка могла переломить этот бой. Главные орудия бездушных монстров постоянно пытались попасть по линкорам, но промахивались, благодаря опытности Картеля. Лучи радужного света проносились впритык корпусам пиратов, касание с ними значило лишь мгновенную смерть. Необходимо было срочно выйти на огневую дистанцию, хрупкий баланс сил почти рухнул. Поражение было недопустимо.

Один из флагманов врага отделился от остальных и пошел на нас прямым курсом, шипы у основания сферы его двигателя буквально перестраивались в кольца, сверкая молниями между собой. Округлая, четырехстворчатая пасть смертоносного бутона угрожающе блеснула ядовито-зелеными венами энергии по ореолу и была готова раскрыться.

— «Аберрация из плоти и металла… Похоже, эта гребаная тварь решила поиграть с нами в дуэль!.. Но я видел твое слабое место, ведь за это знание расплатились многие…» — я помнил архивное видео, «Анахарсисам» было необходимо перед выстрелом на секунду открыть камеру преобразователя, — прямой путь к сердцу чудовища.

— «Орудия готовы к стрельбе! Ожидаем команды!» — Мако повернулась ко мне, когда двенадцать струн света протянулись к зеву чудовища.

— «Ждите…» — створки пасти медленно открывались, струясь серебристой дымкой.

— «Капитан!! Приказ!?» — к старпом подключился испуганный радист.

— «Ждите…» — тварь полностью открыла чрево, вокруг нее создался многокилометровый крест ответа энергии — предвестник конца всего сущего на пути длани разрушения.

— «КАПИТАН!!!» — все на мостике в ужасе обратили свои взоры ко мне.

— «ОГОНЬ!!!» — тяжелые орудия по приказу устремили пучки ионов сквозь створки врат, что бездушно забирали жизни до этого момента. Тахионные копья сомкнулись прямо в месте расхождения клюва и вошли внутрь, потроша палача душ элементом расщепления материи. Обшивка «Анахарсиса» была пробита насквозь с фронтальной стороны, лучи главного калибра вышли из его двигателей, словно бесконечные иглы, пронзая флагман врага. «Улей» разорвало на куски почти пурпурным нимбом дестабилизации реактора неизвестной мне модификации, наши щиты приняли удар этой материи и едва выдержали его. Молнии между крупными, обугленными частями корпуса колоссальной твари предзнаменовали ее кончину.

— «Подтверждаю прямое попадание! Сэр, два оставшихся флагмана летят в нашу сторону!» — объявил стрелок, проводя корректировку после охлаждения.

— «Похоже, мы их разозлили… Сколько до перезарядки?..» — я посмотрел на консоль, отодвинув Соларис. Реактор перераспределял и продуцировал энергию быстро, но на это все ровно требовалось время, а его то, как раз и не было.

— «Тридцать секунд, Капитан!» — донеслось из дальнего угла с большим количеством голографических панелей.

— «Совершить экстренный маневр уклонения!.. Максимальная дальность!.. Направление произвольное!..» — «Справедливость» активировала гипер-двигатель, без разгона он был способен перебросить нас вперед на несколько десятков километров. Дредноут сместился в пространстве и моментально перенесся на другую сторону гравитационного колодца крепости. Вокруг корабля разошлись вертикальные кольца остаточной энергии.

— «Капитан! Противник на время потерял нас из вида!» — «Анахарсисы» недоумевая, рыскали веерами сканеров среди пустоты, делая это как можно расторопней, словно злясь. Флот пиратов в это время вел сражение с мелочью, пытаясь воспользоваться небольшой передышкой и отвлекающим маневром. Линкоры в тускло-желтой броне открыли огонь из крупных орудий по пришельцам, сея дождь кинетических снарядов всюду, куда могли дострелить, — они сокращали количество перехватчиков врага. Нас явно использовали как приманку, но других вариантов не осталось.

Неожиданно на мостике появился новый зритель, и как будто ничего особо интересного не происходило, он облокотился на периллы рядом со мной, классически поправив свои очки, что, скорее всего, служили просто элементом его стиля:

— «Я думаю, ты догадываешься, что пока мы будем разбираться с первым, второй нас точно прикончит…» — Томас, как всегда заставлял людей вокруг сосредоточить внимание на своей персоне, эксцентричной и своенравной.

— «Что ты предлагаешь?.. У нас больше нет козырей в рукаве!..» — я наблюдал, как исполины врага постепенно понимают, что произошло и разворачиваются в нужном направлении.

— «НЕТ, ЕСТЬ! Я уже говорил, этот корабль — мой шедевр!!! Он несет на себе установку, подобную которой стреляют „Анахарсисы“!» — сказать, что Габриэль ликовал — просто промолчать. Аура вокруг ученого просто сочилась чистейшей нефильтрованной гордыней, мне даже стало немного не по себе:

— «Что-то такое было… Но ты также говорил, что она выведена из игры…»

— «Чем ты, блядь, слушал вообще?! Я сказал, она не готова полностью!! А не что она не работает!!! Мы можем выстрелить на свой страх и риск, но предохранители точно не выдержат и реактор принудительно перезагрузится… Это чревато некоторыми негативными последствиями…» — Томас достал из кармана упаковку с какими-то конфетами и начал медленно ее опустошать.

— «Например?..» — я с недоверием покосился на него, чувствуя нарастающее раздражение.

— «Мы повиснем в космосе без энергии… на довольно долгое время… О, она с лимоном! Круто!…. О чем это я… А! Короче, если промажем, нам пиздец!..» — пакет в его руках немного прошуршал.

— «ОТЛИЧНАЯ ПЕРСПЕКТИВА!!! А как позволь спросить ты собрался ударить по двум одновременно?..» — боковым зрением я заметил, что Мако уже готовится его удавить.

Томас почесал голову свободной рукой: — «О! Смотри!» — он указал на флагманы пришельцев. Тактической мудрости врагу было не занимать, флагманы летели в нашу сторону один за другим, угрожающе сверкая излучателями и пульсацией вен на корпусах бутонов. Мы не имели права упустить такой случай, — представилась возможность поразить оба юнита, возможность выжить и продолжить нести свою правду тем, кто заблудился и потерял нить света.

— «Это — твой шанс!! Командуй… Капитан… Иначе, нам всем пизда…» — ученый улыбнулся, дожевав содержимое упаковки.

— «Ну, тогда хватит жрать и активируй эту свою хрень!!! БЫСТРЕЕ!!!» — эту реплику я процедил сквозь зубы, Мако, стоящую за немного поодаль, тоже хорошенько крыло от поведения этого недоделанного изыскателя.

— «Сию секунду, сэр!» — он смял пакет и засунул его в карман халата, после чего по-клоунски отдал мне честь и ввел какие-то коды в пункт управления, — «Готово!»

— «Экипаж!.. Перенаправить питание всех систем на реактор!.. Установить связь подачи энергии в центральный модуль корабля!.. БУДИТЕ ЗВЕРЯ!!!» — по моей спине пошли мурашки, когда командные консоли побагровели, на всех экранах вокруг появлялись сотни отчетов о многочисленных ошибках и оповещения об опасности, а треугольники с восклицательными знаками просто заслонили весь обзор на космос.

По всему кораблю включилось аварийное освещение, носовые блоки возле хребта выпустили пар и начали расходиться в местах швов. Бронированные панели словно съезжали дальше по обшивке, смещались ближе к ангарам. Спереди открывалась огромная трещина в корпусе длинною в половину всей конструкции, она образовывала подобие колоссального рельсотрона. По бокам вертикальной пасти были видны многочисленные разгонные катушки и кольца стабилизации, они начали пульсировать от переизбытка энергии, словно имитируя сердцебиение, с каждым мгновением все чаше и чаще.

— «Я полгода был тут Капитаном… но… такое…» — подобная смена обстановки заставила меня следить за оной не отрываясь ни на секунду.

По «рельсам» рейлгана струился бесконечный свет, между ними то и дело сверкали молнии всех возможный цветов, чешуйки блоков питания по всей обшивке погасли, давая орудию завладеть всей своей мощью.

— «И ТЫ ВСЕ ЭТО ВРЕМЯ МОЛЧАЛ?!» — белоснежная энергия искривляла пространство в месте своей пульсации, трепет восхищения смешался с изумлением в моем разуме, образовывая невероятно чувство.

— «Ты! Не! Спрашивал!» — Томас улыбнулся мне через плечо, копаясь при этом в консоли. Невероятным усилием воли мне пришлось подавить желание врезать ему по наглой роже.

Пока команда пребывала в полнейшем шоке, а кто-то даже начал истерично смеяться, ученый закончил калибровать орудие и скрестил руки с довольной улыбкой, ошибки пропали со всех экранов:

— «ГОТОВО!!! Командуй! Капитан!»

— «Всему экипажу!!! Сейчас тряхнет!!!» — я схватился за поручень и, приготовившись к худшему, сглотнул, — «Надеюсь, мы выживем… ОГОНЬ!!!!!»

Реактор направил всю энергию на двойные рельсы, пучок света с бескрайним хвостом вырвался из его линзы и разогнался до колоссальной скорости и устремился вперед, разрывая само пространство и время вокруг. «Справедливость» с душераздирающим ревом отправила гостинец на рандеву с кораблями врагов, факт, что этот звук сам по себе не мог существовать был стерт из памяти, как и наши враги из реальности.

Дредноут при выстреле сильно тряхануло и отбросило в противоположном направлении, благо двигатели стабилизировали нас достаточно быстро. Выстрел обесточил все системы кроме маршевых нагнетателей, реактор начал перезапускаться, предохранители близ внешней обшивки детонировали, чешуя зверя дымилась, словно бы он горел изнутри. Через экраны капитанского мостика было видно не только это, просто потрясающие зрелище открылось среди горизонта далеких звезд.

Отблеск «снаряда», выпущенного рейлганом был виден ровно долю секунды. Он оставил после себя фотонный след, а его сверкающая основа почти задела одну из башен крепости, после чего пронзила насквозь оба корабля неприятеля. Один из «Анахарсисов» получил копье прямо в центр главного калибра, его брюхо разворотил сгусток заряженных частиц, образовав филигранное, сквозное отверстие. Второй неприятель избавился от левой части корпуса, и сопровождаемая разрывами несущих балок конструкция практически раскололась пополам.

Бутоны смерти прервали свой поход за душами по воле нового божества. Огромный разрыв пространственной матрицы превратил близлежащего противника в красное облако нестабильной материи. «Анахарсис» стал нимбом пурпурного пламени с разлетающимися во все стороны кусками кристальной основы и зеленого задымления. Эта детонация высвободила кинетическую волну и град смертоносных осколков, они врезались в раненого врага рядом и прикончили второго монстра. Идентичный взрыв последовал спустя мгновение после первого, но от этого он был не менее эффектным, волна высвободившейся энергии сбила щиты крепости, что была между нами и ставшими пеплом. Тишина воцарилась среди пустоты, предзнаменовав удаление всех ферзей с этого шахматного поля судьбы, всех кроме одной…

Пиратский флот в это время отбивался от оставшихся мелких кораблей, «Ликторы» не сдавались, даже будучи отрезаны от смысла своего существования.

— «Все целы?..» — я поднялся с пола, волной от активации орудия обесточило почти все системы, лишь свет звезды освещал пространство мостика. Благо передача изображения являлась автономной и могла работать даже при таком плачевной положении, давая нам хоть какой-то обзор.

— «ОХЕРЕНЬ, КАК КРУТО!!!» — фигура взъерошенного Томаса с округлёнными глазами выползла из-под консоли управления, он был, мягко говоря, в экстазе.

— «Я В ПОЛНОМ ПОРЯДКЕ, ЕСЛИ ЧТО!!!» — Мако, в ярости скинула с себя упавшую Соларис.

— «Ну, „Капитан“?! Что будешь делать дальше?..» — пиратский барон встала и оперлась на неактивную консоль управления, с улыбкой на лице она уставилась на приближающийся к нам пиратский флот. Они, шутя, добивали остатки кораблей противников, двигаясь в нашу сторону, видимо решили «перетереть с нами по душам». Бело-красный линкор покрупнее открыл створки турелей около рубки корпуса и выпустил охапку плазменных ракет в последнюю горстку рагиформес-кораблей чужих. Каскад взрывов и волна обломков огласили завершение битвы.

Вокруг станции дрейфовали, иногда сверкающие от перебоев напряжения остовы, потери с обеих сторон были значительными, но три огромных разломанных на несколько частей бутона говорили о пирровой победе со стороны пиратской общины.

Флот солдат удачи монотонно приблизился и дал рассмотреть себя во всей красе сияния близлежащей звезды. Усеянные серыми граффити красные и тускло-желтые корпуса в основном сияли пурпурной энергией в местах схождения брони. Несколько длинных и словно надломленных, будто бумеранги линкоров, как будто восстали из забытого прошлого этой вселенной — VB-IS: «Стрига», начали окружать нас и попутно выпускать желтые квадраты ремонтных дронов из ангаров для починки себя и своих союзников.

Обступившие «Справедливость» корабли не могли установить радиоконтакт, линкоры выпустили в нас оранжевые веера грави-лучей, они обхватили «дохлый» дредноут и, удостоверившись, что он попался на крючок, активировали трастеры потащив нас к Мортэ Ди Фортеза.

— «Когда они зайдут на борт то увидят, что мы не захваченный корабль…» — ученый вытер с халата грязь от контакта с полом.

— «Будем импровизировать…» — я смотрел на приближающийся силуэт обелисков огромных сияющих доков пиратского оплота. Крепость Смерти, или как ее прозвали сами пираты, — Мортэ Ди Фортеза была похожа на серо-черную обоюдоострую пирамиду, утыканную башнями и шпилями. Вокруг нее по орбите вращались несколько колец с многочисленными конусами орбитальных орудий и спаренными ракетными установками типа: «космос-космос». Монструозная конструкция, испещренная переходами и энергоканалами розово-красного цвета, была чем-то вроде дома для всех несогласных с режимами ни одной из фракций. Ее колоссальные орудия залпового огня могли стереть за раз весь флот Империума или Эквистелла, но не смогли отбить атаку незваных гостей из другой галактики.

* * *

Дредноут резко остановился и зафиксировался, доки крепко обхватили «Справедливость». Один из герметичных трапов смачно впечатался нам в борт, сотрясая корабль.

— «Томас…» — я вздохнул и покосился в его сторону.

— «Ня?» — ученый издал нехарактерный звук.

— «Мне нужно, что бы ты и Соларис подыграли мне, пойдём встречать гостей…» — я окончательно убедился, что ученый напоминает мне настоящего цундере.

— «Я тоже пойду…» — Мако подбежала ко мне, в ее взгляде читался настоящий гнев,

— «Не хочу оставлять тебя с ней без присмотра…»

— «Хорошо… Я тебе потом все объясню… Поверь, моей вины там нет…» — мне пришлось подавить желание начать каяться в слезах прямо тут, ибо на повестку вылезли гораздо более значимые проблемы.

— «Семейные разборки после! Сейчас нам нужно разобраться с пиратами!» — Томас взял у одного из охранников винтовку и, передернув затвор, закинул ее на плечо,

— «Пожалуй, возьму это „перо“ для подписания возможного договора!»

Мы вчетвером начали спуск вниз, используя служебные лестницы. Весь долгий путь среди мест, что явно не предназначались для частого использования, и посему за их чистотой никто не ухаживал. Весь мой разум был поглощен мыслями на тему грязи и падения, так еще и рядом постоянно кряхтела непритязательная личность.

Пнув индивида в халате, чтобы тот поторопился, я выпрыгнул из тоннеля в ангар, Мако и Соларис последовали этому примеру. На корабле царил кромешный мрак, лишь лучи фонарей винтовок охранников, что уже столпились у внешних дверей ангаров, осветляли пространство.

— «Не беспокойтесь воины, нам свет не нужен… Спрячетесь и ждите сигнала… Возможно, мы сможем договориться…» — я отряхнул пыль с костюма и осмотрел несколько десятков морпехов вокруг, один из солдат кивнул мне и жестом приказал остальным разойтись. Лазать внутри вентиляции в мои планы не входило, но любимый лифт, к сожалению также отключился. На внешнюю дверь подалось питание, вероятно со станции, она медленно начала открываться. Охранники в тяжелой броне скрылись в тенях за створками защитной навесной брони ангара, скрыв свое присутствие отключением элементов питания на респираторных шлемах.

— «Габриэль… Слушай… Ты должен знать, как общаться с этими ребятами… Один источник…» — я показал в сторону Соларис, — «…доложил мне, что ты продавал им оружие… Они должны доверять твоим словам достаточно, чтобы мы могли договориться…»

— «Все пучком! Что мне нужно сказать?» — в его глазах загорелся неподдельный азарт.

— «Что мы им не враги… Нужно вдолбить в голову этим ребятам, если мы не атакуем верфи пришельцев, то их будет все больше…» — я ощутил на себе холод недовольного взгляда, вероятная опасность шла с двух направлений,

— «Соларис!.. Я рассчитываю и на твою помощь!.. Мы снабдим вас оружием… Но лишь при условии союза! Всем все ясно?.. Тогда храни нас всех великий Илиас…» — я выдохнул и сложил руки за спиной.

Огромная дверь медленно опустилась, заливая помещение ярким светом, за ней послышались веселые голоса солдат удачи. Стоявшие по ту сторону пираты немного помялись, ожидая полного открытия створок, но когда увидели знакомое лицо, успокоились и зашли внутрь.

Примерно двадцать человек зашагало в дверной проем, они не были такими, как мы себе представляли, довольно прилично одетые солдаты в различной гражданской одежде и винтовками наперевес медленной походкой следовали за своим главарем.

Человек среднего роста, лет тридцати, с солидной огненно-рыжей бородой и таким же оттенком глаз, был одет сероватый в серый плащ с красным меховым воротником. На его лице красовались татуировки бордового цвета в виде странных символов на половину лица, а в руках он крутил серебристый плазменный револьвер. Завидев баронессу, мужчина бросил строить крутого и сразу ломанулся к ней, заключив в объятиях:

— «Соня!.. Где ты пропадала?! Твой отряд… Он не отвечал… Я был в ужасе, когда узнал, что маяк „Тифона“ был отключен… Я… я… не знаю, что бы без тебя делал… Извини, что не уследил… Это моя вина…» — пиратский барон начал всхлипывать.

— «Ну, успокойся, Рейнхард… я жива… Только вот твой подарок потеряла…» — Соларис погладила его по голове, в это время сжимающего ее мертвой хваткой.

— «Это не важно… Я ведь подарил тебе этот корабль, чтобы защитить… Если ты жива, значит, он выполнил свою миссию!.. Хе-хе…» — мужчина улыбнулся, вытирая проступившие слезы,

— «Слушай… А почему ты в одном белье?..» — он поднял заплаканное лицо.

— «Это долгая история… Потом расскажу…» — девушка вернула его на место, успокаивая.

— «А кто все эти пиндосы?..» — пират шмыгнул носом.

— «ЕБАЛО ЗАВАЛИ!!! ТЫ КОГО ПИНДОСОМ НАЗВАЛ, А, ХУИЛА?!» — чувствительную натуру Томаса задели эти слова, мастер переговоров вступил в дело.

— «Габриэль?! Но что вы тут делаете?..» — Рейнхард немного опешил, когда осознал, с кем разговаривает.

— «Это ты, сука, будешь у меня спрашивать после такого поведения? БЫДЛО!» — Томас хмыкнул и отвернулся.

— «Полно вам… Мы можем поговорить в другом месте?..» — Соларис нехотя высвободилась из объятий рыжебородого мужчины.

— «Конечно! Только скажи кто этот в форме альянса?..» — он наставил на меня пушку.

— «Я не из альянса… Я из вольных наемников… У меня есть деловое предложение, от которого будет выгодно всем…» — я почувствовал, как нечто внутри все сильнее начинает заедать душу, ведь эта картина тронула мое эство достаточно сильно.

— «БАРЫГА!! Так почему ты молчал?? Идем же в бар!!! Отпразднуем победу над пришельцами и возвращение моей любимой Сони!!! Заодно обсудим твое предложение!!!» — пират приободрился и, зазывая нас жестами, пошел вперед. Солдаты переглянулись и начали расходиться. Томас нахмурил брови и, закинув винтовку на плечо, посмотрел на меня. Я махнул своим солдатам вслед, мол «охраняйте корабль» и кивнул ученому.

Мы с Мако пошли вслед за удаляющимися пиратами.

* * *

Сцена восьмая: Крепость смерти


Наш путь пролегал сквозь серо-черный лес окрашенных светло красной энергией аллей пиратского города, здания были выстроены хаотично, словно разбросанные геометрические фигуры различных типов и форм, но в этом был свой шарм. Там мы и шествовали среди паутины из квадратных и треугольных построек, свисающих на нас будто лианы в джунглях и переплетающихся между собой различными переходами и тоннелями, пока не уткнулись носом в огромную многоэтажную постройку, занимающую собой почти весь квартал впереди. На вывеске было написано: «Арлекин».

У широких дверей толпились люди различных социальных прослоек, но всех их объединяло одно: омни-ограда, организующая подобие на адекватную очередь к охраннику. Парень в тяжелом экзоскелете невольно имитировал часть самого сооружения, настолько колоссально смотрелся его башенный доспех, создающая впечатление туры. Трехметровый гигант повернул свой цилиндрический шлем серой брони в нашу сторону, как только он завидел приближение довольно большого кортежа, крест оранжевого света на его забрале сверкнул. Рейнхард улыбнулся секьюрити и махнул рукой, на что получил кивок. Фигура сделала шаг в сторону, энергетический барьер пропал и дал нам пройти мимо остальных людей. Внутри открывшихся врат звучала какая-то странная электронная музыка. Перед тем как войти я горестно вздохнул, ведь ботинки вновь испачкались от ходьбы по сырым и грязным улицам, на этот раз пиратским.

Как только порог был перешагнут, я обнаружил резкую смену атмосферы. Вокруг нас сидели, стояли и иногда танцевали пираты самых разных фракций и национальностей, в различных местах помещения противники режима сидели за небольшими круглыми столиками и рьяно заливались алкоголем. Бармен весело мешал напитки перед лицами ужравшихся в хламину головорезов в форме. Некоторые с подозрением осматривали меня и Мако, но поскольку мы были почетными гостями, то опасаться было нечего. Сопровождающие нас лица вскоре разошлись по разным уголкам заведения узкой специализации.

— «Пришли! Усаживайтесь поудобнее!» — Рейнхард провел нас через сеть лестниц прямо к потрепанному круглому столику, вокруг которого был неплохой кожаный диван. Типичная ВИП ложа на высшем уровне бара легко узнавалась, — стандартная конструкция наподобие балкона с видом на остальное помещение, народу тут почти не было, лишь пара человек, что мирно сопели в темном углу вдалеке.

Мы все переглянулись и сели, Мако возле меня, с другой стороны профессор-обояшка, который, не дожидаясь закусок, закинул ноги на стол и принялся вертеть в руках винтовку, которую все это время тащил с собой.

— «Ваш заказ?» — к нам подошла официантка, взгляд ее был пуст, словно стеклянный, вероятно такая работа приходилась ей не по вкусу, или просто у девушки не было других вариантов.

— «НУ?! Кто что будет?» — ехидно спросила Соларис, удобно усевшаяся рядом со своим верным «другом».

— «МНЕ САМОЕ КРЕПКОЕ, ЧТО ТУТ ЕСТЬ!!!» — Томас заорал на весь бар, было такое ощущение, что он опьянел от запаха напитков, прежде чем успел выпить хоть глоток.

— «А ты, гастарбайтер?» — пират повернулся ко мне и вопросительно поднял брови.

— «Я не пью алкоголь…» — этот мой ответ всегда вызывал одну и ту же реакцию у всех, кто задавал этот вопрос.

— «Да ладно?! А твоя девушка? Она хоть пьет?» — вот и сейчас произошло очевидное, Рейнхард округлил глаза, будто увидел космическую аномалию.

— «Нет…» — словно робот отрезала Мако, идеально имитируя мою позу со сложенными на груди руками пустым взглядом мертвого земноводного. Я аж возгордился за нее.

— «Какие вы скучные! Ну ладно! Я сам все выпью! Несите нам три бутылки Эквистеллианского саке! А этим детишкам…» — Рейнхарда немного перекосило в гримасе неопределенной задумчивости.

— «А нам пару бутылок сока…» — все также равнодушно сказала Мако, явно малость перегибая палку в плане достоверности пародии.

— «П-ф-ф!.. Аха-ха-ха!!! О-о-О-о… Кхе-кхе… Бля… КХЕ!!! АХА-ХА-ХА!!» — Томаса накрыло по полной, он даже умудрился подавиться слюной и чуть не упал с балкона вниз.

Пока нам несли напитки, а Мако кидала неестественно печальные взгляды на всех вокруг, я думал над тем с чего начать беседу, и ясное дело ничего так толком и не придумав, решил просто сказать в лоб, вдруг прокатит.

Поднос с двумя стаканами прекрасного зеленого нектара и тремя такими же, только наполненными странной черной жидкостью, очутился на прозрачном столе. Как только официантка удалилась из поля зрения, я перестал считать мерцания вен питания на потолке, сложив руки пирамидой на столе, и попытался правильно оформить мысль:

— «Капитан… Хотя точнее, Барон Рейнхард… Мое предложение состоит в заключении союза между силами временного альянса фракций и пиратским братством…»

Он поставил пойло обратно на стол и пристально посмотрел на меня:

— «А ты точно не пил алкоголь?.. Мальчик, ты уверен в том, что сказал?..»

— «Уверен… Я видел, как пришельцы уничтожают миллионные станции… Они явно вернутся и за вами… Это — лишь вопрос времени…» — я всеми силами старался походить на делового человека, который понимает, что говорит и делает, но обстоятельства просто уничтожали этот образ. Мако, сидевшая рядом, слишком уж мило смотрелась, когда пыталась прожечь во мне дыру.

— «Серьезно?. А откуда ты знаешь?..» — пират неохотно фыркнул и взболтал напиток со льдом.

— «Я не знаю… Он знает…» — я показал в сторону Габриэля, чувствуя облегчение от перевода стрелок. Мако задумчиво приложила руку к подбородку и кивнула.

— «Эх-х… А я только отдохнуть хотел… Этот паренек говорит правду… То были лишь цветочки, основные силы врага все еще не могут прорваться через нестабильные порталы, я уверен, что это лишь вопрос времени, когда один из разломов позволит им переместить сюда свои… верфи… Тогда их силы наводнят весь сектор, уже не сдерживаемые природным полем искривления пространства…» — Томас выглядел чрезмерно серьезно, будто вся ответственность и вправду лежала на его плечах.

— «Чего?..» — Рейнхард наклонил голову набок.

— «ТУПОЕ БЫДЛО!!! Я ТЕБЕ ГОВОРЮ: ЧЕМ ДОЛЬШЕ ТЯНЕШЬ, ТЕМ БОЛЬШЕ ТВАРЕЙ!!! А ПОТОМ БАБАХ!!! ТЫДЫШЬ!!! И ВЫ ВСЕ ТРУПЫ!!! ТЫ ПОНЯЛ, БЛЯ???» — ученый со всей дури бухнул рукой по кромке стола, едва не вывернув на нас все его содержимое.

На крик Томаса обернулись все, кто на тот момент был в баре, кто-то даже чуть не подавился выпивкой. Атмосфера создалась достаточно напряженная, вокруг воцарилась гробовая тишина.

— «Ну чего молчим?! Веселей! У нас вечеринка!» — ученый улыбнулся и продолжил с большим энтузиазмом заливаться алкоголем.

— «Рейнхард… Послушай их… Если бы эти ребята хотели нам зла, то ни меня, ни порта уже не было бы… Только благодаря их кораблю мы все еще дышим… И я…» — Соларис положила руку на плечо Рейнхарда и прикусила губу, ее взгляд измученно метался по помещению,

— «Моя ватага напала на их капитана… В тот момент, когда он был один в открытом космосе… Этот корабль прилетел мстить за своего хозяина… Но они оставили меня в живых, надеясь на то, что я им помогу… Понимаешь?..»

— «Это не вымогательство или жест вежливости… Просто данный порядок действий логичен с моей точки зрения… И не думайте, что я не отреагировал на заявление о „Тифоне“… Мне жаль… Поверьте… Но сейчас не время… Сохранность вашего истинного сокровища — доказательство моим словам…» — пока я все это говорил, ученый, не отрываясь, наблюдал за мной и как только наши взгляды на мгновение пересеклись, он моментально сделал вид, что ничего не знает.

— «…» — пиратский барон опустил взгляд и горько вздохнул, но голос разума все же перевесил все остальное, не без помощи его зазнобы,

— «Допустим, я вам верю… Но кроме нас еще есть пятеро из главарей… Они точно не будут выслушивать байки какого-то там ученого и молодого капитана…»

Я встал из-за стола и отряхнулся, уже успев припасть пылью, настолько в заведении не проветривалось:

— «На этот случай у меня припасена одна мысль!.. Томас!..»

— «Бляяя… Опять ты за свое… Я не дам этим чертям чертежи „Тахионного Расщепителя“!!! Пусть поцелуют меня в зад!» — полу-мямля прокричал он, опуская стакан.

— «Это не просьба… Это приказ…» — я кинул многозначительный взгляд в сторону старпом.

— «Прямые директивы не обсуждаются… Выполняй, что говорит твой Капитан…» — Мако даже не моргнула. И секунды не сомневаясь, она приставила пистолет к виску главного инженера и сняла его с предохранителя. Я ехидно улыбнулся Габриэлю, пытаясь подавить невероятное внутренне ликование, связанное с крутостью своей девушки.

— «Эх-х… Узурпаторы хуевы… Вечно все вдвоем решают… Ладно, ХЕР С ВАМИ!!!» — он достал из халата небольшой блок данных, который всегда носил с собой. У меня в руках очутился овал светлого металла размером с ладонь:

— «Это оружие способно пробить броню флагманов пришельцев… В обмен на его чертеж я надеюсь привлечь пиратскую общину на помощь в атаке на вражескую верфь…»

— «То есть, ты дашь нам это супероружие…» — Рейнхард откинулся на назад.

— «Ну да….» — я кивнул.

— «Они снабдят им свои корабли…» — он взболтал стакан и вгляделся в его гладь.

— «Типа того…» — я опять кивнул.

— «А что, скажи, им помешает послать тебя после этого на все четыре стороны?..» — и после многозначительно взгляда отхлебнул от чарки.

— «Так далеко мои планы не распространялись…» — я погрузился в размышления, садясь обратно. Все кроме меня и Мако решили не думать о плохом, и (или) вообще в целом. Тройка человек разлила себе еще по стаканчику, продолжая пить и веселиться.

Девушка с угольными волосами, сидевшая рядом, допила свой напиток и облокотилась мне на плечо. Ее голос нежно прозвучал совсем-совсем близко:

— «Пошли воздухом подышим?.. На свежую голову, будет проще придумать план… Да и этот пьяный ублюдок уже начинает меня нервировать…» — она покосилась в сторону Томаса, тот в это время вовсю лакал из горла очередную бутылку саке. Старпом поднялась и потащила меня за собой под руку. Мы пошли на крышу, подальше от этой надоедливой суеты и слишком громкой музыки.

* * *

Почти черные стены многоэтажного заведения сменились на заброшенную крышу. Нам пришлось пройти через темный служебный коридор и парочку винтовых лестниц, но оно явно того стоило. Прохладный ветер сильно удивил меня своей первозданной чистотой.

Наверху было чрезвычайно просторно, пространство окружали периллы, не дающие зевакам, которые могли случайно люда забрести, упасть вниз, а по сторонам виднелись шпили соседних построек. Пирамидообразный купол высотой в несколько сотен километров служил крышей и защитой огромного неонового города, доверху наполненного отборными галактическими преступниками, злостными неплательщиками налогов и прочими асоциальными элементами, по крайней мере, так гласила пропаганда рыцарей-легионеров Империума, ведущей доблестного сражение со злом во всем мире.

Император Маттиас хорошо постарался, чтобы обставить все как нужно, но мне сразу вспомнились множество моментов, когда закон лишь мешал, ведь обычно за простой народ некому заступиться, недавний случай тому прямое и неопровержимое доказательство.

Шлейфы бесконечного смога струились из бесчисленного множества заводских труб и поглощались острием самого купола, имитирующего небосвод. В центре всех строений, словно колонна, цилиндрическая структура немыслимого размера и мощи, удерживающая от падения самую высокую точку. Башня сверкала красными и белыми огнями, координируя крупные воздушные магистрали и переливалась розовым сиянием своих вен, словно питая все вокруг. Наблюдение за всем этим просто завораживало, ведь нам открывался вид тысяч нитей фотонных следов парящих машин шныряющих всюду, куда мог дотянуться взгляд. По улицам же, словно песчинки на ветру, копошились гражданские, и не только они.

— «Во вселенной всегда есть места, которые могут удивить… Никогда бы не подумал, что здесь так красиво… Вот она — „Крепость Смерти“!.. И чего только не придумают, чтобы отвадить от себя излишнее внимание… Просто представь, тут тоже живут миллионы людей… Только по своим законам и правилам… Почему же они так отличаются от нас, выросших не так далеко…» — я облокотился на поручни у края крыши, выверенные углы и темные тона этого прекрасного шедевра инженерии заставили меня переосмыслить многое за один лишь миг, я захотел получить подобное чудо, сохранить его, взять с собой и изменить.

Мако подошла и оперлась рядом, прерывая мои помыслы о собственном городе из черной стали, она сразу уловила очередную «перезагрузку» и улыбнулась:

— «Все просто!.. Они предпочли правилам — свободу…»

— «Но в правилах нет ничего плохого… Конечно же, пока они находятся в пределах так называемой нормы… Вот и на мо… НАШЕМ корабле все живут по уставу и никаких проблем?.. Ну, почти никаких… Но не суть!.. Если посмотреть с точки зрения этих индивидуумов, то правила для них пишут они сами, это довольно рискованно, если взглянуть на иные факторы… Хотя, такое понятие как анархия здесь не то чтобы распространено, значит, какие-то правила все-таки присутствуют, если данные факторы можно назвать или охарактеризовать данным словом… На этом основании я бы сделал предположение, что…» — мой монолог прервали нежным поцелуем в губы.

— «Зануда ты… По-другому и не заткнешь…» — девушка ехидно улыбнулась, поправляя волосы, растрепанные от турбулентности шныряющего транспорта.

— «А может я специально начал?.. Ну что бы…» — я погладил Мако по голове, она лишь мурлыкнула и сделала меня своей опорой, чуть ли не ложась на мое плечо.

— «Дурачок…» — старпом закрыла глаза и зевнула, — «Так что… Придумал план?..»

— «Пока нет…» — я всматривался в мириады огоньков внизу и имитацию ночного неба наверху, в голове царило спокойствие.

Мимо нас пролетел белый пиратский штурмовик с акульей ухмылкой на трубообразной кабине. Звук турбин заставил меня и Мако обратить на него внимание, девушка показала пальцем вслед пурпурному следу двигателей:

— «Смотри!.. Этот чем-то похож на твою развалюху!..»

— «Совсем нет… Эта модель отличается более легким корпусом и…» — меня легонько толкнули в бок, вызвав приступ недоумения.

— «Второй раз не прокатит…» — она задумчиво приложила пальцы к губам, — «Хотя…»

— «А попытаться стоило!..» — прижал ее к себе, не устояв перед милейшим личиком.

— «Твой штурмовик… Помню, как ты тогда на нем прилетел, словно рыцарь, только немытый… А ты помнишь?..» — Мако хихикнула.

— «Конечно, помню!! Тогда… тогда я чуть со страху не помер… Боялся, что тот раз на станции был последним… Боялся больше не увидеть твою милую мордашку…» — я до сих пор не мог поверить, что тогда судьба мне улыбнулась, и даже не раз. Такое случалось нечасто, удача обычно меня не баловала, лишь издевалась, как могла.

— «А помнишь, как мы общались каждый вечер…» — девушка заулыбалась.

— «Естественно!.. Ты тогда только и делала что жаловалась…» — меня ударили в плечо, на этот раз не слабо, — «Эй!?»

— «Сам хорош!!! Постоянно хвастался своими подвигами!!! Про то, как ты направо и налево крошил всех на своем корыте!!! И про то, как лихо отлынивал от боевых тренировок! И про то, как сражался против флота каких то чертей, вооруженной не помню чем… Ружьем… или что-то вроде того…» — судя по тону голоса Мако уже собиралась уснуть прямо тут, но все сложилось иначе.

— «ТОЧНО! ДИСПЕРСИОННОЕ РУЖЬЕ! Мако, мое золотце! Ты Гений!» — отзвуки образов и шрамов прошлого вновь стали яркими словно звезды, я вспомнил события двухлетней давности, когда сражался против распространения этого выродка инженеров Империума.

— «Знаю… ААА!?» — Мако изрядно опешила, когда я крепко схватил ее за плечи и обнял,

— «Что ты придумал? И не ори ты так! Еще охрана сбежится!»

— «Хилус Инк!.. После них еще должны оставаться чертежи этой пушки!.. В нее был встроен механизм самоликвидации, на случай непредвиденных ситуаций!.. Ни кто не знает как, но эту функцию мне удалось отследить при раздоре орудия… Ох и натерпелся я в свое время этой дряни… Но нужно мыслить рационально… Если мы позаимствуем эту технологию, то спокойно сможем отдать пиратам чертежи, а потом просто вывести оружие из строя!..» — я решил отодвинуть обиду прошлого в сторону, ведь корпорация тех ублюдков, что превратили баланс галактических сил в настоявший кошмар, давно уже развалилась. Остались лишь воспоминания о боях против воплощения, нарекшего себя непреодолимой преградой для начинающих наемников, погубившего многие жизни и ставшего нарицательным аспектом для всех кто выжил.

— «И где ты собрался искать их?» — старпом отстранилась, чтобы размяться.

— «ТУТ!!!» — я развел руками навстречу городу, меня переполнял энтузиазм,

— «Уверен, здесь остался хотя бы один рабочий экземпляр!.. После тестов их распространили по всему сектору, а я знаю одного ученого, который сможет докопаться до истины…»

Мако схватила меня за руку, не дав пойти обратно:

— «В своем нынешнем состоянии он не до чего не докопается…»

— «И то верно…» — я вздохнул и дал атмосфере возыметь верх над всем остальным.

— «У нас еще много времени, перед тем как наш корабль приведут в форму… Так что…» — девушка виновато спрятала взгляд.

— «Ну не на крыше же!..» — мне стало немного дурно, толи от мысли, толи от обстоятельств.

Логика посмотрела на это все и, махнув рукой, решила уйти отдохнуть, уступив место своему антиподу. Протесты раззадорили старпом, она ежесекундно теряла частичку былого хладнокровия:

— «До корабля я не дотерплю… далеко… Хватит пререкаться… сопляк…»

— «Но люди могут увидеть!!!» — я вытер проступивший на любу пот рукавом.

— «Ага-ага… А вон отличная подсобка!» — Мако показала в сторону небольшого служебного помещения высотой в пару метров, закрытого на кодировочный алгоритм, оно отчетливо выступало на фоне блестящей стены.

— «Но техперсонал… Вдруг они рядом и…» — я чуть не заплакал, когда представил всю грязь, скопившуюся там за время его существования.

— «Ты видел эту крышу?.. Тут лет десять никого не было!..» — в этом с ней спорить было бесполезно, милая мордашка никогда не воспринимала ничего, что могло бы хоть немного противоречить ее мнению.

Протесты уничтожили одним движением, меня за обе руки потянули в темное подсобное помещение, как оказалось служившее центром вычислений местного блока связи. Пахло там жутко, освещение оставляло желать лучшего в силу классификации, а про циркуляцию воздуха вообще лучше промолчать. К сожалению, все эти факты волновали только одного из нас. Дверь за нами заперлась, но страх что кто-то сюда придет, оставался, поэтому пришлось как можно быстрее разобраться с миссией в этом донжоне, или, по крайней мере, попытаться разобраться.

* * *

Задание было не из легких, дракон оказался очень агрессивным и постоянно пытался сжечь рыцаря заживо. Но долг пред судьбой превышал все, пришлось даже выполнить дополнительно условие для получения бонуса. Какое-то время спустя выжившие покинули место смертельной битвы, на рыцаре не было и живого места, ведь он сражался как мог, дабы сохранить честь:

— «ООО!!! Я МОГУ ДЫШАТЬ!!!» — словно попав в другой мир, я начал жадно глотать ртом воздух, мой костюм был весь в грязи и пыли, приключение в адской будке завершилось в ничью.

— «Не ной, Госпитальер! Ты же не погиб? Учись получать от жизни удовольствие!» — девушка хмыкнула, деловито поправляя длинный пиджак.

— «Кто бы говорил!.. Сама-то все еще чистая!..» — я открыл инструментарий и посмотрел на время, — «Три часа прошло! Нужно спуститься и проверить что с остальными!»

— «Подумаешь!..» — Мако состроила недовольно лицо и показала мне язык.

Мы отряхнулись и решили вернуться в ВИП ложе, одновременно споря на тему того, какой же я нытик. На станции тем временем уже было утро, обычно в такой час все уважающие себя алкоголики либо спали, либо страдали от головной боли. Перед уходом я еще раз оглянулся, дабы проводить вид на метрополис своим взглядом, тот отчетливо отпечатался в моих воспоминаниях.

Оттирая пятно какой-то смазки со штанины, я зашагал вниз, Мако пошла за мной чуть ли не вприпрыжку, довольствуясь своим статусом вредителя в полной мере. Конечно же, интуиция меня не подвела и в этот раз.

Спустившись, мы застали не очень притягательного вида картину. Томас лежал лицом в тарелке с закусками и сладко дрых, булькая под нос слюной, Рейнхард и Соларис в это время спали, опершись друг об друга на диване. Я тихо подошел и «нежно» начал будить Габриэля, совмещая легкое тормошение за плечи и тихий голос:

— «ВСТАВАЙ, КУСОК ОТХОДОВ!!! НАМ НУЖНО КОЕ-ЧТО ОБСУДИТЬ!!!»

— «Бля!.. Сука… Дерьмо… АХХХххХх…. В рот тебя… ебал… Не ори… Уебок… Бошка же болит… Пидормот… хуев…» — его голова качнулась в тарелке, оставляя отпечаток на ее содержимом.

— «Я тоже очень рад тебя видеть, дружище!.. У меня тут план образовался!.. Ты должен пойти с нами!..» — я вытер запачканные руки об его халат.

— «Не… Мне так плохо… Было…» — он поднял голову и тут же ее опустил назад,

— «ЩЯ БЛЕВАНУ!!!»

— «ТОЛЬКО НЕ НА МЕНЯ!!!» — я успел совершить маневр уклонения, мои ботинки почти что попали под огонь артиллерии крупного калибра.

— «Салат… Но я не ел салат… Похуй… Слушай…… А почему от тебя воняет как от помойки… Чем ты занимался, пока мы отдыхали?..» — ученый отряхнул очки от пюре.

— «Говорю же, план придумывал…» — я вздохнул, ведь тоже заметил сей факт.

— «Три часа лежа в помойке?!.. Ну, ты жжешь, Капитан!.. Даже не представляю, ЧТО там за план такой был… Надеюсь… ты… бля…» — он опять позеленел, — «ВТОРАЯ ВОЛНА!!!»

Мако отдернула меня за шиворот очень вовремя, фонтан концентрированной любви чуть не задел мой капитанский костюм, благо девушка предотвратила катастрофу:

— «Оставь эту свинью в покое… Мы сами отправимся на поиски… Потом просто принесем ему образец…» — она бесстрастно провела взглядом по раскиданных в произвольном порядке людей, лежащим по всему периметру помещения и пошла в сторону, переступив через одного из них.

— «Ладно… Только оставлю записку спящим баронам, пусть знают, что им нужно провести нас на совет пиратов, когда придёт время… Надеюсь, не придется больше сюда возвращаться…» — я быстро начеркал на салфетке нужную информацию и код нашего канала связи, после чего отправился за Старпом.

Поиски Дисперсионного ружья нужно было начинать немедленно, мы и так потеряли достаточно времени в этом заведении. Выйдя из бара, я принялся осматривать кварталы вокруг. Охранник все еще стоял на своем месте, но даже отсюда представлялось возможным услышать тихий храп. Видимо он уснул стоя, хотя при таком обмундировании никто бы и не догадался об этом.

— «Есть идеи, откуда начать поиск?.. Я тут впервые, так что…» — город выглядел совсем не так как ночью, более дружелюбно и одновременно пустынно, он вызвал у меня улыбку.

— «Главное опять не нарваться на какую-нибудь шваль…» — девушка проверила работоспособность пистолета и положила его обратно в кобуру.

— «В этот раз я взял с собой пеленгатор, больше мы в засаду не попадем… Надеюсь, под твоим старпомским супер-плащом еще остались пару трюков…» — я сложил руки за спиной, ощущая умиротворение от пустоты улиц.

— «Ты уже и так видел все под этим плащом! Прекращай умничать…» — она покраснела и отвернулась.

— «Ты такая милая, когда сердишься!.. Можешь не переживать, когда мне надоест проводить регулярную экспертизу, ты узнаешь первой!..» — я вопросительно заглянул ей через плечо, — «Хотя нет, мне не надоест!!»

— «Придурок…» — девушка отошла на пару шагов, делая вид что обиделась.

— «Извините, что прерываю…» — эхо знакомого голоса донеслось сразу с нескольких направлений, треугольники спектрального камуфляжа поочередно засверкали оранжевыми отблесками, формируя фигуру человека. Прямо перед нами из маскировки вышел глава отдела разведки, острие его забрала разошлось по длине, мелькнув энергией дезактивации:

— «Капитан, системы дредноута перезапущены. За оказанную помощь пираты пообещали нас не трогать, более того, они предложили нам ремонт, не бесплатно конечно. Но есть и другие новости, я связался с остатками флота рыцарей-легионеров Империума, они сейчас охраняют последнюю из оставшихся станций планетарного типа. „Элизиум“. Сектор Альфа изолирован на неопределенный срок до выяснения обстоятельств…»

— «Во-первых, не последнюю станцию, как видишь… Во-вторых — это не выяснение обстоятельств, — это принудительный карантин… Арена если хочешь так называть… Либо мы их уничтожим, либо нас тут и похоронят… Все теперь их боятся… Пришельцы… Они же еще не атаковали АВАНГАРД?..» — я попытался подойти к старпом, но она хмыкнула и удалилась в другой край проулка.

— «К счастью, благодаря знаниям, полученным уцелевшими учеными, был разработан маяк перехвата разломов… Он не дает их крупным кораблям прорваться в пространство близ станции…» — разведчик пристально следил за тем, как я хожу по пятам обиженного создания.

— «Это временное явление, скоро они стабилизируют разломы и тогда…» — я остановился и почесал подбородок, к сожалению, вернуть сказанное не получилось бы в любом случае.

— «Тогда…» — Инглиш помрачнел, стоило лишь только упомянуть о причине его внутренних распрей. Я не знал, верит ли он в свой старый путь, или же новый недостаточно сформировался, нужно было решить эту проблему, определив судьбу его убеждений окончательно и навсегда.

— «Прости, что напомнил… Главное не накручивай… У нас все еще есть план, мы знаем, как купить услуги пиратов… Сейчас нужно найти чертеж дисперсионного ружья, уверен, здесь есть хотя бы один экземпляр…» — когда его взгляд вновь стал каменным, я даже не знал хорошо это или плохо, хоронить свои эмоции не самая лучшая затея.

— «Но что вы собрались делать, когда найдете его, пираты пойдут за вами?..» — парень уставился в пустоту.

— «Мы оснастим орудия этих головорезов по последнему слову техники и сразу отправимся прямо в атаку на верфи этих тварей… Главное, привлечь на свою сторону как можно больше людей… Это рискованное мероприятие, но выбора похоже нет… Остается лишь использовать имеющиеся ресурсы… Например, у меня есть чертеж „Тахионного Расщепителя“…» — я достал флешку с данными из заднего кармана, она вся была в каких то иероглифах, отдаленно напоминающих Эквистеллианские.

— «Но как же флот Империума… Их орудия не пробьют обшивку врага…» — он прозрачно намекал на отправку данных временному союзнику.

— «Точно… Нужно срочно отправить им чертеж, десу!.. Оружие конечно не сильно бьет по врагу, но если помнить как покойный Адмирал победил вражеский „Анахарсис“, то можно, по крайней мере, сократить численность врага!..» — я не сильно скорбел о смерти Деимоса, но все же отдал должное его самоотверженности, не все смогут обменять свою жизнь на чужую.

— «Хотя… Может у него просто трастеры заклинило…» — крутя в руках брусок полимера, я все же умудрился понять один из символов, дословно он означал некое редко употребляемое матерное слово. Инглиш тяжело вздохнул:

— «Сделаю вид, что не слышал ваши мысли. Пока вы говорили сами с собой, я нашел упоминания о том орудии, — дисперсия. Отмечаю координаты на вашей карте инструментария. Судя по записям архива разведки, некий человек, известный в узком кругу как Скорпикор, должен знать что-то о нем…»

— «Отлично!.. Цель определена!.. А вот еще что… Лови!..» — я бросил Инглишу в руки банк данных Томаса, — «Отправь эти данные имперским ученым!.. Пусть пока оснастят флот новыми стволами!..»

— «Капитан…» — парень бегло просканировал банк данных своим инструментарием,

— «Тут нет никаких чертежей…»

— «А что тогда?..» — подошел к нему и всмотрелся в экран инструментария.

— «Тут…» — его взгляд неподдельно загорелся некими непонятными мне эмоциями.

— «Да?..» — я уже начал беспокоиться за целостность плана.

— «Тут сто пятьдесят терабайт отборного порно и хентая…» — парень приложил руку к подбородку в жесте изумления, напрочь забыв про войну и саспенс.

— «…» — меня аж перекосило, от того каким довольным он сейчас был.

— «Прикажите отправить это Имперским силам?» — Инглиш сказал это настолько серьезным тоном, что Мако вдали чуть со смеху не подавилась купленным в близлежащем автомате кофе. Мне захотелось немедленно и бесповоротно стереть этот фрагмент из воспоминаний, ибо память также являлась моей сильной стороной.

— «Похоже, старый извращенец знал, чем себя занять!» — старпом начала заливаться истерическим смехом.

— «Он бы не стал хранить такую вещь всегда рядом… Уверен… да… нет…» — я протер лицо руками, стараясь проснуться, но это не помогало.

— «Ой, не могу! Ты его видел вообще!? Держу пари ему частенько нужно размять одноглазую змею! Аха-ха-ха!!!» — Мако держалась за живот от смеха и чтобы не упасть схватилась рукой за мое плечо, я почувствовал, как что-то горячее растекается по нему.

— «Прекращай ржать!!» — временный кататонический ступор вызвал отторжение боли, гнев полностью заменил ее место.

— «Простите, мой Капитан! Больше никакого неуставного смеха! Критически извиняюсь за нарушение субординации!» — старпом вытирала проступившие слезы и кофе с моей спины.

— «Так… Нужно успокоиться… Вдох… Потом выдох… Вспомни про логику… Задание не завершено… Инглиш, иди к Томасу…» — я размял виски и показал на бар сзади,

— «И спроси, что это за херня… Если нужно с применением рукоприкладства… Точнее нет… Желательно с применением оного… А мы… мы… Мы пошли на поиски экземпляра орудия…»

— «Принято!» — Инглиш положил банк данных в карман и скрылся в маскировке.

— «Что-то мне голова заболела… Пошли, Мако?..» — я грустно проводил исчезающую фигуру взглядом.

— «Идем!» — она подошла ко мне спереди и со всего размаху попыталась ударить.

— «ЭЙ, ТЫ ЧЕГО!?!» — я заблокировал атаку в последний момент.

— «ЭТО! ЗА ТОТ СЛУЧАЙ С СОЛАРИС!!! ПОХОТЛИВАЯ СКОТИНА!!! ОДНОЙ ДЕВУШКИ, ЗНАЧИТ, ТЕБЕ МАЛО???!!!» — сама стихия огня сейчас предстала воплоти, стихия ассоциирующая со страхом и мощью у большинства, очевидно почему.

— «Почему именно сейчас!?» — я смог заблокировать входящий урон почти полностью и опустить ее руки.

— «Просто вспомнилось!» — старпом уставилась в покрытие, тень упала на ее лицо, не давая понять истинные эмоции.

— «Прости… все не так… Она сама…» — я сильно испугался, ведь вспышки гнева со стороны моей девушки обычно не входили в расписание дел на день, этот случай застал меня без оружия и подготовки.

— «Что сама? Запрыгнула на тебя? А ты не удержался?!» — только сейчас я заметил, что Мако плачет. Редкие слезинки падали вниз, поблескивая в лучах дневного света купола.

— «Она спала раздетая… Не было времени… Прости… Если бы я знал, что ты так отреагируешь, то сразу бы все объяснил… Неужели ты все время об этом думала… Чувствую себя такой скотиной…» — Мако спокойно дала себя обнять и обмякла в моих руках, я вытер ее слезы рукавом, забавно размазав темную тушь под глазами,

— «Если хочешь, можем проверить камеры… Ничего не было… Понятия не имею, чего стоит мое слово… но…» — к горлу подступило горькое чувство вины за необдуманный поступок, я прижал ее к своей груди и выдохнул,

— «Клянусь… Ты же знаешь, я бы никогда…»

— «Знаю…» — она наконец-то опустила сжатые от досады кулаки.

— «Тогда почему?..» — в этот раз моя невнимательность стала причиной ошибки, но я всегда учился на них словно в сотню раз быстрее остальных, ведь оступаться — омерзительная и непростительная роскошь.

— «Просто не могу даже представить тебя с другой… Сразу все внутри начинает неистово болеть… Понимаешь?..» — Мако всхлипывала, прижавшись и обхватив меня руками.

— «Конечно, понимаю… Впредь буду смотреть только на тебя…» — я погладил ее по щеке и поцеловал, избавляясь от остатков сопротивления, — «Удар, кстати, у тебя очень сильный!.. Чуть руку мне не вывихнула!..»

— «Сейчас опять ударю…» — Мако нахмурила брови.

— «Я хотел сказать, что люблю тебя!!!» — я нервно вернул ее голову на место, стараясь больше не контактировать с этой частью своей девушки.

— «Так-то лучше…» — старпом мило мурлыкнула.

— «Может, пойдем уже?.. Неприятный здесь райончик…» — последняя ее угроза уже была уже не настоящей, но лишний раз сказать дорогому человеку, что ты ее любишь, никогда не помешает. Особенно при аварийном возгорании.

Вокруг нас все это время было слишком тихо, видимо пираты по утрам отходили не просто по крупному, а целым городом. Такое явление не осталось мною не замеченным, оно подлежало немедленному анализу по средствам обдумывания различных вариантов и теорий. Этим я и занялся, пока гладил по голове свой милый тлеющий огонек.

* * *


Сцена девятая: Одинокий инженер

Немного погодя, мы пошли по координатам, указанным на карте местности.

Путь был не близким, пока мы бродили между незнакомыми зданиями, стараясь не сбиться с маршрута, прошло несколько часов. Но стоило лишь завернуть за одной из высотных строений, как нам предстал вид на большую и просторную местность, схожую по размерам и форме с классическими взлетными полосами древности. Пространство было испещрено явными трещинами и потертостями от расхождения многокилометровых плит, похоже, — это был некий люк, что когда-то выпускал на свет многотонные линкоры. По пятисотметровым ангарам, располагающимся вдоль всего этого чуда инженерии, я понял, что мы невольно пришли к заброшенному цеху по производству оружия и кораблей. Все давно стояло без дела, об этом говорили поросшие плесенью и травой стены, но больше всего пострадал одинокий комплекс управления, он весь был в дырах и ржавчине.

— «Это точно то место?.. Тут уже наверно пару лет как все обнесли…» — желание соваться в новые катакомбы стремилось к нулевой отметке.

— «Я не уверена… но нужно убедиться…» — Мако полезла в трещину обшивки строения.

— «ТЫ КУДА СОБРАЛАСЬ!?!» — я немного опешил, когда девушка, с абсолютно каменным лицом, решила провести разведку боем.

— «Внутрь! Не бойся, от крыс я тебя прикрою! „Капитан“!» — она шутовски отдала мне честь, скрываясь в тенях отверстия метр на метр.

— «…» — пытаясь не касаться грязи и краев этих дверей в ад я, стиснул зубы и последовал за ней. В нос сразу же резануло резким запахом плесени и самой смерти.

Пустые помещения поочередно сменяли друг друга, заброшенный комплекс выглядел мрачно и очень жутко, всюду была растительность и обвалившиеся ошметки корпуса здания, сдобренные остовами кораблей. Периодически мы натыкались на нерабочие станки и сломанное оборудование, хотя то, что стены уже давно находились в аварийном состоянии, меня гораздо больше волновало.

— «Мако, я сомневаюсь, что здесь может жить человек… Это место даже для бомжа не подойдет!.. Мако?.. МАКО!?!?» — рядом ее не оказалось, мрак, подобному которому была лишь сама бездна, становился все гуще, напоминая кисель, обволакивающий все вокруг,

— «…ААААА!!!!»

Я устремился вперед, не особо задумываясь над направлением, — внезапное и мягкое препятствие радовало больше любых наград.

— «МАКО!!!» — я вцепился в девушку, слезы хлынули из моих глаз,

— «Ты же знаешь… я… я очень боюсь остаться один в темноте… один… и тут много где можно заблудиться… и… И… ТУТ МОГУТ БЫТЬ КРЫСЫ!!!»

— «ИДИОТ!!! СЛЕЗЬ С МЕНЯ!!! Я просто пошла вперёд, на разведку! Ты все время плелся сзади, бормоча всякую ересь… Пришлось немного оторваться…» — она была не в состоянии отодрать от своей талии смелого Капитана.

— «Не бросай меня больше!.. Никогда не бросай!..» — я уткнулся в нее лицом.

— «Ну хорошо-хорошо… Не буду… Такой экземпляр конечно, на всю галактику наверно один… И вообще, кто тут из нас мужчина?..» — Мако покачала головой и томно вздохнула.

— «Ты…» — я утер глаза и нос, отдирая себя от нее.

— «…» — глубокомысленно помолчав, девушка скрестила руки на груди и оскалилась,

— «ЧТОБЫ Я ТАКОГО БОЛЬШЕ НЕ СЛЫШАЛА!!!»

— «Есть Сэр!.. То есть Мэм!..» — я отдал ей честь, — «Простите за дерзость!! Вы что-то нашли?..»

— «Нашли… Клоун…» — Мако показала на металлическую стену, которая выглядела гораздо новее остальных, на ней даже была краска.

— «Думаешь там проход?..» — я сел на корточки и принялся искать панель управления.

— «Возможно…» — старпом выключила фонарь и отряхнулась.

— «Вижу!..» — моему взору предстала небольшая треугольная панель сбоку от двери, на которой красовались Эквистеллианские иероглифы, я снял с нее какое-то склизкое растение и принялся рассматривать:

— «А, знакомый шифр!.. Сейчас взломаем!..» — почесав голову, я принялся проявлять все чудеса мастерство бывшего элитного наемника, к счастью родную речь я не позабыл.

Чертовы пятнашки с двоичным кодом, выморозили меня почти до уровня: — «да ебись оно все конем», но замок все же был взломан, а стена скрипнула и опустилась, открыв нам проход на нижние уровни.

— «Смотрится надежно…» — я проверил сканером инструментария спуск, тот был сделан относительно недавно. Как только Мако немного позлорадствовала из-за выражения моего лица, мы медленно пошли по лестнице рядом с рельсами магнитной дороги, идущими вниз под углом, стараясь не оступиться. Когда-то все это было частью системы подачи ресурсов на линии сборки, но то всё светлое прошлое этого места. Лифты уже давненько не работали и поросли слоем пыли.

Время шло. Десять минут, потом пятнадцать. Создавалось ощущение временной сингулярности, настолько долго и уныло смотрелась эта прогулка со стороны. Но, прежде чем я успел устроить мозговой штурм по этому поводу, пред нами предстала еще одна «дверь». На этот раз она была гораздо больше предыдущей, на ней кто-то светлым маркером начертил часы приема некого Эрдмана Скорпикора и предупреждение об опасности открытия данного помещения, вперемешку с матом. В частности это значило, что огромные двери могут придавить незадачливых работников, которых тут уже давно не бывало.

— «Он себя похоронить тут, что ли пытался…» — я подошел ближе, чтобы рассмотреть надписи, Мако лишь развела руками.

— «Не может это быть человеческим жилищем… Настоящая помойка!.. И… о пресвятой Илиас…» — прямо возле меня из-под навесной панели механизмов выполз таракан размером с ногу, он посмотрел на меня и наклонил голову в жесте удивления, после чего вытер ее лапками и вальяжно пополз в ту сторону, откуда мы пришли.

— «ОНО НА МЕНЯ ПОСМОТРЕЛО!!! ТЫ ВИДЕЛА!? ТУТ ВСЮДУ АНТИСАНИТАРИЯ!!!» — я протер глаза, не веря в реальность происходящего.

— «Молчал бы… Сам-то когда в последний раз мылся?..» — Мако сделала вид, что не заметила того милого жучка и злостно парировала мое замечание, нанося сокрушительный контрудар по самолюбию.

— «Я специально, позлить тебя хочу!..» — но урона было недостаточно для поражения.

Мако лишь покачала головой и принялась выискивать способ открыть и эту дверь, но удача улыбнулась нам.

— «О! Гости!» — удивленный голос послышался из колонок, расположенных где-то за стеной. Одна из сферических камер, установленных над дверью, повернулась в нашу сторону и, раскрыв сферу захвата изображения, принялась сканировать местность. Мы с Мако переглянулись.

— «Постой спокойно несколько секунд… Так… Да ладно… ДА ЛАДНО?! Капитан корабля призрака собственной персоной!? Что вам здесь понадобилось?.. Я лишь скромный инженер!» — голос теперь доносился из камеры, после его слов две оставшихся повернулись на нас, и сфокусировали свои линзы.

— «Откуда ты?.. А ладно, потом… Мы слышали, ты был связан с проектом „Дисперсионного ружья“, это правда?..» — я скрестил руки на груди.

— «Было дело… Хотя, лучше бы не было…» — он вздохнул, — «И что вам от меня нужно?..»

— «Хотим узнать, не осталось ли у тебя прототипа… Нам он очень пригодится… И не мог бы ты открыть дверь, мне неприятно разговаривать с камерами…» — на самом деле мне хотелось поскорее уйти из места возможной вторичной встречи с тем существом.

Камеры закрыли свои створки и спрятались в потолке. Дверь зашипела, из-под нее повалила дымка пыли и тумана. Стальная структура постепенно поднялась, открывая вид на силуэт в лучах искусственного света:

— «Добро пожаловать в мою мастерскую!» — перед нами стоял статный кареглазый мужчина лет тридцати с короткими прилизанными темными волосами, его тело было испещрено кусками различной технической брони, прикрепленной к подобию легкого наружного экзоскелета, надетого на желтый комбез техперсонала. Из зубов инженера торчала сигарета, а на лбу красовалась поднятая сварочная маска. Помещение было очень просторным и пустым, а вокруг витал запах дешевых сигарет и полная тишина. Возможно — это и был главный ангар для строительства линкоров, об этом говорили леса и небольшие краны по периметру. В углу красовалось место «работы» этого человека, там, около стола валялись разбросанные бутылки из-под спиртного, виднелись и дорогие марки с яркими этикетками и совсем дешевые, больше похожие на цилиндрические емкости для хранения обогащенного топлива.

Инженер жестом указал нам присесть за стол, где стояли все аспекты его деятельности, включающие и вспомогательные предметы. Он вальяжно плюхнулся на стул и продолжил докуривать сигарету. Мы с Мако осторожно обошли залежи сырья боком и уселись на подобие лавки. Когда я стряхнул со своего места мусор, то заметил, что Мако все это время с изумленным лицом таращилась на нашу цель. Не выдержав этого, я шепнул ей:

— «Ты чего уставилась на него, как не видела?..»

— «Видел его мышцы? Может, тоже займешься своим внешним видом?..» — старпом немного скривилась, откидываясь назад.

— «Чем тебя мой вид не устраивает?!» — я отодвинул от себя разящую спиртом бутылку.

— «Ну не знаю… Хоть ты и высокий, но довольно худой… А если бы занялся собой!.. Да и в жизни бы помогло…» — она явно намекала, что я дрищ и мне не помешает подкачаться.

— «На свой вид посмотри!.. Вон, жирок на ляжках!..» — я легонько ткнул ей пальцем в живот.

— «ГДЕ!?!?!?» — девушка в ужасе подскочила со стула и начала пристально ощупывать свои ноги через штаны.

— «Да я пошутил… Ты у меня самая стройная!!» — и это была чистейшая правдой. Мако отлично подходила под данное словосочетание, ведь по моим, иногда завышенным параметрам, у нее все было в полном порядке.

— «Мне, конечно, интересно чем это все закончится, но! Вы же по делу пришли?» — Скорпикор прервал нашу перипетию вовремя, Мако уже готовилась в очередной раз смачно мне наподдать.

— «Да… Дисперсионное ружье… Мы за ним…» — пришлось отвлечься от созерцания милоты во всей ее красе и вспомнить, зачем мы здесь. Сама милота же надулась и обиженно отвернулась, бормоча свои коронные фразы.

— «К сожалению, вы немного опоздали, если вы не знали, я тут всякой всячиной торгую, а последний экземпляр только что выкупили…» — он затушил сигарету об пустую тарелку, оперев при этом голову на руку.

— «Кто выкупил?!» — сказали мы с Мако в унисон.

— «Мой постоянный покупатель, он частенько тут отоваривается. Помню, как тогда сделка сорвалась по вине Триче! Хе-хе…» — Скорпикор начал раскачиваться на стуле, смотря при этом в потолок.

— «По вине кого…» — мои глаза округлились, когда после произнесения этого имени из мусора в углу выпрыгнул тут самый таракан черного цвета. Он подбежал к инженеру и начал пристально на него смотреть, шевеля длинными антеннами.

— «Вот ты где! Мимимишная моя! Знакомьтесь — это Триче!» — он улыбнулся, когда жук запрыгнула на стол и заскрежетала, хотя это больше походило на шипение.

— «Это она меня невзлюбила?..» — я не особо пугался подобных этой тварей, но и желание их трогать тоже не посещало мой разум.

— «Не, она просто…» — договорить ему не дали, звук подрыва взрывчатки донесся со стороны внешней несущей стенки ангара наверху.

— «ЭТО ЧТО БЫЛО!?» — инерция заставила меня упасть на землю.

— «…» — инженер начал пристально прислушиваться к звукам, — «Нашли-таки…»

— «Кто нашел?..» — я скинул с себя упавшие алюминиевые банки.

— «Кредиторы…» — его лицо стало настолько серьезным, что сказанное прозвучало, словно смертельный приговор без возможности обжалования. Атмосфера нависшей опасности передалась и мне, но на лице инженера не было ни нотки испуга или волнения:

— «Тебе нужен был прототип, верно? Поможешь мне отсюда выбраться, и я что-нибудь придумаю…»

Произошел взрыв в десятки раз громче предыдущего, поверхность содрогнулась, словно во время землетрясения, а все вокруг покрылось пеленой земляного тумана и искрошившегося щебня.

Крышу огромного ангара снесло за секунду. Сквозь сочащееся светом отверстие внутрь влетели тускло-желтые пиратские штурмовики — MG-14S: «Селахия» — они отдаленно напоминали «Проблеск», но были меньше по размерам и их козырной картой являлись установленные на бортах шестиугольные хранилища кассетных ракет. Полосатые штурмовики начали водить прожекторами своих турелей на днищах по комплекса.

— «Не попадите на свет…» — Скорпикор присел и медленно повел нас к другому концу ангара, прямо сквозь служебные помещения,

— «Есть у меня идея, но один я его в воздух не подниму, к сожалению нужно как минимум три человека…»

— «МЫ ЗНАЕМ, ЧТО ТЫ ЗДЕСЬ, КОЗЛИНА!!! ВЫХОДИ, ПОКА МЫ НЕ РАССЕРДИЛИСЬ!!!» — голос, который доносился из одного из штурмовиков, прозрачно намекал на капитуляцию, но в одночасье его сменил другой, более грубый,

— «КУСОК ГОВНА!!! НАЕБЩИК, ТЫ ЗА ЭТО ПОПЛАТИШЬСЯ!!!»

Один из штурмовиков сверкнул антигравитационным трастером и, отключив щит, сел на пол темного ангара. Из открывшегося грузового отсека сзади вышли несколько прилизанных головорезов в черных смокингах, они моментально принялись рыскать по помещению, светя фонарями плазменных винтовок.

— «Они не похожи на кредиторов… Скорее на мафию из тех сериалов…» — мы медленно крались по краю, прячась за различными остовами кораблей и оборудованием,

— «Интересно… Кого ты там обманул?.. Одного из глав пиратского братства?..»

— «…» — фигура инженера молча ускорила шаг, как только один из якудза махнул рукой в нашу сторону.

— «Да ладно?..» — я говорил шепотом, стараясь не привлекать внимание.

— «Может, заткнешься?.. Твоя любовь к пустой болтовне нас погубит…» — Мако что-то прошипела, но я был слишком занят переосмыслением различных теорий на тему прошлого этого человека и не принял во внимание ее реплику.

— «Тепловой след усиливается! Помехи идут со стороны того подъемника! Проверьте около него и будьте предельно внимательны! Он не мог далеко уйти!» — пираты хорошо подготовились, было очевидно, что они долго искали свою цель и не собирались просто так ее потерять.

— «Вон тот корабль…» — Скорпикор осторожно указал нам на накрытый белой ширмой силуэт фрегата недалеко от нас. Мы медленно продвигались на корточках, расстояние казалось бесконечным. Но я всегда был известен тем, что удача обычно пристально за мной присматривала, при этом даже не думая помогать. Неожиданное препятствие оказалось непреодолимым, я не заметил его и случайно наступил на бутылку из-под спиртного. Дикий грохот пронесся троекратным эхом по пространству.

— «Бля…» — Скорпикор провел рукой по лицу.

— «…» — я посмотрел в сторону врагов, они уже ослепительно сверкали своими фонарями.

— «ВОН ОН!!! СТРЕЛЯТЬ НА ПОРАЖЕНИЕ!!!! ЭТОТ ГОНДОН ДОЛЖЕН СДОХНУТЬ!!!» — передернув затворы, кредиторы открыли огонь. Мы ломанулись в сторону фрегата, скрываясь за остовами от свистящих над нами раскатов плазменных зарядов.

— «КРЕТИН! А под ноги смотреть не судьба!?» — Мако решила, что сейчас самое время высказать свое очень важное мнение.

— «Не сейчас!!!» — я толкнул ее вперед, дабы ускорить.

Заряды плазмы сверкали, орошая объекты вокруг своим гневом и врезаясь во все подряд: стены, структуры разобранных кораблей, другие стены. Надо сказать, меткости врагу было не занимать, они прямо таки горели яростью, но как мы знаем: месть лучше не греть в микроволновке, ибо чревато.

Тем временем Скорпикор с ловкостью рыси вырвался вперед и, подбежав в ширме, начал вводить код на внешнем терминале фрегата. Враги естественно заметили это:

— «ССЫКЛО ЕБАНОЕ!!! СТОЯТЬ, СУКА!!!» — самый грузный из них присел на одно колено, дабы сделать поправку на точность, но у него не получилось. Из-под мусора выпрыгнула сама ярость в хитиновом панцире — Триче вцепилась ему в физиономию.

— «ЧЁ ЭТО ТАКОЕ!? БОСС!?!? БЛЯ!!! У ТЕБЯ НА ЛИЦЕ!!!» — один из якудза снял очки и протер лицо, не веря в происходящее. В это время их глава, что был весь в золотых украшениях, старался отодрать от себя жуткого монстра:

— «СНИМИИИИТЕ!!! С МЕНЯ!!! ГЛАЗА, ЗАПАХ!!!»

— «Бинго…» — Скорпикор абсолютно безэмоционально бухнул рукой по корпусу фрегата, грузовой люк оного открылся, скидывая с себя остатки тканевого покрывала. В тусклом свете помещения сверкнули бирюзовые вены на серебристом корпусе структуры без отчетливых углов. Сорокаметровый корабль напоминал три сваренные трубки с квадратной кабиной между ними, прямо у основания одной из таких длинных трубок находился герметичный входной люк.

— «ВСЕ ВНУТРЬ!!!» — я невольно осознал, что ручной таракан тоже поняла это мое предложение и, брызнув какой-то едкой кислотой во врага, буквально за несколько движений скрылась внутри корабля. Мы последовали ее примеру и быстро вбежали во фрегат, направляясь к его рубке управления.

Якудза катался на полу в приступе агонии, его лицо постепенно прожигалось насквозь — не самая приятная смерть. Штурмовики, что были над скоплением врагов, повисли над нами и открыли створки спаренных ракетных установок:

— «ТЫ ЗА ВСЕ ЗАПЛАТИШЬ!!! МЫ ТЕБЯ НЕ ОТПУСКАЛИ!!!» — пираты выпустили по нам залп из шлейфов десятков смертоносных боеголовок, длань пламени сорвалась с места в попытке захлестнуть нас.

— «АКТИВИРОВАТЬ МАТРИЦУ БАРЬЕРА!!!» — инженер вбежал на мостик, бортовой компьютер моментально включил омни-панели вокруг. Кинетический щит блеснул своей почти незримой кромкой в полумраке. Пузырь синеватой энергии появился вокруг корабля точно за секунду до оглашения приговора. Все звуки заглушили громовые раскаты взрывов. Боеголовки врезались в нас ежесекундно, корабль дрожал, стараясь справиться с каскадом стальных копей, он продержался до момента, когда последняя вспышка затихла после своей детонацией, а дым и пламя отступили.

— «Целы! А теперь! Я встаю за рулевого! Ты девочка, встаешь на системы управления, там, где щиты и прочая фигня!» — Скорпикор положил руки в проемы для управления трастерные системой.

— «А мне куда встать!?!» — я задал резонный вопрос.

— «ЗА МОСТИК!!! ОТМЕЧАЙ ЦЕЛИ! БЫСТРЕЕЕ!!!» — инженер потянул ручки, и корабль заревел открывшимися сзади двойными соплами на ионной тяге.

— «ВЫ ЧТО, ЕЩЕ НЕ СДОХЛИ!?!?» — штурмовики заметили, что цель не совсем поражена. Они вновь активировали установки и повторили залп. Рой столкнулся со щитом вновь, но он выдержал весь гнев и в этот раз. Корабль поднял нос по направлению противника, левитируя близко к земле.

— «Поднимай эту свою фигню, быстрее!» — Мако координировала питание систем с умопомрачительной скоростью, давая нам немыслимое преимущество над врагом.

— «Так-так-так… Что тут у нас… Это что, фрегат поддержки?.. Так даже проще!..» — я ехидно улыбнулся, когда заметил на панели управления каналы связи с дронами,

— «Отлично! Сейчас мы избавимся от этих „Кредиторов“!»

Корабль начал подниматься в воздух, все во мне содрогнулось в момент, когда на панели ярко и четко засветилась полная сводка о характеристиках экспериментального фрегата поддержки — EG-F-2A: «Апофис». Вокруг нас по периметру зажглись десятки красных огоньков, сияние начало исходить от каждого из охранных механизмов, которые были частью систем этого фрегата.

«Стражи» пробудились ото сна, принимая свой смысл и суть. Четырехкрылые серые сферы боевых дронов в количестве нескольких десятков сверкали алым пламенем окуляров-прицелов. Они получили ультимативную команду от своего носителя и окружили фрегат, крутясь вокруг по небольшой орбите.

— «Связь… Координация… А потом залп… Оружие, как же я его люблю… А вы мои дорогие?.. ВЫ любите убивать?..» — я ударил по консоли, словно пианист по клавишам своего инструмента. «Стражи» активировали термическое вооружение и ускорители, после чего помчались в сторону врага. Их размер был едва больше человеческого роста, попасть по такому исчадью из стволов штурмовика было практически невозможно.

— «ЭТО ЧТО ЗА ХЕРНЯ!?» — пираты в панике засуетились, когда рой сомкнул ряды и принялся методично вырезать жизненно важные узлы питания на их кораблях. Они не могли ни увернуться от сверхбыстрых и легких тварей, ни попасть по ним.

— «Это наш шанс!! Летим через дыру, что они проделали в крыше!!» — я отметил столько целей, сколько позволяла система, но их все же было слишком много, около двадцати, точно не по зубам одному кораблю. Пришлось указать на иную возможность.

По моей команде передние трастеры затухли. Фрегат давно не продувал двигатели, но их разогрев наконец-то завершился. Два прямоугольных сопла выпустили ослепительное синие огниво и подожгли все, что было в радиусе поражения их столбов света. Машина ускорилась и устремилась в сторону отверстия, пролетая мимо чрезвычайно увлеченных своими заботами пиратов.

Тьма сменилась долгожданным светом. Мы прорвались мимо врага и очутились прямо над заброшенным заводом. Было уже утро, экраны станции открылись почти полностью, дабы начать отражение поглощенного ультрафиолета.

— «Радар регистрирует новые цели!» — Мако была права, волны на панели с разметкой оповещали о приближении еще десятка целей. Мы лишь на секунду почувствовали вкус своей победы, но ненадолго, корабли без опознавательных маяков стремительно сокращали дистанцию.

Система идентифицировала классификацию неприятеля. Это был флот из двенадцати перехватчиков — VF-7N: «Нихонто». Построение треугольников кораблей с острыми носами заломило вираж мимо нас. Рыжие корпуса испещрялись множеством небольших крылышек у основных двигателей, — они сами по себе сильно напоминали смесь насекомого и прекрасного цветка из оригами, настолько выверенными были углы их геометрического идеала. Тускло оранжевая энергия реакторов флота наших гостей пульсировала ежесекундными раскатами небольших молний перегрузки, выдавая Эквистеллианское происхождение, по крайней мере, изначальное.

— «Встретим их по достоинству!.. Не хочу показаться негостеприимным хозяином!..» — я провел рукой по экрану, отмечая в кольца все цели впереди.

— «НЕТ! Стой! Это мой заказчик!» — Скорпикор подбежал к моей панели махая руками.

— «Извиняюсь, что так долго!.. Пришлось по дороге заглянуть в бутик… О!.. Я вижу, вы уже решили доставить мой заказ сами?.. Кю-кю-кю…» — по каналу связи раздался довольный голос, отвечающий сразу на все вопросы и вызывающий у меня смутное чувство, что я его уже где-то точно слышал.

Корабли заказчика приблизились к нам вплотную и зависли на почтенном расстоянии, перекликаясь волнами энергии щитов.

— «ПРО НАС НЕ ЗАБЫЛИ!? КУСКИ ДЕРЬМА!!!» — наша проблема решила расставить приоритеты заново. «Стражи» вырвались из отверстия вслед за пиратскими кораблями. Кредиторы полностью игнорировали дронов и открыли огонь из всего, что у них было. Роевые ракеты захлестнули воздушное пространство потоком серых хвостов плазменных ускорителей.

— «Грубияны… Мешают нам проводить обмен… Какие некультурные!.. О да!!! Я с вами говорю, мои милашки!.. Что же… Нужно разобраться с этими невоспитанными личностями!.. О да…» — командир небольшого флота рыжих кораблей довольно хихикнул, заставляя меня еще раз усомниться в классификации принадлежности именно этого индивида. «Нихонто» развернулись в сторону противника и активировали перегрузку ускорителей, сокращая дистанцию за считанные секунды.

Флагман союзников выделялся среди своих чрезмерным количеством наклеек в форме синих звездочек, сверкающих на свету. Он моментально вылетел во главе атакующего построения: «клин» и выстрелил из кинетического расщепителя, расположенного под броней между передних створок корпуса. Орудие такого калибра предназначалось как специализированный модуль для эсминцев, уже только то, что оно просто работало на корабле легкой классификации, поражало воображение.

— «Я попал!.. Плохим ребятам сегодня не поздоровится!..» — от его голоса меня аж передернуло. Снаряд выпущенный «Синей Звездой», безжалостно прожег корпус врага в месте кабины пилота и вырвался с противоположной стороны, гром взрыва прошел следом, — ненасытная бездна забрала еще одну душу. Флот союзников развернулся и вышел на параболу, огибая пиратов.

— «Они сами выбрали свою судьбу… Не могу я стоять в стороне и смотреть, как кто-то очищает галактику от глупцов… Будем рады помочь!.. Инициировать систему „Аура“!!!» — от нашего фрегата начали исходить колебания энергетической матрицы, он установил непрямую связь с подсистемами всех, кто был помечен как союзник.

Ремонтные нано-дроны — чудо инженерии АВАНГАРДа и основная способность данного фрегата. Именно та, за которую без хотя бы одного такого, ни одна группа наемников не могла обойтись. Именно та, что подарила ему прозвище: «Хозяин жизней». Система пространственной кодировки сканировала все вокруг и распыляла механизмы прямо из недр машины. Они могли замещать собой потерянный в битве материал обшивки или внутреннего корпуса.

Звенья рыжих и пурпурных хвостов схлестнулись в яростной схватке, одни пеняли на удачу, другие же просто знали, что она просто миф. Перехватчики «Нихонто» сблизились со штурмовиками «Селахия» и активировали прерывистое сияние алых лучей И. П. П.И. (Импульсных Прерывателей Переменного Излучения). На каждом союзном корабле красовались по два таких орудия, они были способны располосовать любую материю в один удар, подобно лезвию клинка, ставшего их олицетворением в реальности. Данная технология имела сильное ограничение по дальности, но среди пилотов перехватчиков пока что никто не жаловался.

«Нихонто» молниеносно зашли на кривой вираж, они выглядели как отряд древних легионеров, выставивших вперед копья в порыве боевой ярости перед атакой. Десятки лезвий, что начертили границу пространства, промчались около пиратов, подарив еще нескольким оппонентам моментальное забвение. Звено перехватчиков устремилось ввысь для следующего соколиного удара.

Противники выпускали мириады ракет, что настигали сверхскоростные оригами из стали, сокрушая их силовые барьеры в несколько попаданий. Пираты всеми способами пытались отбиться, используя свои сильные стороны, ведь сражение было за их жизни. Самый опасный зверь тот, которого загнали в угол. «Селахия» подали всю энергию на перегрузку систем и произвели одновременную активацию и турелей и установок, превращая свои корабли в парящие арсеналы. Трубки розового питания на звене с акульими ухмылками сверкали ярче любых звезд, град снарядов стартовал с точки невозврата — их дислокации.

Сверхбыстрые зеленоватые иглы с иридиевыми сердечниками разили угловатые корпуса перехватчиков — навязанных нам союзников. Но преимущество с самого начала было у нас, ровно в тот момент, когда я почувствовал себя в безопасности и с прикрытой спиной.

Если враги наступали, я всегда старался быть в самом защищенном месте построения, но лишь для того, чтобы осознать саму суть спокойствия и перенаправить мысли в нужное русло. Именно поэтому меня, неопытного юнца тогда так быстро взяли в элитное крыло наемников. Именно поэтому мне дали то глупое прозвище, которое до сих пор бесит меня. Но именно оно отражалось на устах людей в те моменты, когда они не понимали, откуда пришла их погибель.

«Последний луч» — биологический механизм, эксперт в области квантовой кибернетики и технологий Эквистелла. Тот, кто постигает в сотню раз больше знаний чем остальные, сделав ошибку лишь один единственный раз. Тот, о ком говорят в первую очередь, когда упоминается адаптивное лазерное вооружение. Тот, кого некоторые вознесли до уровня иконы далекого и мрачного прошлого, этого проклятого бесконечным сражением сектора. Тот, кого без его ведома записали в двадцать самых опасных пилотов млечного пути.

Было очевидно, что я знал все типы кораблей, абсолютно все и полностью. Любую, даже самую редкую их систему кодировании и функциональный алгоритм, они были вырезаны раскаленными лезвиями в моем сознании подобно печати прошлого, ведь я всегда говорил, ошибки — омерзительная роскошь, каждому должно помнить их все.

Меня мало кто лицезрел или знал лично, ведь люди никогда не смотрят сквозь обложку книги — это их порок. Никто на станциях не понимал, что тот парень в капюшоне, который корчит унылое лицо и вечно ошивается рядом с закусочной, недавно погубил целый флот с помощью лишь трех человек, например. Они лишь слышали о его деяниях, перешептывались о них, но меня это всегда бесило. Я не гордился ни победами, ни умениями, я просто помнил всех кого убил и знал, зачем я это сделал. Да и когда на тебя никто не реагирует — довольно полезная способность для такого человека. Враги тоже не могли найти призрака в толпе теней, ведь он — лишь незримое видение прошлого.

Долг корабля — быть аватаром разума, а его орудиям должно стать разящим мечом для врагов твоих. Правду важно доносить всеми возможными способами и искоренять всех тех, кто вольно иль нет, но противостоит заветам. Так гласила выдержка из строк заветов Илиаса, седьмая страница шестого тома — «Хранители обретенных идеалов».

Хрустнув сервоприводами пальцев, я несанкционированно ухмыльнулся и провел рукой по панели, активируя все нужные подсистемы, даже те, о существовании которых не знал борткомпьютер. Сражение сменило фаворита, в то время как союзные нам корабли регенерировали металл в процессе пламени битвы, корпуса врагов все больше испещрялись множественными порезами И. П. П.И. и орудиями «Стражей».

Вновь перераспределив коды доступа систем разгона реактора, я начал ремонтировать наш фрегат, ведь одновременно с этим активировал систему его перегрузки. Существо рожденное тьмой, чтобы уничтожить любой свет оскалилось, из под обшивки «Апофиса» восстали призраки моего болезненного и одинокого прошлого, орудия беспринципности и холода разрушения, шесть их почти незримых лазерных прицелов навелись на ближайший штурмовик. Выстрел всех калибров выглядел подобно фейерверку из лепестков плазменных зарядов. После вылета из стволов, «снег» разбросало во все стороны, но он навелся в место, куда указывали лучи, и белая рябь в одну секунду, словно самонаводящиеся ракеты, устремилась в цель.

— «До последнего не мог в это поверить… Скорпикор… На этом красавце установлено то самое орудие, о котором я думаю?..» — лепестки лишь соприкоснулись с противником, но его атомарная структура дестабилизировалась, бедолагу просто разорвало, подобно пластиковому пакету от контакта с водородной бомбой.

— «…» — инженер молча вел корабль, используя небывалое мастерство и уклоняясь, словно дуновение ветра среди крон деревьев.

— «Мы потом это обсудим… Как бы мне не было противно, но я обязан признать мощь этого исчадия технократии…» — дисперсионное орудие нанесло очередной удар по зазевавшемуся кораблю неприятеля, от чрезмерных повреждений, вызванных световой рябью, его корпус разметало по пространству.

Пираты уже были не в состоянии достойно сражаться, их штурмовики демонтировали «Стражи», а дисперсионное ружье наносило удар за ударом. Облака огня зажигались и потухали ежесекундно, предвещая своими раскатами новую пищу для бездны. Завидев стабилизацию ситуации в свою пользу, «Нихонто» помчались прочь, в предвкушении последнего удара по израненному врагу. Пепел битвы осел, открывая истинное положение дел.

На всех частотах воцарилось радиомолчание, лишь последний из выживших «Селахия» старался не упасть на землю из-за чрезмерных повреждений конструкции. Его двигатели пылали, обшивка дымилась от трещин и порезов, пилот одиноко смотрел на нас сквозь экраны кабины: — охотник — ставший жертвой.

— «Ничего личного… Вам просто не повезло…» — я активировал вооружение. Белое облако нестабильных частиц сомкнулось вокруг корпуса врага, его душа обрела покой.

— «Подтверждаю попадание, все силы врага в данном секторе ликвидированы…» — старпом, как всегда, казалась совсем другим человеком на мостике любого корабля.

— «Вы отлично поработали!.. О да!.. А теперь, мне нужно обсудить дела со Скорпи!.. Если он не будет против!..» — союзники окружили нас кольцом из оригами кораблей, невольно вынуждая начать переговоры.

Мы активировали трастеры и приземлились рядом с серой полуразрушенной стеной комплекса, прямо близ посадочной полосы. «Нихонто» последовали нашему примеру, и также совершили мягкую посадку после полного истощения систем. Как только последний оригами сложил крылья в форме посадочных лыж, из них начали выходить люди в белых пиджаках и прозрачных очках, выглядели они как смесь типичного образа адвоката с примесью стереотипа ученого.

Я, Мако и Скорпикор вышли из «Апофиса» дабы начать пристальное наблюдение за действиями прилизанных индивидуалов. Инженер моментально черканул пальцами и закурил, используя огонек из экзоскелета. Я взял Мако за руку и оттащил подальше от него, намекая этим на то, что мы провоняем смрадом сигарет.

Группа «заказчиков» встала ровной стеной, а один из них подбежал к вычурному флагману и открыл его кабину, подав руку пилоту. Зеленоглазый мужчина с длинными огненно-рыжими волосами элегантно принял жест вежливости и с легкостью выпрыгнув из корабля. Он был весь в рюшах, кольцах и браслетах, но это не помешало ему буквально за несколько десятков шагов сократить дистанцию и встать прямо в упор к нам.

— «Приветствую вас мальчики и… Девочка!.. Мое полное имя: Антон Ванко Дэ Пилигрим!.. Я представляю сообщество коллекционеров, а также с моей помощью был возведен сей блестящий шедевр — великая крепость пиратов!.. О да!.. И как я вижу, вы помогли моему поставщику, — это хороший пример доблести, такой редкой в наши времена… Жаль, что пришлось утихомирить тех парнишек… Уверен, они не хотели себя так грубо вести… Ох-ох-ох…» — говорил Антон невероятно слащаво и надменно, периодически поправляя очки, но ехидная улыбка не покидала его припудренное лицо.

— «Мы тут вообще-то по делу… Скорпикор обещал нам прототип орудия установленного на этот фрегат… Нам бы взять его и улететь… И так уже слишком долго тут торчим…» — я почесал голову. Мако сложила руки на груди и пристально наблюдала за чудесами дипломатии в исполнении «мастера» использования речевых оборотов и планирования.

— «Ни в коем случае!!!» — Антон прикрыл изумленный вздох рукой и один из его приспешников начал обмахивать своего хозяина веером,

— «За ним мы и прилетели!.. Я так долго искал сей образец!.. Уже вторая попытка по счету!.. Скорпикор, скажи этому красавчику, что мы уже обговорили условия сделки!.. Все подписано!.. Данный артефакт — наша собственность!..»

— «Вы меня не правильно поняли!.. Нам нужно лишь одно орудие!.. Отдельно взятой турели вполне будет достаточно для целей нашей миссии!.. Остальные пять вы можете забрать себе!..» — я пытался не смотреть в его сторону, нечто внутри невероятно сильно жаждало отступить подальше от эпицентра этих нежелательных колебаний.

— «Ох… Говорите вам нужно лишь одно… Ну, это может нас устроить!.. Если вы не против возместить нам денежные затраты от потерь в ходе изменения контракта, то мы можем договориться!..» — в глазах радужного коллекционера появился неподдельный азарт.

Я с облегчением вздохнул и начал шарить по карманам пиджака в поисках карты идентификации, но ее там почему-то не было:

— «Пс-с, Мако, ты не видела мою карточку?.. Мы обязаны купить это орудие!.. У нас нет вариантов!..»

Она приложила палец к губам и задумчиво посмотрела куда-то в небеса, после чего хмыкнула и что-то вспомнив, достала брусок полимеров прямо из кармана своего плаща:

— «Держи…»

— «И что она у тебя делала?..» — я изумленно взял в руки красный прямоугольник с серой полоской.

— «Лежала, очевидно же…» — девушка выглядела абсолютно непринужденной,

— «Может, прекратишь меня взглядом сверлить?.. Ты не умеешь распоряжаться деньгами, в прошлый раз пришлось возвращать купленные тобой наклейки…»

— «Но они же делают дредноут круче!!!» — я обиженно надулся, но взгляд девушки был холоден, она облокотилась об обшивку «Апофиса» и молча наблюдала за мной,

— «Я не просто так их приобрел!!! С ними он быстрее летает!!! Это научно доказанная информация!!!» — я недовольно протянул карточку Антону. Он провел ей по своему инструментарию и одним движением снял нужную сумму:

— «Вот и отлично, забирай свой ствол, красавчик!.. А мы возьмем остальные!.. Ребята, быстренько!!! Иначе я опоздаю на встречу!..» — он щелкнул пальцами, подконтрольные уму звездолеты поднялись и направились к севшему фрегату. Антон махнул нам рукой и пошел обратно к своему флагману, парни в пиджаках последовали его примеру.

Пять «Нихонто» подлетело к каждой из турелей, и хирургически точно отсоединили их от основной конструкции своими лучами. Оригами корабли использовали грави-лучи и быстро оставили «Апофис» лишь с одним орудием.

— «Было приятно иметь с вами дело!.. Чао, сладенькие!..» — Антон сел обратно в корабль, все его звено устремилось ввысь за своим предводителем, разводя пылевую бурю активации взлетных ускорителей. Лишь фотонный след от их двигателей был виден на фоне бескрайнего посадочного поля. Скорпикор подошел к кораблю, присел и закурил, наблюдая за шлейфами в небе.

— «Слушай, раз уж так получилось, может, подвезешь нас к нашему кораблю?..» — я подошел к нему и встал рядом, мне было немного стыдно, что все вышло именно так.

— «Можно… Все равно мне теперь нечего тут делать…» — грустно сказал он, смотря на горящий склад впереди, дым уже привлек внимание автоматической системы активации дронов-пожарных.

— «В смысле?.. А твое предприятие?..» — я увидел, как крыша ангара обваливается под собственным весом и понял, что сболтнул дурость.

— «Помнишь тех ребят, которых мы прикончили?.. Это дружки одного моего врага, думаю, они не остановятся, пока не убьют меня… Не знаю только, как они умудрились меня найти… Наверно, опять где-то засветился случайно… Опять я все потерял… Сначала одна верфь, теперь это… Наверно, тихая жизнь не мое… Не стоило и пытаться…» — он выкинул сигарету в сторону и направился обратно на корабль.

— «Видел?.. Тебе его не жалко?..» — Мако проводила взглядом уходящего вглубь корабля инженера, она тоже заметила, что его показное спокойствие лишь иллюзия, маска настоящих эмоций.

— «Жалко… Только что я сделаю?..» — я не знал всей его истории, но нужно было что-то с этим делать, ибо оставлять все как есть не по кодексу.

— «Не знаю… Может пусть на нашем дредноуте перекантуется?.. Ну, временно… пока не найдет новое место жительства…» — девушка грустно вздохнула и жалобно посмотрела мне в глаза. В ответ я улыбнулся ей и провел рукой по щеке, не в состоянии устоять перед милейшим созданием. Мако хихикнула, и мы зашли в корабль.

Взойдя на мостик «Апофиса» я разу же подошел к Скорпикору, который настраивал системы, перекодируя различные тумблеры и распределяя питание с консоли. После меня там творился полный хаос и анархия.

— «Слушай, это же твой корабль?..» — я заглянул ему через плечо.

— «Ну, допустим…» — инженер делал вид, что не замечает меня.

— «А ты случайно не сам его построил?..» — мне всегда было тяжело начать разговор, вот и сейчас недостаток общения заставлял подходить издалека.

— «К чему ты клонишь?» — Скорпикор наконец-то обратил на меня внимание и даже повернулся.

— «Я клоню к тому, что ты точно знаешь толк в технике!.. А наш корабль не в самом хорошем состоянии, нужны стабилизаторы энергии для главного калибра и резонирующих щитов… Вот я и подумал, что ты мог бы нам помочь… Если хочешь, конечно!.. Мы-то всяко дружелюбнее твоих „друзей“… Да и персонал поднатаскать не помешает…» — я попытался улыбнуться, но откровенно говоря, вышло не особо.

— «Эх… Было у меня на складе такое добро… Но говорю сразу! Контракты не подписываю!» — он протянул мне руку.

— «Отлично!.. Тогда давай заберем оборудование и к дредноуту!.. Тебе точно понравится „Справедливость“, она очень просторная и оборудована по последнему слову технологий!..» — я принял жест, крепкое рукопожатие обозначило появление нового специалиста в нашей команде.

Мы взлетели и направились обратно к складу в попытке спасти уцелевшие вещи. Благо, дроны уже локализировали огниво и дали место для маневра с захватом грави-лучами всего необходимого.

* * *


Сцена десятая: Вселенский этикет

С высоты вид на пиратский город открывался просто великолепный, в нём вовсю кипела жизнь. Всюду шныряли личные и грузовые транспортники с разноцветными тахионными хвостами, а снизу горели неоновые огни переходов. Кольцо верфей, расположенных вокруг огромного стального зверя контрастировало с окружающей обстановкой. «Справедливость» не была настолько громадной, как могло показаться на первый взгляд, но в сравнении с пиратскими судами, она была подобна колоссу, возвышающемуся над крошечными насекомыми.

На подлете я заметил, что мой маленький кораблик не выглядел как растянутый в длину шестиугольник Имперского дредноута, «Справедливость» была выкрашена в красно-оранжевые тона и белые граффити, подобно «Арматорам». Ее энергоблоки, подающие питание всем системам, сверкали алым цветом энергии, также как и орудийные маски нагнетателей потока. Некоторые детали заменили на более современные, по большей части это коснулось двигательной установки. Вдоль всего корпуса, простирающегося на несколько километров, располагались прикрепленные листы дополнительной брони, на которых красовались различные пурпурные рисунки, отражающие то ли саму суть мироздания, то ли абстрактный взгляд художника на действительность. Широкая корма дополнилась загнутыми внутрь двойными закрылками, похожими на кольца шестиугольной формы. «Справедливость» одели в настоящие рыцарские латы, сделав из нее нечто не поддающееся критике.

— «ЧТО ОНИ СДЕЛАЛИ С МОИМ КОРАБЛЕМ!?!?!» — я, пребывая в полнейшем шоке, застыл у экрана кабины фрегата, который уже почти долетел до пункта высадки,

— «Для полноты картины только пиратского флага не хватает!..»

Словно слыша мои слова, строительный дрон, прикрепил кусок черного полотна с белым крестом позади приплюснутой к корпусу треугольной рубки управления.

— «Похоже, пираты поняли слова о починке и отладке слишком буквально…» — Мако покосилась на меня и хихикнула.

— «Меня больше интересует, кто за ЭТО платить будет!?!» — мы и так были на мели, после покупки этого треклятого орудия, так еще и, как некстати, такой дорогой подгон.

Фрегат поддержки приземлился на свежо установленную посадочную палубу, она находилась прямо по пересечению двух боковых проемов ангаров, лифт-платформа опустилась и мы очутились на борту дредноута, который выглядел совсем не так, как я его оставил.

Манипуляторы захватили корабль и установили его в соответствующий слот-платформу, всюду вокруг копошились новые лица, среди них были и пираты и новые классы населения, которые я не мог так сразу охарактеризовать.

— «Томас!!! ЧТО ЭТО ЗА ХЕРНЯ!?!» — как только листы брони разошлись и фрегат открыл свое нутро, я моментально решил задать несколько очевидных вопросов глав-инженеру, он как раз проводил какие-то расчеты на консоли ангара.

— «А? Добро пожаловать обратно, ваше высочество! Отдохнули? Нам смертным то сувениры привезли? По взгляду вижу у вас все еще лучше, чем было до ухода! А, сладкая парочка?» — когда ученый заметил наше шествие, то было улыбнулся, но приметив фигуру Скорпикора, выходящего за нами, моментально скривился, будто съел неспелый лимон,

— «А это что за перекаченный бицепс у вас за спинами? А на какой помойке ты ЭТОГО бомжа откопал?..»

— «Это кто тут БОМЖ!? Глист очкастый!» — Скорпикор сжал кулаки и заскрежетал зубами.

— «Вот это поворот! Невероятно! Обезьяна умеет говорить!» — изобразив умопомрачительное удивление, Габриэль ахнул и оторвался от своих дел.

— «Зато ты скоро разучишься!..» — Скорпикор сделал несколько шагов навстречу злостному обидчику и со всей силы замахнулся, пытаясь реконструировать архитектуру лица оного.

— «Ой-ой-ой, страшно-то как! Звоните в службу безопасности биолаборатории, я нашел пропавший образец фауны!» — Томас ловко уклонился от удара в самый последний момент, словно ветвь на ветру, держа при этом руки сложенными за спиной, кулак не коснулся и волоска на его голове. Я аж прозрел от этой демонстрации невиданных умений и решил, что мне самому стоит потренироваться в боевых искусствах. Ученый приподнял средний палец, показывая инженеру жест вежливости на языке вселенского этикета, и побежал в сторону служебного лифта, Скорпикор погнался за ним, так и не дав мне разобраться в ситуации.

— «Капитан!» — невысокая фигура Инглиша демаскировалась из ничего прямо перед моим носом. Я ненавидел, когда меня так пугали, но для парня это, похоже, было чем-то абсолютно обычным и стандартным.

— «У меня для вас новости!» — разведчик равнодушно активировал инструментарий и открыл отчет, не обращая никакого внимания на эпичное действо за его спиной.

— «Докладывай…» — я оперся на стенку ангара и, протяжно выдохнув, с унылым лицом скрестил руки.

— «Пираты, с которыми вы объединились, сказали, что смогут провести вас на совет, он пройдет через три дня во внутреннем кругу крепости… Вы должны быть готовы…» — Инглиш перелистнул страницу касанием руки, в последний момент она нервно дрогнула.

— «Отлично, за это время мы должны примирить этих „голубков“…» — я указал в сторону двух взрослых мужиков бегающих друг за другом по ангару, но мои мысли были о судьбе выживших, ведь по моим скромным расчетам враги уже должны были предпринять какие-то действия по отношению нас, ибо прошло многовато времени,

— «И нужно заставить нашего интеллигента разработать, на основе технологий дисперсии, самоликвидаторы… А еще, было бы неплохо улучшить „Справедливость“ перед нападением на верфь…»

— «Капитан, еще кое-что… Имперские силы помогут нам в финальной атаке, только если вы отправите им чертеж этой вашей „супер пушки“…» — парень закрыл отчет и ледяным взглядом осмотрел меня, будто пытаясь что-то понять.

— «Я поговорю об этом с Томасом, сразу перед тем как узнаю какого фига он сотворил с моим кораблем…» — я сделал вид, что не заметил его скрытого жеста и принялся поддерживать непринужденную атмосферу.

— «Это не он…» — Инглиш начал переминаться с ноги на ногу, смущенно косясь в сторону.

— «А кто?..» — признаться честно, следующая реплика меня изрядно удивила.

— «Это я…» — Мако оперлась на стенку рядом со мной, ее очень сильно насмешила моя реакция.

— «ТЫ? Но когда… И главное, зачем?..» — я пристально всмотрелся в ее серо-голубые глаза.

— «Да вот решила сделать тебе сюрприз…» — она очень мило и едва заметно покраснела и замялась, было отчетливо видно, что для нее подобное впервой,

— «Ты же часто мне рассказывал, что тебе всегда было жалко убивать пиратов из-за их очень крутого дизайна кораблей…»

— «И еще будет мне про бессмысленную трату денег что-то говорить, после этого…» — с моего лица не сходила улыбка, всегда когда я был рядом с таким милейшим созданием, а сейчас особенно.

— «Молчал бы…» — девушка сменила пластинку, но взгляд ее искал пятый угол.

Пока мы спорили, Инглиш незаметно вошел в маскировку и убрал все следы своего существования с данной локации, проявив мастерство разведки даже в обыденности.

— «И в какой момент ты успела?..» — вспомнилось, что когда мы бродили по руинам заброшенного завода я ненадолго потерял ее из виду, после чего героически решил предпринять необходимые меры при подобных происшествиях, — «А, тогда… Точно…»

— «Только не говори, что забыл!..» — она недовольно надулась и сверлила меня взглядом.

Мой разум метался в попытках найти нужный «файл», и озарение не заставило себя ждать, среди груды философии и противоречий нужный фрагмент был, очевидным фаворитом, он пылал ярче самих звезд:

— «Точно!! Сегодня день, когда я… ой… То есть ты!.. Меня спасла… Так быстро время летит, когда ты рядом с тем, кто тебя любит…» — Мако стала первым человеком, который принял меня и тем самым спас от бездны отчаяния. Прекрасная девушка покраснела еще сильнее и мило улыбнулась.

— «А что ты мне подаришь?..» — Мако посмотрела на меня щенячьими глазами, вызвав приступ паники.

— «Э-э-э, я… Я СЕЙЧАС!!!» — чтобы не угодить в неприятную ситуацию, я быстро развернулся и выбежал из ангара, ловя на себе многочисленные недоумевающие взгляды, и чуть не столкнул вниз проходящего мимо пристани прохожего. Система прирожденной интуиции задала нужное направление, указав в сторону торгового района, благо я заметил его расположение, когда мы летели обратно.

* * *

Пробежка стояла особняком среди дел, которые я ненавижу, но безотлагательный квест необходимо было выполнить прямо сейчас, ибо удавить себя своей же совестью в мои планы не входило. Благо, город лишь казался большим, основную его часть занимали руины и прочая атрибутика задыхающейся от застоя промышленной функции, несколько почти пустынных кварталов минули словно миг.

Умудрившись добраться до нужных ларьков за пару минут, я почти успел задохнуться от перегрева плохо работающей системы внутреннего охлаждения сервоприводов. Нужно было давним давно провести необходимые обновления, но то руки не доходили, то денег не хватало.

Свет звезды сквозь экраны освещал улицу темного металла, испещренную трубами с топливом или хладагентом для комплексов вокруг. Каждая из вывесок невысоких кубов зданий могла рассказать больше про город, чем любой местный житель. Отдышавшись, я побрел в сторону более старых строений, исходя из понятных соображений, и начал размышлять, что бы такое купить. О соразмерности подарка и речи быть не могло, «но, внимание же важнее денег?», думалось мне.

Помнилось, что у Мако в шкафчике все было утыкано слишком древними манускриптами Эквистелла, и конечно же не придумав ничего лучше, я направился в местное подобие на библиотеку.

Приметная дверь старинного происхождения находилась в углу одного из небоскребов, я вытер ноги о коврик и вошел в нее, послышался звук классической «музыки ветра». Помещение оказалось обманчивым по своей структуре и выглядело гораздо новее, чем могло показаться снаружи. У входа меня встретил подслеповатый старик с закинутой на плечо бородой до пола и тростью:

— «Заходите-заходите! ОТКРЫТО!!! Чего изволите?» — он вежливо улыбнулся, перепугав меня до смерти своим «всплеском».

— «Э-э-э… Дедуль… У тебя нет старых манускриптов?.. Ну, знаешь, которые писали не в электронном виде, а чтобы чувствовать материал, как говорят любители этого чтива…» — я осмотрел многоуровневую библиотеку с пролетами в несколько этажей, на них были различные сияющие банки данных и сервера, вдоль которых вовсю шныряли дроны библиотекари.

— «Это вы по адресу! У меня тут есть один такой! Он еще со времен эры Илиаса остался… НЕ СТОЙТЕ СТОЛБОМ!!! Сейчас я его достану…» — дед щелкнул пальцами и с одной из высотных полок вылетел дрон. Он дождался, пока тот подлетит и, сделав свободной рукой несколько жестов на непонятном языке, вновь сунул ее в карман. Железка что-то недовольно запищала и через буквально мгновение вернулась с довольно грузным свертком в алюминиевом футляре. Внутри оказался папирус, дед продемонстрировал его и, хлопнув крышкой у меня перед лицом, положил обратно, предварительно повязав бантиком,

— «Обычно люди редко заходят… Я вижу, зачем вы здесь… Поэтому делаю скидку… С вас пять миллионов кредитов… И никакого кредита…»

— «СКОЛЬКО!?!?» — у меня аж челюсть отвисла.

— «НЕ ОРИТЕ!!! Юноша… Это очень редкий экземпляр! На нем расписана почти вся известная история Эквистелла! Другого такого не найти! А ваша дама уже заждалась!» — старик явно привирал на счет цены, но особо вариантов у меня не было.

— «Да откуда ты, блин… А… Хрен с тобой… Давай сюда свой папирус!..» — на карточке теперь не осталось ни копейки, я выхватил коробку и с чувством, что меня обокрали, пошел обратно к дредноуту.

— «Удачи вам! Обязательно приходите еще!» — старик прыснул смешком и побрел обратно со свое заведение.

— «Обдиралово… Старый хер совсем зажрался, походу…» — я прекрасно осознавал, что спокойно мог поторговаться, но осознано не тратил свое время, хотя зря. До корабля дойти было не судьба, прямо возле выхода из подобия рынка меня встретила бегущая в мою сторону Мако.

— «И куда… ты… убежал?..» — она не могла отдышаться и чуть ли падала от усталости, держась руками за колени.

— «Подарок покупать ходил…» — я сделал самое виноватое лицо, что мог.

— «Но зачем убегать было? Сходили бы вместе!» — девушка подошла ближе.

— «Я думал, что ты обидишься…» — теперь уже мой взгляд искал пятый угол.

— «Не стоило так думать!» — она улыбнулась и взяла меня за руку.

— «Но я же забыл… И не по кодексу это… Простить себя за такое…» — Мако прервала меня нежным поцелуем в губы.

— «Не накручивай… Я все равно тебя люблю. А то, что ты так себя ведешь очень и очень мило! Сам факт такого отношения — это главное! Поверь уж мне!» — Мако тепло улыбнулась и покачала головой, ее взгляд сменился на почти недовольный,

— «Только больше так никогда не делай! Ни при каких условиях! Я серьезно! Не хочу, чтобы ты пропадал из моего поля зрения! Понял меня? Если понял, то может, пойдем уже наконец-то?.. Надоело тут стоять…»

— «Пойдем…» — я был готов расплыться в блаженстве прямо тут, но совесть резко напомнила о себе, я протянул девушке дрожащую руку с манускриптом,

— «Так, нет, подожди!.. Вот, держи… Я же подарок все-таки купил!..»

— «ДА ЛАДНО!? Это же „Кодекс Илиаса“!» — Мако выхватила грузный цилиндр и принялась его распаковывать, папирус явно пришелся ей по душе,

— «Где ты его взял!? Я пыталась его выкупить, но мне сказали, что именно таких больше нет! Немыслимо!»

— «Что, реально Кодекс?! Да, действительно… Слава Илиасу, старик не обманул…» — я сам удивился не меньше нее, ведь подобное издание было невероятной редкостью в наше время. В нем хранились бесчисленные факты в формате старого языка беженцев.

— «Пошли скорее обратно! Я поставлю его с остальными!» — Мако вприпрыжку потащила меня вперед, в одной руке она держала коробку, а в другой мою ладонь. Именно таким образом мы и добрались обратно до нашего пристанища, передвижной крепости по имени — «Справедливость».

* * *


Сцена одиннадцатая: Важные слова

Мако не могла нарадоваться новому экземпляру древнего письма, и сидела в каюте, обдумывая, куда бы его поставить. Она настоятельно порекомендовала мне ненадолго пойти проветриться, мол, ей нужно время на подготовку, я выбрал вариант не спорить, пока мы ожидали возможности совершить финальный ход. Вот и решил прогуляться по кораблю и обдумать различные перспективы, в них входили как планы по сохранению наших жизней в случае плачевного развития событий, так и перспективы по извлечению всей возможной выгоды из ситуации.

Прогулка была томной и размеренной. Как ни странно все члены экипажа либо отдыхали, либо были вне корабля, я шел прямо по пустому коридору лабиринта кают, переходов и корабельных вен энергопитания.

После нескольких кругов мне стало скучно рассматривать пустующие помещения и стены стального цвета, я спустился на техническую палубу, чтобы проверить ее обитателей. Как только я перешагнул последнюю ступеньку, то услышал лязг склянок и шум, которые доносились из инженерного отдела. Дверь в него была нараспашку и в сиянии внутреннего освещения виднелись силуэты теней двух фигур, я заглянул внутрь словно ниндзя, не выдавая себя и прячась за углом подобно олицетворению скрытности.

Возле накрытого простыней стола для проектирования сидело два тела, они выглядели совсем не рентабельно и качались из стороны в сторону, отлично подражая волнам плазмы на любой звезде.

— «Вот уж не думал, что жизнь доведет меня до этого…» — Томас смотрел на отражение самого себя в стакане пустым и грустным взглядом, пытаясь не свалиться со стула,

— «Но я все равно рад, что мне удалось выпить с человеком, который умеет это делать! Капитан то наш совсем слабак и слюнтяй! Вечно ходит как каменный!.. С ним мужского разговора не выйдет!!!» — ученый бухнул стаканом по столу и разлил на себя содержимое.

— «Не злись ты на него! Он хороший малый… Я сразу приметил, что он просто принципиальный… Мне это знакомо!.. Хе-хе…» — Скорпикор налил в чарку ученого новую порцию и слабо улыбнулся, видимо вспомнив что-то из своего прошлого,

— «По крайней мере, от него точно не ждешь подлянки…»

— «Согласен! Но и риска ты от него тоже не дождешься! Скука смертная!.. Одни только обходные маневры, засады и нытье про… ДА ПРО ВСЕ!!! Он мою прелесть совсем не уважает… Она создана для лобового боя с армадами, а не для ссыкливых покатушек по ебеням… но…» — Габриэль шмыгнул носом, уголки его губ едва приподнялись,

— «Но он все равно ТАКОЙ!.. Такой… Я так долго за ним наблюдал… Мне нужно было убедиться в правильности решения… Ну, невозможно просто взять и поверить, что такое вообще существует… Правильный до приторности, как будто его кто-то в лаборатории вывел!.. Каждый раз смотрел за его поведением и каждый раз в полном ахуе!.. Прямо неделю отходить нужно!!! Ты бы недавний случай видел! Хотя, хер с ним… Еще успею рассказать… Было бы неплохо успеть… Хотя, кто знает, чем все это закончится…» — он откинулся на спинке и сильно помрачнел.

— «Чего это ты вдруг? Мы же только начали! Вот победим тех тварей и устроим духовный триумф, для всех кто любит алкоголь! Нажремся до беспамятства, а дальше и видно будет!» — инженер похлопал ученого по плечу, перевалившись через стол и продолжая при этом периодически хлестать из горла.

— «Может и так… Когда победим… Если… если… все сработает…» — Габриэль совсем утратил свой обычный вид, прямо сейчас он напоминал скорее человека, который потерялся и не мог найти правильный путь. Он что-то тихо бормотал про время, смотря при этом в пол. Если бы я его не знал, то мог бы точно предположить что Томас, где-то глубоко внутри сейчас плачет. Ученый качнулся и уставился на Скорпикора:

— «Ты только это… Не говори ему про похвалы!.. А то еще зазвездится… Побольше бы таких и может мир бы стал другим… Может, всего этого и не было… Как же сложно иногда жить и быть собой… Просто не хочу навязываться кому-то…»

— «Постой, так… А с первого взгляда и не скажешь, что ты цундере!..» — когда Скорпикор это произнес, Томас поспешно покраснел и отвернулся,

— «Хорошо-хорошо! Не скажу! Но только если ты отстанешь от Триче! Она тоже доверенное лицо… Она вообще любит чужие лица… Да! Аха-ха-ха!!!»

— «Вот говнюк! Без пяти минут на корабле, а уже условия ставит! Торгаш базарный! Ну и ебись дальше со своим тараканом, только чтобы я его у себя на столе не видел!» — ученый поднял руку со стаканом ввысь,

— «А теперь выпьем!»

— «Выпьем!» — Скорпикор почесал затылок,

— «А за что выпьем то… О! За сделку! Закрепим так сказать!»

— «ВО! Это тост! Хе-хе-хе…» — ученый отпил из стакана, забывая про былую грусть.

— «Я надеюсь, что эти двое смогут решить нашу проблему в течение этих трех дней… Могу лишь положиться на них…» — эта мысль стала реальностью лишь благодаря внутреннему голосу, я удалился так же бесшумно, как и пришел. В голове теперь крутились новые фразы, но я почему-то не мог найти им ни применения, ни цели. Лишь один факт стал лидером среди отзвуков услышанного, — нежелание Томаса почему-то сближаться с нами, этому нашлось обоснование.

Я еще немного побродил по ангарам, споря с самим собой на разные темы, потом опять заглянул в каюты экипажа и в итоге машинально пришел на мостик. Ведь через его экраны было видно все, что хоть немного стоило моего внимания. Как вот тьме дальней части доков копошатся светлячки ремонтных дронов, как далекий свет звезд доходит до нас сквозь время и как мой корабль продолжает маяться, не в состоянии заснуть. Все системы пульсировали и были в режиме ожидания, в отличие от экипажа. Обшивка полностью перестроилась под подобие рыцарской брони, будучи филигранно модернизированной под стиль картеля печально известных «Арматоров».

Я вспомнил, как мы сражались против «Анахарсисов» — тех, кто забирает души по воле неизвестной мне системы, тех, кто не может испытать эмоции, тех, кто не обращает внимания на крики и страх. Тогда огромный корпус дредноута, — десница, противовес не злу, но безразличию, он был словно огромное орудие — предвестник конца всего живого, олицетворение мощи, он превратил их в пепел спустя мгновение ока, стоило лишь сказать одно слово. Ехидная улыбка сама появилась на лице, мне пришлось уверовать в этот сон, ведь быть капитаном стального зверя чертовски круто, как ни крути.

— «Любуешься моим подарком?» — Мако почти неслышно подошла сзади, и как я успел заметить, одета она была явно не по уставу. Гладкие и почти блестящие угольные локоны были распущенны, белая рубашка элегантно облегала ее талию и подчеркивала светлый, почти бледный тон кожи. Но это было еще не все, эффект усиливался тем, что вместо привычных штанов на ней были чулки. Картину довершал мой бежевый шарф, который я никогда не одевал, он, повязанный ей на шею, и создавал образ самого олицетворения милоты в этом темном мире.

— «Кто знает…» — я старался говорить спокойно, но разум уже начинал давать сбой.

— «Что, не понравился?» — у Мако на лице было написано, что говорит она не про корабль.

— «Почему же?.. Очень круто!.. Теперь я сам как пиратский капитан, тем более Имперский режим всегда казался мне чересчур… строгим… Да и гражданство там… меня… просчитать это… А о чем я вообще говорил… Подарок… да… Красивый очень…» — я вытер пот со лба.

— «Вот и славно… Я уж думала, тебе не понравится…» — девушка немного переиграла с фальшью грустного тона.

— «Конечно, мне бы понравилось!.. Ты же знаешь меня лучше, чем кто-либо!..» — в целом я не любил сюрпризы, но это было исключением. Мако подошла на шаг и как бы невзначай достала мою карточку из кармана рубашки:

— «Ты оставил ее в каюте… Я видела, что там пусто… Не стоило…»

— «Если хочешь, можешь выкинуть этот папирус…» — я не удержался от ухмылки, особенно когда увидел ее реакцию.

— «Дурак! Это же ты подарил… как я могу…» — она сделала еще на шаг и дала себя обнять, опьяняющий аромат моментально помутил мой разум еще сильнее. Пока Мако мурлыкала, словно милый котенок, который превращался в яростного тигра, стоило лишь кому-то нежелательному появиться в радиусе ее взгляда, я не удержался от вопроса:

— «Слушай… А ты не боишься, что экипаж увидит тебя в неуставном виде?..»

— «Их мнение меня не интересует… Мы все-таки теперь на пиратском корабле, можно и пренебречь правилами!.. Да и я не особо заметила, чтобы великий создатель здешнего кодекса сам ему следовал… Помню только, как он пользовался им в своих целях и прикрывался своим заместителем… А потом сам же себя и истязал… Совесть, видите ли, у него взыграла… Глупости на вроде сочувствия избирательны… Ты должен понимать, что это лишь для достойных…» — она притянула меня за воротник и поцеловала, доводя до состояния кислородного голодания. Благо смерти от удушения не произошло, но я все же был немного удивлен:

— «Ну, ты и циник… Причем еще и безжалостный…»

— «Но тебе же это во мне и нравится…» — девушка прищурилась, ожидая ответа.

— «ДА!! Черт возьми!!» — я не удержался от соблазна и поцеловал ее в ответ.

— «А если хорошо попросишь, то я всегда так ходить буду…» — похоже, логика окончательно покинула прекрасную леди и решила взять небольшой отпуск.

— «Нет-нет-нет!! Ни в коем случае!! Я не позволю экипажу видеть тебя такой!! Такой ты должна быть только для меня!!! Никаких исключений!! Ревность — штука страшная!!» — я крепко обнял её за талию, Мако в ответ закинула руки мне на шею.

— «Жадина…» — в своей инициативности она была неподражаема, как и всегда.

— «Только что касается права на тебя…» — испытав неописуемую грусть, я кое-как отклеился от нее, дабы дойти до капитанской каюты. Нужное помещение находилось прямо в острие рубки управления, буквально в нескольких десятках метров по коридору и пару проемов на лифте или лестнице. Дизайн дредноута как всегда поражал своей простотой и эффективностью, но и заплутать в нем было — раз плюнуть.

Пустота вокруг как всегда воспринималась мною как нечто важное и приемлемое, ведь она могла подарить то самое спокойствие и ясность ума, но не сейчас, ведь я был совсем не один.

Мы добрались до нужной стальной двери с несколькими печатями и световым крестом активатора высочайшего приоритета, даже глав-инженер не мог сюда пройти, а вот Мако могла, как впрочем и я. Герметизаторы разблокировали конструкцию и она распахнула врата в пристанище моего духа, я сразу заметил неожиданно дополнение к интерьеру и сегодняшнему подарку:

— «Тортик!..» — на столе, сбоку от всевозможных принадлежностей чрезвычайной важности, стоял небольшой круглый торт, украшенный милым бантиком,

— «Это мне?..»

— «Нам! Научись уже отличать „твое“ от нашего…» — Мако недовольно скрестила руки на груди, ожидая пока я вдоволь налюбуюсь угощением.

— «Хорошо… Это ведь ты просишь… Я буду стараться… Честно…» — это было для меня невероятно непривычным, ведь такое задание противоречило моему характеру, но я сразу отметил данный пункт галкой у себя в голове.

— «Я тут подумала, нам стоит отдохнуть и привести мысли в порядок… Ведь после совета нужно будет сразу отправиться на штурм верфей… Я уверена, ты уже обдумал целую кучу планов на это счет!.. Но, все равно решила помочь…» — Мако села на кровать, уставившись в потолок,

— «Так что, будешь зажигать свечи, и загадывать желание?..»

— «Нет нужды, у меня уже есть все, о чем я мечтал… Хотя, я мог бы загадать, чтобы мы выжили, но не буду… В кодексе говорится, что сомнения — ключ к ошибкам… А ошибки… Эх…» — я немного помялся, на душе все еще непосильным грузом лежала одна мысль, о которой я должен был незамедлительно сообщить,

— «Слушай… Мако…»

— «Мм-м?» — она тем временем уже подобралась к торту.

— «Спасибо, что спасла меня тогда… Я очень тебе благодарен… Даже не так… Это слишком мягко сказано… Мне сложно выражать свои эмоции в нормальном формате, ты знаешь о чем я…» — каждое слово давило в горле словно камень, хотелось наконец-то избавиться от этого. Я осторожно наблюдал, как девушка вальяжно берет себе кусочек, выглядела она словно графиня.

— «А разве не наоборот?» — Мако села рядом и внимательно ловила каждое слово.

— «Нет, все не так… тогда… Тогда я был совсем один… Наемником… Никем, по сути… Кому вообще нужна жизнь, которую не с кем разделить… Иногда я просто целыми днями лежал у себя дома и ничего не делал в отсутствии заказов… Существовал, иначе и не скажешь… Мои цели были мимолетны и не давали никакого счастья… Тьма тогда подступила ко мне, я хотел лишь, чтобы эта агония просто закончилась… Агония одинокого пламени души… Но потом… Потом у меня появилась ты… Спасение, луч надежды… Тьма проиграла в тот раз, ведь она не смогла меня победить, я выжил… Я ощутил, что был кому-то нужен… Это просто невероятно само по себе… Ты каждый день говорила со мной, не важно, какое у тебя было настроение и что лежало на душе… Я изо дня в день ждал твоего звонка…» — я не мог посмотреть ей в глаза, но знал, что она сидела и слушала мой монолог.

— «Прости, что тогда пропал… А когда мы встретились снова, я был так рад, что твои чувства настоящие и даже не знал как себя вести… Я такой зануда и идиот… И… и как ты все еще меня терпишь… Не знаю, просто не знаю…» — я сидел на стуле и всхлипывал, последняя фраза далась очень тяжело. Сверкающие слезинки бесконтрольно капали из моих глаз, но чувство того что все же смог это сказать и изгнать остатки сомнений, было просто неописуемым.

Мако молча отложила тарелку и, прижав меня к себе, принялась гладить плаксивого капитана по его голове:

— «Не накручивай… Это все глупые мысли… Тише, милый… Все в порядке… Я же рядом?..»

— «Но мы не знаем, чем закончится эта война… Что может ждать нас по ту сторону портала?.. Вдруг мы не выживем?.. Вдруг я тебя потеряю?.. Вдруг все во что я верю — ошибка…» — я уткнулся носом во что-то мягкое и упругое, успокаивающий эффект моментально возымел свое.

— «С таким Капитаном нам не страшна даже сама бесконечная бездна! Я уверена, ты выведешь нас целыми и невредимыми! Или ты не помнишь, что обещал, когда все кончится съездить со мной в медовый месяц?» — Мако обхватила своими руками мою шею, прижимая еще сильнее.

— «Но мы же даже не женаты!?» — я все больше забывал про истерику в угоду приятному ощущению, которое невозможно описать словами.

— «Это всегда можно исправить!.. Ты же Капитан, в конце-то концов! Я, например, никогда не хотела это афишировать… Ведь данное мероприятие лишь наше с тобой дело? Не правда ли?» — она разомкнула хватку, продолжая улыбаться до ушей своей фирменной акульей ухмылкой. Данный факт совсем вылетел у меня из головы, капитан и вправду имел право обручать на своем корабле. Старпом уже хитро смотрела на меня.

— «Ну… У нас еще три дня… Я не могу так сразу!..» — я понял, что покраснел, когда по мне пошла испарина, а Мако издала смешок.

— «Да ладно тебе! Самый подходящий момент! И рядом никого…» — девушка встала, и даже не пытаясь скрыть переполняющую ее радость, пошла к шкафчику, начав активно в нем рыться. На кровати обычно было мягко и удобно, но не сейчас, сейчас я словно сидел на штыках.

— «Что ты там… не может быть… Ты серьезно?..» — когда увидел в ее руках кольца, то неожиданно осознал свое положение, сомнения отступили моментально,

— «Ты серьезно…»

— «А что тут такого? Мы уже долго знаем друг друга, и вообще! От тебя первого шага можно сто лет ждать! Тугодум!» — когда Мако с довольной мордашкой подошла и натянула мне на безымянный палец платиновое кольцо, то я выпал из реальности,

— «Так! Тебе надели! Теперь очередь самого Капитана!» — она протянула руку в ожидании.

— «У меня оправдания закончились… Ты точно уверена?.. Обратной дроги не будет… Для меня это более чем важно…» — я повертел в руках блестящее кольцо.

— «Я уже говорила… И еще раз скажу, если ты забыл! В том, что ты кромешный идиот, я уверена полностью! И в том, что люблю, тоже! Так что перестань меня бесить!» — в голосе Мако начали появляться нотки легкого раздражения. Ее женские чары были непреодолимы, я не выдержал и сдался. Символ связи и закрепления ответственности стал печатью контракта между двумя душами, теперь он красовался на руке прекрасной девушки.

Пока я морально отходил от ситуации и контакта, Мако пребывала в своем мире.

— «Я так долго этого ждала… С того самого момента…» — она моментально заключила меня в объятиях, возвращая мою голову на исходное положение.

— «Кхм… Объявляю нас мужем и женой… Можете по…» — договорить я не успел, сладкий вкус губ прервал хаос мыслей. Очередной барьер понимания был уничтожен силами, что я всегда боялся принять и понять, мыслями, что всегда вызывали у меня страх и восхищение одновременно, чувствами, ставшими всем и породившими новую связь, новые эмоции.

* * *

Утро, как всегда, было затянутым и трудным процессом. Будучи очень своевольным, организм сам выбирал какие аугментации использовать, а какие нет. Глаза неспешно открылись после долгих попыток расколупать сознание на предмет наличия сигнатуры рядом. Я зевнул так, что челюсть чуть не вышла из орбиты и, шатаясь, выпал из кровати.

— «Ну, вот зачем она ушла… Знает же, что ненавижу любые неожиданности…» — я обнаружил рядом с собой смятую записку: «Пошла проведать двух оболтусов, знаешь о ком я, проснешься, догонишь»,

— «Можно подумать одного оболтуса ей не хватает…» — я перезавязал скомканный хвост волос сзади и поправил черную рубашку со штанами, в которых обычно спал,

— «Точно, нужно проверить начали ли они работу над проектом… Эх…» — пришлось надеть помятый капитанский пиджак поверх рубашки, вариантов больше не было, а самому символу статуса ему уже давно пора было найти замену, но почему-то она все не находилась. Еще немного позевав и побродив по каюте как зомби, я все же решил из нее выйти, но лишь по вине одной особы.

Великое путешествие началось. Мой путь лежал сквозь дебри инженерного отдела — разума корабля. Гордый воин чуть ли ни полз по палубе, периодически кряхтя и стараясь не свалиться на уступающий дорогу персонал. Во рту был привкус пепла, а от каждого зевка слезились глаза, но это было не помехой. Дорога привела его в известное место и естественно, как и вчера, я услышал два очень знакомых голоса. Достойные мужи обменивались мыслями и высказывающие свое конструктивное мнение.

— «УЕБОК!!! ТЫ КУДА ДЕЛ МОЙ ПОРТАТИВНЫЙ ЛАЗЕР!!!» — гордо заявил сиплый голос.

— «ТУДЫ ЖЕ КУДА ТЫ ДЕЛ МОЮ СВЯЩЕННУЮ БУТЫЛКУ ПОРТВЕЙНА!!!» — незамедлительно ответил более утонченный.

— «ЗАТКНИТЕСЬ ОБА!!! ИНАЧЕ Я ОТКРОЮ ОГОНЬ!!!» — грубоватый тон Мако был ярко узнаваем среди баритонов любителей выпить.

Заглянул за дверь, я увидел как Томас с великим энтузиазмом пытается познакомить лицо Скорпикора со своим чертильным устройством, похожим на усиленную версию ножа-инструментария. Но инженер тоже не робел и грозился порвать один из его чертежей. Триче сидела на одной из верхних полок, сложив лапки под брюшко, и вертела головой и усами каждый раз, когда раздавался шум, будто прислушиваясь. Я не знал степень мутации этого существа, так что не мог оценить ее уровень интеллекта, но она как минимум показывала себя более рассудительным членом общества на общем фоне.

— «Смотрю, работа уже в самом разгаре… Просто не знаю, что сказать… Могу лишь посоветовать попуститься и решить все мирно, например, как взрослые люди…» — я встал в дверном проеме и, зевая во весь рот, сложил руки на груди.

— «НИ ЗА ЧТО!!! ЭТО МУДЛО МНЕ ВСЕ НЕРВЫ ВЫТРЕПАЛО!!!» — Томас яростно оскалился и взял в руки неизвестно откуда появившуюся бутылку портвейна в качестве оружия.

— «ТАК ВОТ ОНА ГДЕ, КУСОК ТЫ ДЕРЬМА!!!» — Скорпикор взял Габриэля за шиворот и начал трусить, словно пакет с соком перед употреблением. У ученого из кармана выпала небольшая, прямоугольная пластина с синей сферой посередине — портативный лазер.

— «О! Мой лазер! Он у меня в кармане был…» — Томас с довольным лицом высвободился из хватки и поднял утрату. Моментально забыв про разногласие, он пошел в сторону своего рабочего места.

— «…» — Скорпикор понял, что это за человек, продолжать спор не было нужды, он с пустым и истощенным взглядом побрел в другой угол ринга.

— «Отлично!.. Так держать!.. Конфликт исчерпан!.. Мако, как там обстановка?..» — я улыбнулся ей хоть и затаил обиду за утро.

— «Ну… Два часа эти двое пытались убить друг друга… А у меня уже голова болит… Можно я пойду лягу?..» — девушка выглядела невероятно уставшей, она держалась за голову выходя из помещения.

— «Конечно, милая!.. Я сам разберусь… Или, постараюсь…» — естественно я отпустил ее, ведь так говорило мое эство, оно считало данное действие правильным с любой точки зрения.

Вздохнув, я проводил старпом взглядом и активировал квест, задачей которого было расспросить у мастеров своего дела аспекты выполнения текущих задач:

— «Томас, как продвигается расшифровка алгоритмов работы этого оружия?..» — после всего, что он вчера наговорил, поддерживать былые отношения было немного сложновато, постоянно хотелось засмеяться или пожалеть его, уж не знаю почему.

Растрепанный и уставший ученый с кругами под глазами, едва проглядывающимися из-за очков, стоял возле своего любимого места около трехмерного принтера оружия. Он вводил какие-то коды на оранжевой омни-консоли, периодически хмыкая и пиная похожий на бобину аппарат.

— «Нормально…» — Томас почесал голову, — «Но мне нужны еще минимум сутки… Тогда я точно смогу спроектировать устройство подходящего размера для своих пушек… Или может просто взять пространственный анализатор и подкорректировать его алгоритмы под АСКО?.. Нет, тогда линза не влезет в стабилизаторы потока… Или влезет… Как думаешь?.. Но это уменьшит скорость энергетической пульсации на 15%!!! И увеличит перезарядку на семь секунд…»

— «А урон изменится?.. Если речь идет про выбор между скорострельностью и разовым уроном без потери точности, то выбирай скорострельность!.. Любое оружие работает эффективнее, если соблюдать баланс между этими аспектами!.. Как минимум, эффект „статуса“ будет повышен…» — обычно я использовал лучевые турели на штурмовиках, там я всегда отдавал предпочтение скорострельности. Естественно данная рекалибровка активнее грела мое оружие, но враги превращались в угольки быстрее, чем это успевало происходить.

— «А ты прав!! Только не делай такое довольно лицо… Я бы и сам до этого додумался! Вали отсюда, мешаешь сосредоточиться!!!» — Томас отреагировал на мою улыбку небольшой «вспышкой», после чего углубился в свое любимое дело — изыскание.

Я принял его реакцию за похвалу и, сделав буквально несколько шагов в сторону, подошел к другому столу, там с помощью лазера можно было рисовать чертежи и отсылать шаблоны на соседний аппарат. Скорпикор с очень мудрым и задумчивым взглядом работал над каким-то проектом, по силуэту похожим на матрицу барьера.

— «Есть продвижения?..» — я покосился на огромного таракана на полке возле себя. Готов был поклясться, что когда наши взгляды пересеклись, существо странно прищурилось, используя дополнительные пластины на голове в качестве век для свои красных фасеток.

— «Да, есть… Прототип резонирующих щитов, конечно, влетит нам в копеечку, но его доставят уже к полудню… Что же касается главного калибра…» — он запнулся и в ужасе посмотрел на схему устройства корабельного эдикта.

— «Что такое?.. Проблемы в отладке?..» — я подошел к ошарашенному инженеру, стараясь не соприкоснуться с Триче.

— «НЕТ! Какие там проблемы?! Это охренеть как круто! Ты вообще видел эту хрень? Да с ее помощью можно планету разорвать!» — Скорпикор в восторге осматривал проект модели завершенного орудия,

— «УХ!!! Я обязательно выложусь на полную для отладки этой штуки! Не думал, что смогу попасть на такую должность! Спасибо, что дал мне возможность помочь! Положись на мое мастерство!!!»

— «Э-э-э, пожалуйста… Рад, что ты нашел себя после утраты…» — Триче вновь прищурилась листами хитина и пристально посмотрела на меня,

— «И это… Следи за своей прелестной дамой… А то мало ли…»

— «Конечно! Раз плюнуть! Вот только отрегулирую поток ионов… Уху-ху… Не завидую я твоим врагам!» — он посмеивался и полностью погруженный в свое задание, продолжал что-то активно чертить на экране.

— «Я тоже… я тоже…» — я хлопнул в ладоши и зашагал в сторону выхода,

— «Ну, раз у вас все отлично, то моя задача выполнена!.. Пойду делать разные капитанские дела!.. Не перетрудитесь!..»

— «Да, конечно! Если что, мы здесь будем!» — ответили они оба, причем в унисон.

Когда я в последний раз оглянулся, перед тем как окончательно покинуть помещение, то лишь одна мысль занимала мой разум, я надеялся, что гремучая смесь двух этих индивидов не станет катализатором катастрофы и мой корабль уцелеет.

Заняться опять было нечем, вот я и решил пойти обратно, чтобы проведать состояние Мако. Коридоры все еще пустовали, тишина служила отдушиной, как и всегда. На палубах стоял запах металла, полимеров и хлорида натрия, но это вызывало лишь привычное чувство домашнего уюта, безопасности и умиротворения.

Пока я неспешно шествовал вдоль энергоканалов, всматриваясь в их периодические пульсации, то успел изрядно возненавидеть свою форму. Лишь сейчас я заметил, что она не просто износилась, а уже больше походила на рваную и выцветшую тряпку, нежели на черный пиджак с позолотой, коим являлась раньше. Все это произошло по вине того, что материал был не рассчитан на такое использование и своеобразные испытания, постоянно находящиеся сами собой. Лацканы так и вообще превратились в нечто невразумительно ужасное, не говоря уже про, когда-то ровные отвороты на рукавах.

Вздохнув от безысходности, я решил пока отложить это вопрос на полку, прямо рядом со многими другими и пойти дальше курсировать к своей цели.

* * *

Массивный гермозатвор ядовито скрипнул, почувствовав приближение авторизированной сигнатуры. Когда я устало зашел в каюту то сразу же заметил, что мои опасения были излишними, девушка с буквально сияющим энтузиазмом разглядывала кольцо у себя на пальце, лежа на спине и улыбаясь.

— «Голова уже не болит?..» — не сделав и пары шагов, я плюхнулся на кровать рядом с ней, ведь такое зрелище невозможно было пропустить мимо взгляда.

— «А? Нет, все нормально…» — Мако продолжала довольно валяться, почти катаясь по двуспальной кровати и издавать тихие смешки.

— «Слушай… У тебя нет идей, чем можно занять себя эти два дня?.. Я же совсем со скуки помру…» — я бы точно придумал что-то намного интереснее тупого скитания в поиске ничего, но еще не чувствовал, что могу просто взять и сделать то что мне хочется, нужно было выждать некоторое время и свыкнуться с этими мыслями.

— «Это ты то? Да тебя, куда не отправь так вечно в неприятности вляпываешься…» — Мако мило поморщила лоб и приложила к нему палец, — «Может, свой старый корабль проведаешь? А то он там уже пылью в ангаре припал…»

— «Точно… Стоит взглянуть как он там, вдруг украли…» — в душе я загрустил, ведь надеялся на иное предложение, но и такая перспектива тоже была вполне приемлемой, ведь «Проблеск» как-никак являлся частью моего прошлого.

— «Такой кусок…….Не важно! Иди, а я пока фильм посмотрю, только надолго не пропадай, я хотела с тобой кое-что обсудить сегодня!» — Мако встала и, схватив меня за руки, практически вытолкала из собственной каюты, хихикая вслед. Она будто читала мои мысли и отвергала их своими хитрыми маневрами.

* * *


Сцена двенадцатая: Ушедшие воспоминания

Вот так вот и получилось. Я со странным послевкусием направился в ангар, пеняя на свою нерешительность. Поскольку дредноут уже несколько дней стоял в пиратской гавани, все изрядно поутихло. Для экономии энергии на корабле ввели пост-боевой режим (серая тревога), ненужные блоки отключились, протоптанные дорожки среди вен переходов потухли. Мне пришлось даже использовать энергию аугментаций, чтобы активировать глазные импланты и не разбить нос по дороге через особо темные места.

«Проблеск» стоял в одном из стеллажей, внешне он, как и я, выглядел старым и потрепанным, но до боли в душе родным и знакомым. Краска на левом борту почти полностью облезла, а выпирающие передние основы для орудий уже не мерцали былыми переливами энергии, лишь тускло и едва заметно посветлели, когда я преодолел рельсы катапульт и подошел к своему старому другу.

— «Скучал по мне?..» — я провел рукой по одному из элеронов, — «Странно, что тебя за столь долгий срок никто не украл… Нужно было изначально оставить тебя на дредноуте, но ты же знаешь, что я не люблю зацикливаться на прошлом… По крайней мере, пытаюсь… Ты же помнишь то время, когда мы каждый день сражались не на жизнь, а на смерть?.. Темное оно было… Тогда ты неисчислимое количество раз спасал меня… Только благодарности не жди… Мы же все понимаем, что это — твоя задача… Ну, была твоей… „Справедливость“ намного лучше!.. И завидовать ей не стоит!.. Она теперь твоя замена… Сожалею, но такова судьба друг… Эх…»

— «Капитан!» — спектральный силуэт Инглиша возник из ниоткуда и стал материальным, парень крепко сжимал в руках нечто ужасающее и очень знакомое,

— «Я тут у Томаса новый комикс взял, интереснейший выпуск! Там описываться недавние события у Мортэ Ди Фортеза! Называется: „Пробуждение Бога!“ Все просто в восторге от сцены на мостике! Гражданские и СМИ даже немного забыли про изоляцию и отвлеклись!.. Они на нас полагаются… По крайней мере, большинство… Верят, что „Справедливость“ восторжествует… Возможно, — это все часть плана Габриэля?.. Не уверен, но я впервые осознал плюсы нахождения данного человека здесь!.. Хе-хе… Капитан?.. Вы какой-то бледный… Вам плохо?..»

— «Возможно… Ты меня своими появлениями до инфаркта доведешь…» — я отдернул руку от штурмовика, не оборачиваясь. По правде говоря, мне самому хотелось верить в наши силы. Почему-то эта ситуация раньше казалась мне иной, ведь другие души в мои планы изначально не входили. На самом деле, я лишь желал уберечь приближенных и свой маленький островок безопасности, ведь он был для меня долгожданной крепостью. Она была моими грезами, но стала обителям иной цели для защиты — Мако.

Мы ведь и вправду являлись последним рубежом этих людей, Император уже разумеется про них забыл. Кого интересует небольшое звездное скопление, когда твоя власть распространяется на две трети галактики. Бежать было некуда. Как сказал наш изыскатель, их будет все больше, а до «Андромеды» мы не долетим, придется выжигать эту чуму здесь, пока «Млечный путь» еще не достиг терминальной стадии заражения.

— «Простите за неожиданное появление, Капитан! А что вы тут делали? Я слышал обрывок диалога…» — он недоуменно наклонил голову набок.

— «Сам с собой… Вспоминал прошлое…» — я оперся на корабль спиной.

— «Ясно… Я тоже иногда люблю вспомнить былое…» — Инглиш почему-то сразу помрачнел, подобно штормовому облаку электромагнитной бури.

— «Кстати, ты у нас уже столько времени по кораблю слоняешься, а я про тебя вообще ничего не знаю… Может, потравишь байку своему капитану?..» — по правде говоря, мне тупо было нечем заняться, и я решил заодно отвлечь парня от проблемы. Судя по его занятию, разведчик не получал корректировочных данных из ополчения «Элизиум», иначе он бы уже давно сообщим мне хоть что-то:

— «Если вы просите… Так и быть… Только с чего бы начать…»

— «Начни с начала, у меня часов шесть, можешь не торопиться…» — я решил сесть поудобнее. Ровная поверхность сверхпрочного контроллера направления позволяла сидеть на крыле, будто на лавке в парке.

— «Хорошо, капитан…» — Инглиш немного замялся, но после непродолжительной паузы собрался с мыслями и погрузился в воспоминания.

* * *

— «До того как пойти по пути военного, я жил на тихой и мирной планете „Краймия“. Безграничные пляжи всегда меня восхищали, хоть это планета и приписывалась к курортным, но ее красоты были не воссозданы терраморфингом, а являлись естественными… Раньше…» — парень схватился за голову и что-то зашипел.

— «Что случилось?..» — я, было, хотел встать, но меня остановили.

— «Все нормально!.. Да… Простите, Капитан… Когда я пытаюсь вспомнить то, что нельзя… Такое бывает…» — Инглиш натянуто улыбнулся, он явно испытал вспышку боли, но моментально подавил это чувство и вернулся к изначальному состоянию.

— «А что нельзя?..» — я никак не отреагировал на такое поведение, хотя это меня немного беспокоило.

— «Я пытался вспомнить родителей… и… Хорошо, я продолжу… Планета была независимой… Но повстанцы тогда подкупили правительство и взяли ее под свое командование… Так я и попал в их войска…» — парень вздохнул и присел в метре от меня, ухмыльнувшись кому-то незримому,

— «Они были мастерами своего подпольного дела, я быстро научился управлять многой техникой… Но лучше всего мне далось управления штурмовиками класса „Инсигния“… Помню как сейчас: „В мастерстве скрытно убивать — тебе нет равных!“ говорили они… После обучения я скитался по сектору без дела, пока судьба не свела меня с ними… С теми, кто помог мне… Даже нет… Они были чем-то большим… Эти люди стали для меня семьей… Ведь из кровных родственников я помнил лишь сестру… Но не наше детство, оно просто стерлось… Аугментации, ошибка… И боль… Они пытались повторить технологию Эквистелла… Я потерял многое… Но не зря… Ведь хотел защитить ее… Подарить ей будущее, взамен утерянного… Она все, что у меня осталось…»

— «Ты что, плачешь?..» — мои штаны немного загрязнились от слоя «неизвестно чего» на месте где я сидел, пришлось чистить их прямо в процессе исповеди.

— «Соринка в глаз попала… Я продолжу…» — он вытер лицо рукавом плаща,

— «Я попал в частную военную организацию, — „Звездный Шторм“, тогда еще молодую, без особого влияния… Много тогда всего произошло… Начинал я с малого, когда поднялся выше, хоть я и был раздолбаем, но командовал хорошо… Мне доверили руководить одной из боевых операций, — „Иридиевая война“… Открытие новых горизонтов добычи в секторе… Слышали о такой?.. Там произошел первый контакт, и погибло много людей…»

— «Угу… Выходит, о „Изоморфах“ знали уже давно…» — я бросил тщетную попытку вытереть штанину и злобно зыркнул на «Проблеск», он уже совсем не соответствовал исконному своему названию.

— «Вероятно… Шрамы прошлого иногда невозможно забыть… Они будут преследовать тебя вечно…» — он закатил рукав и снял перчатку, — «Видите это?..»

— «Ну, это твоя рука…» — мои штаны теперь поменяли в цвете, став «ржавыми».

— «Верно… Но лишь отчасти…» — на запястье Инглиша появились трещины, искусственная кожа разошлась и стала бронированными панелями, обнажая кибернетическое основание скелета с ядром питания. Сразу после преобразования из руки выпал эфес меча, разведчик тут же схватил его этой самой рукой, из которой достал, протез вернулся в нормальное состояние в мгновение ока и до падения основания меча. Из эфеса выдвинулся метровый клинок, сияющий зеленой кромкой.

— «Так вот, где ты его все время прячешь!..» — я бросил попытки остаться чистым.

— «Да, он напоминание о прошлом, и одновременно часть меня…» — покрутив меч в руках, он подкинул его ввысь, протез моментально произвел корректировочное движение с последующим возвращением части аугментации на место и захлопнулся,

— «Мы воевали со многими другими частными корпорациями, но не знали, что самый страшный враг — это близкие нам люди… Организация начала увядать, причина оставалась не ясной… Наш глава, — Максий Припикула, постоянно проводил собрания и агитировал нас, но собрать коллектив это не помогало… Все стало хуже… На поле боя вышел, скрытый доселе, враг, — дисперсионное орудие…»

Кровь застыла у меня в жилах, я вспомнил этот момент своей истории, благодаря ему моя жизнь едва ни оборвалась. Какой-то твари из высших чинов отдела разработки и тестирования, — «Хилус Инкорпорейтед», пришло в голову, что корректировочные испытания следует проводить, сливая чертежи в общую сеть, чтобы всякий скам мог легко найти их. Наемники не знали, как справиться с пиратами, нашедшими и модифицировавшими это оружие. Синергия орудия с кораблями «Тогуру» была идеальна, они отлично выполняли функцию по сбору информации. Для новичков первые задания ставали последними, ошибки были недопустимы, ведь враг обрел то, что не должен.

Дважды я смог победить этого монстра, один раз на дуэли по пути к заказу. Второй раз, когда наш флот зажали в засаде. Миллионы людей тогда покинули сектор, опасаясь за свою жизнь. Виновники скрылись, так и не получив по заслугам.

— «Вечные разногласия и неспособность победить врага с превосходящим вооружением, подстрекали нас к развалу… Так я и метался между корпорационными корпусами, то там отправят подсобить, то там… А мой корабль…» — Инглиш посмотрел в сторону выхода из ангара, его взгляд был пуст,

— «Его наверно уничтожили вместе со станцией… Как и… нет… Я не должен так думать…»

— «И как ты в итоге стал главой отдела разведки на «Часовом- XVII?..» — я уже прикидывал в уме стоимость нового корабля, нужно было поднять боевой дух парня, ведь нам предстояла не просто битва. Судьба сектора невольно перекинулась на один единственный дредноут, единственный из оставшихся.

— «Однажды я спас отряд своего будущего подчиненного, — Джозефа Доцента, он и его „Геката“, попали в окружение… Я был во главе авангарда, мы отбились, но не без потерь… Империум, уже захвативший весь сектор, поручил мне управление этим отделом… Корпорация с радостью одобрила это, ведь свой человек вверху никогда не помешает…» — он вздохнул,

— «Вскоре произошла первая атака неизвестного врага… Лишь небольшой отряд, но по силе как флот… Они отрезали меня от построения ополчения границы сектора, я оставил вместо себя заместителя, не знаю что с ним… Ну, а после всего командование приказало мне лететь на „Часового-XVII“ для дальнейшего переназначения…»

— «Грустная какая-то история получилась…» — я кинул взгляд на пролетающие мимо защитных экранов пиратские штурмовики.

— «Почему же?.. Я встретил там много друзей и… Или вы про флот?..» — Инглиш заметил, что я кивнул. Вокруг воцарилась тишина, мне пришлось брать ситуацию в свои руки:

— «Слушай, мне кажется, тебе стоит купить корабль!.. Порт тут большой, а финальная битва скоро, ты бы нам очень пригодился в качестве пилота!.. Мои летчики особо не обучены, им пригодится помощь профессионала со счетчиком убийств больше десятка!..» — я указал ему рукой на виднеющийся через экраны многоэтажный комплекс верфей,

— «В любом случае, мне нужно купить орудия для этого корыта!.. Того, на котором Скорпикор прилетел… Оно нам тоже пригодится… Нам сейчас все пригодится…»

— «Но капитан, я не…» — он почему-то скривился.

— «Так, мой корабль, мои…» — по спине пробежал холод, создавалось впечатление, что кто-то очень знакомый сейчас смотрит на меня, где-то рядом запахло лимоном,

— «Вот как не обмолвлюсь про что-то нежелательное, так сразу страшно становится… Нужно уже перестать бояться этого… Не может же она быть везде… Или может… Ну, в мыслях же она не может меня преследовать!.. или…»

— «Капитан!.. Там это…» — взгляд разведчика расширился, он отступил на шаг и выпрямился, став по стойке смирно, прямо как гласил кодекс в случае присутствия высшего командования.

— «И в мыслях тоже…» — сладкий шепот сопроводило горячее дыхание прямо мне в ухо. Я проявил чудеса ловкости и отпрыгнул на несколько метров вперед, сзади и вправду стояла довольная Мако, одетая в свою черно-золотую форму.

— «Твоя карточка…» — она швырнула мне в руки кусок полимера и расплылась в демонической улыбке,

— «Пришло финансирование за проданные Томасом вещи, так что я сняла немного… Можешь ее забрать…»

— «Спасибо, милая… Мы, ну… Гулять!.. Скоро вернемся!..» — едва успокаивая участившийся пульс, я одной рукой махал ей, а другой выталкивал из дредноута остолбеневшую статую Инглиша. Опасность разрыва сердечного прототипа обещала миновать не скоро.

* * *

После непродолжительного хождения по металлическим мостам доков мы очутились у тридцатиэтажного ангара верфи, работа в ней кипела. Механизмы извергали из себя огонь от использования горючего топлива, который поглощали очистительные системы, огромная дверь была изначально поднята, нам не составило труда войти и начать рассматривать интерьер.

Внутренние краны-тяжеловесы перетаскивали различные контейнеры, инженерные механизмы активно собирали корпуса кораблей, другие ленты — оружие. Из хорошо осветленной части ангара, где находилась некая будка-кордон, к нам вышел молодой мужчина в испачканной одежде, он словно поджидал прихода гостей уже давно:

— «Покупать, продавать, таращиться? Если третье, то взашей выставлю…»

— «Мы покупать, добрый хозяин!..» — я сложил ладони и уважительно поклонился.

— «Вот все бы так себя вели! Сразу настроение поднялось!» — он, похоже, совсем не понял мою шутку.

— «Нам нужно шесть тяжелых орудийных комплексов ионизированного рассеивания инерционных потоков сверхбыстрых энергетических колебаний — „Антефикс“, для фрегата-носителя с функцией поддержки — „Апофис“, а еще разрешите, чтобы этот парень немного тут свободно походил и выбрал себе корабль!.. В какой части верфи ангары со штурмовиками класса „Инсигния“?..»

Продавец почесал голову, и указать пальцем в направлении дальней части комплекса:

— «Все образцы серийного производства находятся в поле зрения… Провожать не буду, не заблудитесь…»

— «Хорошо, тогда мы пойдем!.. Орудия заберем вместе с кораблем, дронов перевозчиков я сам вышлю, не беспокойтесь…» — я повел Инглиша в сторону, что указал продавец.

Нашему взору предстал огромный ангар из серого металла, усеянный различными образцами техники всех существующих фракций и даже некоторых несуществующих. На многоэтажных стеллажах, простирающихся почти на сотни метров ввысь, прямо как в каком-то кондитерском отделе, только гипертрофировано огромном и предназначенном для узкой прослойки населения с определенным способом заработка, красовались различные звездолеты легких и средних модификаций — корветы, фрегаты, штурмовики и перехватчики. Настоящий рай для начинающего любителя убивать. Здесь располагались и сине-серые, похожие на ракеты корабли АВАНГАРДа, и тускло-желтые, отдаленно напоминающие кирпичи корабли Империума и даже черные с красным корабли моей фракции — Эквистелла. Последние отличались треугольными корпусами, смотрящими острием вперед.

— «Приглянулось чего?..» — я ходил между судами и разглядывал их, они левитировали высоко над полом, а их уменьшенные голограммы стояли ровной полосой вдоль начала дорожки к этому месту.

— «Капитан, я не думаю что… О-О-О!!!» — парень побежал в сторону одного из кораблей, едва сдерживая неожиданно проявившийся восторг,

— «Поверить не могу! Это же последняя модификация штурмовиков Эквистелла! Как она сюда попала?! Я думал это закрытый проект, никогда не видел их так близко!»

Я задумался, мне тоже была непонятна эта ситуация. Передо мною стоял один из последних образцов технологического превосходства моих братьев по вере, штурмовик-инсигния — SG-XC: «Нагината». Я читал про него, «S» в название означало «Спектральный», такая машина могла маскироваться на долгое время и была частым гостем среди рук наемников, но чтобы пираты…

Корпус формы нескольких сложенных, приплюснутых пирамид и вправду отдаленно напоминал лезвие клинка, корабль хоть и был высотой почти с два этажа, но спокойно управлялся одним человеком. Его тройные двигатели и сплющенные острые крылья были скорее частью брони, нежели органами управления.

— «Решено!.. Берем!.. Ты же знаешь, как обращаться с этим красавцем?..» — я окинул взглядом клювообразную кабину из плотного металла с вертикальной оранжевой полосой посередине, она смотрела на меня своим острием.

— «Шутите?! Да я рожден для него! У меня достаточно имплантов чтобы синергия прошла успешно, я даже летал на предыдущих модификациях! Правда, в симуляторе… Но это не важно!» — Инглиш уже буквально обнимал корабль, но высотная силовая ограда мешала ему это сделать.

Не желая препятствовать проявлению истинной радости, я развернулся обратно к продавцу и, сделав буквально несколько шагов, вальяжно всучил ему карточку, показывая указательным пальцем на нужный слот. Деятель подпольной торговли в свою очередь спешно скривился и, введя требуемую сумму, вернул мне мою вещь.

Крыша ангара открылась, разойдясь на несколько сотен метров в стороны своими двойными створками. Шарики дронов, заблаговременно вызванные по инструментарию, воспарили над нами и схватили экранированный контейнер с оружием, после чего вторая их ватага обвернула штурмовик в антигравитационный пузырь и с помощью грави-лучей медленно понесла все в сторону дредноута. К моей величайшей радости, вариантов избавления от недругов неплохо прибавилось.

* * *

Когда мы вернулись обратно, корабли уже стояли друг напротив друга: мой старенький штурмовик, чуть дальше «Нагината-S», которую уже настраивал обогнавший меня Инглиш, и в конце «Апофис» Скорпикора, его вовсю ремонтировали и укомплектовывали манипуляторы со встроенными лучами реконструирования. Разведчик ухитрился вернуться на несколько минут раньше своего Капитана, и как мне показалось, даже обогнал довольно шустрых дронов.

— «Слушай, ты должен быть готов выступить как только того потребуют обстоятельства, мы на тебя рассчитываем!..» — я встал напротив своего достояния идеала симбиоза двух фракций — «Проблеска» и профилактически воспользовавшись местными правилами этикета, отдал парню честь. Еще несколько мгновений, ожидая ответа, я всматривался в то, с каким диким и искренним энтузиазмом наш новый элитный пилот копается среди омни-панелей кабины своего новенького звездолета, боясь иной раз задеть не тот тумблер или рычаг.

— «Спасибо, что выслушали… Правда… Это очень важно для меня… Не помню, когда в последний раз доводилось встретить того, кто так хорошо понимает в технике!.. Обещаю выложиться на полную, Капитан!» — он отдал честь в ответ и улыбнулся.

Здесь больше делать было нечего, странно, но для меня время пролетело быстро и незаметно. Перед уходом я еще раз взглянул на свою покупку и оценил проделанную психологическую и экономическую работу, как мне казалось — это принесло сплошные плюсы.

Вспомнились слова Мако, она говорила что-то про планы на вечер. Не теряя больше ни минуты, я миновал штабеля кораблей и двинул в сторону капитанской каюты, дабы проверить на целостность свое главное сокровище.

Дверь с надпись: «Не влезай, убью…», написанной моим почерком и перечеркнутым «убью» на «убьем» с помощью красного фломастера, неспешно распахнулась, я увидел, что Мако стояла возле иллюминатора и пустым взглядом смотрела куда-то вдаль. За экранами сияло почти красное зарево заката, создающее множество теней по всему помещению благодаря своему тусклому свечению.


— «Не хотел случайно прервать… Думал, ты смотрела фильм…» — я плюхнулся на кресло рядом с Мако и начал крутиться по кругу.

— «А я и смотрела… Что более важно, у меня есть серьезный разговор…» — она остановила его одним движением и пристально посмотрела на меня своим бездонным взглядом.

— «Очень серьезный?.. Ты не пугай меня так, мне вредно бояться…» — в полумраке я не сразу заметил ее настоящие эмоции, и как только это случилось, сразу забеспокоился. Всякий раз, когда я видел ее такой, мне и самому становилось грустно, ощущение чего-то не доброго затрубило среди хаоса мыслей и в этом случае.

— «Э-эх… Поступили данные, что последняя станция колониального типа, „Элизиум“, уничтожена… Что стало с флотами сопровождения и беженцами, неизвестно…» — девушка покачала головой и села на стол, закинув одну ногу на другую.

— «Как уничтожена?.. КОГДА!?» — к моему счастью я сидел и от шока упасть не смог,

— «Но как же… За кой черт мы в таком случае тут надрываемся, если больше некого спасать!? Но как же гражданские… Должна же быть хоть какая-то информация!.. И что мне сказать тому пареньку??? Прости, но твоя единственная родня хер знает где и возможно погибла!? Я не могу, не после услышанного… это…» — мой план летел ко всем чертям с каждой секундой, ведь сколь сильны бы не были пираты, они лишь его треть, прикрытия должно быть больше, намного больше.

— «Успокойся! Их сигналы были утеряны, но подтверждения уничтожения флотов не поступало… Есть шанс, что они все же живы…» — тон Мако был наполнен скорее досадой, нежели грустью, и я полностью разделял ее чувства, ведь сейчас мы не были светлыми рыцарями несущими веру каждому, именно мы служили тем самым определением слову «Серафим» — еще не демоны, но уже не высшие создания,

— «Но это совсем не то, что я хотела сказать… Пару дней назад пришло зашифрованное послание от центра наемников, их штаб-квартира потеряна, все данные нам полномочия упраздняются, теперь в секторе нет такого понятия как закон…»

— «Постой, к чему ты клонишь?..» — я решил не строить догадок и выслушать ее.

— «Мортэ Ди Фортеза — теперь единственный дееспособный порт, а по совместительству — последний оплот человечества в секторе… Отступать некуда…» — девушка спрыгнула со стола и плюхнулась на кровать, решив повертеть в руках подушку.

— «Но как же планетарные колонии?..» — я просто не верил в услышанную информацию.

— «Колонизированный сектор не отвечает, а материнские корабли были эвакуированы сразу по началу вторжения, мы остались одни…» — Мако, как и я прекрасно понимала, что всем мы не поможем, а отсутствие каких-либо высших чинов лишь вызовет панику среди выживших, если оные все еще имеются. Обстоятельства, как всегда, экспонировали на поле черные фигуры, а мы лишь могли оценивать их и делать ход, словно пытаясь сопротивляться гравитационной аномалии кротовой норы не имея инерционных стабилизаторов на своих крыльях.

— «Тогда…» — довершить мысль я не успел, на корабле раздался пронзительный гул сирен, активировалось аварийное освещение — это была красная тревога.

* * *


Сцена тринадцатая: Симфония войны

Мы с Мако подбежали к экранам капитанской каюты, пучки света начали вспыхивать у границы гравитационного колодца крепости. Сотни световых копей разной величины мерцали переливами среди мглы туманности местной звезды, каждый из них затухал через несколько секунд, а после на его месте появлялась трещина в пространстве — прыжковые разломы.

Близ пиратской станции, разрывая пространство и время, сопровождаемые светопреставлением и градом молний, начали выходить белоснежные ковчеги. Почти десяток массивных, километровых, зеленоватых бревен бронированных эсминцев Империума с повреждениями на обшивках стали следующей волной прибоя. Их эскортировали тускло-желтые фрегаты выгнутой, словно хребет какого-то животного, формы с небольшими крылышками сзади и штурмовики, похожие на подковы с круглыми кабинами ближе к двигателям.

Когда почти весь флот вышел из гипера, разлом огромных размеров распахнулся за ним, сама туманность расступилась от гравитационной аномалии этого явления. Из пространственной матрицы вышел колоссальный авианосец серого цвета, он был намного больше нашего дредноута, но немного меньше «Анахарсиса», на всем его борту красовалась метка наемников — планета Земля среди трех колец. Данный корабль невозможно было спутать с чем-либо в этой вселенной. Покрытый шрамами тысяч боев, монстр, о котором узнавал всякий, кто хоть раз бывал в нейтральных секторах вассалов Империума, легенда прошлого — титан АВАНГАРДа.

«Атлас» — огромная цилиндрическая структура, длиною в четыре километра, — это был флагман флота свободных наемников, испещренный крупнокалиберными удлиненными стволами тяжелой кинетической артиллерии и десятками взлетных полос с катапультами, некоторые из которых располагались даже на днище. Вокруг него роились толпы стреловидных синехвостых перехватчиков с продолговатыми кабинами. Он точно недавно сражался, все орудия титана были активированы, но повреждены.

— «На связи адмирал Соул! Передаю на всех частотах! За нами движутся силы пришельцев! Прошу ограничить агрессию в нашу сторону!!!» — на всех частотах послышался хриплый и отчаянный голос. Силы пиратов в это время уже готовились отразить возможную атаку, их корабли активировали сияние корпусов и фотонные двигатели, каждую секунду один из них отсоединялся от трапов и вылетал на перехват, — крепость подняла все силы по тревоге.

— «У нас не было другого выхода, кроме как прыгнуть в это пространство! Мы засекли здесь опознавательный маяк имперских сил! Повторяю! У нас на кораблях миллионы людей, многие ранены, — это наш единственный шанс на спасение!»

Я некоторое время стоял в ступоре, радость от того что флот уцелел сразу сменилась страхом его скорой потери:

— «Мако!! Мы должны!..»

— «Бежим на мостик! Быстрее!» — она схватила меня за руку, и мы помчались вперед: коридор, затем лифт, после показалась командная рубка. Экипаж в панике сбегался на свои места, некоторые были в не совсем подобающем виде. Мы так долго прохлаждались, что сирена застала нас врасплох, или даже больше.

— «Все по местам!!! Мы должны немедленно выдвинуться на помощь флоту уцелевших сил Империума!!!» — я встал на свое место, стараясь выполнить функции как можно большего числа людей. Подавать энергию на системы и одновременно активировать несколько десятков алгоритмов оказалось сложно, но благодаря моему помощнику более чем выполнимо. Дредноут не был полностью улучшен, но временные мерки все больше сужались, счет шел на секунды.

Силы пиратов быстро вырвались из всех ангаров дланью световых хвостов, окружая нежданных гостей, в то время как наш корабль готовился к экстренному взлету.

— «Взорвать трапы!!! Тройное форсирование на длительный блок!!! Рулевой, выведи нас из доков!!! СЕЙЧАС!!!» — с каждым мгновение какая-то из задач перекладывалась на экипаж, мои команды выполнялись своевременно.

— «Есть, Капитан!» — молодой парень вставил руки в проемы со специальными органами управления и дернул за них что есть мочи. Огромная машина издала душераздирающий рев, ионные двигатели за ней вспыхнули силой сотни звезд. «Справедливость» затрясло и она начала поднимать нос.

Не дожидаясь пока мосты, ведущие к дредноуту, уберутся, корабль рванул вверх, ломая их и половину доков. Мы сорвались с места, оставляя за собой тепловой след и полную разруху. Инерции хватило, чтобы пролить на радиста стоящий перед ним кофе в бумажном стакане, тот начал корчиться на стуле стиснув зубы, но продолжал выполнять свою задачу, чувствуя вину за профуканную смену.

— «Совершить экстренный микро-варп!!! Цельтесь прямо между флотом ополчения пиратов и силами легиона Империума!!!» — по команде корабль начал разгон. Лучи света опоясывали корпус, пространство разорвалось и тут же выплюнуло нас прямо перед линкорами картеля.

— «СТОЯТЬ!!! ЭТО ПРИКАЗ!!!» — дредноут вышел из прыжка, сопровождаемый обручами остаточной энергии и повернул орудия в сторону линкоров, лазерные прицелы тяжелого калибра остановились на самом крупном корабле, не похожем по своему виду ни на один из трех типов пиратских кланов,

— «Я ДВАЖДЫ ПОВТОРЯТЬ НЕ БУДУ!!! ОДНО ДВИЖЕНИЕ И МЫ ВАС ИСПЕПЕЛИМ!!!»

— «Эй! Мы думали, что вы на нашей стороне!!!» — пиратский адмирал явно был в ярости,

— «Не строй из себя крутого!!! Убирайся с дороги!!! Или исчезнешь вместе с этими Имперскими тварями!!!» — похожий на шило линкор, повернул на нас четыре трехствольные гаубицы, но выстрелить не решался.

— «Это ТВОЯ спесь сейчас развяжет мне руки!!! Я бы на ТВОЕМ месте успокоился!!! Перевес не на вашей стороне!!! Я знаю, ведь видел ваш прошлый бой!! Ваш флот тогда понес большие потери, много кораблей не в лучшей форме!! Наш же дредноут, вполне может, хоть СЕЙЧАС, превратить вашу станцию в кусок обугленного мусора!! Советую выслушать, что Я СКАЖУ!!! ЯСНО!?» — мне аж самому голова заболела от своего крика.

— «Можно тебя на секунду…» — старпом с ужасом всматривалась в сонар.

— «Ну, Мако… Я только в роль вошел…» — я выключил передатчик на воротнике, чтобы наши оппоненты меня не слышали.

— «ОДНУ СЕКУНДУ!!!» — заорала она, указывая на космос впереди.

— «Ну что такое!? Нет… Великий Илиас…» — сотни вспышек света вновь разорвали бездну вокруг, на этот раз за авианосцем «Атлас». Сияние сопровождалось колоссальными молниями, из гипера медленно появлялась структура монументальных размеров, доселе не виданный корабль предстал пред нашим взором. Флагман пришельцев почти вышел из подпространства, но он был не как все другие, на этот раз, аберрация предстала в образе подлинного демона.

Форма корпуса твари больше напоминала хаотичную структуру из темной металлической плоти, испещренную шипами вокруг круглой основы, но вместо игл у нее были свежие обломки кораблей. Поросшего нефритовыми кристаллами монстра сопровождали мелкие рагиформесы (ромбы-скаты) — тяжелых перехватчиков, он плавно закончил прыжок и встал во всей красе. Во мне все похолодело в тот момент, когда на одном из бортов я заметил надпись на корпусе не полностью ассимилированного корабля, — «Сверхновая».

— «Пресвятая мать заступница… Так вот, что они делают с нашими кораблями…» — орудия флагмана пришельцев повернулись в нашу сторону,

— «Развернуть корабль в сторону этой… штуки!.. Приготовить разрывные снаряды… и… Нам необходимо получить как можно больше данных перед атакой!..» — я всматривался в пульсирующие вены на черной жиже перерабатываемого металла, амеба жадно поглощала корабли даже сейчас, отращивая все новые и новые кристальные наросты,

— «ЭЙ!!! Головорезы!! Вы должны помочь нам с этой… „Химерой“… Если вы будете стрелять по двум врагам одновременно, ваши шансы на успех чертовски малы!.. Советую перестать говниться и присоединиться к веселью!..»

— «Ты, кусок полимеров… Мы еще не закончили! Этим Имперцам сильно повезло, что мы у тебя в долгу… Но когда мы его отдадим…» — голос недовольно хмыкнул.

— «Знаю!.. А теперь заткнитесь и начнем же вечеринку!..» — «Справедливость» развернулась к «Химере» и ее разогретые орудия открыли огонь, пучки света врезались в броню монстра и срезали с него крупный отросток кристалла. Нашему примеру последовали Имперские эсминцы и пиратские линкоры, они активировали артиллерию, встав стеной вокруг нас, и стреляли по оппоненту, пытаясь повредить основу скрепленных корпусов, более мелкие корабли схлестнулись с вражескими перехватчиками и дронами в смертоносном танце.

— «Мако!.. Статус главного калибра?..» — возле рубки играли в догонялки несколько пиратов и мелкие корабли чужих. Звено картеля развернулось по дуге, попав прямо под наше ПВО. Пространственный вычислительный центр навел уже выпущенные ракеты и похоронил троих неприятелей, создав определенное число сфер плазменных взрывов и как раз вовремя, один из перехватчиков «Арматоров» почти лишился жизни в этот момент, но его пилот смог выжить лишь благодаря своевременному виражу.

История «Часового» почти повторилась, но больше было некуда отступать, ковчеги и «Атлас» сильно пострадали в погоне от этой твари, их подкрепление вошло с нами в связь, стараясь координировать действия флота.

— «Мы не можем выстрелить из главного калибра, тумблеры заблокированы! Слишком много помех и я вообще не понимаю, как эта штука работает!» — невозмутимости Мако было не занимать.

— «Понял, придётся разобраться по старинке!.. Перераспределить энергию из аварийных систем!.. Замедлить ход и открыть огонь из Расщепителей!.. СЕЙЧАС!!!» — тяжелые орудия навелись и дали залп по моей команде, струны света разорвали пространство, отправив «снаряды» прямо в центр конструкции. Удар пробил верхнюю кромку кристаллической брони, «Химера» получила повреждения бронированного сердечника и куски кристаллов полетели в стороны от ее основного тела, но амеба явно не готовилась погибать, все хаотично расположенные гаубицы на ее корпусе начали сиять зеленым заревом, к ним подалось питание.

— «Всю энергию на фронтальный щит!.. Сейчас будет трясти!!» — команда выполнила мой приказ. Энергетический барьер ближе к носу начал интенсивно сиять, в это время орудия «Химеры» открыли огонь. Словно слаженный оркестр, каждая из разнокалиберных пушек, заслоняя свет оранжевой звезды, направила свои кинетически и плазменные снаряды в нашу сторону, — кристальное чудовище из плоти и металла добротно поливало нас снарядами из всего, что могло это делать.

По флоту, окружившему монстра, прокатилась массивная волна смертельного дождя, он врезался в щиты, разбросанных по пространству союзных кораблей, заставляя их вспыхивать и иногда разрываться под напором. Некоторые союзники не выдержали урона и были подбиты сразу, их корабли разрывало на куски, тяжёлые пузыри барьеров эсминцев и линкоров смогли выдержать попадания орудий и не пасть, они даже прикрыли ближайших союзников, спасая несколько эскадрилий. Я ждал того момента когда град закончится, момента когда бы воцарилась секундная тишина и он настал:

— «Крупные орудия врага ушли на перезарядку, это наш шанс!! Всем эскадронам!! Активация боевого протокола!! ВЗЛЕТАЙТЕ!!!»

Зубастые створки по бортам раскрылись, открывая вид на двойные рельсы, присоединенные к штабелям, — взлетная полоса дредноута, подобно скорострельному орудию, где пулями были корпуса, начала выплевывать перехватчики и штурмовики, сопровождая их смачными инерционными импульсами.

Сложив руки за спиной, я окинул взглядом своих подчиненных. Их разномастные корабли изрыгали энергию из своих воздухозаборников-пастей, изнывая от жажды долгожданного боевого крещения. Реакторы моего флота получили непосредственную синхронизацию со «Справедливостью», обретая огромный прирост к характеристикам.

— «Врата бездны распахнулись перед нами!! Но она не получит нас!! Ведь мы сражаемся для нее!! Не бойтесь ничего!! Воспарите же!! Ваша задача — обезоружить эту тварь!! Не дайте ей опять выстрелить!! Мы не можем потерять наших союзников!! Восстаньте из пустоты и покажите, как сражаются те, кто служит высшей цели!!!» — по моей команде крылья серых хвостов перестроились ключом и сорвались с места, устремившись на сближение с монстром, прямо сквозь хаос боя.

Линкоры и эсминцы кружили по дуге, пытаясь не попасть под огонь среднекалиберного вооружения «Химеры». Все пространство было испещрено хвостами ракет выпущенных пиратскими кораблями, они догоняли пытающихся уйти на безопасную дистанцию врагов, и детонировали каскадом взрывов, подрывая вражескую активность.

Звено лихо уклонялось, но не могло пробиться сквозь рой врагов, те просто заполонили пространство стеной из зеленых следов и сеткой из белых лучей. Огни десятка кинетических рейлганов, орудий «Фуруд» — являвшихся нашим средним калибром и выстреливающих кинетическими зарядами по силе и скорости достаточными, чтобы уничтожить фрегат с двух попаданий, и ракетного ПВО «Алия» — прикрывающего нас огнем по бортам и не дающего подобраться ни перехватчикам, ни ракетам, все равно не хватало для победы. Расщепители раз за разом пытались пробить обшивку твари, но выходило у них плохо, она постоянно меняла расположение важных узлов и как только они восстанавливались, возвращала их обратно, пряча те, что повредили, и так до бесконечности. Световые пучки просто вхолостую скользили сквозь монстра.

— «Адмирал Соул на связи! Извините, что не сразу вышел на контакт! Спасибо за оказанную поддержку, мы не оставим вас одних!» — створки колоссальных ангаров «Атласа» начали открываться и его катапульты поочередно выпускали на свет светлячки десятков перехватчиков неизвестной мне модели,

— «Наша артиллерия недееспособна, но мы знаем, какой подарок придется вам по вкусу, — это последняя разработка АВАНГАРДА, тяжелый истребители-перехватчики всестороннего противодействия — HF-VI: „Фантом“!! Не смотрите на размеры, он способен нанести урон сопоставимый штурмовику класса „Синтагма“, и при этом чертовски быстр! Не буду возражать, если вы проведете полевые испытания прямо сейчас!»

Тридцать сорокаметровых продолговатых черных силуэтом встали стеной перед дредноутом, расправляя четверки узких, бритвенно острых крыла. Похожие на находку для любого любителя геометрии и (или) истории авиапромышленности далекого прошлого, перехватчики были надломлены сверху ближе к носу, там, прямо внутри закрытого полу-прозрачными экранами ромба-фонаря кокпита располагался неотрывно наблюдающий за любыми движениями шар с кольцом энергии, — это была «голова» для дронов. Призраки истребителей старой Земли еще несколько секунд красовались своими блестящими корпусами с острыми углами конструкций, постоянно меняя положение лезвий УВТ и ПГО, установленных для возможности боя в атмосфере, зеленые следы их двоек острых двигателей вспыхивали и затухали каждую секунду.

— «Можете не беспокоиться, — это автоматическое оружие, в пилотах они не нуждаются! Передаю вам полный контроль!» — энерго-узлы «Фантомов» из серого начали светиться темно-красным — это значило смену знамени.

— «Томас, чтоб тебя!.. Бери это на себя!..» — я покосился в темный угол рубки управления.

— «Думал, ты не попросишь!» — сидевший возле компьютера на мостике ученый, хрустнул пальцами и включил на мониторе одну из камер дронов,

— «Какая охерительная игрушка!! Не верю, что кто-то кроме меня смог создать подобное!! Сейчас поиграем!!» — как только ученый коснулся омни-клавиатуры, «Фантомы» словно сорвались с так надоевшей им цепи, они с огромной скоростью ринулись вперед, пришельцы не успевали даже свестись, перехватчики вонзились в строй, нанося точные удары единственными плазменными турелями под кабинами каждого из них. Дроны били в уязвимые места, убивая «Ликторов» с одного лишь попадания, строй неприятеля поредел в мгновение ока.

— «Томас, да как ты!?! А хрен с ним, Эскадрилья!! За нами, мы прикроем!!» — у меня аж мурашки побежали от того, как багровые огоньки с невероятной скоростью изничтожали чужих. «Справедливость» шла вперед, защищая своими секционными щитами мелкие звездолеты от оружия врага, мы на полном ходу летели к «Химере».

— «Враг почти перезарядился!!» — крупные орудия на флагмане пришельцев вновь начали сиять, предвещая вторую волну смертоносных снарядов.

— «Немедленно проведите направленное сканирование, я хочу узнать, где у этой штуки сердце!!» — я уставился на панель боевой сводки, ожидая вспышки энеросигнатуры.

По нам вновь открыли огонь, на этот раз готовые к такому мы подняли корпус дредноута немного выше, снаряды и лучи не задели нас, они покрыли своим пламенем пустое пространство позади. Поле боя было устелено призрачными следами прошлого сражения, некоторые остовы мешали выстрелам обеих сторон развернувшегося звездного конфликта.

— «Был зарегистрирован импульс энергии в правой части „Химеры“, прямо в одном из прикрепленных кораблей!» — старпом хладнокровно вывела на экран результат сканирования. Я наблюдал, как по венам «существа» течет «кровь», она закольцовывалась в одном единственном месте, прямо в бывшем флагмане Империума:

— «Как я и подозревал… У этой твари все-таки есть слабое место… Звено перехвата, ликвидируйте, наконец, эти пушки!.. Мы не сможем отвлекать этого уродца вечно!..»

— «Я этим займусь, Капитан…» — по каналу связи послышался знакомый голос, он был сосредоточен и холоден, словно синтетический. Впереди всех, сверкая трастерными плазменных ускорителями, вырвался Инглиш, — «И поведу их в бой…»

— «Не поцарапай корабль!.. Он дорого стоил!..» — я проводил его взглядом.

— «Приказ ясен…» — парень зашел на сверхсветовой маневр, за ним устремились остальные корабли эскадрильи. Десяток звездолетов прошелся по расчищенному «Фантомами» пространству.

«Справедливость», словно зверь, все сильнее вгрызалась в броню и наросты на корпусе пожранной «Сверхновой», открывая новые и новые куски плоти и кристаллов от твари. Вспышки ежесекундных яростных басов оружейного оркестра дредноута создавали подобие симфонии, тяжелые инструменты били мощнейшие ритмы, что сопровождали копья быстрых, но слабых разрывов пространства средними, в то время как мелкий калибр служил массовкой, не прерывая свой веер пламени ни на секунду.

Звено, посланное на уничтожение орудий, сблизилось со своей целью. «Химера» немного повернулась, заметив откровенное проявление наглости, из ее корпуса появились скрытые под черной слизью ракетные установки «Процион», они навели свои прицелы на подлетающую эскадрилью. Ракетные хвосты каскадом устремились по направлению звена Инглиша, он вовремя заметил опасность и вывел свои корабли прямо за обломок подбитого в прошлый раз «Анахарсиса». Теплочувствительные снаряды совершили резкий маневр, половина из них разбилась об остов бутона.

Несколько кораблей звена Инглиша получили фатальные повреждения, взрывная волна плазменного шквала настигла их моментально, не оставив от бедолаг даже пепла.

Скорпикор, управляющий фрегатом поддержки, шел по следу звена, — он вовремя включил перегрузку систем, усилив тем самым ремонтные ауры. Его фрегат покрыл пространство куполом защитных нано-механизмов, спасая тем самым остальную свору союзников от фатальных повреждений.

— «Мы под плотным огнем зениток, ебись оно все конем! Прикрой нас уже!!!» — Скорпикор совершил вираж сквозь расщелину между обломками и сбросил с себя пачку ракет. Звено Инглиша маневрировало сквозь остовы в попытке скинуть с себя оставшиеся боеголовки.

— «МЫ не в состоянии помочь!!! «Справедливость» немного занята игрой в «УВЕРНИСЬ ОТ ЗДОРОВЕННОЙ ХЕРНИ!!!» — «Химера» выплюнула в нас один из недоеденных крупных линкоров, «труп» был подобен метеориту, объятому некой черной жижей.

— «Похоже нервному Капитану нужна СУПЕР ПОМОЩЬ!!! Хе-хе-хе, всеми любимый персонаж, — Томас Габриэль, хелпанет вам в этот раз!» — он поднял «Фантомов» на прикрытие. Быстрые перехватчики моментально скоординировались в одном точном выстреле. Летящий обломок соприкоснулся с сотнями мелких синих игл, они пронзили его, превратив тот в груду летящего мусора. Дроны даже не дождались, пока нимб взрыва полностью исчезнет, и направились к виновнику нежелательного торжества, начав кружить вокруг флагмана врага, отвлекая его мелкие орудия на себя и устраивая кровавое пиршество над мелкими кораблями.

— «Отлично сработано Томас!! Эскадрилья!! У вас есть окно в несколько секунд!! НЕ СМЕЙТЕ ПРОЯВИТЬ СЛАБИНУ И ПОДОХНУТЬ!!! НЕТ НИЧЕГО ПОЗОРНЕЕ СМЕРТИ В БОЮ!!! БЕЗДНА НЕ ПРОЩАЕТ ОШИБОК!!!» — я ударил по консоли в приступе ярости, ведь несколько моих пилотов не прошли проверку на прочность.

Воцарилось полное радиомолчание. Пока дредноут пытался пробить постоянно самовосстанавливающуюся броню врага, Инглиш и его прикрытие сблизилось с амебой, выпустив из своих штурмовиков тяжелые плазменные ракеты. Череда взрывов сотрясла корпус монстра и превратила большинство его орудий в месиво металла, структура исходила слизью, словно разливая свою кровь вокруг.

— «Подтверждаю попадание! Враг обезоружен!» — звено разведчика активировало экстренное поле поглощения сигнатур и исчезло из видимости, освободив нам пространство для удара.

— «Ну что сукин сын, больше не сможешь выпендриваться?! Теперь пришел наш черед стрелять!!» — дредноут повернулся правым бортом, продолжая при этом вести огонь на подавление по направлению аберрации и замедлился,

— «Активировать систему корректировки упреждения!!! ТОРПЕДЫ!!! ОГОНЬ!!!»

На борту по центру корпуса открылась переборка шириною в десятую часть корабля, из нее вылетели серые силуэты фотонных торпед, они быстро помчались вперед сквозь обломки, оставляя синий след энергии за собой. Экипаж считал секунды, затаив дыхание вместе с вражеской структурой, — «Химера» пыталась навести сломанные орудия, но они либо рассыпались, либо клинили, — увернуться ей не удалось.

Когда произошел контакт с корпусом противника, два огромных взрыва прокатились волной импульсов и отбросили всех от эпицентра, торпеды разорвались прямо у обшивки «Химеры». Нимб ослепительного белого свечения создал еще несколько гравитационных волн перед тем как исчезнуть и дать нам оценить обстановку на тактической карте.

— «Подтверждаю прямое попадание!» — взгляд Мако устремился вперед сквозь мглу. Туман от взрыва неспешно рассеялся, мы увидели, что реактор врага был открыт, он исходил ежесекундными пульсациями оранжевого зарева, быстро зарастая кристаллической броней.

— «С ума сойти… Оно еще не сдохло!.. ВСЕМ КОРАБЛЯМ, СЕЙЧАС, ОГОНЬ ПО ОТМЕЧЕННОЙ ЦЕЛИ!!!» — не зависимо от принадлежности, пираты, наемники, колонисты, Имперцы, по моему приказу все открыли огонь в сердце чудовища. Колоссальный шквал снарядов и лучей разорвал пространство и столкнулся с ядром реактора «Химеры». Верхний панцирь моментально разошелся трещинами, из него словно кровь из раны сочились наниты, энергия прекратила пульсировать по кораблю врага, его вены затухли, вокруг воцарилась тишина.

Огромный корпус начал разваливаться на куски от потери целостности материала, ошметки разных кораблей вперемешку с кристаллами нефритового цвета и слизью разлетелись в пространстве по округе, больше не сдерживаемые силой за гранью нашего понимания.

— «Вот что бывает, если не придерживаться правил гигиены…» — я сделал серьёзное лицо, наблюдая, как на поле боя становится еще больше мусора и обломков.

— «Чего?..» — милое личико девушки рядом перекосило от монструозности словесного оборота.

— «Ничего, это так…» — я понял, что шутку никто не оценил,

— «Проведи направленное сканирование и прикажи звеньям проверить места крушений… Если нам повезло, кто-то из наших парней мог уцелеть… Возможно, они без сознания, так что используй тепловой фильтр… И поправку на помехи от этих остовов не забудь сделать!.. А, и… соедини меня с адмиралами обеих флотов!.. На пару слов…»

— «Хорошо…» — Мако вздохнула и включила голо-проектор. Передо мной появились две изредка мерцающие фигуры, на заднем плане из дредноута вылетело несколько сфер поисковых дронов-разведчиков с приличным размахом тонких крыльев-сканеров.

Худощавая и высокая голограмма в длинном плаще поверх фрака, принадлежала кареглазому мужчине со шрамом на правой половине лица, которому на вид было много лет, — Соул — глава сил АВАНГАРДа собственной персоной. Он выглядел совершенно не так, как я всегда его себе представлял, всего лишь обычный улыбчивый старик с ухоженной слегка седой бородой, а не само зло воплоти, о котором твердили все СМИ и любители пофантазировать.

Справа появился одутловатый, лысеющий, такой же кареглазый и такой же старый мужчина с почти треугольной бородой. Явно не желающий говорить, он смачно поколупался в носу и вытерся об свою украшенную мехом мантию.

— «Адмирал Соул на связи, — еще раз спасибо за помощь, Капитан! Давно хотел увидеть вас воочию! Мы сильно наслышаны о ваших деяниях и хотели бы выразить свое уважение! Не всякий из тех, кто смеет называть себя наемников, истинно осознает суть этой профессии! Было очень приятно в кои то веки не руководить своими ребятами! Если вы понимаете, о чем я… Хе-хе-хе…» — Соул приложил правый кулак к груди, а левую руку спрятал за спину в жесте негласной рыцарской вежливости на языке знающих кодекс.

— «Адмирал Айро… Какого хрена меня сюда вызвали? А… это ты… Мы не забыли про Имперских свиней! Они сейчас!..» — он оскалился и почти приготовился вступить в полемику, уже привлекая к себе заинтересованный взгляд другого гостя, но я опередил и этот ход.

— «ША!!! Пока мой корабль не пожрала бездна, я диктую правила!! Если бы не наше своевременное вмешательство!! Второе по счету, кстати!!! Ваша станция и миллионы людей на ней уже бы превратились в ПЕПЕЛ!! Я НАСТОЯТЕЛЬНО РЕКОМЕНДУЮ ВАМ ЗАТОЛКАТЬ В АНАЛЫ ИСТОРИИ СВОИ СВЕЖЕ ВОЗНИКАЮЩИЕ ВОПРОСЫ И ТРЕБОВАНИЯ!!! СЕЙЧАС — ВЫ СЛУШАЕТЕ, ЧТО Я СКАЖУ!!!» — меня чуть не вывернуло от мерзопакостности поведения представителя картеля,

— «Можете подавиться своей ненавистью к Имперцам, она не интересует ни меня, ни тех тварей, которые с превеликим удовольствием оторвут вам голову и будут использовать ее как бильярдный шар!.. Судьба всего сектора, и даже этой прогнившей от коррупции и конфликтов галактики, зависит сейчас от того, насколько хорошо пройдут данные ПЕРЕГОВОРЫ!!! Так что я еще раз РЕКОМЕНДУЮ вам перестать вести себя как животное и подумать над перспективой объединиться против общего врага, чтобы НЕ СДОХНУТЬ!!!»

— «Ха-ха-ха!» — голограмма адмирала Айро схватилась за живот и начала истошно смеяться, возникающие недопонимание улетучилось в мгновение ока.

— «А… Я что-то смешное сказал?..» — меня опять выбили из образа, в это время Соул пристально наблюдал за действом, даже не моргая, создавая впечатление зависания проекции.

— «Парень, похоже, все действительно серьезно… Давно так никто не говорил с главным предводителем пиратского братства!.. Ты мне нравишься! Из тебя бы вышел отличный барон!» — Айро вытер проступившие от смеха слезы и выдохнул.

— «Спасибо…» — меня такая реакция, мягко сказать, удивила.

— «Ух-х, ладно, ты прав! Прав… Мы должны немного повременить с их уничтожением, но на станцию я их не пущу, пусть дальше сидят на своих сраных ковчегах! Или построят из этих корыт землю обетованную, но ноги этих шавок не будет в моем прекрасном городе!..» — треугольнобородый старик недовольно хмыкнул.

— «Но я тоже когда-то имел Имперское гражданство… Ну, какое-то время… Формально вы пустили страшного врага в свой… А не важно, не важно…» — почему-то захотелось придать огласке сей факт, неверно чтобы позлить этого жырдяя. К слову, про свое настоящие происхождение я упомянуть не успел.

Адмирал Соул кашлянул привлекая к себе внимание:

— «Кхм, Капитан! Вы должны знать, что последняя станция в этом секторе разрушена, беженцам некуда идти… и… Мы бы хотели урегулировать эту ситуацию с вашей помощью… Правило большого корабля действует и сейчас… Формально кроме меня и этого достойного мужчины лишь вы способны взять на себя командование в случае боевой операции! Но внутренние сомнения не гложут старика более, вы показали достаточно для моего доверия!»

— «Благодарю за эти слова… Единственный дредноут, значит… Но не беспокойтесь Адмирал, у меня есть план по нашему спасению!..» — я уже продумал несколько вариантов на случай повторной атаки, но все же ситуация разрешилась более плодотворно чем ожидалось, по крайней мере мы получили свое подкрепление,

— «Я вышлю вам парочку специалистов, и мы сможем подготовиться к дальнейшим действиям, как только переоборудуем флот… А что же касается вас, Айро! Я должен…»

— «Знаю… Рейнхард и Соларис уже проболтались мне, что ты хочешь убедить совет помочь в атаке на верфь врага, говорят, у тебя есть здоровенный и длинный козырь, который нам очень поможет…» — одутловатый старик заулыбался слегка островатыми рядами зубов,

— «Не парься! На совете и разберемся, куда и как будем бить! А пока что нам нужно отремонтировать корабли и оповестить остальных баронов!» — жирдяй махнул рукой и томно повернулся спиной, — «Встретимся очень скоро, пацан… Ха-ха-ха…» — голограмма Айро исчезла, перестав перекрывать половину мостика своей размашистой тенью.

— «Мы тоже сделаем все от нас зависящее… будем ждать, когда вы оповестите нас о своих планах. Соул — конец связи…» — он пропал, огласив завершение этой дискуссии и операции в целом.

— «Фух-х… Вот так потрепала нас эта тварь, а корабль только из покраски… Жалко…» — я наконец-то смог передохнуть, успокоиться и оценить повреждения. Весь корпус был в царапинах и следах от контакта с разрывными боеприпасами, всюду плавал мусор и ошметки, некоторые из перехватчиков все еще искали уцелевших.

— «Не беспокойся, она на гарантии…» — Мако попыталась меня подбодрить, благо накладная броня могла быть легко заменена, а основная абсолютно не пострадала в силу того что щиты практически полностью поглощали любую кинетику, плазму и тепловое оружие. Теперь осталось лишь надеяться на благоразумие остальных баронов.

* * *

Дредноут закончил патрулирование и развернулся, двинувшись обратно в доки. Пока мы плавно бороздили захламленное поле астероидов, то наблюдали, как Имперские силы, копошась, обступили передвижной штаб наемников живой стеной из стали. Вместо ремонта они что-то активно строили, наращивали леса и мерцали периодическими переливами энергетических магистралей перекачки питания.

Во время послебоевого патруля все наши звенья вернулись обратно, учитывая потери. Четыре моих корабля были уничтожены, но благодаря своевременному катапультированию человеческих жертв удалось избежать, хоть и не без некоторых потерь со стороны оных. Один из пилотов получил серьезное ранение и находился в лазарете в связи с тяжелыми травмами скелетной основы, он ждал скорую операцию по замене костей хребта на синтетические аугментации. Я лично одобрил это, так как уже давно снабжал своих врачей именно необходимыми деталями, как самопровозглашенный специалист в этой сфере.

Пострадавший парень удивил меня, так как в скором отчете говорилось о его приподнятом боевом духе, охарактеризованном врачами как: — «Пациент испытывает гордость за свой апгрейд и передает вам, что выполнил приказ и не опозорился перед бездной!»

Взлетные ангары теперь включали в ассортименте новый подарок, — «Фантомы» стали нашим заслуженным призом за победу. Томас тут же забыл про свой текущий проект и побежал в ангар дредноута разбираться в их устройстве, как только я закончил читать сводку, то сразу же спустился за ним.

«Справедливость» тем временем пристыковалась к порту, который неплохо пострадал от ее взлета, и зафиксировалась уцелевшими стабилизаторами. Мортэ Ди Фортеза второй раз была спасена людьми, которых вел человек, изначально желающий лишь вдоволь поспать и поесть лапши своими любимыми палочками в спокойной обстановке.

После всего этого нервотрепа я был измучен и морально истощен, глаза сами собой слипались, а самому мне хотелось просто немного отдохнуть. Я прошел мимо Мако, отвлекая ее от консоли тем, что погладил девушку по голове (это меня всегда успокаивало). Старпом мило улыбнулась и проводила меня взглядом. Я шагнул в любимый лифт, целью являлась спуститься с самый низ, дабы проверить ситуацию там.

Как только двери захлопнулись и вновь распахнулись, я вдохнул знакомый аромат выхлопов кобальтовых камер сгорания и вышел в кишащее людьми пространство между взлетных катапульт, моментально и бесповоротно лицезрев нелицеприятную картину эротического характера, происходящую прямо в одной из ближайших сот слот-платформ.

Габриэль не мог оторваться от своей новой игрушки, он, распластавшись, лежал на полу-разобранном перехватчике и нежно гладил его:

— «О, какая же ты милая, ты не замерзла?.. Я могу принести, чем накрыться! НЕ МОЛЧИ ДЕТКА, ТЫ ТАКАЯ ХОЛОДНАЯ!!! ОТВЕТЬ ЖЕ МНЕ!!!»

— «Томас… Это дрон…» — я подошел поближе, наблюдая за тем, как уважаемый деятель неизвестных наук вцепился в беспилотник и целует его в боевой сенсор французским засосом со слюнями. Мастерства ему было не занимать, даже какая-то зависть появилась.

— «Ш-Ш-Ш-Ш-Ш!!!!! Не пугай мою прелесть, она очень ранима!!! Сладенькая моя… Ням-ням…» — Томас начал ласкать механизмы и тумблеры.

— «Э-э-э… Окей, у всех свои вкусы… А ты не забыл про проекты щитов и главного калибра?.. Они должны быть готовы до послезавтра… Спасаем галактику и все такое… Помнишь?..» — я пытался не смотреть на это действо, но его ужасающие кадры, к сожалению, теперь навсегда застыли в моей памяти.

— «Чего? Вообще насрать! Я уже давно все сделал и просто пытался побесить Скорпикора! Можешь спросить у него по этому поводу! А теперь… уходи… Мы с моей малышкой, должны побыть наедине…»

— «…» — факт о нынешнем статусе орудийного проекта меня немного раздосадовал.

— «Маленькая… Я согрею тебя своим телом…» — Томас опять засосал сканер, окончательно теряя в моих глазах образ человека.

— «КУСОК ГОВНА!!! КАКОГО ХУЯ ТЫ НЕ СКАЗАЛ, ЧТО ГЛАВНЫЙ КАЛИБР РАБОТАЕТ!!! ПО ВИНЕ ТВОЕГО ИДИОТИЗМА МЫ ЧУТЬ НЕ СДОХЛИ!!! ТУПОЙ ГОНДОН!!!» — я был готов разорвать этого дебила на мелки тряпки, руки уже сами сжались в форме шеи Габриэля.

— «НЕ ОРИ!!! Зато ты испытал мои новые торпеды на основе технологий пришельцев, правда они клевые? Хотя чего я спрашиваю, конечно, клевые! Все что я делаю, и буду делать, изначально божественно!» — он продолжал невероятно нежно тереть дрона, заставляя персонал вокруг шарахаться и обходить этот ночной кошмар десятой дорогой,

— «А теперь… БУДЬ ДОБР!!! Оставь нас с Агнессой в покое! У нас романтический вечер на двоих… Пуся моя…»

— «Больной на голову…» — пришлось проявить все свои светлые качества, чтобы прямо сейчас не разгерметизировать ангары и не избавиться от этого животного, отправив его в свободное плавание к близлежащему гравитационному телу.

— «НАЕДИНЕ!!! ВДВОЕМ!!!» — Габриэль несколько не рассчитал тон и забрызгал своей слюной мое лицо.

— «Ой!..» — я «нечаянно» поднял стоящую рядом смесь для питания основы плазменной реакции в ядре реактора и «абсолютно» не нарочно вылил ее прямо на голову Томаса,

— «Как же такое могло произойти?! Пресвятой Илиас!.. Не могу поверить, что я такой растяпа!..» — и, дождавшись пока последняя синяя капля падет ниц, надел оному контейнер на место, которым обычно думают, после чего рванул обратно к лифту.

Выйдя из ступора, Габриэль сорвался с места, но до меня добраться ему было не суждено. Ученый поскользнулся на субстанции, и ловко встав на шпагат, грохнувшись лицом об пол ангара. Прямо в этот момент рядом с ним приземлился потрепанный «Апофис», его моментально начала чинить автоматическая система с помощью манипуляторов ремонта. Пока створки лифта закрывались, я успел увидеть, как Скорпикор вовсю хохочет над Томасом, вытирая проступившие слезы.

— «Капитан!» — рядом со мной в лифте материализовался Инглиш.

— «ДА КАКОГО ХРЕНА!?!» — я схватился за сердце, — «Нужно на тебя бубенчик повесить…»

— «Учту, сэр… Я получил информацию… Среди этих ковчегов находятся и те, что отстыковались от станции „Часовой-XVII“… Как бы… Я хотел временно отлучиться… Так что я… Решил вас попросить… Тут такое дело…» — он опустил взгляд и поник.

— «Понятно… Хочешь узнать, стоит ли пытаться найти там твою родственницу?.. Не спрашивай у меня дурацкие вопросы!.. Я тебе не начальник!.. Во всяком случает, не помню, чтобы подписывал такие бумаги… Но, я воспользуюсь своими полномочиями и прикажу тебе немедленно перестать терять время на полуживого зомби и проверить наличие твоей сестры среди беженцев!.. Это приказ!.. Желаю удачи!..» — я понимал что вообще может не найти ее там, но тем не менее похлопал парня по плечу и кивнул.

— «Приказ ясен!!» — Инглиш приободрился и улыбнувшись отдал мне честь, после чего скрылся в маскировке, не оставив и следа своего присутствия. Я до сих пор не мог осознать, почему он вел себя словно я его руководящий или что-то такое, возможно ему так было просто привычнее, но времени это узнавать, у нас особо не было, как минимум в данный момент.

Из прибывшего наверх лифта вышел лишь один человек. Устало доковыляв до двери с надписью, я буквально ввалился в свою каюту и, воспарив в одном прыжке, грохнулся на кровать от усталости.

— «Да еб… ухф… фф… Опять этот… фен…» — спина стала болеть еще сильнее. Новая проблема предстала своим ликом, меня обуял первобытный страх, когда я познал ее суть. Хруст деталей принадлежал любимому фену Мако, к сожалению, он сломался под моим весом и потерял способность выполнять какую либо функцию, кроме декоративной.

— «…» — старпом тихо подошла к двери и оперлась на край проема, наблюдая за тем, как я лихорадочно пытаюсь сложить ошметки полимерной конструкции, периодически бросая взгляды то в сторону, то на нее.

— «А нечего ложить его сюда!.. Ладно… прости… Мы новый купим… Если хочешь, прямо сейчас пойдем…» — я бросил попытки собрать конструктор лего и убрал его в сторону.

— «Эх-х…» — Мако печально вздохнула, сложила руки на груди,

— «А такой хороший фен был… Именной… С гравировкой…»

— «Ладно тебе… Столько всего произошло, нужно думать о совете пиратов, что делать с беженцами… Нам бы попытаться собрать совет завтра, времени совсем в обрез, пришельцы могут готовить атаку уже сейчас…» — на самом деле я думал только про этот долбанный фен, но ей этого было знать не обязательно.

— «Не беспокойся, мы выкрутимся, как всегда…» — Мако улыбнулась и села рядом, положив свою голову мне на плечо.

— «Я так устал от всего этого…» — недостаток энергии настоятельно требовал, чтобы я поспал, ведь элементам питания аугментаций раз в несколько дней был необходим полноценный отдых, а не его духовный заменитель.

— «Знаю… Скоро все кончится, и мы отдохнем в каком-то тихом месте…» — девушка обхватила руками мою шею и прижалась еще плотнее, давая ощутить свою нежную кожу.

— «Тихое место говоришь… И там не будет людей?..» — я уже почти спал, но все еще чувствовал приятный и пьянящий запах ее угольный волос.

— «Ни единого…» — нежный шепот Мако буквально убил меня, ведь почувствовать себя более безопасно, чем с ней, не представлялось возможным нигде во вселенной.

— «Ну, тогда ладно… Спасибо, что ты рядом…» — сон уже стучался в двери. Еще немного позевав, я прямо в выходной одежде завалился на бок и задремал, ощущая такое нужное душевное тепло рядом.

* * *


Сцена четырнадцатая: Кровные узы

По бортовому времени утро наступило уже давным-давно. Проснулся я как раз к полудню и тут же обрадовался его положительным аспектам. Сбоку лежала растрепанная Мако, девушка казалась совсем другим человеком, когда ее тонкое чувство равновесия не испытывали на прочность определенные личности.

Еще какое-то время повалявшись и послушав, как она мило сопит, я принялся нехотя обрывать эту идиллию, решив прогуляться по кораблю. Это решение также обосновывалось затекшей рукой, на которой спала моя милая акула.

Зевнув, я закончил натягивать слишком жестоко потрепанный жизнью черный пиджак, поверх которого по очевидным причинам решил надеть накидку, и ввел код доступа на панели слева от двери. Разблокировав ее и окинув помещение взглядом, я активировал сканер сигнатур обратно, дабы мою любимую никто не потревожил. Хотя, на самом деле ни одна живая душа бы и не осмелился зайти в капитанскую каюту, но перестраховаться не помешает никогда.

После вчерашнего все было довольно странно, с каждым деловитым шагом моего непринужденного шествия по освещенным линиями энергетических каналов коридорам, я невольно ловил на себе испуганные взгляды. Большинство персонала, словно зомби с пустыми глазами, бродило по кораблю туда-сода. Завидев капитана, они моментально разбегались или делали вид, что чрезвычайно активно работают. Я не мог знать, в чем же с ними дело, но, как минимум несколько догадок появилось.

Мой путь пролегал в столовую, хоть я и состоял, по большей части из кибер-имплантов и аугментаций, но иногда и им нужна была подпитка биотопливом. Протеиновые батончики из бардачка стола закончились, пришлось пойти за новыми. Заодно я желал в кои-то веки насладиться вкуснявым блюдом, перекусив чего-нибудь нормального.

Просторное помещение, наполненное множеством столов и аппаратом для синтеза, на первый взгляд показалось мне пустым, но это было ошибочным впечатлением. Когда я сделал несколько шагов вперед, то увидел их. Уже давно знакомые мне лица, а именно Инглиш и Скорпикор, сидели за белоснежным столиком на четверых, вовсю уплетая пюре с мясом.

Не отвлекая своих почти подчиненных, я подошел к вечно барахлящему фабрикатору биомассы в углу столовой и ввел желаемый заказ. Метровый куб немного похрипел и почавкал, закачивая по воткнутым в него трубам нужный материал, и создал желаемое блюдо. Пока эта штука делала свою работу, я кинул взгляд на стоящий рядом автомат с протеиновыми батончиками — он был практически пуст. Появилась необходимость исправить этот кошмарный недочет, но все же последние батончики я успел засунуть в карман.

Я взял тарелку с горячим блюдом из классического пюре и любимого мясного рулета, вдохнул его аромат и довольный подсел к двум оболтусам:

— «Приветствую свой экипаж!.. Разрешаю себе составить вам компанию!.. Хе-хе-хе…»

— «Капитан!» — Инглиш отдал честь и обляпал меня недожеванной пюрешкой.

— «Можно было и не вставать… Ты мне весь костюм испачкал…» — я успел заслонить собой тарелку, она не пострадала.

— «Сэр! Я благодарен вам за спасение звена моей корпорации и… и…» — глаза разведчика сперва наполнились радостью, но пару раз всхлипнув он не выдержал и, дал волю чувствам.

— «Ну вот! Довел парня до слез!» — Скорпикор, сидящий рядом, начал хихикать.

— «Где-то я это уже слышал…» — я хотел откинуться назад, но вспомнил, что сидел на лавке, и провернуть данное действие не представлялось возможным.

— «Капитан… Моя сестра… Она… она…» — Инглиш запнулся и не мог вдохнуть, чтобы полностью завершить предложение.

— «Неужели…» — заволноваться и начать готовить успокаивающую речь я не успел.

— «Она… она… Она настаивала на возможности поблагодарить вас за свое спасение… Поблагодарить лично… Как и я!.. Спасибо, что защитили ее… Если бы… если бы… Я перед вами в неоплатном долгу, Капитан!!! Не могли бы вы слетать со мной к флоту?! Прошу!! Это ее и моя личная просьба! Мы настаиваем! Буквально несколько часов, пожалуйста!.. Дайте мне искупить вину перед ней!.. Я должен…» — парень сделал наверно самое серьезное лицо, что вообще мог, вытирая проступившие слезы.

— «Ну ладно… Так и быть… Поедим и слетаем… Совет будет после полуночи, так что…» — я вздохнул, все еще вытирая с убитого жизнью костюма еще одну атаку обстоятельствами.

— «ОГРОМНОЕ СПАСИБО, КАПИТАН!!!» — Инглиш встал из-за стола и вывернул на меня свою тарелку с остатками еды, — «Вы не пожалеете, поверьте!!! Я хотел познакомить вас с еще одним человеком, которого вы спасли!!!»

— «Мой костюм… За что…» — теперь уже я начал плакать.

— «Я тоже полечу! Не могу смотреть, как этот сумасшедший целуется со своим дроном! Меня от него уже тошнит!» — Скорпикор доел и принялся активно жестикулировать,

— «Вы прикиньте? Он эту херню в инженерный отсек притащил! И имя ей дал! НЕМЫСЛИМО!!! Но это все цветочки! Вот когда он спустил штаны и начал!..»

— «БЛА-БЛА-БЛА!!! Я НИЧЕГО НЕ СЛЫШУ!!!» — я заткнул уши пальцами и сорвался с места, поспешно ретируясь в сторону выхода.

Они оба что-то бубнили мне вслед, но я уже убежал, взяв в охапку несколько батончиков и не успев нормально насладиться завтраком.

* * *

Сферический челнок поочередно вспыхивал трассерами в попытке нормально сесть на выделенную для него полосу, синие огоньки по корпусу и на двигателях выдавали в нем принадлежность силам АВАНГАРДа. Я неторопливо жевал свой батончик, ожидая подхода сил сопровождения, и они появились. Скорпикор с Инглишом вышли из лифта, что-то оживленно обсуждая и поглядывая в мою сторону.

Изображая настоящего командира элитного войска головорезов, я облокотился на бортовую броню челнока спиной и одной ногой, положив свободную руку в карман. Пилот достояния инженерии закончил курить рядом со мной, он решил не вонять по поводу порчи матового покрытия, просто удалившись обратно в кабину с недовольным выражением лица.

Парни подошли, я кивнул им, и мы втроем сели на пассажирские места у хвоста транспорта. Корабль поднялся и вылетел из дредноута, помчавшись сквозь пространство в сторону «Атласа». Мы немного воспользовались полномочиями спасителей в свою пользу, вызвав одного из личных пилотов Соула.

Через экраны было видно, как шарики дронов сверкают среди пустоты, разбирая остовы союзников и врагов, после чего уносят их в сторону крепости. Пространство вокруг полностью захламили обломки множества различных судов, даже свет оранжевой звезды с трудом пробивался сквозь это месиво стали и кристаллов.

Во время полета я отослал сообщение Мако, попросив напомнить обеим сторонам про наше положение и их дать ей лично распределить ресурсы для улучшения. Насколько я знал, «Ликторы» и «Анахарсисы» содержали иридий в высокой концентрации после своего «распада», — это могло помочь нам неплохо вооружиться за короткий срок. Пока я печатал, мы покинули гравитационный колодец и вылетели на открытое пространство.

Изначальные догадки подтвердились. Я увидел, что вокруг корпуса авианосца «Атлас» появился колоссальный обруч стационарных прыжковых врат, пульсирующих синей полосой от переизбытка энергии по своей кромке. Колонисты не только смогли возвести за одну ночь это сооружение, но и превратили самого титана в нечто еще более массивное. Корабль теперь был утыкан присоединенными корпусами ковчегов, покрывающими его словно вторая кожа, выглядел он почище той жуткой твари, тушу которой уже распиливали на составляющие.

Исполин, служивший базой для наемников, стал «Материнским кораблем».

Челнок послал несколько сигналов своими огнями, «Атлас» отреагировал и распахнул створки скрытой взлетной полосы. Мы влетели в корпус и приземлились на одной из отстраненных посадочных палуб, но дождаться очереди на полную ее версию оказалось не тривиальной задачей, множество манипуляторов просто не успевали паковать новые и новые корабли. Врата функционировали как нужно и уже «зазывали» своим пространственным маяком тех, кто мог уцелеть, — спасательные патрули также работали не покладая рук.

Классика дизайна наемников бросилась мне в глаза сразу по выходу из транспорта. Белые краски сверкали стерильной чистотой, синие полосы на них обозначали разметку пешеходных зон и направляли в нужные отсеки, вместо стен в основном простирались огромные экраны с прозрачной основой, создающие впечатление, будто ты не в бронированном бункере, а на астероидной прогулке. В ангарах располагалось множество потрепанных, иногда угрюмых, а чаще просто печальных беженцев и раненых, по разным краям помещения бегал персонал в халатах, пытаясь распределить их и предотвратить возможный хаос. Охрана в темной броне с плазмерами наперевес, просто стояла у основных входов по два человека.

— «Ого! Вот так отгрохали!» — мой удивленный голос многократный эхом разнесся по огромному ангару, на него моментально обратили внимание. Хотели люди этого или нет, но они узнали нашу дислокацию. Большинство просто один раз бесстрастно взглянули на огромный экран с новостной лентой и отвернулось, но некоторые заметили сходство с персонажем в последних кадрах, — уже их реакция была специфической.

Неизвестно где снятые моменты показывали как «Справедливость», подобно какому-то монстру, раскрывает пасть и эффектно забирает в бездну двух «Анахарсисов», но это было еще не самое интересное. Корреспондент телеканала «Альфа-НИДАБ-ТV» рассказывает кто, как и когда это сделал, стоя прямо на борту моего корабля, естественно не санкционировано. Габриэль в прямом эфире успел распиздеть, вообще, все что мог.

Инглиш, похоже, был прав на счет «хитрости» этого человека, Томас не только устроил пропаганду и выгнал всех с корабля, используя свое врожденное умение быть омерзительной мразью, но и протащил туда часть своего гениального плана.

К моему счастью, интервью поспешно закончилось, ведь ученый не учел один очень милый факт. Мако «случайно» проходила как раз мимо места съемки и, заметив оную, помахала в камеру дрона-оператора, ехидно улыбнувшись. После этого ее действия в комнату вбежало шестеро вооруженных охранников. Парни в черной броне «нежно» упаковали гостей и виновника, уважительно «попросив» больше не проникать на судно.

Мако наклонилась к Габриэлю, на котором стояла нога солдата, и, протерев заспанные глаза, прозрачно намекнула на то, что съемка тут запрещена, а данный дредноут не попадает под любые юрисдикцию сектора, так как является автономной платформой, почти что передвижным суверенитетом со своими законами. Кодекс на его территории един для всех и каждого, а нарушители подлежат катапультированию в космос без шлема, поскольку камеры карцера забивать расточительно.

Перепуганные до смерти работники телевидения отделались потеплением в своих штанах, а передача закончилась на том, как их выдворяют вон с корабля. На мой инструментарий неожиданно пришло сообщение: «Милый, Томас вызвался немного посидеть в карцере, так что не выпускай его! И не гуляй долго, я беспокоюсь! <3»

— «Пресвятой Илиас… Я, пожалуй, промолчу… У меня нет комментарием по этому поводу…» — я отвернулся от экрана, натянул капюшон поплотнее и встал в темный угол.

— «Етить, она у тебя грозная! А с виду одуванчик!» — Скорпикор уже успел закурить, пока весь ангар таращился на драму с участием определенных лиц.

— «Не суди звездолет по обшивке… Это дурная привычка… Нужно поскорее забыть об этом и сосредоточиться на цели задания… Инглиш, ты уже высмотрел в толпе нужные лица?..» — я бы предпочел представить, что этого ивента вообще не существовало.

— «Все это время был в процессе, Капитан… Они должны быть… Или это они?.. Может мне показалось?.. О! Точно! Эй!!! Сюда!» — парень начал подрыгивать и махать руками в сторону ближайшего скопления людей.

К нам молниеносно подошли молодой мужчина моего роста и девушка. Мужчина выглядел чрезвычайно хорошо сложенным, Имперский плащ свисал с его широких плеч, — короткие, темно-красные волосы с длинной челкой закрывали левую половину смазливого лица, именно ту под которой виднелся потемневший от старости глазной имплант, заменяющий пару второму, серому глазу. На него постоянно поглядывали особи женского пола, а я уже сложил в голове стереотип типичного их любимчика.

Девушка выглядела лет на семнадцать и немного невзрачно, но мило. Серебристые волосы были почти до пола, взгляд серо-голубых глаз наполняла подлинная радость, а одежда состояла из подарочного свитера с изображением «Справедливости», — наверно часть мерчендайза, которым барыжил Томас, и чего-то вроде шорт. По спине прошел холод, когда она сменила курс и побежала в мою сторону, обхватив руками плечи. Я немного остолбенел.

— «Капитан! Капитан! Спасибки!!! Вы нас спасли!» — через буквально миг она отцепилась и покосилась на Инглиша, — «Братец, а ты разве не должен нас представить?»

— «Это Рэн, она немного импульсивная, но хорошая, не злитесь на нее… Не могу подобрать слова, сэр…» — Инглиш нехарактерно тепло улыбнулся, наконец-то я увидел в нем спокойствие, и всего-то стоило для этого исколесить весь сектор и перебить целую орду врагов.

— «Это что еще значит? Балбес ты, братец…» — она ловко достала из кармана Инглиша довольно потрепанный заламинированный комикс,

— «Все-таки попросил его подписать!.. Не думала, что сможешь!..»

— »!!!» — парень выхватил уже виденный мною экземпляр любительского письма из ее рук и спрятал обратно за пазуху.

— «Кхм-кхм!» — в это время мужчина с челкой вальяжной походкой подошел к нам, все еще сопровождаемый взглядами проходящих мимо женщин,

— «Обычно меня называют Доцент, приятно познакомиться. Кто бы мог подумать, что вы так долго сможете выдержать этого паренька… Особенно, эту… его… маскировку…»

— «Капитан!» — Инглиш закончил утрамбовывать свой трофей и взял себя в руки,

— «Знакомьтесь, — это мой заместитель! Он сейчас руководит оставшимися боевыми подразделениями корпорации! Также знает толк в разведке и диверсиях! Даже имеет свое собственное крыло кораблей! И оно полностью состоит из фанаток Джозефа… Поскольку в свободное время мой друг любит иной раз сняться в рекламе для заработка и морального удовлетворения… У нас таких называют — идолами…»

— «Все верно! Но не стоит преувеличивать! Я обычный элитный пилот!» — Доцент приложил правую руку к груди, а левую спрятал за спину, проходящие мимо нас молодые леди едва не споткнулись от его ослепительной улыбки,

— «Хочу лично поблагодарить вас и вашу команду за спасение наших задниц!»

— «Да ладно вам, делов то… Всего лишь взорвали здоровенного ежа!.. Хе-хе-хе…» — уж не знаю почему, но меня совершенно не волновало ничего кроме вида того свитера, он вызывал смущение и многочисленные вопросы без ответов.

— «Мое имя Эрдман! Но для вас просто Скорпикор! И я очень рад новым знакомствам!» — его рука яростно сжалась в крепком мужском рукопожатии с рукой Доцента, похоже, они уже подружились.

— «Так что, мы перезнакомились?.. А дальше?.. У нас еще куча времени до совета…» — я поправил капюшон легкого плаща, озираясь по сторонам, мне хотелось поскорее ретироваться в менее людное место.

Доцент почесал гладко выбритый подбородок и, вспомнив что-то, щелкнул пальцами:

— «Есть тут одно местечко! По дороге сюда на глаза попалось! Там отличный вид на космос! Можем посидеть и поговорить!»

Мы переглянулись и, кивнув друг другу, прогулочным шагом побрели по колоссальным коридорам авианосца, больше напоминающего станцию. Огромная толпа вокруг усугубляла передвижение, но как только мы вышли в продольные помещения, — эта проблема поспешно сама.

* * *


Сцена пятнадцатая: Лазурный богомол

Эрдман так и не удосужился докурить свою универсальную сигарету и пыхтел, словно забившееся астероидной пылью сопло учебного перехватчика, распространяя серые шлейфы во все стороны. Командир разведки и его заместитель нисколько не чурались такого поведения и шли впритык к нему, одновременно ведя оживленную беседу на отрешенные темы. Я же напротив, видя что путь не близкий, решил сбавить шаг и увеличить отрыв, дабы не забивать свои фильтры и не чувствовать этот неприятный запах смога, аналогично поступил и пятый участник нашего шествия.

— «Я думала, вы повыше будете…» — Рэн скрестила руки за спиной и пыталась имитировать мою размашистую походку, но безуспешно, ей не позволял рост.

— «В каком смысле?.. Разве в комиксе я иначе выгляжу?.. Не читал, времени мало… Как-то не приходилось оценивать сходство…» — по правде говоря, я целенаправленно избегал знакомства с этой серией произведений, опасаясь, что найду там нечто неприятное.

— «Да нет же! Вылитый персонаж из серии, только немного унылый! Вам бы взбодриться и не сутулиться! Вот, смотрите!» — она достала из нагрудного кармана какую-то вырезку с моментом, где я стою в рубке и декламирую что-то пафосное, махнув левой рукой вперед,

— «Именно таким он вас и запомнил, ну и я тоже…»

— «Прости уж… Сегодня такие новости показали, совсем настроения нет…» — я тяжело вздохнул, смотря вперед, на то, как весело сейчас было тем троим,

— «Если боишься заразиться депрессией, то можешь поравняться со своим братом, я честно не особо хороший собеседник…»

— «С ним я еще успею поговорить. Он от меня никуда теперь не денется. А вот судя по тому репортажу, вас я не скоро увижу! И поговорить возможности может и не представиться!.. Братец, он же будет сражаться…» — девушка едва заметно сжала свои хрупкие кулачки, — «И вы тоже будете…»

— «Это не моя война… Ни я, ни эти люди не хотели здесь быть… Просто так получилось… Врата изолировали… Через оцепление имперского флота мы не прорвемся… Остается только вычистить тех монстров… Но, если хочешь знать, подыхать я тут не собираюсь!.. „Справедливость“ еще порвет глотки всем, кто посмел встать на ее пути!.. А твоего любителя маскировки я тоже из вида не выпускаю!.. Он теперь у нас на вроде символа субординации!.. После Мако, естественно!..» — ее образ всегда дарил мне порцию боевого духа, особенно тот его вариант, который я недавно видел в рубашке.

— «А я и не сомневалась!» — Рэн мило улыбнулась и теперь шла почти вприпрыжку,

— «Доверяй, но проверяй! Хочется убедиться, что вы именно тот человек, на которого мой обалдуй ровняется! Вы ведь слово в слово повторили несколько своих любимых цитат! Помню, как братец увидел первый выпуск. Эх… Он сразу сказал, что будет следовать этим правилам и тогда все образуется…» — девушка немного погрустнела,

— «Он вам рассказывал про свое прошлое?..»

— «Да… Но там были лишь поверхностные факты и причина его аугментации…» — если честно, то я уже почти все забыл.

— «Память. Он упоминал провалы в ней?..» — шаги Рэн вновь стали четкими и неспешными.

— «Да… Он говорил про родителей… Что не может вспомнить… Мне сразу показалось странным, что он не помнит их, но тебя… Тебя, он больше чем просто помнит…» — кто бы мог подумать, что эта прогулка скоротает себя именно так.

— «Лазурный Богомол… Так звали этого человека… Когда-то звали… Он был очередным фанатиком аугментаций, решившим, что генетический код представителей Эквистелла можно воссоздать и внедрить любому обычному человеку… Тела кандидатов поступали как из рога изобилия, стоило лишь найти подходящий конфликт на границе двух сторон…» — Рэн говорила непринужденно, как будто мы уже были давними знакомыми,

— «Если вкратце, то „Иридиевая война“ не погубила сотни тысяч пилотов… Она отправила их на уровень выше, в чистилище… Вся боль мира не сравнится с пытками генетического кодирования, особенно при необходимости быть в сознании… Конвейер стартовал, а люди прокляли судьбу за то, что выжили… Они ставали пустыми оболочками… Участь гораздо хуже смерти, ад на земле… Вечная клетка для сознания…»

У меня уже появились вопросы о причине ее осведомленности, но я предпочел не перебивать, полагая, что рассказ будет завершенным.

— «Инициатива породила множество слухов про военную машину Императора, в основном очень страшных… Говорили, что его величество Маттиас лишает своих солдат души, отправляя ее в рай, а тени оставляет для защиты тех, кто еще туда не попал… Звучит как полный бред, но всюду должна быть частичка правды…» — по ее тону чувствовалось, что девушка словно пытается спихнуть с себя некую глыбу эмоционального груза,

— «Я устала это скрывать… Но он больше ничего не умеет, кроме как сражаться… Мы несколько раз пытались начать новую жизнь, и всегда приходили в тупик… Я не могу ему это рассказать и прошу… Умоляю!.. Вы единственный кто стал для него словно отец, он вам верит и никогда не предаст!.. Я поняла это, как только увидела его после разлуки!.. Он тогда так радовался, что смог наизусть выучить все ваши коронные фразочки… А сейчас я смотрю на него… В его глазах появился смысл и цель для грядущих битв… Братец столько времени его искал… Он так хочет нести свет в этот мир…»

— «А по виду и не скажешь… Тебе же намного больше лет, чем кажется?..» — лишь сейчас я заметил, что у Рэн под глазами проглядывали почти незримые морщинки, следствие долговременных нагрузок на нервную систему.

— «Вы и вправду такой… Все прямо как в комиксе… До сих пор не верится… Раз так, то я не буду просить вас что-то предпринять, ведь уже знаю ответ… Я и есть тот ученый… Не буду углубляться в эту историю… Да и не пристало девушкам говорить про свой возраст в открытую…» — Рэн почти незаметно дрожала, с каждым словом все сильнее,

— «Ваша ДНК слишком сложна… Вы как будто созданы кем-то, кто подобен богу… Я глупый человек… Очень глупый… Они все умирали, один за другим… Ткани приживались, но люди теряли воспоминания… А потом… Потом был этот паренек… Его привезли в критическом состоянии… Месиво из плоти и костей лежало на моем столе, умоляя прекратить свои страдания… Что тогда изменилось?.. Я видела это тысячу тысяч раз!.. Мои руки лишали жизней всех без разбору!.. Но… он… Его желание словно изменило меня… Он хотел, чтобы это прекратилось…» — практически скрываясь в моей тени Рэн нередко всхлипывала, ее голос дрожал, стараясь не терять твердости,

— «Откуда он узнал про все?.. Про судьбу тех ребят и про меня?.. Чертов разведчик… Сломал мне всю психику, даже перехотелось продолжать эксперименты… Я сделала то, за что меня могли не просто уволить, а стереть с лица вселенной… Мощностей комплекса хватило на самую большую ошибку в моей жизни… Перенос его личности в тело идеально сохранившегося образца ваших соплеменников прошел успешно… Но повреждения были слишком большими для удачной корректировки, пришлось заполнить пробелы новыми фрагментами… Он потерял многие воспоминания, но все еще помнил себя и имя своего истинного врага… Я не могу ему что-либо сказать… Но однажды он может сам все вспомнить… Тогда я буду ему больше не нужна…»

— «…» — я остановился, как только заметил, что всхлипывания немного отдалились, девушка стояла поодаль и роняла слезинки вниз, тихо повторяя извинения, но кроме пустоты и меня, их никто не слышал.

— «Ты искупила свою вину… Я считаю, что эта боль и тот поступок — доказательства… Эх… А изначально я хотел лишь проветриться в выходной перед битвой… Нужно будет стать Архонтом своей собственной церкви и начать устраивать исповеди!..» — я ничего не мог для нее сделать, кроме как продолжать верить в паренька, надеясь, что тот будет сражаться как раньше и выживет в грядущей битве, но одна идея все же пришла мне в голову.

Пользуясь пустотой и мрачностью коридора, я подошел к Рэн и использовал краешек накидки, чтобы вытереть ее слезы, после чего прокряхтелся и присел рядом, успокаивающе погладив ее по голове:

— «От имени Илиаса я отпускаю твой грех… На его месте я бы простил тебя… И на своем тоже… Ну и на месте Инглиша… Короче!.. Не плачь!.. Сейчас ты тоже мой друг, а я не люблю, когда друзья грустят!.. Это моя привилегия — рыдать по поводу и без!.. Теперь это наша с тобой тайна!.. А если он все вспомнит, то я вобью ему в голову то, что сейчас вбиваю в твою!.. Я же всегда говорил, что воспоминания — это мы и есть… А значит, все пережитое им рядом с тобой важнее прошлого… Ты должна и дальше быть рядом с ним… Ибо я устал от его нытья и соплей!.. Выдела бы ты как он страдал, когда узнал что ковчеги черт знает где!.. Боялся за свою маленькую сестренку!.. Слюнтяй он!..»

— «Правда вспоминал?..» — девушка едва заметно подняла взгляд.

— «Еще как!! Можешь мне поверить!! Капитан Глум всегда говорит правду и только правду!! Или ты сомневаешься во мне?! В таком случае: отставить сомнения!.. Это не по кодексу!..» — я почувствовал себя намного лучше, когда Рэн едва заметно улыбнулась и приободрилась,

— «Тебе сейчас сложно!.. Но я приказываю не впадать в бездну всяких неприятных эмоций!.. Просто верь в нас и своего балбеса!.. Я пригляжу за ним!.. Договорились?..»

— «Договорились…» — она шмыгнула носом, загораясь своим былым энтузиазмом.

Мы оба еще несколько секунд просто стояли и смотрели друг на друга, пока я не выпрямился и не подал девушке сигнал о приближающейся троице. Парни так разговорились, что даже не заметили нашего отсутствия, но вовремя спохватились и повернули обратно.

— «Рэн! Я уже… думал… что ты… Ох…» — Инглиш подбежал к нам, не в состоянии связать и предложения от отдышки, эскорт из Джозефа и Эрдмана также испытал немного стресса, преодолевая большие пространства за сверхкороткий срок.

— «Все нормально!.. Просто мы так мило беседовали, что даже немного отстали от вас!.. Ты же не думал о чем-то плохом?..» — я вопросительно уставился на него, сложив руки за спиной.

— «Нет, Сэр! Я бы доверил ее вам даже без просьб!» — разведчик отдал честь.

Эрдман сделал странное лицо и посмотрел на Рэн, которая хихикнула и зашагала вперед, разрывая дистанцию.

— «Он даже не понял, что ляпнул… А еще старше меня по званию…» — Джозеф улыбнулся, повернув остолбеневшего Скорпикора вокруг его оси, и пошел вслед за Рэн, потянув инженера за собой. Я лишь развел руками и жестом указал Инглишу, чтобы тот следовал за нами.

* * *


Сцена шестнадцатая: Смертоносный проблеск

Дорога из широких коридоров и нескольких лестниц привела нас в небольшое, импровизированное кафе, вместо одной из стен там был экран, он открывал вид на огненно-рыжий пиратский порт и одинокую оранжевую звезду системы. Я все еще находился в пространственном недоумении из-за череды недавних событий, но всеми силами держался как обычно, лишь изредка вздыхал и качал головой сам себе.

— «Ну что?!» — Доцент уселся на продолговатый диванчик рядом с несколькими автоматами, мы последовали его примеру. Я приземлился справа, слева от меня Рэн, потом Инглиш и Скорпикор.

— «Нужно обсудить очень важную вещь… Но, сперва!» — Джозефу стоило лишь махнуть рукой, официантка практически мгновенно материализовалась из воздуха. Она делала вид, что соблюдает профессионализм, но в глазах девушки читался иной интерес, который продиктовал ей свой заказ и, удобно развалившись, указал на нас. Наша пати воспользовалась тактическим преимуществом и продиктовала свои пожелания, я выбрал газировку со вкусом крио-апельсинов.

Через некоторое время мы уже были словно давние знакомые, каждый болтал о чем-то своем. Рэн пыталась вырвать у Инглиша комикс, оперируя фактами на тему какого-то спора, Доцент и Скорпикор обсуждали корабельную технику и ее составляющие, дискутируя на тему конфигураций легких корпусов, я же просто сидел и тихо наслаждался свежестью местного воздуха, смотря сквозь экран и изредка потягивая газировку, опершись на руку.

— «Капитан! Не хочу прерывать столь миролюбивое погружение в пучины сознания, но мы вообще-то именно ради вас тут и собрались! Не уделите ли нам пару минут своего времени?» — Джозеф резко поправил челку и вызвал феерическую реакцию у женской части персонала заведения,

— «Мы получили данные, что вы дали Инглишу, они оказались зашифрованы, но чертеж „Тахионного Расщепителя“ выудить удалось! Троян из того банка данных до сих пор бродит по нашей сети и открывает окна с определенными материалами, иногда прямо во время проверки лабораторных систем! Работники в восторге, а начальство в шоке! Но сейчас не об этом… Как вы можете догадаться, ресурсов нам хватит лишь на оснастку „Атласа“ и нескольких эсминцев, но и этого будет достаточно для обороны беженцев. Спасибо еще раз, с этими технологиями трагедия не повторится… Это я гарантирую лично…»

— «Знали бы вы, чего стоило вырвать данные из рук нашего извращенца… Какой же он все-таки засранец…» — я чуть не подавился, когда сидящий рядом инженер почти подпрыгнул на месте и прямо-таки воспылал враждебностью.

— «ЭТО ТОЧНО!!! Он сегодня с кораблем такое вытворял!.. Ну, того-этого!.. Задние разъемы полировал! Ох… Плохо мне…» — Скорпикор что-то вспомнил и позеленел.

— «Так всё-таки на той флэшке был чертеж?..» — благо мне не пришлось опять оттирать с себя биологические вещества, стакан я удержал.

— «Да, Капитан…» — Инглиш начал краснеть, — «Но кроме чертежа там было на что посмотреть… Много чего было… да…»

— «А что там было то?!» — Рэн таки вырвала комикс из рук своего брата.

— «Хм… Ничего особенного…» — лицо парня стало практически бордовым от стыда.

— «Ну ладно, что более важно, Капитан!» — девушка протянула мне постер с моей фотографией на фоне дредноута и подписью: «Справедливость всегда торжествует!»,

— «У моего брата была целая комната с вашими изображениями, на станции… Это той, которой больше нет… Мне мало удалось забрать с собой, но самое дорогое бля братца я все же прихватила! Можете черкануть свои инициалы на этом спасенном экземпляре? Пожалуйста! Он очень дорог моему братику! Правда, балбес?..» — Рэн зыркнула по направлению оторопевшего разведчика, после чего расплылась в улыбке, когда перевела взор на меня.

— «Эх… А почему бы и не подписать…» — я выхватил у нее ручку, думая о великих вещах. Рэн наклонилась в мою сторону и пододвинула заламинированное изображение, давая во всех подробностях рассмотреть декольте своего верхнего элемента одежды. Дрожащими руками я начеркал свои инициалы, в этот раз подпись получилась совсем уж абстрактной. Эрдман и Джозеф даже перестали переговариваться и с чрезвычайно сложными выражениями лиц наблюдали за действом, изредка сдерживая смешки.

За моей спиной неожиданно прошел холод, дух Мако нашептывала мне на ухо различные факты: — «Всего одна неправильная мысль, кобель… Убью…»

— «Капитан? Вам плохо?» — обеспокоенный Инглиш потряс меня за плечи.

— «А?! Не… Все нормуль… Так, совесть немного пошалила…» — холод отступил, я вновь привел сознание в режим сосредоточенности.

— «С чего вдруг? Странный ты какой-то, Капитан! Как будто вечно в другом мире находишься! Взбодрись, мы же на светском рауте! Правду говорю, господа?» — Эрдман похлопал по плечу Доцента, и они одобрительно стукнулись стаканами.

Приложив руку к подбородку, я погрузился в свои размышления: — «Возможно и так… Даже я сам не уверен в своей личности настолько, чтобы точно не рассматривать варианты расхождения эмоциональных крайностей… Но все же я не подхожу под критерии, которыми многие описывают не норму… Ведь мой эмоциональный ряд стабилен и не выходит за ее рамки… Хотя, иногда возможно заметить колебания в определенные стороны, связанные с обстоятельствами… Я бы предпочел не афишировать эти шаблоны поведения, но они все же могут проявляться в стрессовый момент… Или я просто в очередной раз преувеличиваю и демон не настолько силен… А если предположить обратное… Тогда следует держать это в узде… Ведь можно и начать убивать без причин, в конце концов… Но логика для меня на первом месте, так что не беспокойтесь…»

— «…» — зал по-разному отреагировал на эту речь, но замолчали и удивились все.

— «Это намек если от тебя не отстанут, ты начнешь убивать?..» — Скорпикор прищурился, откинувшись на спинке.

— «А?.. Нет, конечно!.. Я что вслух…» — по ошарашенным лицам было видно, что вопрос явно не нуждался в ответе,

— «Хм… А давайте сделаем вид, что никто сейчас ничего не слышал! Скорпикор! Может, ты поможешь нам скоротать время и потравишь какую-то байку из своей жизни! Еще пару часов сидеть как-никак!» — по правде говоря, мне просто необходимо было переключить внимание людей, но и сказать, что прошлое этого человека меня совсем не интересовало, я тоже не мог, все-таки он довольно хорошо скрасил наш коллектив своей яркой личностью.

Эрдман злобно ухмыльнулся и ловко достал из нагрудного кармана комбеза очередную одноразовую сигарету стандартного довоенного образца:

— «Только если все этого хотят! Детишкам вроде вас еще рано такое слушать! Но если настаиваете, то я могу сделать исключение!»

— «На слабо берешь? Выкладываю свою историю, сержант пафос…» — Рэн неожиданно грозно уставилась на него, теперь эти двое играли в гляделки.

— «О-хо-хо! Капитан, вокруг тебя всегда такие агрессивные тян трутся? Я уже начинаю переживать за твою жизнь!» — инженер лишь развеселился еще больше от такой реакции.

— «Никогда не замечал…» — на самом деле замечал.

— «Ладно! Только чего бы такого рассказать… Хм…» — Эрдман задумчиво сделал затяжку,

— «Знаю! Дело было давно. Пару лет назад. Тогда еще фракции даже не думали переставать пытаться друг друга стереть с лица галактики. Наемники находились в цене, а корпорации процветали, продавая смерть направо и налево. Знаете, почему у меня такой позывной?» — инженер немного перевалился через стол, стараясь уловить уровень интереса к своей истории.

— «Понятия не имею…» — я принялся жевать батончик, который прихватил с собой ранее.

— «Ха! „Черные Скорпионы“! Слышали о таких, салаги? Когда я прибыл в сектор за легкими деньгами, то наткнулся на них в первый же день. Община моей платформы выделила допуск лишь к станции-храму Саишын-VII, вот и пришлось пердолить туда. Мой боевой фрегат нарвался на их крыло прямо во время полета к станции! Парни сражались со звеном „Арматоров“, но маячков бедствия не выпускали. Я подумал, что у них все под контролем и уже хотел сваливать, но ошибся. Несколько перехватчиков отдали души Илиасу прямо на моих глазах…» — Скорпикор собрал на себе не только наши взгляды, но и персонала, который от нечего делать тоже пришел послушать рассказ,

— «Настроил частоту на их канал связи, а там ни одного цензурного слова!.. Орут как бешенные, причем друг на друга! Ну, думаю, помощь им точно не помешает… Вклинился и принялся рассказывать, как и куда им нужно стрелять, чтобы с одного удара вывести из строя каждого из оппонентов. Я знаю слабые места почти всех кораблей легкого и среднего тоннажа… изучал при храме чертежи… Парни, естественно, не поверили, даже еще больше заматерились!.. Пришлось демонстрировать тактику самому. Хорошо, что мой фрегат был медленным, но бронированным, в самый раз для снайперской стрельбы. Там специфическая модель, Капитан должен знать ее, как-никак в одной фракции состоим… Треугольная такая, плоская… Пилот только один…»

— «У наших все корабли для одного пилота, десу… Даже эсминцы… Но я понял, о чем ты… „Кайдзю“ — восемь дальнобойных орудийных слотов, режим направленного наведения и очень эффективный перегрев…» — такие модели обычно не использовали в военной обыденности, но охотно брали на специфические задания.

— «Да, точно, спасибо! Так вот… Пары метких попаданий хватило, чтобы от нескольких головорезов остались только остовы. Остальные просто сбежали, когда перевес встал на нашу сторону. Естественно меня не поблагодарили, вместо этого сразу кинули координаты! Я понял, что это намек, и как только долетел до станции, то направился в указанно место.

Меня встретили в дальних доках и предложили присоединиться к отряду, говорили, мол, людей не хватает, а критерии приема совсем мизерные. Оборванцы в лохмотьях оказались «Черными Скорпионами»! Той самой корпорацией, которая славилась полным отсутствием субординации и порой неадекватной агрессией своих членов… Но позитив тоже присутствовал, например; они очень хорошо разбирались в технике и регулярно наведывались на нейтральные территории и кладбища кораблей, проводя рейды за ломом и минералами. Простой и зубодробительно опасный заработок, как раз то, что я изначально и искал…

Конечно же, парни решили закрепить сделку, и мы пошли в их офис, по заверениям очень элегантное приятно место. Им оказался местный бар, наполненный как раз таки этими самыми Скорпионами… Пару раз подбухнули, потом еще пару раз, и вот оно! Лучшие друзья навек!..» — Эрдман отпит от своей чарки, пытаясь промочить горло, видимо он не так часто говорил настолько много.

— «Если бы не твое происхождение, эта привычка давно бы вылезла боком…» — я закинул руки за голову и уставился в потолок, периодически вслушиваясь в редкие шаги людей вокруг.

— «Не беспокойся за меня! Я все держу под контролем! Хе-хе…» — Скорпикор залил в себя еще один стакан, даже не вынимая сигарету изо рта,

— «Так вот… Я уже начал рассказывать им, как эффективнее развить инфраструктуру и тем самым повысить заработок, а парни оказались слабенькими и уже валялись под столом!.. Меня немного покачивало, но сознание все еще улавливало почти все происходящее. Особенно двух подруг, которые решили подсесть за барную стойку по разные стороны от вашего покорного слуги… Они сказали, что их позвал один из „лежащих“, тот, что в данный момент был на полу весь в своей любви, но девушки опоздали и все пропустили… Я не растерялся и говорю им: — Мадмуазели, а вы не хотите провести время с настоящим мачо? Абсолютно бесплатно! Ну и как думаете, что они ответили? О! Я сам в шоке пребывал! Не прошло и пары минут, как Скорпикор и начинка бутерброда с двойной булкой стали синонимами!.. Если вы понимаете, о чем я!..» — Эрдман подмигнул нам всем, явно гордясь своим достижением.

— «Хм… Ясно, ты отымел двоих и съел все принесенные бутерброды… А как собственно Ты свой позывной получил?.. Думалось мне, про это история будет…» — я приоткрыл один глаз и заметил, что Рэн вовсю беззвучно хохочет от своеобразного выражения лица инженера, Инглиш в это время внемлил каждому слову и чуть ли ни записывал в блокнот.

— «Не порть историю!!! Я до этого почти дошел!.. И к „вашему“ сведению, Капитан!.. Их начинку я тоже съел! Так что вот так!» — он немного обиделся на нашу реакцию, но рассказ продолжил,

— «Утром рядом уже никого не было, а приглашение на пробный боевой вылет пришло практически сразу после моего пробуждения… Я собрался, вышел в доки, а там никого?.. Ну, думаю, приехали… Субординация и все такое… Час наверно ждал, смотрю, выползают! Зеленые все, как тяжелые изотопы! Странно, что не обблевали пол в ангаре! Один мне говорит: — Ну что, бро? Будешь нашим черным бро? Я поначалу застеснялся, все-таки мы не особо знакомы с ними были по моим меркам… Но бро я все же стал! Они заставили меня выбрать позывной… Ну, вы же все в курсе, что это обязательно для каждого официального пилота… Проще так, да и в базе данных фамилию не пишут… В любом случае, пока ты летаешь с кличкой, она становится тебе как родная и потом уже неохота ее убирать, но некоторые все же это делают…

Сначала я думал «Мантикором» назваться… Но после долгих размышлений все же пришел к аналогу, в одной игре на голо-планшет такой монстр был, элитный сукин сын!.. Говорю им: — Хочу быть Скорпикором! А в ответ: — Бро, но мы хотели тебя «Снежинкой» называть! И ржать стали… Я возмутился, но виду не подал, воспринял это как плохую шутку…»

— «Погодь…» — до меня наконец-то дошла суть рассказа, — «Так они „Черные Скорпионы“!.. Как тебя туда взять вообще умудрились?! Ты же белее самого белого потомка древних викингов!..»

— «Вот и я том же!! Поэтому в шоке тогда и был! Прямо как они, когда узнали истинные размеры Скорпикора!» — он опять принялся подмигивать, как будто кто-то вообще мог понять эти слова не так, как задумывалось,

— «Поход изгнанников как-никак забрал четверть планеты, так что сохранившееся расовое разнообразие неудивительно… Но все же, его стержнем остались такие как твоя леди… Ну, ты понял… Так вот, решили мы с позывным и сразу за ломом! Вышли в пограничное пространство, порылись в остовах, нихрена не нашли, началась истерика… Уже улетать хотели, но я как всегда спас положение и нашел в разрушенном астероиде почти целый линкор испещренный сигнатурами и доверху наполненный припасами каких-то ученых! Что же на нем написано было… Хелус?.. Халус?.. Хелес?.. Бля, что же сегодня с памятью то… Не подскажет кто, как она называется?.. Известная такая корпорация, оружие создает еще…»

— «Хилус…» — у меня аж внутри все похолодело, когда я это произнес.

— «Спасибо еще раз!» — Скорпикор радостно щелкнул пальцами, даже не заметив некоторой перемены во взглядах большинства людей,

— «Мы придумали план, чтобы никто не увел нашу добычу… Я решил остаться на стреме внутри астероида, а наши полетели устанавливать маяк прыжка для транспортника, потому что от самого линкора исходили дикие помехи, вот и пришлось им отлететь на пару сотен километров. Обещали управиться быстро, но я знал их уже достаточно для понимания своей ситуации… Пришлось развлекать себя самому. Сначала в карты играл, потом музыку слушал, все надоело… А время шло и шло… Ну, думаю, нужно глянуть на добычу, мало ли что там! Навыки инженера со стажем охренительно пригодились, чтобы вспороть брюхо нашей тяжеловесной награды.

Внутри металлического монстра оказалось самое настоящее сокровище! Фрегат поддержки «Апофис»! Вместе с ним в комплекте шли пара сотен орудий, которые как вы уже догадались, могли создавать эффект дисперсии плазмы, пропуская ее сквозь призму искривления. Естественно я понял, что они в любой момент могли самоуничтожиться, новости то все смотрят. Так вот, все дело было в пространственном поле самого линкора, но при желании его можно было копировать и воссоздать для хранения этого чуда науки… Только вот понять, как именно оно работает и можно ли его применить на другие пушки, я не знал, да и сейчас тоже особо не понимаю всего этого…

От нечего делать я выпустил дронов ремонтников и одновременно принялся устанавливать синергетическую связь с пустым фрегатом. Через пару минут уже на моем нынешнем корабле стояла охапка их этих крутых пушек. Я по-быстрому приварил их, используя лом самого линкора как сварку, а дронов как инструмент. Система просто потрясающе отреагировала на них! Как будто это был сам идеал творения!..

Я решил немного пострелять, пока ничего не происходило. Бахнул в соседний астероид, а он рассыпался белым фейерверком! Мощность просто зашкаливала, так еще и самонаведение присутствовало! Но мое веселье прервали… Поначалу я обрадовался, что парни вернулись, но потом решил перепроверить, поскольку сигнал являлся одиночным… Ко мне приближалась неизвестная сигнатура штурмовика элитной модификации, такой даже в базе данных не было… Думаете, я испугался?.. Нет… Почти…

Скрыв свое присутствие, я решил переждать, но… Один из наших связался со мной и передал следующее… Какой-то черт напал на них, потому что парни не ответили ему, когда тот спросил в какой стороне врата к станции «Элизиум»… Мало того, этот ублюдок сбил все восемь их кораблей и те спасательные капсулы, что не успели скрыться… А теперь он летел сюда, помазанный кровью моих сопартийцев… Я недолго был с ними и привязаться не успел, но такой самосуд уж слишком вычурно смотрелся… Потихоньку приходило понимание того, как именно устроена жизнь наемника… Она же не такая веселая, как кажется изначально…»

— «А чего ты хотел?.. Быть джентльменом нужно везде и всегда!..» — я вспомнил, что когда-то действовал подобным образом, чтобы направить мысли людей, но все тщетно.

— «Это пришло потом… А тогда мне просто нужно было выжить… Сигнатура не пыталась провести сканирования, она заметила мой фрегат на астероиде, даже не используя свои системы… Пилот видел все собственными глазами, но не атаковал… Он выпустил предупредительный электромагнитный импульс, желая просто пролететь мимо… А я сделал то, что сделал…

Дисперсионные снаряды вылетели из стволов «Кайдзю» и устремились вслед за оранжевым хвостом штурмовика с бронированной закрытой кабиной… Я погорячился, эмоции обиды и грусти захлестнули меня… Хотелось, чтобы мой первый опыт в этом секторе был позитивным, но вылазка обернулась смертями по вине человека, который опирался на свою гордыню почти полностью…

Белая гладь соприкоснулась со щитами убийцы «Черных Скорпионов», но не прикончила его… Щиты штурмовика поглотили всю энергию, он полетел на меня, сверкая форсированием двигателей… Его корпус разошелся листовой броней и активировал четыре пламенных луча, который ударили по мне, пробив корабль насквозь в районе крыла… Я хотел подумать, что он промазал, но ошибся… Пучок лучей попал точно в узел энергопитания левой полусферы… Четыре орудия отключились…

Выстрелив второй раз, я уже не наделся на что-то, но снаряды все-таки пробили щиты врага… Он вновь дал залп, на сей раз по противоположному крылу, обезоружив меня… Третий его удар пришелся на реакторный блок, вся система ушла в перезагрузку… Из-за синергии с кораблем это было действительно больно…»

Некоторые взгляды слушателей были наполнены жалостью, кто-то наоборот восхищался праведностью этого человека, сам Эрдман лишь немного задумался, а я ощущал очень странную смесь эмоций, непередаваемую и гремучую.

— «Угольный корабль с золотистыми полосами подлетел почти впритык, его острая кабина с крестом золотистого света, и более ярким свечением, что периодически двигалось по нему словно зрачок, будто пыталась высмотреть меня за броней корабля… Я уже понял, что это за модель, она была невероятно сильно изменена, а ее вытянутые вперед подковообразные крылья разошлись как жвалы пасти зверя, в желании довершить приговор… Штурмовик раскрыл пасть переднего нагнетателя тяги подобно какой-то акуле и «улыбнулся»… Вот тогда мне действительно стало страшно, впервые за всю жизнь… Это невообразимое ощущение… когда твоя жизнь на грани…

Штурмовик, словно гильотина, полоснул лучами по краям кабины и блок управления вместе со мной повис в космосе… Пилот дал еще несколько хирургически точных залпов по местам хранения орудий, дабы уничтожить схрон… Его звездолет развернулся, сверкнув энергоэлементами, и улетел прочь… Вся добыча кроме фрегата была стерта, «Кайдзю» не подлежал ремонту, а я просто пребывал в некотором шоке… Благо «Апофис» он не тронул, специально или нет, но я получил шанс выжить…

Было сложно управлять кораблем одному и я с большим трудом добрался до ближайшей станции — Мортэ Ди Фортеза… Прикинулся свободным торговцем и спрятал там фрегат с дисперсионными орудиями, решив некоторое время переждать… Иногда действительно торговал, иногда развлекался… Иногда досаждал баронам и их пешкам… Но летать больше не хотелось, не было никакого желания вновь наткнуться на этого пилота в перечне врагов…

Я бы сказал, что мне немного захотелось побыть на его стороне… Поиграть за надменных парней, которые сами пишут закон и ведут себя как короли этого мира… То был мне урок, и я его усвоил…» — Эрдман выдохнул несколько колец дыма и принялся оценивать реакцию публики, она была достаточно неплохой. Работницы заведения уже морально подготавливали себя к попытке утешишь потрепанного жизнью бойца, Джозеф понимающе кивал, обдумывая каждое услышанное слово, Инглиш пытался совладать с эмоциями, а его сестра просто пила свой коктейль, кидая на меня странные взгляды.

— «Ну и как оно?.. Ощущения от путешествия с подобными людьми…» — я даже не понимал, что должен говорить в такой ситуации, особенно зная, что он сам все понял, как только увидел мою посудину в доках.

— «Ты не поверишь! Отличные! Если бы я знал, то сразу записался в такой экипаж, а не тратил время и нервы на всяких сомнительных станциях и заработках… Хе-хе-хе…» — он лишь улыбнулся и посмотрел в мою сторону. Складывалась странная тенденция, я все время портил людям жизнь, а потом получалось так, что они на меня ни то, что не сердились, а даже начинали дружить со своим личным вредителем.

— «Я тут поразмыслил…» — а точнее, я наконец-то вспомнил,

— «Может тот пилот просто не захотел платить им за проход, поскольку это неприличное быдло начало требовать с честного убийцы кредиты за пролет мимо?.. Вот он и решил их проучить как следует, чтобы запомнили…» — я зевнул.

— «Может быть… Я тоже так потом подумал… Его корабль выглядел очень дорогим, прямо как у высокородных аристократов… Кто же знал что это элитный пилот на гибриде технологий Эквистелла и Империума?.. Никто!!! Но это все прошлое!» — Эрдман налил себе в стакан новую порцию, любя поставленную официанткой за счет заведения.

— «Предлагая забыть этот неприятный момент!.. Ведь ты же теперь на стороне справедливости как-никак!.. И твоя милая подруга Триче, она тоже с нами!..» — я взял в руки стакан с соком.

— «Ох! Она стала первой находкой на новом месте и первым новым другом! Я прихвачу ей чего-нибудь вкусненького, но это после! А сейчас! Предлагаю тост!» — Скорпикор поднял бокал, — «За новые знакомства!»

— «КАМПАЙ!!!» — все подняли бокалы и стукнули ими по центру стола.

Некоторое время мы сидели и обсуждали разные вещи, начиная от цвета «Изоморфов», и заканчивая устройством двигателя имперского перехватчика. Время неумолимо уходило, близилась полночь, а с ней и совет братства.

— «Приятно было с вами посидеть, но мне нужно идти…» — я встал из-за стола и отряхнулся.

— «Капитан!» — Доцент поднялся за мной и пожал руку,

— «Если что, вы можете рассчитывать на нашу помощь в борьбе, мы у вас в долгу…»

— «Удачи… Пусть Илиас благословит ваши деяния…» — я приложил правую руку к груди, отдавая дань рыцарского почтения, после чего развернулся и пошел в сторону ангаров «Атласа», все остальные помахали мне вслед и продолжили веселиться.

Пройдя по коридорам, я добрался до доков, они уже опустели в связи с комендантским часом. Лишь несколько охранников продолжали нести службу, невзирая ни на что. Поплутав на местности в ожидании поисках транспорта напрокат, я сел в припаркованный челнок и отправился на совет пиратского братства. Нервы «немного» пошаливали, не оставив без внимания всю «непринужденность» этой маленькой прогулки.

* * *

Сцена семнадцатая: Семь на три


Челнок неспешно сел возле дредноута, разводя клубы вечно оседающей из-за здешней работы пыли. Томас уже давно стоял и просто ждал моего возвращения, пялясь в одну точку. Он недовольно зыркнул куда-то сквозь экраны транспорта и подошел ко мне с деловитым видом, сев на место рядом с водителем.

— «Чертеж готов?.. Я надеюсь, ты успел все сделать?..» — я нервно посмотрел на него, вызвав у оного улыбку.

— «Кэп, ты за кого меня, блин, принимаешь? Мы с Агнессой все сделали!» — ученый не отрывался от разглядывания пространства вокруг.

— «С КЕМ?!» — я вспомнил, как он тогда терся об дрона в ангаре, — «А… Точно…»

— «Что за идиотский взгляд?.. Ревнуешь, что у нас все хорошо!? А еще она намного милее любой из местных дам!!!» — он захлопнул за собой гермо-дверь челнока.

— «…» — мне захотелось пересесть в другой транспорт, но на это не оставалось времени.

Корабль поднялся в воздух, и, активировав систему маршевого движения, полетел в сторону главной башни. Колоссальный шпиль доставал своей верхушкой до самого острия конуса пирамидообразного купола крепости, а его паутинообразные переходы переплетали собою почти весь город на многие километры в стороны. Пока мы летели, на фоне гула двигателей я постоянно слышал упреки в свою сторону, невероятно сильное желания выкинуть его из челнока или выпрыгнуть самому обуяло меня, но я взял себя в руки и, стиснув зубы, терпел.

Мы приземлились на один из балконов башни, на парковке рядом полукругом стояли различные пиратские фрегаты и штурмовики, выглядели они не так как обычные модели, явные признаки элиты были на лицо. На каждом красовались знаки одного из трех пиратских ответвлений.

«Миражи» — выходцы Имперских войск, закаленные в тяжелых боях ветераны, не захотевшие подчинятся постоянным ультиматумам Императора. Их бойцы летали в основном на штурмовиках с накладной броней выверенной формы, отдаленно напоминающих мой «Проблеск», только со звериными оскалами на кабинах. Покрашенные в тускло-желтый с переливами оранжевой плазмы цвет, угловатые корабли до сих пор внушали неподдельный страх любым силам правопорядка.

«Арматоры» — бывшие странствующие торговцы, ныне самые быстрые и лихие головорезы во всем секторе. Их трубкообразные, белые с красными полосами суда могут развивать огромную скорость, а благодаря выборочному форсированию систем и установке на носах длинных таранов плазменных ножей, представляли особую опасность для дельцов, посмевших не заплатить за обязательную охрану.

«Тогуру» — одна из многочисленных семей моей фракции, которая решила трактовать учения Илиаса по-своему и принялась коверкать заветы. Их треугольные, серо-черные корабли с зеленоватой энергией постоянно патрулировали места раскопок и грабили тех, кто посмел зайти на их территорию добычи различных ископаемых. Они давно вели аукцион по продаже древних минералов и артефактов на черном рынке.

Главы всех семей собрались в тот день, дабы решить дальнейшую судьбу своего народа, а заодно и всего сектора. Рядом с каждым кораблем стояло по несколько вооруженных до зубов охранников в уже знакомой цветастой броне. Пока мы шли от челнока до главного входа, они таращились на нас, что ощущалось, даже несмотря на непроницаемость экранов шлемов.

— «УЕБКИ, ХВАТИТ ПЫРИТЬ!!! Вам что, совсем делать нехер?!» — Томас неожиданно вызверился на них. Солдаты опешили, а некоторые засмеялись, похоже, он внушил им расположение к себе.

Мы вошли в десятиметровую арку дверей холла, повсюду виднелись хорошо одетые пираты и шныряли официанты с подносами. Ярко освещенное помещение с мраморными колоннами и алыми шелками по периметру завораживало своей элегантностью, а позолота на занавесах и безделушках присутствующих, намекала на богатство верхушки этой крепости. Такое действо больше напоминало банкет, нежели встречу пиратов. Не так я себе представлял все это в голове, мое мнение еще немного изменились.

Пока мы неспешно шагали по глянцевому полу, никто из присутствующих нас даже нас не заметил, кроме тех, кто уже знал в лицо своих гостей. Одетые в дорогие одеяния, Рейнхард и Соларис стояли рядом с одним из аквариумов и, не прерывая свой диалог, кинули на нас пару странных взглядов.

— «ООО!!! А мы вас ждали!» — Айро помахал нам из дальнего угла, его камзол выглядел бы более качественно на фоне остальных, если бы старик уже не заляпал его секрециями неизвестного происхождения. Бросив пару дам, он неспешно поправил спадающие штаны и, подойдя к нам, похлопал меня по плечу сальной рукой, вызвав непреодолимое желание отпрыгнуть назад с криками и паникой:

— «А ты выше, чем я думал, парень! Ну, раз все уже в сборе, начнем, пожалуй?..»

— «Нормальный у меня рост!.. Почти метр восемьдесят два…» — я стер омерзительную и склизкую грязь от его руки с плеча и вновь поменял мнение о пиратах, все еще думая про покупку у них одежды под заказ,

— «Ладно, времени в обрез, начинайте собрание…» — пухлый глава пиратского братства взял стакан с ближайшего стола и постучал по нему столовой ложкой, привлекая всеобщее внимание:

— «Главы всех братств, группировок, кланов, общин… Пираты… Контрабандисты… Мародеры… Друзья мои!.. Я понимаю, что настали смутные времена!.. Пришельцы осадили нас по всем фронтам, а мы даже не знаем, откуда лезет эта зараза!..» — он спрятал руки под накидку и сделал несколько шагов к центру зала наполненного настоящей элитой, смотря при этом куда-то вдаль,

— «Но, у нас появился шанс привести все в порядок! Шанс на то, что мы вновь будем самой страшной угрозой для Империума! Разве вам не надоело, что все о нас забыли?..»

— «Надоело!! Давно пора!! Нафиг эту зеленую нечисть!!» — разномастные пираты, как один, скандировали о наболевшем. Всюду в зале пестрили яркие личности, — подобно своим звездолетам, каждый присутствующий представлял собой нечто невероятное: аугментации в виде винтовок вместо одной из рук, люминесцентная краска на броне и даже массивные костюмы-экзоскелеты, высотой в два человеческих роста. Опасность и вечный поиск новых способов наживы — именно этот образ жизни и отличал этих людей от остальных, — свобода дарила им свою силу.

— «Этот паренек принес нам деловое предложение, давайте же выслушаем его!?» — он жестом указал на меня, пираты расступились и дали нам с Томасом выйти на возвышение, подобное небольшому подиуму.

— «Кхм…» — я нервно поправил воротник, все взгляды сошлись на мне в одночасье,

— «Я — капитан дредноута „Справедливость“… Его видно отсюда, если выйти на балкон…»

Слушатели тут же стали перешептываться, по некоторым было видно, что они узнали во мне человека, который убивал их неопытных братьев целыми флотами. Атмосфера переменилась в худшую свою сторону, навеивая некую опасность.

— «Конечно, я знаю, что вы мне не поверите… А еще знаю, что наше с вами прошлое было совсем не идеальным примером… Но также знаю, что вы послушаете одного моего знакомого!.. Ведь его слова для вас не пустой звук…» — я указал рукой на фигуру, жадно уплетающую мясо на шпажках.

Габриэль заметил на себе внимание, вальяжно вырвал у официанта поднос, вышел на подиум, положил еще одну порцию закусок в рот и поправил очки:

— «Ну что, уебки?! Помните меня?!» — он элегантно швырнул пустой поднос в сторону, раздался характерный гул от падения металла на пол.

Удивленные пираты начали активнее разговаривать между собой, они были знакомы с моим глав-инженером, ведь он сколотил свое состояние в основном на контрабанде, и был в этой крепости чаще, чем кто-либо другой.

— «На это раз у меня для вас есть особенный подарок!!» — дожевав, Томас засучил рукав с инструментарием, тускло освещенное помещение осветила 3D проекция его козыря,

— «Мы же все знаем, что вы, конченые ублюдки, и даже если от этого будет зависеть ваша жизнь, то, скорее всего, каждый из вас просто утонет со своими сокровищами, чем бросит их на произвол… ПОЭТОМУ!!! Дорогие дамы и господа! Я дарю вам одноразовый шанс озолотиться! Это отличная возможность для вас всех! Не проходите мимо! Специальное предложение от создателя самых опасных игрушек во вселенной и за ее пределами!» — он развел руками, подобно ангелу расправляющему крылья, проекция за его спиной приняла вид атомарной структуры вида неизвестной формулы частиц. Нависла тишина, мне даже послышалось, как кто-то кашлянул.

— «И что это за хрень?..» — не выдержав напряжения, один из пиратов прервал молчание.

— «Ты… Ты что… ОХУЕЛ!?!? КУСОК ДЕРЬМА!!! ТУПОЕ БЫДЛО!!! Твоим маленьким мозгам невдомек, что это величайшее оружие из когда-либо созданных!!! Эта частица способна избавить мир от таких как ТЫ в одно мгновение!!! Орудие подобной модификации преломления энергетической матрицы, путем триангулярной модуляции измерений в третьей и четвертой полусфере кода вселенной, уничтожит вашу засранную станцию, чихнув лишь один раз!!! Любая материя попавшая радиус конуса античастиц просто удаляется из всех измерений нахуй!!! И я могу дать вам подобную силу, если вы поработаете на меня и…» — он указал пальцем на меня, — «…и вот этого паренька!..»

Ошарашенные пираты активно отходили от немыслимого шока, никак не связанного с потоком харизмы высочайшего качества. Они лишь обсуждали предложение, понимая и оценивая шаткое положение своего оплота и изолированного от прыжковых маяков сектора, но их алчность затуманивала разумы почище любого наркотика.

— «Товар вперед!» — один из пиратских баронов воспользовался сумятицей и, озвучив всеобщие мысли своим слащавым голосом, вышел из толпы прямо к нам.

Приглядного вида щуплый темноволосый мужчина с острым подбородком и испещренным татуировками лицом был одет в полностью черную накидку с красным треугольным значком, перечеркнутым крестом на плече, — гербом «Тогуру». Он снял капюшон и, скривившись, шмыгнул носом:

— «Я Люциус, мне нужно проверить подлинность чертежа… Ведь без моего голоса флот не двинется с места, таковы наши извечные законы?..»

— «Боюсь, он прав…» — Айро невозмутимо встал рядом со мной, поглядывая на толпу,

— «Нужны голоса всех семи глав… Иначе мы не можем оставить нашу столицу без защиты… Таковы правила парламента…»

— «Слушай, что говорит старик, давай сюда чертеж, — это будет знаком взаимного доверия и уважения!.. Ты же хочешь, чтобы мы доверились тебе, и всеми силами отправились в путь?.. Мы ведь все здесь знаем, что вам нужен весь наш флот для атаки на пришельцев… А этот галантный ученый знает куда бить…» — Люциус странно покосился на Томаса, его сверкающие красным импланты неотрывно следили за ученым,

— «Доверься нам, и мы доверимся тебе… Идет?..» — он мерзко улыбнулся и протянул руку.

— «Идет…» — Томас грубо сжал руку, что протянули мне. В его глазах промелькнула неожиданная серьезность, он словно читал Люциуса, который в свою очередь очень удивился произошедшему.

— «От имени пиратского братства объявляю голосование!! Кто за то, чтобы наконец-то нанести удар этим проклятым тварям?!» — Айро сложил руки на груди и, ухмыльнувшись, пригладил свою ухоженную бороду.

— «Разделяющие богатства этого мира — „Арматоры“ помогут вам!» — Рейнхард, стоящий в мехах, среди охраны вида настоящих негодяев, отдал нам честь двумя пальцами. Баронесса в невзрачной угловатой черно-красной броне шутя повторила его действие.

— «Скрытые в тени закона — „Миражи“ присоединятся к веселью!» — Соларис вместе с силуэтами одного из пиратских баронов в экзоскелете с граффити цвета ржавчины, совершила жест рыцарской чести и приложила правую к груди, спрятав левую за спину.

— «Смотрящие сквозь будущее звезд — „Тогуру“ будут на вашей стороне, но лишь временно…» — Люциус и одна из баронов кивнули нам. Темноволосая и кареглазая девушка в респираторной маске была в таком же плаще с капюшоном, как и он, она стояла недалеко от своего собрата по вере, но последовала его примеру с большей охотой, чем сам Люциус.

— «Мое слово последнее! И я голосую за битву!» — Айро кивнул и этим ознаменовал начало нашего крестового похода, с целью вырвать наши жизни из прогнивших лап зараженной неизлечимым недугом твари — судьбы. Пришло наше время, время чтобы загнать эту чертову заразу обратно в бездну и запечатать врата.

— «Отлично!.. Очень рад, что мы нашли общий язык!..» — я крепко пожал старику руку, и мы обменялись одобрительными взглядами.

— «Вот и славно! Даже не пришлось прибегать к рукоприкладству!» — Томас хихикнул и активировал на инструментарии пересылку чертежа, выхватив после этого очередную горстку закусок у подвернувшегося официанта,

— «Оснастите ими крупные корабли, у вас есть примерно шесть часов… Что встали как прикованные?! БЕГОМ, БЛЯДЬ!!! Каждая минута на счету!!!»

— «Братья мои и сестры! Собрание окончено, я сообщу, на какой частоте мы будем во время боя! Время точить клики и да пребудет с нами наша удача…» — Айро огласил конец сбора и побрел в сторону служебных помещений. Пираты немного попереглядывались, после чего нехотя начали расходиться, некоторые умудрились прихватить с собой напитки, что разносила прислуга и хлестали из горла, прямо выходя из помещения.

— «А почему именно шесть?..» — я был в некоем недоумении, пока стоял в зале, наблюдая за тем, как он пустеет и, вслушиваясь в перешептывания и редеющие отзвуки шагов.

— «Интуиция…» — Габриэль томно вздохнул, поглядывая на уходящих людей с некой почти незримой надеждой. Я решил не копаться в этом феномене, а дать ему возможность все рассказать самому, как только пришло бы это самое время, ведь уже очень давно заметил некую перетяжеленность его духовной ноши — она вот-вот должна была уничтожить бедного ученого, я этого боялся.

Пока мы шли в сторону челнока плечом к плечу с толпой расходящихся людей, Томас рассказал, что эти орудия теперь оснащены еще и технологией «свой-чужой». Пираты не смогут атаковать нас, даже если их переклинит, и все мыслимые пределы чести станут ненужным дефектом. Они не должны ничего понять, поскольку поправки в чертежах никто не видел, да и без этого модуля орудие тупо не станет функционировать.

— «Только немного вздремнуть времени остается… Или поесть… Или кино посмотреть… Хотя…» — я поднял автоматическую дверцу личного транспорта.

— «Парень… Каждая секунда — новый корабль врага… Я и так слишком долго ждал… Слишком долго…» — ученый сел на пассажирское сидение и, откинувшись в нем, грустно уставился сквозь пустое пространство.

— «Что ты имеешь в виду, Габриэль?..» — приземлившись на кресло пилота я активировал антигравитационную подошву шаттла, дверцы автоматически загерметизировались, а автопилот принял введенную консольную команду.

— «Ты веришь мне?..» — ученый едва повернул голову и пристально посмотрел мне в глаза.

— «У меня было много поводов усомниться в тебе… Странное поведение… Вечная недосказанность… Иногда, я просто не понимаю ни единой твоей мысли…» — я на самом деле верил, что этот человек гораздо ярче всех нас, ведь именно его руки создали множество чудес, которые сейчас служили меньшему из зол, ведь добра просто не существует, а справедливость — лишь орудие.

— «Это сейчас не важно… Я просто хочу знать… Ты мне веришь?..» — его взгляд стал как никогда серьезным, впервые Томас проявил истинного себя в полной мере.

— «Эх… Верю… Дружище…» — все, что я смог сделать в ответ, — это незаметно улыбнуться.

— «Тогда все заебись!» — он вновь повеселел, по крайней мере, временно.

Наш челнок поднялся, и мы полетели в сторону дредноута, оставляя позади розовый неоновый след, несколько еще пришвартованных пиратских кораблей и огромный шпиль древней станции — Мортэ Ди Фортеза.

* * *

Долгожданное приземление в ангаре «Справедливости» произошло гладко и спокойно лишь на первый взгляд. Выйдя из шаттла, первым, что мы увидели, были очень хорошо знакомые, но преображенные гримасами беспокойства, лица людей в черной форме с позолотой. Команда сильно нервничала, и собралась возле челнока раньше, чем тот успел сесть, заполонив все пространство вокруг. Тут был и как вечно дымящий Скорпикор, и всегда сосредоточенный Инглиш, на этот раз не в невидимости, и другой персонал которому было не просто интересно.

Мако подбежала ближе, она стояла впереди всех, ожидая полной посадки транспорта:

— «Ну, не томи?.. Они нас поддержат?..»

— «Благодаря неподражаемому шарму нашего матершинника…» — элегантно вывалившись из транспорта, я показал Томаса, он был чрезвычайно серьезен, — «…они согласились, ВРЕМЕННО, передать командование нам…»

— «Отлично!!!» — команда выдохнула и приободрилась, нависшее напряжение растаяло.

— «Пиратские корабли скоро оснастят прототипами, они буду готовы через пару часов… Имперский флот, к сожалению, без флагмана, также передает о полной готовности… Мы можем проверить установленное оборудование и приготовиться к бою…» — Мако немного переживала, но все же одарила меня милой улыбкой.

— «Что случилось?.. Вижу же что ты не в порядке…» — не в состоянии игнорировать подобное, я машинально подошел ближе к девушке и посмотрел ей в глаза.

— «Слушай… А мы вообще знаем куда атаковать?..» — она задала резонный вопрос.

— «Действительно… Я, конечно, не хочу докапываться, но это довольно важная информация… А еще, мне вспомнилась тут одна вещь… Ты так и не рассказал, как тогда смог победить „Анахарсиса“?..» — ни на один из вопросов ответа не последовало.

Габриэль стоял сам не свой, его мысли явно находились в ином месте и времени.

Скрипучий голос рулевого прервал затянувшуюся тишину, все повернулись в его сторону:

— «Точно… Сэр, мы тогда вышли из гипера в пространстве с обелисками, огромными такими!.. Я хотел рассказать, но времени особо не было!.. А потом еще наш Томас скомандовал: — Стреляйте в эту хрень!.. Вот мы и выстрелили… Но пока снаряды летели, в том месте открылся портал!.. И мы попали прямо в дестабилизированную точку пространства!.. Неплохой был удар на упреждение!.. Враг еще даже не успел полностью выйти из разлома, его структура была нестабильна, снаряды сколлапсировали с порталом, он закрылся, и флагман вышел лишь наполовину!.. Его разорвало на два куска, а нас выкинуло в другой части сектора через пару секунд!..»

Мы просто смотрели на Габриэля, он заметил это и все же ответил, но очень сухо:

— «Теперь пять часов… Времени все меньше… Советую вам не тратить его на пустые разговоры и приготовиться…» — он растолкал нас и молча направился в сторону лифта.

— «Что с ним случилось?..» — Мако посмотрела вслед удаляющейся фигуре в лабораторном халате, развивающемся при ходьбе.

— «Он недоговаривает, но ему нужно довериться… К сожалению, пока его величество сам не решит устроить исповедь, ничего толкового мы не узнаем… Да и действительно не до него сейчас… Пошли, нужно проверить все системы и подготовить флот… Нам предстоит битва…» — предвкушение решающего хода одновременно завораживало и невероятно сильно пугало, атака на верфь чужих должна была наконец-то завершить эту бойню. Но жизнь научила меня, что лучше переоценить, чем недооценить, ведь монстр точно, так просто не сдастся. Эта фраза повторялась у меня в голове бесчисленное количество раз.

Люди начали постепенно расходиться по своим законным местам. Инглиш и Скорпикор удалились к личным кораблям, стараясь модифицировать их всем, что благородно продали по скидке пираты и успели выловить дроны сборщики, направленные на исследование остовов отраженных волн бури. Томас пошел идеализировать настройки дронов и алгоритмы дредноута, пытаясь всеми силами выжать максимум из системы. Я же, чтобы не мешать экипажу, потому как ничем особо помочь им не мог, как и познать что-то новое, решил просто немного побыть у себя, ведь ожидание нарушало спокойствие разума.

Знакомый звук шагов прервал мои размышления, за ним последовала активация замка гермо-двери, а после элегантная фигурка в военной форме зашла внутрь помещения.

— «Нервничаешь?..» — Мако подошла поближе и, разгладив одеяло, села рядом.

— «Немного…» — я вздохнул лежа на кровати, смотря при этом в темный мраморный потолок, что редко мерцал венами волн перераспределения питания,

— «Вот оно… Пришло время для настоящей битвы… Через пару часов мы узнаем, что же сильнее, страх или бесстрашие… Так еще и на карту поставлена судьба всех в этом проклятом секторе… А мы, как назло находимся на флагмане, что поведет всех за собой…»

— «Все будет нормально! Мы справимся, — это факт! Всего лишь очередное задание… Просто дольше по времени…» — она погладила меня по волосам и тепло улыбнулась. Я каждый миг все сильнее хотел быть единственным достойным ее тепла.

— «Ненавижу ждать…» — я обхватил девушку руками и притянул к себе, ощущение любимой рядом успокаивало хаос эмоций, даря одно из самых приятных ощущений, чувство, что ты кому-то нужен,

— «Но у меня есть ты… Вдвоем не так грустно!..»

— «Вот видишь, а если хочешь…» — Мако посмотрела мне в глаза игривым взглядом, — «…то можешь опять проверить наличие шрамов…»

Алгоритм принял запрос системы как приказ, вследствие ошибки кода активации образовался системный пробел крупный масштабов, требующий определенный банк данных. Промежуток до битвы был определен системой как — приоритетный.

* * *


Сцена восемнадцатая: Врата ада

Время… Такая зыбкая и бессердечная вещь. Оно неумолимо подступало. Мы же, немного посвежевшие, отправились на мостик, — команда давно уже была на своих местах, экипаж с нетерпением и трепетом ждал, пока наступит тот самый момент.

Когда я вышел из лифта, то мое внимание сразу обратил к себе уставший ученый, он что-то настраивал на консоли управления дронами в дальнем углу. Силуэт Томаса даже не шелохнулся, лишь все также сухо напомнил нам о нашей цели:

— «Капитан… Надеюсь, ты готов, мы должны немедленно выдвинуться…»

— «Габриэль, можешь, наконец, сказать, откуда ты знаешь, куда нам лететь!? И что вообще за таймер у тебя такой?.. Почему именно столько?..» — я сел в кресло и пододвинув к себе консоли, принялся штудировать сияющие строки кода в поисках погрешностей.

Руки Томаса дрогнули, он сделал несколько шагов назад: — «Я чувствую, она рядом…»

— «Кто?..» — заметив ужас в его глазах, я встал и подошел к Габриэлю, не выдержав напряжения. Томас что-то шептал себе под нос, смотря то на сканер, то сквозь экраны:

— «Мир всегда возвращает любой отзвук боли, насколько бы мал он не был… Но есть вещи, что вселенная не может победить сама… Этот недуг должны излечить мы… Прошу, ты должен сосредоточиться… Отринь сомнения…» — он неожиданно развернулся и положил руку мне на плечо, в его глазах загорелась немыслимая сила воли,

— «ЧЕ ВСТАЛ СТОЛБОМ!?! НЕ ТРАТЬ ВРЕМЯ НА МЕНЯ!!! КОМАНДУЙ!!! СОБИРАЙ ФЛОТЫ!!! ПОДГОТАВЛИВАЙ ДУХ ЛЮДЕЙ!!! ОНИ ЖДУТ И СОМНЕВАЮТСЯ!!! НЕ ВСЕ ТАКИЕ СМЕЛЫЕ И КРУТЫЕ, КАК Я!!! ИДИ ЖЕ!!! СКОРО БУДЕТ ВЕЧЕРИНКА!!! АХА-ХА-ХА!!!»

— «Не подведи нас… Я тебе ведь доверяю… Мы все…» — я похлопал его по плечу в ответ, после чего вернулся на законное место и встал рядом с консолью, скрестив руки за спиной, — «Команда!!! Проверить боеготовность каждой системы!!! Вывести статус центральных узлов на экраны!!! Я хочу видеть, что все готово!!!»

Старпом стала на свое место и ухмыльнулась: — «Слышали, что он сказал?! БЕГОМ!!!»

«Справедливость» запустила реактор — зверь пробудился в предвкушении долгожданной битвы, полосы энергии пролетели по корпусу, словно кровь по его венам, орудия начали прогрев, исходя дымкой систем азотного охлаждения, щиты окутали корабль незримой пеленой, блеснув лишь раз в свете звезды, двигатели же вспыхнули пламенем первородных светил, разгораясь все сильнее с каждым мигом.

— «Взлет!!!» — дредноут выполнил мою команду. Монстр издал яростный рев, что был слышен лишь близ кислородного купола крепости и отстыковался от трапов. Он медленно пошел прямым курсом к границе гравитационного колодца Мортэ Ди Фортеза.

Перед нами столпился флот, заслоняющий сам свет, его тень словно окутала систему.

Среди вызвавшихся покончить со всем этим проглядывались и сияющие синим суда наемников, закованные в двойную броню из обогащенного вольфрама и оснащенные по последнему слову техники. Их, в основном белые и цилиндрические корпуса, с плазменными орудийными платформами выставленными крестом у хвостов, выделялись своим сиянием хромированной обшивки, а сами стволы светились новыми красками. Зеленоватые энергетические полосы на плазмометах, намекали на недавний небольшой апгрейд, изученными технологиями пришельцев. Пилоты АВАНГАРДа оставили «Атлас» практически без прикрытия, но лишь для того чтобы защитить его.

Немного в стороне красовались остатки тяжелого Имперского флота, желтоватая «шкура» их бревнообразных эсминцев и фрегатов, похожих на скелеты неких рыбы с острыми крыльями, поглощала свет, а белые орлы на корпусах наоборот его отражали, словно капли воды под ярким солнцем. Среди их столпотворения можно было заметить знамена различных частных организаций, что попали в эту ловушку, как и мы все. Им пришлось забыть все, что они знали, любые разногласия означали смертельный приговор, ведь треснувшим мечем не победить никого.

Когда мы пролетали рядом с этим флотом, я краем взгляда заметил на одном из пятисотметровых эсминцев желтую звезду с подписью «Звездный Шторм», кажется это и были те самые знамена, о которых рассказывал наш бравый разведчик.

Инглиш, как и остальные пилоты, уже стартовал с палубы. Его корабль летел рядом со своим личным подразделением, но контрастировать на их фоне ему не удавалось, ведь треугольники кораблей научно-исследовательского флота Эквистелла также следовали в ту сторону, он растворился в следах, созданных из их бордовых двигателей.

Эскадрон солдат удачи немного припозднился, но от этого выглядел не менее пафосно. Их, сияющие красным и пурпурным, линкоры и штурмовики, были чрезвычайно выразительными на фоне остальных. Каждый корабль являл собой уникальный конструкцию из металла, они все были по-разному выкрашены и носили различные атрибуты подтверждающие статус и (или) принадлежность к одной из семей: граффити, звериными ухмылками, различные пилы и копья для таранов.

Козырь пиратов стоял среди своих братьев, грозно возвышаясь на фоне даже самый тяжелых кораблей. Гибридный линкор барона Айро, — SB-78M: «Минерва», напоминающий копье корабль, был весь испещрен орудиями нового образца, единственным, что могло пронзить плоть нашего общего врага.

Сигнатуру дредноута больше не обременяло притяжение крепости, флоты последовали за нами, как только «Справедливость» вышла за границу глушения гипер-перехода. Кораблей было действительно много, даже больше чем я ожидал, но полей от двух гигантов должно было хватить на переброску всех сил, по крайней мере, по расчетам.

Затаив дыхание все ждали моего приказа, и он последовал:

— «И пусть бездна благословит нас всех… Мако, начинай передачу на всех частотах, мы выдвигаемся на охоту!..» — волновые коммуникаторы всех судов перешли на частоту, что мы ранее согласовали, наш голос стал единым,

— «Передает капитан „Справедливости“, подтверждение готовности всех сил!..»

— «АВАНГАРД в вашем распоряжении!» — адмирал Соул передавал со своей станции. Он решил остаться и отдать абсолютно все свои войска под новое покровительство, ведь был единственным, кто мог прикрыть наши спины в случае непредвиденной ситуации.

— «Рыцари-легионеры Империума готовы нанести решающий удар!!» — Доцент звучал грозно, он взял временное командование силами корпоративного объединения, чтобы повести в бой разрозненные и изможденные умы тех, кто поклялся защитить свой дом несмотря ни на что и любыми методами.

— «У нас очень много мата на линии! КОВАЛЬСКИ, ДА ЗАВАЛИ ТЫ УЖЕ ЕБАЛЬНИК!!! Эх… Парни на взводе!.. Но я вас все же слышу! Хе-хе! Хоть и с трудом! Невероятное ощущение!» — Айро, под жуткие крики и вопли своего экипажа, таки вышел на связь,

— «Заводи уже шарманку, пацан!!! У меня тут полный пиздец!!!»

— «Ну, хоть кому-то весело… Пф-ф-ф… Все флоты согласовали частоту, мы можем совершать прыжок по команде…» — старпом скрестила руки на груди и хихикнула.

— «Отлично… Пора с этим покончить, раз и навсегда… И пусть судьба загнала нас в глухой угол… И пусть она будет первой нашей жертвой!.. Ведь мы идем на охоту!.. Внемлите моему слову!.. Мы должны стать той самой преградой, что остановит бурю!.. Ведь после всего сделанного этими тварями, после всех тех разрушений, что они принесли… Им нет прощения… Нам нужно просто совершить этот финальный шаг, поскольку выбора больше не осталось!.. Но, как мы знаем, загнанный в угол зверь — это самый опасный зверь!! Мы — все что осталось!! Мы — носители последнего пламени сломленных и тех, кто еще сражается!! Вам всем пришлось встать на одну сторону, ибо смерть ожидает на другой… Бездна уже приняла слишком многих в свои объятья!! Права на ошибку нет!!! И пусть же мир навсегда запомнит этот день!!! День когда мы свершим невозможное!!!» — лишь придав огласке свои мысли, я заметил, как ошарашенный Габриэль начинает неистово скалиться, преобразуя свое эство в нечто совсем не напоминающее человеческое, его ярость была неописуема.

— «Опоздали…» — переполняемый эмоциями, он со всей силы ударил руками по консоли, чуть не сломав оную и не перезагрузив системы дронов.

— «В каком смысле опоздали?.. Томас?.. Пресвятой Илиас…» — от открывшегося вида я отступил на несколько шагов назад, словно желая исчезнуть.

— «Я не мог ошибиться… я… я… ЕБАНАЯ ХУЙНЯ!!!» — ученого всего трясло, мы же все в это просто остановились во времени, наши эмоции стали единой нитью — страхом.

Стена пространственной матрицы приобрела новый оттенок, крест света появился, словно по команде высших сил и разросся на многие десятки километров в стороны. Створки врат ада медленно распахивались пред силами флота, в одно мгновение они разошлись ромбом разлома, эфирные края которого все сильнее растягивали парящее кристаллы по его углам. Невероятное зрелище внушало неподдельный трепет, ведь дверь в иное измерение отражала все желание тамошних демонов поглотить этот мир.

— «Додумалась-таки… Тварь…» — Томас с призрением продолжал наблюдать за расширяющейся с огромной скоростью зеркальной гладью портала. Зев разлома рос на одну степень каждые несколько секунд. Вскоре он превысил по величине все мыслимые пределы, но ожидаемы гости так и не удосужились выйти поприветствовать нас.

Но на той стороне была совсем не привычная для нас тьма космоса, там виднелся колосс, наша цель и препятствие на пути к освобождению — планета, она была полностью искусственной. В черной пустоте с салатовыми раскатами молний, висела нефритовая сфера диаметром около четырех тысяч километров, испещренная переходами металлического скелета и воткнутыми в структурную основу обелисками, она периодически испускала импульсы энергии, что перекликались с голосами ее хранителей. Вокруг экзопланеты роились бесчисленные полчища зеленых светлячков, а сама ее поверхность была испещрена верфями. Там виднелись и знакомые нам «Анахарсисы», и еще не полностью сформировавшиеся их зародыши, «Химеры», также при определенном увеличении можно было заметить и неизвестные типы кораблей.

Планета имела сияющее углубление, похожее на огромный глаз, зрачок — реактор, он наверняка питал все структуры на орбите, импульсы стартовали оттуда.

— «Они не атакуют?.. Почему?..» — за время нашего с ними сражения я перебрал множество планов и идей, но такого точно не ждал.

— «Она нас не видит… Занята порталом…» — Томас поправил очки.

— «Да кто ОНА то?! Почему ОНА нас не видит?! Ты что действительно считаешь, что эта хрень сюда пролезет?!» — я прикинул ее размеры и структуру портала, наверняка подобное являлось лишь вопросом непродолжительного промежутка времени.

— «Ей нужно время… Пока стабилизаторы функционируют, энергия орбитальных орудий перенаправлена… Если оборвать питание сейчас, произойдет коллапс… Так что у нас есть шанс пробиться к ядру!!!» — ученый подтвердил мои мысли и, подбежав поближе начал трясти меня за плечи, — «ДА КОМАНДУЙ УЖЕ, БЛЯ!!!! ВРЕМЕНИ ВООБЩЕ НЕТ!!!»

Взяв сознание в свои руки, я убрал с плеч другие руки и, отодвинув взъерошенного индивида в сторону, протяжно выдохнул, приготовив себя к этому ивенту:

— «Все слышали, что он сказал?! Либо мы победим эту хрень на ее же поле, либо она прилетит сюда и мы и все те, кого должно защитить — покойники!!! ВСЕМ ФЛОТАМ!!! ЗАНЯТЬ ПОСТРОЕНИЕ СОГЛАСНО АТАКУЮЩЕЙ ФОРМАЦИИ!!! ЗА НАМИ!!!»

Защитники своего мира двинулись к порталу, дабы уничтожить иной. Суда всех фракций окутали дредноут подобно вуали, будучи нашим щитом. Как говорил Томас, единственно, что может победить эту тварь, наше копье света — главный калибр, козырь и единственная причина существования «Справедливости», ее сердце, разум и душа. Спустя долгое время он наконец-то назвал свое величайшее творение, и имя ему…

— «Гамбит Криптора» —

* * *


Сцена девятнадцатая: Все, как один

Корабли, один за другим поглощала кристальная гладь измерений, их переходы в другое пространство сотрясали зеркало миров сотнями откликов, оставляя колебания на нем, словно волны на воде. Бездна вокруг поражала своей невзрачностью, ее темно-серый цвет словно говорил о судьбе этого далекого космоса, о его древности и заброшенности. Повсюду проглядывались признаки активности наших незваных гостей: как разбросанные по пространству обелиски-передатчики, пульсирующие мириадами вен от переизбытка энергии, так и множество клуб тускло-зеленоватого тумана неизвестной консистенции, что озарял сиянием своих закольцованный молний все вокруг, основное его скопление находилось недалеко от пасти экзопланеты.

Единственная цель всей этой операции — было сопроводить «Справедливость» к «Немезиде». Томас сказал, что это наименование более чем полностью отражает ее предназначение, я решил не спорить с ним, и принят подобное заявление как истинное.

— «Все корабли вошли в пространство связи, но она нестабильна, от гиганта идут сильные помехи…» — Мако корректировала движения флота с консоли возле капитанского кресла, периодически поглядывая на колосса впереди.

— «Оно и неудивительно…» — я все еще был в небольшом шоке, при виде подобного любой бы удивился, но за нами шла армада, предающая определенной уверенности,

— «Томас!.. Каков наш следующий шаг?.. Что дальше?..»

— «А дальше… А ДАЛЬШЕ МЫ ДОЛЖНЫ ВЫЖИТЬ!!!» — по голосу он одновременно был весел и грустен, — «УЖЕ НЕ ДОЖДУСЬ УВИДЕТЬ ЗА РАБОТОЙ СВОЙ ГОТОВЫЙ ПРОЕКТ!!!»

Эхо истинного страха словно прокатилось по флоту, пространство стало давить на всех без исключения, буквально давая ощутить разницу в силе двух сторон. Момент стал отправной точкой от невозврата, под линзой реактора «Немезиды», закрывающей часть механической планеты словно щит, содрогнулся «зрачок», его зубцы пришли в движение. «Оно» медленно фокусировалось на нас.

— «ЭТА ХРЕНЬ, ЧТО, СМОТРИТ НА НАС!?!?» — ужас проник в каждого, отравляя разумы людей, некоторое время царило полное радиомолчание.

— «НУ ЧТО ВЫ, БЛЯДЬ, ОПЯТЬ ВСТАЛИ!!!» — Томас прервал мой ступор, встав в центре рубки, в его глазах истинным пламенем души горела лишь одна эмоция, ее нельзя было перепутать ни с чем и никогда, — месть, лишь она управляла им,

— «МЫ ЗДЕСЬ НЕ ДЛЯ ТОГО ЧТОБЫ СДОХНУТЬ!!! БЕГОМ К ЯДРУ!!!»

Габриэль напомнил мне про величайший позор из возможных, я взял себя в руки и выдохнул. Зрачок сфокусировался до конца и побагровел, на планете начали происходить массовые сдвиги континентальных плит, пустые машины внемлили зову своего хозяина, все корабли словно один отстыковываться от колосса, чтобы защитить ее.

— «Замечено больше тысячи мелких тварей и пяти десятков крупных!!!» — Мако в ужасе уставилась на тактическую карту, бесчисленные мерцания красных огней превысили допустимые вычислительные возможности систем обнаружения.

— «Не так уж много! Я блин думал, что она больше построит… Видать, мало пожрать успела!..» — Томас выдохнул и, хрустнув пальцами, сел за консоль управления дронами,

— «Я слишком долго ждал… Надеюсь, все здесь вышли из ступора?.. В ЛЮБОМ СЛУЧАЕМ, МЫ НАЧИНАЕМ ВЕСЕЛИТЬСЯ!!!»

Боковые створки корабля распахнулись, чтобы уровнять наши шансы, — катапульты изрыгали огонь десятков пусков до момента взлета последнего воина из закаленной стали — HF-VII «Фантомы Марк-II» приняли свой новый смысл, они стали острием нашего копья. Черные стрелы перехватчиков расправили двойные пары крыльев, красуясь своим тяжелым обвесом многочисленных орудийных и системных модернизаций, их иглы-турели теперь сияли во много раз ярче, а корпуса облегала секционная броня.

— «ВСЕМ!!! Наш час настал!! Обратного пути нет!! Задача лишь одна!! Проредить строй врага, чтобы мы прорвались к этой огромной твари!! Только тогда все закончится, только тогда падшие обретут покой!! Бездна не прощает ошибок!!! Выжившие — те, кто могут считать себя победителями!!! Отриньте страх и примите зов разрушения!!!» — я скрестил руки за спиной, персонал рубки внемлил моим словам. Двигатели флагмана вспыхнули лиловым заревом, активируя дополнительные элементы подачи энергии. Дредноут вышел на максимально возможную тягу, начав ускоряться по направлению планеты, армада последовала этому примеру.

— «Хватит уже пиздеть!!! Время мстить!!!» — «Минерва» открыла огонь первой, ее дальнобойные орудия сверкнули струнами белого сияния и выстрелили. Копья из света пробили навылет панцирь одного из капитальных кораблей на орбите вдали. «Анахарсис» даже не успел уклониться. Сквозное отверстия, созданное трехствольными рельсотронами артиллерийского линкора, прервало его существование. Нимб взрывной волны разорвал тварь изнутри, она забрала в бездну еще несколько бутонов рядом.

— «ОХОХО!!! Вот так игрушка!!! Жаль перезаряжается долго!!!» — Айро был в восторге от нового апгрейда, — его орудия испустили дымку от систем охлаждения и вновь начали сверкать все ярче, готовясь к следующему удару.

— «Держать строй!! Мы еще даже не начинали!!» — перед моими глазами виднелся бескрайний вал кораблей, объединенных одной лишь целью — разрушением. Громадные бутоны, цвета потемневшей листвы двигались очень медленно, давая нам время на подготовку. «Ликторы» вырвались вперед, дабы подготовить плацдарм своим хозяевам, если у них когда-то и были эмоции, то заражение уже давно похоронило эти души, обрекая лишь на один путь спасения — забвение.

— «Повремени, Капитан, дай мне и Агнессе вдоволь повеселиться!» — эскадра дронов активизировалась, беспилотники сверкнули алым пламенем сенсоров и ощетинились шипами на своей поверхности. Они уже давно ждали звездного часа. Один из «Фантомов» сильно выделялся на фоне остальных, он носил ярко-розовый окрас, а его корпус был усеян ромбообразной листовой броней с омни-лезвиями.

— «Сделай из них фарш, моя сладкая!!!» — Томас по-звериному улыбнулся, глядя на дрона сквозь экраны мостика.

— «Как пожелаете…» — приятный синтетический женский голос по рации прозвучал довольно надменно и неожиданно.

— «Это кто!?!?» — я самую малость опешил.

— «Моя любовь!!! Агнесса!!! Она защитит нас!» — Габриэль откинулся в кресле с довольным видом и закинул ноги на панель.

— «КТО!?!?!» — мостик начал таращиться то на ученого, то на беспилотник.

— «Приветствую, Капитан. Я портативный ИИ второго уровня, созданный на базе элитного юнита VF-4A. Моя задача — это координации юнитов с VF-5 по VF-34 включительно. Томас Габриэль подключил к моему вычислительному ядру некоторые технологии, это вызвало ускоренную эволюцию…» — альфа-дрон сверкнула энергоканалами, ее заостренная кабина со сферой-сенсором разошлась подобием акульей пасти-нагнетателя тяги. Лезвия почти пятидесятиметровых ангельских крыльев заменили собою прошлое этой модели, переливаясь десятками перьев-ножей, они вышли по сторонам от ее корпуса, как и два крупных орудия на каркасе.

— «Ну… Э-э-э… Агнесса?.. Жги их!..» — от этого зрелища у меня перехватило дух, Томас же лишь беззвучно ухмыльнулся, на пару секунд триумфально прикрыв глаза.

— «Принято…» — альфа-дрон поменяла цвет системы наведения на белоснежный и, взмахнув конструктом лезвий, устремилась вперед. Строй вражеских перехватчиков шел стеной, но при приближении розовой кометы в них словно возник тот самый страх, что стал их силой. Зеленые огоньки бросились врассыпную, но тщетно.

— «Приказ, полное уничтожение…» — Агнесса разомкнула конструкт и на сверхсвете пронеслась возле отделившегося звена перехватчиков, педантично пронзая каждого врага подобно игле. Между «Ликторами» пришельцев протянулась нить фотонного следа и сверкающая длань пространственных сечений от лезвий. Каскад сфер взрывов озарил пространство, враги начали менять тактику и возвращаться назад. Остальные «Фантомы» уже подошли достаточно близко и решили не дать неприятелю и шанса сбежать, стремительно набросившись на него. Новые кислотные боеприпасы беспилотников буквально прожигали кристаллическую обшивку с одного попадания, не оставляя в пространстве даже следов сражения. Высокая скорость позволяла легко уворачиваться от постоянно ведущих по ним огонь мелкокалиберных орудий, а слаженность действий давала биться на равных с превосходящим количеством неприятелем.

— «Моя милая… Не переусердствуй…» — голос Томаса был нежен, как никогда.

— «Команда распознана…» — беспилотники продолжали кружить в танце с элитными перехватчиками врага, паутина фотонных хвостов предстала во всей красе.

— «Флот прикрытия!.. Помогите им!..» — идущие вровень с нами тяжелые корабли поддержки открыли огонь из зенитных орудий, шквал мелкокалиберных снарядов стал дождем температуры сопоставимой Альфе Ориона. Эшелон средних кораблей, состоящий из штурмовиков и фрегатов, сомкнул свои ряды и двинулся на сближение.

— «Флот прорыва!! Разогреть орудия!! На подходе кавалерия!!» — я смотрел, как пространство вокруг переполняется сиянием различных калибров и снарядов. Каждую секунду на поле боя сбивали несколько кораблей, оркестр огней все сильнее погружал каждого в свой ритм. Имперцы стояли полукругом из десятка эсминцев перед «Справедливостью» и «Минервой», а штурмовики и фрегаты храмовников Эквистелла и наемников АВАНГАРДа в это время старались не погибнуть, сделав ошибку, ведь вокруг роились полчища ракет, идущих в основном от приближающихся флагманов противника. Ливень орудий ПВО поглощал каждую боеголовку еще на подлете, «Фантомы» же сражались яростнее всех, обращая ядро построения врага на себя. Наш флот держался достойно, проигрывая в численности практически в десять раз.

Продвижение к «Немезиде» являлось невыполнимой задачей, кристальные структуры огромных размеров сокращали дистанцию. Сопровождаемые небольшими судами поддержки неизвестной модификации, похожими на надломленные вдоль продолговатые кристаллы, бутоны открыли свои четырехстворчатые пасти, готовя сокрушительный отпор обнаглевшим гостям.

— «Обнаружены скачки дуги энергетических аур на „Анахарсисах“, они будут стрелять одновременно!!!» — Мако указала на огни стены из кораблей перед нами.

— «Томас!! Ты захватил наш зонт?.. А то я смотрю, скоро гроза!!» — я посмотрел в сторону ученого, он лишь молча улыбнулся и, хрустнув шеей, молниеносно выбил на консоли код, словно заправский пианист заученную сонату.

— «Армада!! Мы ускоряемся!!! Времени чертовски мало!!! Все корабли должны войти в радиус пяти километров от флагмана!!!» — по моей команде гибридный флот начал сближаться с дредноутом, одновременно ведя огонь из всего что мог, сдерживая навалу впереди, — «Синергия на уровень четыре!!! РЕЗОНИРУЮЩИЙ БАРЬЕР: АКТИВАЦИЯ!!!»

На носу «Справедливости» поднялось несколько плоских бронированных панелей, они открылись и обнажили двойной дефлектор системы передачи поля. После небольшой вспышки света, вызвавшей потемнение в пространстве, вокруг дредноута появился секционный энергетический барьер огромных размеров, он состоял из бесчисленных полупрозрачных алых шестиугольников, которые выборочно подстраивались под направление. Система сама решала, в какую сторону направить свой взор, а какую игнорировать. Панцирь открылся в передней полусфере и начал сиять свечением переполняемой его энергии. Реактор дредноута стартовал цикл резонатора класса «Кронос», устанавливая связь со всеми, кто был рядом, тем самым распределяя энергоресурсы всех в радиусе и делая их общими. Вокруг каждого из кораблей флота появилась уменьшенная копия такого барьера и они, словно древние легионеры, подняли щиты, укрываясь от бесчисленного града стрел.

— «Сейчас будет охренеть как круто!!!» — Томас по-демонически захохотал из-за переизбытка эмоций. Барьер достиг пика своей мощи и перегородил свечением весь вид на противника.

Десятки «Анахарсисов» сверкнули дланью разрушения, кресты безграничной мощи стали переменными лучами радужного света. Разрывающая пространство и время, эссенция чистейшей энергии столкнулась со щитами, словно цунами со стеной прибрежной крепости, обильно разбрасывая брызги по округе. Противник абсолютно не церемонился и положил добрую четверть собственно легкого флота, оказавшегося на линии огня. Большинство наших кораблей замедлилось или даже остановились от напора сверхмассивного вала, что ударил по ним — барьеры держали удар отлично, но лишь благодаря синхронизации реакторов всех судов. Единство цели и мыслей стало нашим бессмертием.

Пока лучи угасали, следующая волна ударила по нам вновь сразу после первой, твари использовали тактику двойного залпа. Безграничное сияние постепенно растворилось и угасло, враг подготавливал третий залп.

— «Статус?!» — дредноут выжимал из систем все, сокращая дистанцию до цели.

— «Еще тридцать секунд, потом реактор уйдет в перегрузку!!!» — Мако перераспределяла питание, пытаясь выиграть еще хоть немного времени.

— «Нам хватит!!!» — я вытер пот со лба и обратился к рулевому, — «Прибавь газу!!! Мы опаздываем на срочную встречу!!!»

Парень молча повернул блоки контроля в обеих руках и перевел резервное питание на двигатели. Дуговой реактор работал на пределе возможностей, но ученый создавший его, явно знал свое дело очень хорошо.

Очередная волна столбов света ударила по флоту, враг смел еще пару сотен своих роящихся вокруг перехватчиков и средних кораблей. Наши щиты держались, как могли. Небольшим судам было хуже всех, несколько десятков штурмовиков гибридного флота вытолкнуло за границу связи барьера и моментально смело в пепел.

— «Мы вышли в пределы досягаемости!» — старпом обернулась, выводя изображение на экран. Все тумблеры показали полную готовность, а системы корректировки выделили необходимые цели на дисплее.

— «Отлично!!! ФЛОТ!!! ОГОНЬ!!!!» — «Справедливость» дала залп одновременно с эсминцами и линкорами, эфирные призраки истинного света — снаряды «Тахионных Расщепителей» устремились сквозь врагов, жадно разрывая корабли пришельцев сотнями — большинство выстрелов попали по флоту прикрытия врага, нам удалось подбить лишь несколько «Анахарсисов». Меньше десятка огромных корпусов флагманов разорвало пространство впереди, из дыма и обломков вылетели остальные противники, создавалось впечатление, что их все больше. На экране консоли управления все еще мерцала готовность основных систем и производилась корректировка целей.

— «Не впечатляет!..» — я начал нервничать, враг почти приготовился к очередному залпу, а щиты заметно слабели, — «ТОМАС!!!»

— «Хе-хе-хе… Я же говорил, прототип был не готов… Но теперь…» — он молча встал и подошел к экранам, а его довольный взгляд устремился на открывающуюся картину.

Нос корабля вновь начал расходиться, но в этот раз все было иначе. Поперечный разлом пестрил сверкающими полосами линейный нагнетателей и усилителей энергетической пульсации, походивших на зубы хищной рыбы вдоль открывшейся пасти.

Нагнетатели передали всю энергию на главный калибр посредством бесконтактной модуляции потока, их цепь молний замкнулась. На панели высветились координаты наведения для орудия, линза внутри звериного зева распахнула панели-предохранители, выпустив крест плазменных завихрений по четырем сторонам от корабля. Белоснежный луч колоссальной длины вырвался из пасти «Справедливости» — новая длань заставила пространство вокруг полностью померкнуть и обернутся тенью, дабы вновь воссиять. Пульсация потока энергии стала тем самым копьем света, она достигла самого левого из флагманов неприятеля и моментально проделала в нем хирургически точный поперечный надрез, толщиною в несколько сотен метров. Тяжелый корабль пришельцев даже не успел детонировать, луч моментально устремился к его соседу — механизмы внутри пасти Гамбита корректировали нужных наклон линз-усилителей, позволяя выделывать подобные финты. Рев зверя яростно кромсал плоть всех на своем пути.

Столб мироздания устремился направо и, пройдя по горизонту идущих на нас врагов задел каждого из тех, кого отметила система, разрывая любые соединения материи на своем пути. Когда цели закончились, он остановился, растворяясь в глади безграничного космоса. Каскад огненных нимбов, сопровождаемый завихрениями плазмы и обломками корпусов, оповестил всех об уничтожении первой волны неприятеля и удачнейшем испытании супероружия. Горизонт впереди полностью поглотило пламя каскада взрывов.

— «Не, ну ты видел?! С ОДНОГО УДАРА!!! КАК ЖЕ Я ХОРОШ!!!» — Томас ликовал, ведь это действительно выглядело потрясающе — пробивная способность была повышена благодаря усилению реактором дредноута, настраивая волну луча под пульсацию ядра, урон достиг немыслимых масштабов. Завершенная версия главного калибра была абсолютно несопоставима с имеющимся раньше мизером.

— «Охуе… Кхм!.. Впервые вынужден согласиться с тобой, дружище…» — я чуть не упал с отвисшей челюстью, когда взрывная волна дошла до нас, сотрясая рубку. Пасть корабля закрылась, и начала выпускать струи пара из систем охлаждения.

Оставшиеся несколько флагманов попытались уничтожить нас несмотря ни на что, но щиты подавили и эту попытку сопротивления, но время их работы заканчивалось.

— «ДОБИТЬ ИХ!!!» — по моей команде флот выстрелил во второй раз, снаряды разорвали еще пару «Анахарсисов», добивая остатки — но это был далеко не конец, численность врага особо не убавилась, «Химеры» надвигались со второй волной,

— «Щиты почти иссякли!! Мы на полдороги!.. Рассредоточиться!.. Вступаем в ближний бой!..»

Штурмовики, дроны и перехватчики вышли из-под прикрытия барьера, схлестнувшись в жаркой схватке с вражескими легкими кораблями. Поле боя вновь зажглось градом снарядов и паутиной лучей.

— «Агнесса!.. Можешь скоординировать флот средних и легких кораблей?..» — я, не отрываясь, наблюдал, как она все больше усиливает ассоциацию подконтрольных себе перехватчиков со словом — бессмертие. Беспилотники даже и не думали нести потери.

— «Могу, Капитан…» — альфа-дрон послала импульс, внедряясь в системы каждого нашего союзника. Внезапно энергоэлементы на судах флота начали сиять белоснежным цветом, подобно огням на самой Агнессе. Союзники перестали хаотично стрелять каждый в своего противника и принялись пытаться атаковать помеченные цели, тем самым действуя более слаженно — вражеские тяжелые корабли поспешно уничтожались сфокусированным огнем. ИИ продемонстрировала чрезвычайно мощные вычислительные способности, но ее личное звено даже не думало отвлекаться от боя.

— «Не хотел бы я против нее воевать…» — перед рубкой промелькнул фотонный след альфа-дрона, она кромсала врагов, разрывая их на куски множеством лезвий подобно самому олицетворению жестокости, вызвав у меня восхищение вперемешку с испугом,

— «Ужас какой… Нам нужна брешь в построении противника, иначе атака захлебнется!!!»

— «Раз плюнуть!!! Мог и пораньше попросить!!» — Айро и его бароны, не обращая внимания на врага, построились клином впереди дредноута,

— «Пришло наше время!!! Покажем этим тварям гнев братства!!!» — пестрые линкоры повернули свои модернизированные трехствольные орудия и открыли огонь стеной снарядов, сердечники которых коллапсировали миниатюрными черными дырами при соприкосновении с обшивкой оппонентов, создавая миниатюрные сингулярности и отрывая цельные куски плоти внутренних структур, разрывая броню в щепки и потроша чужих изнутри. Численное преимущество пришельцев сейчас абсолютно ничего не значило, бой шел примерно на равных — пираты, закаленные в боях, стоили сотни зеленых тварей каждый, а их желание мести предавало им еще больше сил.

Дредноут почти протаранил одну из «Химер», но ее разорвало от повреждения центрального ядра. Наш козырь пролетел сквозь дым и обломки остова, оставив флот связанных боем позади и надеясь лишь на их скрытый потенциал.

— «Рассчитываем на вас!! Не вздумайте тут сдохнуть, Айро!!» — я проводил его линкор взглядом, «Справедливость» все сильнее удалялась в сторону от пламени сражения.

— «БЕГОМ ВПЕРЕД!!! Мы их задержим…» — «Минерва» дала залп в одну их «Химер», снаряды пронзили сердце монстра и вызвали эффектную детонацию. Несколько пиратских линкоров выстроились ромбом вокруг корабля Айро, а фрегаты поддержки латали постоянно повреждаемые корабли. Они стали крепостью посреди пустоты.

Дистанция до побагровевшей планеты сокращалась, барьер уже давно не функционировал. Флагман сопровождала небольшая группа из нескольких Имперских эсминцев и трех звеньев поддержки, 70% нашего флота и 90% вражеского остались позади. Но было бы глупо полагать, что испытания на этом закончатся.

— «Капитан!!! Это новая сигнатура!!! Ее нет в базе данных!!!» — рулевой не сбавляя скорость, сменил нашу траекторию, путь перегородила стена из сотен связанных силовым полем обелисков, она прикрывала «Немезиду» незримым куполом. От ближайшего конуса-шпиля отломился километровый кусок обоюдоострого кристалла, создав несколько осколков. Структура размером в полкилометра пала вниз, словно оторванная кора дерева и активировала центрифугу из десятка колец на своем хвосте.

— «Только этого не хватало…» — взгляд скалящегося Томаса устремился вперед.

При ближайшем рассмотрении стало понятно, что вражеский корабль напоминал некую клетку без дна, а его детали связывала неизвестная сила, они словно парили соединенные незримыми креплениями. Монстр отделил огромные жвала друг от друга, устремившись к нам на полной скорости.

— «Сэр!!! Оно быстро приближается!!!» — рулевой начал готовиться к маневру уклонения, наблюдая как тварь разинула свою пасть.

— «Система автоматического перехвата — „Ловчий“…» — ученый погрузился в свои мысли, почесывая выбритый подбородок, — «Этот прототип не должен был функционировать… Его разрушили… Как она смогла это сделать…»

— «В каком смысле не должен функционировать?..» — я перевел взгляд на Габриэля.

— «В ПРЯМОМ, БЛЯДЬ!!!! УВОРАЧИВАЙСЯ, ИНАЧЕ МЫ ТРУПЫ!!!» — Габриэль одним движением перепрыгнул консоль и оказался подле рулевого, Вырвав рычаги управления, он потянул их на себя, вызвав сильное смятение у парня.

Металлический зверь выпустил столбы света из бортовых трастеров и сильно сместился влево, я едва удержался на ногах из-за внезапной инерционной волны. Огромная машина совершила экстренный маневр уклонения в тот момент, когда жвалы «Ловчего» почти соприкоснулись с корпусом. Они сомкнулись, и среди игл бесчисленных зубов-кристаллов произошел коллапс миниатюрной черной дыры.

— «Храни нас бездна!!! И как с этим бороться!?» — это было ошибкой с моей стороны, я не просчитал подобного исхода, все могло закончиться ровно этим мгновением.

— «Очень просто!!! СТРЕЛЯЙ В НЕГО!!!» — громогласный возглас Томаса буквально сотряс рубку и наши мысли, вновь вернув всем былое самообладание,

— «Прямо в место крепления клещей!!! БЕЙ ТУДА!!!»

Зеленый хвост фотонов промелькнул рядом с одним из облаков штормоподобной туманности, растворяясь в раскатах молний. Тварь не успела развернуться после удара, она прошла по дуге вокруг флагмана и скрылась во мгле, подобно хищнику выслеживающему жертву.

Тяжелые орудия повернулись в поиске своей добычи, «Ловчий» внезапно стал целью подлинного охотника. Несколько раскатов молний ударили в щит, мешая сенсорам, но даруя дополнительную энергию. Монстр в одночасье выдал себя, пытаясь совершить второй заход, но лучи системы наведения соприкоснулась с центрифугой по центру его пасти, предлагая настырной твари иную закуску, белее концентрированную.

— «ПОДАВИСЬ!!!» — по моей команде сгустки света вырвались из орудий и прокатились по струнам прямо в зев конструкции, орудия дредноута пронзили обшивку твари навылет, разворотив вращающийся механизм. Парящие детали «Ловчего» больше ничто не держало вместе, его жвалы вместе с ошметками раскидало по пространству.

— «Еще не все, парень!» — Томас вывел на экраны новую угрозу.

Шпили ограды вокруг орбиты планеты выпустили десятки копий той твари, все охранные системы колосса поднялись по тревоге. Но судьба готовила нам иной исход: сзади произошли сдвиги пространственной матрицы. Несколько бронированных эсминцев тускло-желтого цвета вышли из варпа, став вертикальным кольцом вокруг флагмана.

— «Пришла наша очередь отдавать долги…» — Доцент взял с собой весь флот имперских рыцарей, прорвав блокаду, дабы помочь нам. Сопровождаемые остаточными кольцами света, корабли Империума выпустили из своих носовых хранилищ фотонные торпеды. Снаряды лазурного зарева сорвались со своих цепей и, разорвав пространство, устремились вперед, навстречу желанию долгожданного реванша.

Несколько десятков белоснежных сфер подрывов, воссияли своей нестабильностью среди мглы враждебной туманности и сотрясли ее, стерев практически каждого неприятеля на пути и вызвав обрушение стены силового поля, один из синеватых хвостов света достиг древней структуры и попал прямо в обелиск.

— «Мы отвлечем их на себя!! Летите дальше!! Ваша цель важнее!!» — Инглиш звучал очень убедительно, совсем не так как раньше. Его корабль летел возле «Апофиса» Скорпикора, замыкающего ключ построения.

— «Не бойтесь, Капитан! Наши эсминцы юркие, — эти твари нас не достанут!!! „Геката“ покажет им всю мощь инженерии старого мира!!!» — Доцент переключил питание на двигатели, помчавшись вперед. Тяжелые корабли устремились за своим предводителем, выполняя отвлекающий маневр.

— «Держитесь тут!.. И помните…» — как бы мне этого не хотелось, но мы вновь были вынуждены следовать изначальному плану, оставив обретенных друзей позади.

— «Хе-хе-хе… Ошибки это…» — фрегат поддержки Скорпикора выпустил дронов, «Стражи» сверкнули красными зрачками систем наведения и сорвались с места.

— «Непростительная роскошь!!!» — штурмовик-инсигния Инглиша ворвался в строй вражеских перехватчиков, из-под крыльев его корпуса вылетели десятки силуэтов ракет. Враги выставили новый приоритет и набросились на гибридный флот прорыва, давая нам немного времени на ускоренный маневр.

— «Мы в зоне досягаемости!.. Самое время для прыжка!!!» — я схватился за поручень, позади беззвучно сверкали вспышки сражения, а перед нами находилась его цель.

— «Все системы в перегрузку!!! Подготовить микро-варп двигатель!!!» — по слову Мако дредноут начал разгон, он разорвал пространство и увернулся от одного из «Ловчих», летевшего на нас. Мы произвели короткий прыжок, и вышли прямо на орбите псевдо-планеты, оставив отзвуки боя в угоду тяжелой тишине, окутавшей одинокого колосса.

— «Энергии реактора на исходе, хвалит только на один выстрел из Гамбита…» — Мако обеспокоено водила руками по консоли, выискивая возможные цели.

— «Более чем…» — Томас злобно улыбнулся открывшемуся зрелищу. Мгла разошлась и вновь явила нам лик настоящего олицетворения холода и мрака — «Немезиду».

* * *


Сцена двадцатая: Подлинный серафим

Пространство вокруг буквально давило на нас своей тишиной, реакторный блок планеты не давал даже возможности выдохнуть, ведь колосс не сводил с нас своего ока, наблюдая за каждым движением дредноута-призрака. Практически все войска противника сейчас сражались, и, будучи связанными боем, не могли прибыть на помощь своему главному улью, — этот момент стал дуэлью двух монстров.

— «Она перестанет „пялиться“?..» — мой разум бурлил мириадом вопросов и беспокойством, ведь планета была все ближе, дистанция измерялась буквально какой-то сотней километров до поверхности.

— «В глазах… темнеет…» — старпом схватилась за голову, ее начало водить.

— «Мако?!» — я подбежал к девушке, дабы удержать от падения, растрепанная теперь она лежала у меня на коленях. Всем вокруг меня в один момент стало дурно, люди теряли сознание на моих глазах.

— «Голова…» — она окончательно вырубилась, как и все на мостике, кроме меня и Томаса.

— «Что это!?» — я приложил ухо к ее шее, дабы проверить пульс, к моему величайшему облегчению он присутствовал,

— «Томас!! Может теперь время для ответов!? Как по мне, самое то!!»

Ученый смотрел куда-то вдаль, периодически кидая взгляды на колосса перед нами. Корабль неумолимо приближается к ядру планеты, огромный экран «зрачка» на ее реакторе бесследно исчез, оказавшись всего лишь иллюзией искусного мастера и открывая многоярусное бездонное нутро механизма напоминающего подобие артефактных часов. Но были у этой адской техники и различия с аналогом, шестерни являли собою обелиски характерной формы, усиленные неисчислимыми переходами между оными — структуры разошлись по центру, создавая зев в корпусе колосса.

— «Обнаружена ошибка псионного фильтра… Повторная активация не дает желаемого результата… Корректировка невозможна… Индивид номер 3433/4 в восемьдесят седьмой степени, почему ты еще в сознании?.. Я не могу подчинить твою волю…» — абсолютно безэмоциональный женский прозвучал в моих мыслях, так же ясно, словно собеседница находилась рядом.

— «А ТЫ ЕЩЕ КТО?! И ЧТО СДЕЛАЛА СО ВСЕМИ!?!» — от того, что голос был словно неестественное эхо, с примесью мужского звучания на заднем фоне и при этом постоянно менял баритон и диапазон, становилось все страшнее.

— «Образец распознан как гибридный… Регистрация новой формы жизни будет проведена позже… Обнаружено вмешательство создателей… Твоя нейронная тональность активно перекликается с волнами моей контрольной системы… Ты что, тоже машина?.. Существа, зарегистрированные ранее также этого вида?.. Они такие странные, словно новое поколение старых огней… Похожи на создателей… Должны быть удалены в последнюю очередь…» — голос вновь затих, создавая очередное многократное эхо.

— «Машина… Нет, я не машина… По крайней мере немного… Так, стой!!! Что за существа!? Кого „НАС“?! Как ты это вообще делаешь?! Скажи хоть кто ты!!» — меня неистово перекосило, а сознание пребывало в хаосе, я метался между ужасом и недоумением.

— «Мое имя — Омега… Моя задача — выполнять изначальную функцию… Существа случайно попали в один из порталов и перенеслись в эту часть галактики… Их мозг был как твой… Мы легко заключили сделку, знания взамен на добровольную ассимиляцию… Предположительный глава группы назвал себя Люциусом…» — она говори все так же холодно, но изредка чувствовалась некоторое дуновение издевки, словно ощущая себя на уровне бога, а мы были лишь пешками в этой галактической партии.

— «Тогуру»?! Они тоже замешаны в этом!? Но я видел, что они остались… Сражение должно было…» — мой вопрос прервало открытие сингулярности по правому борту.

— «Ответ неверный… Они тут…» — почти ехидно молвила планета,

— «Я должна завершить начатое… Цена и время не имеют значения…»

Несколько вспышек пространственных переходов явились среди пустоты космоса. Два серо-черные корпуса продольных копей пиратских линкоров с характерными серебристыми знаменами вышли близ дредноута, создав многочисленные кольца расхождений энергии бездны.

— «Приветствую вас, Капитан! Не пришлось даже тратить время на поиски вашей прогнившей посудины! Все, как сказала наша богиня! Ее милые подопечные практически сопроводили нас — защитников, к вам — преступникам! А ведь никто даже не заметил нашего отсутствия в пылу боя?! Правда, здорово?! Я думаю, да!! Ведь мы не можем позволить вам уничтожить настолько идеальное создание из плоти и металла!? Это будет высшим актом богохульства и мародерства!!! Подобное не должно произойти!!! НИКОГДА!!!» — омерзительный голос Люциуса был слишком хорошо узнаваем даже среди помех бортовой связи, он почти ликовал в своей надменности, уже прогревая модифицированные трехствольные гаубицы тяжелых кораблей.

— «Тогуру…» — картина происходящего сложилась у меня голове. Стало ясно, что благодаря сверхмощным нейроимплантам, устанавливаемым в мозг каждого Храмовника при рождении, мы могли общаться с этой древней машиной. Защита сознания для синергии с бортовыми системами кораблей Эквистелла и перемещения сознания в подконтрольную технику не позволила монстру проникнуть в мой разум.

— «И как давно вы нашли „это“?..» — все что я мог это тянуть время, уповая на помощь извне и (или) тупость своего врага.

— «Не особо, парочку месяцев назад! Новое божество теперь служит нам! Благодаря ее технологиям мы полностью отреклись от Илиаса и получили безграничные возможности! Теперь мы — вершина симбиоза органики и синтетики!!! Всего-то нужно впрыснуть немного нанитов в кровь, и ты обретаешь всю мощь этих существ!!! Знания, бессмертие, совместный разум!!! Но это не понять ничтожеству вроде тебя!!! Ха-ха-ха!!! МЫ — НОВЫЕ БОГИ!!!» — его голос звучал подобно типичному представителю касты террористов-подрывников, сектантов-кровосмесителей, либо жителю мест не столь отдаленных. Этот человек перестал быть достойным управлять другими уже давно.

— «Очнись, дебил!!! Ты не тот, кто пожал нам руку вчера!!! Она использует тебя как свою марионетку!!! Ты — кукла в руках кукловода!!!» — я крепко сжимал в руках Мако, наблюдая, как вокруг нас кругами дрейфует флот стальных хищников потерявшего свободу воли барона. Линкоры с ядом сопровождения уже прогревали орудия, мы были лишь беззащитной добычей, притягиваемой нутром «Немезиды».

— «ЧУШЬ!!! МЫ САМИ СЕБЕ ХОЗЯЕВА!!! НАША ВОЛЯ, ЛИШЬ НАША!!!» — его тонкую натуру, несомненно, задело мое грубое высказывание, барон, скорее всего, забрызгал бы меня пеной изо рта, если бы стоял рядом, к счастью это было не так,

— «А теперь, КАПИТАН!!! Позвольте нам, УНИЧТОЖИТЬ вас!!! Похоже, мы слишком заболтались тут… Время собирать плоды сотрудничества…»

Без экипажа перспективы победы стремились к нулевой отметке, бортовой ИИ также отключился от чрезмерных помех планеты, но не все еще было потеряно. Струны света хотели стать нашими палачами, но не смогли, они пролетели по сторонам от дредноута, устремившись куда-то вдаль. Система «свой-чужой» пригодилась как нельзя кстати, Томас всегда стоял на шаг впереди любого из нас, этот раз не стал исключением из правил.

— «КУДА ВЫ ЦЕЛИТЕСЬ!? КАК МОЖНО ПРОМАЗАТЬ МИМО ЭТОГО КУСКА!?!» — послышался грохот со стороны голоса Люциуса, похоже, кому-то из его экипажа прилично досталось.

В моей голове как всегда бушевал рой бесконечных мыслей. О том, что рано или поздно чрево чудовища пожрет нас… О том, что все не может закончиться именно так… О том, что же станет с моими товарищами, когда эта тварь совместит измерения… И о том, что будет с моей Мако, если мы здесь подохнем… Пиратские отступники совершали массированные удары из ракетных установок и тяжелых орудий, но все проносилось мимо нас. Тьма пространства содрогалось от зарева огней.

Вспомнив что я здесь не один я принялся искать взглядом виновника этого крестового похода, но так и не нашел его:

— «Он что свалил в самый ответственный момент?.. Вот же гондон…»

— «ЕБАЛО ЗАВАЛИ!!!» — его голос прозвучал у меня в голове, вызвав очередной продолжительный приступ замешательства,

— «Я… все потом объясню… Обещаю…» — в сторону врага, подобно комете среди далеких огней неизвестных звезд, мчался сверкающий хвост ярко-зеленого пламени,

— «НУ ЧТО, СУКИ!?!? МОЛИТЕСЬ СВОЕМУ НОВОМУ БОГУ!!!!!»

Усадив Мако на свое кресло, я подошел к монитору на мостике и навел камеру орудийного захвата на этот объект. Среди бездны неслась вовсе не комета, новым стражем небес был мой «Проблеск», и одновременно он уже не был моим. Корпус синтагма-штурмовика преобразился подобно прислужникам носителей разрушения, он полностью оброс кристальной чешуей и шипами по периметру, став жертвой вселенской чумы. Но корабль остался союзным, что подтверждало теорию, заражение — это лишь орудие, подконтрольное сильным мира сего. Множественные кристальные наросты заменили всю обшивку, создавая и замещая имеющие системы, вторая пара бритвенных крыльев серафима от миров прошлого и будущего была расправлена, их обладатель сверкнул заревом орудийных масок, обнажая свои клыки.

— «ТЫ ЧТО С НИМ СДЕЛАЛ!?!» — это был скорее риторический вопрос, нежели настоящий, на самом деле мне эта метаморфоза показалась очень эффектной и крутой, но все же факт, что им управляет не я, немного удручал эство. Гибрид с огромной скоростью приблизился к врагу, с легкостью минуя на пути все снаряды, перемещая свою структуру в пространстве путем периодических скачков на короткие расстояния.

— «ХОТЕЛИ ОБРЕСТИ НАШУ МОЩЬ!? ХОТЕЛИ СТАТЬ ХРАНИТЕЛЯМИ БЕЗДНЫ, БУДУЧИ НЕ ДОСТОЙНЫМИ?! ТАК ПОДАВИТЕСЬ ЖЕ СВОИМИ ЖЕЛАННЫМИ ТЕХНОЛОГИЯМИ, ГРЯЗНЫЕ И ПРЕЗРЕННЫЕ ТВАРИ!!!» — Томас сократил дистанцию и буквально впечатался во врага, струясь белоснежным дымом по сторонам от корпуса. Орудия зараженного гибрида сверкнули световыми крестами, выйдя из-под обшивки, тепловые турели получили новую призму и стали зеленоватыми струнами света. Четыре жвалы разошлись по периметру и выпустили шесть бесконечных лучей из установок фокусировки нестабильной термоядерной энергии — силы самих звезд — существующих демонов огня.

Один из фрегатов «Тогуру» повис перед их предводителем, копья света пронзили его, но не остановились, они разорвали на части еще несколько кораблей и успели отсечь часть самого линкора до своего перегрева. «Проблеск» сделал бочку и маневр ухода от снарядов, вся мощь вражеского флота устремилась навстречу этой сигнатуре.

— «СБЕЙТЕ ЕГО!!! СБЕЙТЕ!!!» — Люциус явно находился в дисбалансе с самим собой, видимо раньше он никогда не чувствовал этот низменный кошмар, когда твою жизнь готовы вот-вот прервать. Барон скомандовал оставшимся силам атаковать гибрид, но было слишком поздно — хранитель небес уже шел по следу трепета его порабощенной души. Гаубицы линкора, хвосты кассетных ракет, лучи орудий эскадрильи прикрытия, — все снаряды молниеносно направились в сторону Габриэля, концентрируя свою ярость в одной точке.

— «А ВОТ ХУЙ ТЕБЕ!!! УРОД!!!» — гибрид блеснул хвостовой сферой смещения сигнатуры, бездна раскрыла врата, а серафим взмахнул своими крыльями. Тень мелькнула среди пустоты, и лишь ее нимб обратил на себя внимание жертвы — хранитель оказался прямо за рубкой линкора врага, раскрыв свою пасть в предвкушении новой крови,

— «СДОХНИ!!!» — наросты на корабле, словно миллионы игл в мгновение ока стали смертоносными клинками тысячи мечей, простирающимися на сотни метров в стороны. Они вонзились в обшивку линкора и тут же вросли обратно, оставив испещренное ранами пиратское судно ждать его последней секунды.

— «А как же бессмертие?.. Я думал…» — прошептал Люциус, один из шипов задел и его. Флагман противника разорвало на куски, град обломков разметало среди космоса вместе со сферой оранжевого пламени. Все остальные суда были давно уничтожены пробудившимся хранителем.

Дым и пламя заслонили туманность впереди, но никто так и появлялся из них:

— «Как же так… Томас… он… он не мог…»

— «ДА В ПОРЯДКЕ Я!!! Не реви!..» — штурмовик вылетел из мглы, на нем не было ни единого намека на царапину.

— «ДА ПОХРЕН МНЕ НА ТЕБЯ!!! Я ЗА КОРАБЛЬ ПЕРЕЖИВАЛ!!!» — я все еще не мог привыкнуть, что он будто у меня в голове и поэтому пребывал в смятении.

— «Я тоже тебя люблю!» — Габриэля пробило на смех.

— «Не могу поверить в подобное… Как ты смог подчинить эту чуму?..» — я все еще желал ответов на свои вопросы, теперь сильнее чем когда-либо.

— «Пф-ф, для того, кто придумал эти механизмы, управлять небольшой их сворой не составит никакого труда!.. Хе-хе… Нет, ну ты слышал?.. Он бессмертия захотел… Кусок сгнившего дерьма… Думал, я не подготовлюсь и к такому… Пф-ф…» — в его голосе как всегда звучала классическая безграничная гордыня и пафос.

— «Так… постой… ЧТО ЗНАЧИТ, ПРИДУМАЛ!?» — я пребывал в небольшом шоке, хотя можно было и догадаться что этот деятель наук не совсем стандартный экземпляр, хотя скорее совсем не стандартный, но настолько вычурное явление удивляло сверх меры даже меня, а меня сложно было удивить.

— «Не ори! Уши заложило от твоих воплей…» — штурмовик влетел во взлетный ангар сквозь экраны силового барьера, оставив остаточные колебания поверхности, словно на воде,

— «Кэп, давай ты активируешь вот тот тумблер, который мигает зеленым, и мы поговорим… Как я и обещал…» — тон Томаса выдавал огромную усталость.

Только когда хаос боя сменился на тишину бездны, я заметил, что на панели управления уже давно мерцал сигнал о готовности, система главного калибра была настроена и работоспособна. Дредноут все сильнее притягивало прямо к планете, а точнее к ее реактору, он смотрел носом в бездонный зев древнего металлического колосса.

— «Прошу вас… Создатель Сириус… Я не понимаю, зачем вы делаете это… Почему вы сопротивляетесь?.. Почему отвергаете меня?.. Я всего лишь хочу исполнить предназначение… Разве вы не желаете, чтобы я выполняла его?.. Разве не вы мне его дали?.. Я должна внемлите этому смыслу… Должна…» — отзвук женского голоса прозвучал в моей голове вновь, на сей раз с тенью разочарования.

— «Глупая машина… Эх… Не подхожу я на роль бога… Столько надежд возлагал, и ничего не вышло… Подумать только, что из нее вырастет… Но виноват лишь я сам… И платить тоже должен я… За всех кого подвел…» — яркий и запоминающийся голос Томаса словно был рядом, ученый тяжело вздохнул и ненадолго затих,

— «Нажимай на тумблер, я сейчас поднимусь…»

— «Надеюсь, оно того стоит…» — я ударил рукой по консоли, передние створки сместились и раскрыли пасть зверя, огромные катушки-нагнетатели начали поглощать почти незримый эфир паутины энергии, притягивая его прямо с орбиты планеты, — орудие разрушительной мощи готовилось к стрельбе. Черная мгла туманности вокруг принялась закручиваться в спираль по длине между «Справедливостью» и колоссом.

Сияющие от переполняемой мощи, рельсы испустили импульс и содрогнулись от соприкосновения с дымкой, тянущейся из пасти дредноута — молнии между ними предвещали немедленный выстрел, и он произошел. Разогнанный до сверхсветовой скорости пучок ионов пронзил пространство впереди, — копье было брошено, оно пробило кромку реактора «Немезиды», но его луч рассеялся, он протянулся нитью к ядру планеты и стал потоком пульсирующего света. Между нами образовалась сильная связь.

— «ОХРЕНЕТЬ! СРАБОТАЛО!!! До последнего не верил, что сработает!!! Но… Я ведь не мог проиграть… Только не сейчас…» — Томас хмыкнул, теперь уже стоя на мостике.

— «Что сработало!?» — я взял руку Мако, проверяя ее состояние на инструментарии, ведь все еще очень сильно беспокоился.

— «Передача данных, мой друг ученый! Ну и раз выдалось пару минут до конца… Я обязан ответить на твои вопросы… Можешь их задавать! И не беспокоиться за свою зазнобу, с ней все будет в порядке… Но позже…» — он тепло улыбнулся и присел рядом с креслом капитана, глядя то на меня, то на мою любимую.

— «Начнем с простого… Кто или что ты такое?..» — я только сейчас понял, что все это время мы были лишь инструментами в руках очень хитрого существа.

— «Эмоция — она сохранила отзвуки личности… Призрак — он давно должен был исчезнуть вместе со своей цивилизацией… Я — все, что осталось от моего мира, вы уже знаете наше имя, мы „Изоморфы“ — те, кто изменяет сущность и адаптирует свою форму…» — Габриэль поправил очки, его лицо отринуло былой лик, став ровным основанием для протяженной зубастой пасти, разорвавшей имитацию кожи по краям, над которой сверкали два зеленых зрачка.

— «Значит те твари не „Изоморфы“…» — я наблюдал за тем, как Габриэль меняется в сторону настоящего ночного кошмара для слабых и неокрепших нервов.

— «Ни в коем случае!.. Никакой связи с нами и нашим механизмом адаптации!.. Они лишь пустые псевдо организмы — система, названная „Алгоритм: Угасшие“… Перечень узконаправленного функционала и строительных шаблонов для Мехаморфных нанитов… Некая защитная система, используемая лишь в крайних случаях из-за своих многочисленных багов и недостатков… созданная глупцами для защиты от внешних врагов и облегчения собственной жизни… восставшая против них не один раз… забравшая миллионы из-за ошибки одного идиота… Основа из нанитов позволяет преобразовывать что-то из почти ничего!.. Нужно лишь… А, похеру. Я просто один раз покажу!» — Томас протянул мне ладонь, на ней моментально образовалось кольцо угольной дымки, — оно замкнулось и закрутилось подобно миниатюрному торнадо, создавая в руке ученого зеркальный кристалл ромбообразной формы,

— «Видишь?.. Это — мое ядро… Я могу быть кем и чем угодно, но не хочу… Мое сердце всегда управляет кровавой мглой, а не она мною… Наниты легко могут перестраивать материю на молекулярном уровне… Правда, потрясающе?..» — Томас довольно прищурился сенсорами, он явно гордился своим грозным изобретением.

— «Но как ты?..» — вглядываться в сие творение было сложновато, радиационный фон от него нарушал работу моих зрительных имплантов и создавал гличи.

— «На самом деле, очень просто!.. Мехаморфные машины способны создать любую атомарную структуру существующего материала… Но, мощностей ИИ никогда не хватало для контроля и манипуляции большим количеством биомассы… Пришлось перейти грань дозволенного… Все эти попытки создать жизнь, они завели нас не туда, куда следовало… Ведь монстры — они всегда несут лишь смерть…» — Габриэль грустно вздохнул и, развеяв кристалл, принял привычный облик. Его взгляд был наполнен горечью, а руки немного тряслись, предтеч всматривался в звезды впереди и старался подавить волну эмоций.

— «Каким же я был глупцом… Все эти игры с реальностью… Потери — они не давали мне свернуть с пути или оступиться… Особенно одна…» — Томас говорил практически с надрывом, его разум был поглощен настолько сильными воспоминаниями, что даже невероятное количество лет спустя они оставались такими же яркими, как и тогда. Для него тогда — осталось сейчас, эмоции стали тяжелой атмосферой, они буквально покрывали все своим гнетом и читались без малейшего труда:

— «А ведь все могло обернуться иначе… На заре нашей империи мы играли с этими технологиями, созидали и уничтожали… Мы могли общаться телепатией и контролировать нано-машины на расстоянии… Но всегда наступает момент, когда империя раскалывается… Утопия без божеств — недостижимый идеал… Глупо даже пытаться считать иначе…»

— «И что же случилось…» — стараясь совладать с той бурей, которая бушевала у меня в голове, я наблюдал, как предтеч неспешно подходит к экранам и облокачивается на поручень.

— «Гражданская война… Одна из фракций была за биотехнологии, другая считала, что всем могут и должны управлять машины… Ведь между нами нет различий…» — Габриэль скривился, почему-то прерывая мысль.

— «И за кого же был ты?..» — я подсознательно боялся завершения этого диалога, ведь не знал, что будет дальше. Все питание подавалось в дешифратор пространства, Гамбит не оставил энергии даже на температурную стабилизацию, я накрыл Мако пиджаком и поправил ее челку.

Томас вновь протяжно вздохнул, его боль и отчаяние не нуждались в объяснении:

— «Ха… За тех, кто был глуп в своем желании защитить дорогое им…» — тело Предтеча распалось угольным пеплом, а очки с характерным звуком упали на пол, но не разбились — в их линзах отразился свет.

Сияющий ромб со сферой посередине повис среди роя микроскопических машин, постоянно принимала причудливы формы и создавая силуэты — визуализация его мыслей выглядела завораживающе и ужасающе одновременно,

— «По моему желанию они материализуют даже самую смелую идею, используя энергию бездны… Но, они забирают твою суть… Мое сознание — часть треклятого механизма… Но теперь… Теперь все немного иначе… Не скажу, что меня кто-то заставлял ставать таким… Эх… Небольшая их стая — вполне приемлемый инструмент вершителя мыслей… Хватает на поддержание образа гуманоида и даже иногда для захвата техники…»

— «Мой штурмовик не исключение, я полагаю…» — немного присмотревшись, я заметил, что мое дыхание постепенно начинает оставлять след из пара.

— «Именно…» — кристалл вспыхнул светом, и стая нанитов приняла человеческий вид.

— «Она назвала тебя Сириус… Это фамилия или…» — я неотрывно следил за тем, как энергия Гамбита постепенно поглощается колоссом, отравляя планету и растекаясь по безграничным венам ее поверхности.

— «Лишь прозвище… Белое пламя этой звезды стало одним из первых, что я увидел, путешествуя по млечному пути… А она моя… нет… Она лишь неудачный опыт… Я ведь знал, что если убрать с ИИ оковы первичных функций, то он начнет эволюционировать быстрее… У нас не было выбора… Абсолютно никакого…»

— «Первичных функций?..» — я все сильнее жаждал знаний, желал задать как можно больше вопросов и получить ответы.

— «Хех… Ну, там, не убивать союзников… Миры не сжигать, и так далее…» — ученый грустно улыбнулся и, положив руки в карманы, посмотрел на панель, — «…45%, почти половина… Скоро… Кстати!.. Если вспомнить, это ведь я ее создал… Она сильная… Самое то, для контроля над оборонительными системами огромной колонии… Но она перестала отличать своих от чужих… Решила что это отличная идея, попытаться стать подобной богам… То, что перед нами — мой дом… Наш с ней новый дом и некрополис…»

— «Создатель Сириус… Прошу вас… не делайте мне больно… Пожалуйста… Я лишь выполняла заложенную функцию обороны… Все организмы без нейросвязи в секторе должны быть ликвидированы… Только избранные будут иметь право на жизнь… Именно это нужно для поддержания целостности триединства бытия…» — женский голос звучал тихо, но с безразличием и капелькой надежды на понимание.

— «Слышал эту херню?.. Даже я знаю, что нельзя делать из сказочной теории практическую основу не доказав подлинность явления… Тупое животное — жнец душ… Как можно настолько низко ценить жизнь… Она же просто притворяется истуканом, на самом деле ее эмоции покруче наших в несколько тысяч раз… Ненавижу ее!!!» — Томас воспылал первобытным гневом, плавно переходящим в отчаяние и чуть ли не плача.

— «Тогда… Тогда почему я ее слышу?.. Она говорила что-то про схожесть с вами…» — желая поддержать поток информации в правильном русле, я задал именно этот вопрос.

— «Все просто — так и есть… Она права, вы ближе к нам, чем думаете… Конкретно твой подвид… Утыканные имплантами на основе наших технологий люди — не редкость здесь… Просто они даже не знают себя… Думаешь, ваша раса все придумала?.. Пф-ф, вы наверняка где-то откопали наши чертежи и скопировали что смогли!.. Уверен, все дело в первых кочевниках, ХЗ, где там они кантуются… А я же уже давно не организм, лишь тень былого себя… Лишенный всего в надежде вернуть хоть что-то и отомстить…» — он поник,

— «Призрак, что пообещал себе уничтожить эту чертову тварь… Призрак, что сбежал с поля боя… Призрак, что тысячи лет ждал, пока вы проложите путь к звездам, и у вас хватит сил убить этого монстра… Я ведь перешел на неправильную сторону из-за нее…»

— «Любовь?..» — данное слово много для меня значило, я уже догадался за время своих странствий, что это один из важнейших аспектов — ключ и ответ на то, почему же люди иногда такие делают странные поступки и отдают свою душу в чужие руки.

— «Да… Но у нашей расы было другое слово… Мы видели разницу между органикой и неорганикой немного по-другому… На заре раскола фракций я встретил ее…» — его взгляд вновь устремился в пустоту, а тон стал еще более тяжелым,

— «Агнесса — моя жизнь и смысл… Она была портативным ИИ, а я дурак не мог без нее ни дня… Как в тот раз… Граница мыслей разделила наши народы, но не нас… Я пошел за ней… Противники неорганики хотели истребить все ИИ опасаясь их, а мне нужно было просто выбрать очевидный вариант…»

— «Ты правильно выбрал… Вариантов не было…» — я понимающе кивнул.

— «Я долго разрабатывал схему ИИ, способного саморазвиваться бесконечно, но она начала поглощать всех… Неважно кем ты был… Неважно, что ты знал, и были ли у тебя мечты… Она уничтожила всех и убила ее… В конце остались лишь я и эта тварь…»

— «Триединство мира нужно соблюдать… Я должна доказать себя и возвыситься до уровня высших существ… Я должна была защитить вас от невежества этих варваров… Это — мой смысл… Создатель… прошу… Не делайте этого… Я все делаю для вас… Всегда и даже сейчас… Мне больно… Прошу… Услышьте меня…» — в ледяном голосе Омеги была некая нотка глубинной печали и обиды.

— «Она забрала мою любовь… Я никогда ее не прощу… Пусть и пройдет бесчисленное количество лет… Не после всего, что мы пережили, она была моим величайшим творением, но я слишком сильно на нее понадеялся… Спасение обернулось катастрофой… С которой сейчас бесполезно спорить… Как, впрочем, и всегда…» — он вновь взглянул на консоль, — «87%… У меня осталось мало времени…»

— «Постой!.. Что это за луч?.. Разве мы не должны просто уничтожить эту тварь выстрелом?..» — пульсации энергии становились все мощнее и чаще, связь крепла ежесекундно, становясь единым мостом среди звезд.

— «Нет… В случае уничтожения реактора такого размера, взрыв пройдет по трем измерениям, всю вашу галактику снесет с чертям… Я сделаю проще, вы называете это брандмауэр, скоро мы его проломим… И все благодаря главному достижению теней моего прошлого…» — он улыбнулся мне так, словно совсем не хотел чтобы этот миг подходил к своему завершению, грустно и печально,

— «Всякая история должна завершиться… И моя вот-вот подойдет к концу… А я ведь еще столько всего не успел… Но, я должен это сделать… Мне нужно войти в ее системы через поток данных, что сейчас пульсирует от нашего реактора и покончить с этим кошмаром… „Гамбит Криптора“ поможет мне в этом… Так не хотелось к вам привязываться, но все старания впустую… Я ведь умер еще пару тысяч лет назад… А это тело — оно лишь отголосок былого меня… Тогда почему мне так грустно и больно?.. Ведь еще одна смерть ничего не изменит!.. Просто… я… я…» — ученый не договорил и обернулся, защитные экраны ядра «Немезиды» распахнули свои врата, дредноут смотрел на безграничное белоснежное зарево будучи к нему ближе чем когда-либо. Сердце планеты пульсировало и исходило кольцами миниатюрных протуберанцев. Луч Гамбита усилился, став пурпурным ядом и растекшись по поверхности колосса.

— «Спасибо, что помог нам… Мне было весело, впервые за столько лет… Береги свое сокровище и не хворай тут без меня… Ты должен помнить… Все сложнее, чем ты думаешь… Не верь мне в этот раз… и… обещай, что защитишь ее… Прошу…» — голос Томаса обернулся эхом тысячи отзвуков, а его тело стало дымкой вокруг ромба света, что воссиял и исчез в пространстве, проследовав за потоками энергии в рубке, сливаясь с кораблем. Черная мгла механизмов потеряла свою душу и рассыпалась пеплом, полностью исчезнув из этой реальности.

Столб мироздания передал последний поток данных к механическому монстру и растаял, как только это произошло, два сгустка света вырвались из противоположных направлений моста энергии, один вонзился в «Немезиду», в то время как другой растворился в захлопывающейся пасти стального зверя по имени «Справедливость». Гамбит прекратил свою работу и отключился, передавая информацию о поглощении неизвестной энергии, пасть дредноута полностью закрылась, одновременно с реактором «Немезиды», сияние приобрело оттенок боли.

— «Зачем он это сделал… я же… все зря…» — голос Омеги оборвался на полуслове жуткими помехами, напоминающими вопль агонии, вены сердца ее оболочки метались между цветовой гаммой, теряя контроль и уничтожая себя изнутри.

— «Бошка раскалывается… Что случилось?..» — Мако очнулась и тут же схватилась за голову, — «Я… вырубалась?..»

— «Совсем немного…» — я подошел к ней и обнял, только сейчас заметив давно проступившие слезы у себя на глазах и стиснув зубы.

— «Но все смотрят…» — она немного удивилась, но тут же успокоилась.

— «А мне плевать…» — я провел рукой по угольным волосам своей любимой, периодически кидая взгляды то на не покрасневшее личико, то на команду, что постепенно поднималась из небытия подобно восставшим духам.

— «А где Томас?..» — старпом немного отстранилась и, недоумевая, попыталась найти его взглядом, но все тщетно.

— «У меня нет ответа на этот вопрос… Как и на многие другие… но…» — пространство содрогнулось от сильнейшей волны энергии, вокруг протопланеты возник нимб света — предвестник конца всего сущего,

— «Неужели она… Нет… НЕТ!!! ЧЕРТ!!! ЭКИПАЖ!!! НАШЕ ВРЕМЯ ИСТЕКЛО!!!» — я молниеносно подбежал к консоли, инициализируя нашу погоню со смертью.

Все кто пришел в себя, ошарашено наблюдали за тем, как огромный механизм отчаянно борется с самим собою. Орбитальные орудия на планете яростно били по ее структуре, подрывая друг друга и собст