Мария Дубинина - Пляж, вояж и желтый саквояж

Пляж, вояж и желтый саквояж 878K, 204 с.   (скачать) - Мария Дубинина - Сора Наумова - Светлана Волкова

Сора Наумова, Мария Дубинина, Светлана Вокова
Пляж, вояж и желтый саквояж


Пролог

Еще ни один вызов к начальству в кабинет не заканчивался свадьбой.

Почему-то именно об этом подумала Одри Брук — простой секретарь в клинике магической косметологии — когда запищал стационарный линофон на ее столе.

— Зайди ко мне, — коротко сказал директор по связи и отключился.

А обед так хорошо закончился…

Одри одернула строгую юбку, поправила волосы и шагнула в кабинет, как в клетку с сарком. Яростный зверюга в лице шефа Готлинда кивнул на кресло для посетителей, и Одри послушно в него опустилась.

— Помнишь, ко мне приезжал брат? — начал он издалека. Конечно, Одри его помнила. Нагловатый черноглазый Антонио не более полугода назад женился и после свадебного приключения заехал в гости к ее шефу вместе с молодой беременной супругой. Ее Одри видела только издалека и мельком, но уже недолюбливала, потому что на подарок молодоженам ушла та самая квартальная премия, на которую Одри уже строила грандиозные планы.

И что самое важное, эту премию она честно заработала!

— Помню, — кивнула Одри, обрывая повисшую паузу. Странно, что начальник вызвал ее в кабинет посреди рабочего дня, чтобы поговорить о своей семье. Не иначе здесь кроется какой-то подвох.

Впрочем, как и всегда.

— Так вот. Они тогда забыли у меня одну памятную вещь и теперь мне нужно ее вернуть. Супруга Антонио беременна и требует кулон, а с беременными ой как сложно спорить.

— А причем тут я?

Шеф взял со стола какой-то листок и многозначительно помахал им в воздухе. Одри прищурилась, всматриваясь в текст, и с удивлением обнаружила свое заявление на отпуск. Прошлогоднее. Не подписанное.

— Ты хотела в отпуск, я готов предоставить тебе три недели и оплаченную путевку на курорт, а ты должна будешь передать эту безделушку человеку, которого пришлет Антонио. Его друг вроде планировал отдыхать в Лиаре.

— Лиаре? — Одри едва не задохнулась. Лиара — самый элитный курорт Ойкумены, ее фотографиями пестрели все глянцевые журналы и злополучные квартальные календари бухгалтерии.

Одри думала недолго. Подумаешь дело — отдать какой-то кулон неизвестному мужику. Отдаст и будет отдыхать. На морском побережье Лиары. Не думать о доставучих клиентах, тупых поставщиках и постоянных придирках начальника.

Не отпуск — мечта!

— А что входит в путевку? — Одри усилием воли опустила себя с небес на землю. С шефом нужно быть начеку, это она усвоила за три года работы.

— Все полностью. Проживание в отеле, питание "все включено", экскурсии и даже персональный гид.

Персональный гид оказался решающим пунктом и Одри согласилась. Потом, конечно, спустя пару часов задалась вопросом, почему нельзя было передать "безделушку", допустим, курьером? Ведь стоило бы это куда дешевле, чем двадцатидневный тур в Лиару, но идти на попятную было поздно. Да и не сильно хотелось упускать такой волшебный шанс.

К тому же Одри вдруг вспомнила, что с курьерской службой у начальника были не самые хорошие отношения после какой-то неудачи с заказом. А шеф, ко всему прочему, выписал ей и отпускные, и злополучную квартальную премию.

А ещё подарил чемодан. Огромный желтый чемодан.


Глава 1
Дамочка с желтым чемоданчиком

— Эй, дамочка с желтым чемоданчиком! Поторопитесь, это тур для успешных, а не для улиток!

Одри выругалась сквозь зубы, и чемодан на дешевых пластиковых колесах зацепился за выступ в тротуаре и потянул хозяйку назад. Тонкие ноги в лакированных туфлях на экстремально высоких каблуках едва не подломились от такого виража. Одри только сильнее сжала зубы и ускорилась.

Даже если она не слишком успешна в жизни, роль улитки ей удалась вполне. А что это, если не успех? Пусть и такой сомнительный.

Мысль была абсурдной, но достаточно ироничной, чтобы поднять вновь упавшее настроение и добавить решимости. А вот скорость, наоборот, уменьшилась.

— Делаем ставки, дамы и господа! — во всеуслышание заявил наглец в громкоговоритель, расслабленно оперевшись могучим плечом на дверную створку заказного лайнера. — Что случится скорее: лопнет терпение водителя или последняя участница нашего тура сломает каблук?

Одри мысленно прокляла его четыре раза и поднажала под раздраженный дребезг крохотных неповоротливых колесиков и гомон наблюдающей толпы. Такого позора она ему не простит, дайте только добраться.

День ее не задался с самого утра — Одри Брук относилась к той категории людей, на которых так называемый закон подлости отрабатывал за раз тройную норму. Например, утром у нее заклинила дверь квартиры. Пока она воевала с магическим замком, вызванный заранее экспресс-лайнер уехал, а рейсовый, на котором пришлось добираться до турагентства, как назло ехал слишком медленно.

И все-таки она успевала. Ну, почти.

И после всего этого она не позволит вот так над собой издеваться какому-то красавчику!

И все же, когда Одри, раскрасневшаяся и взлохмаченная, остановилась возле высокого широкоплечего блондина, сил выпрямиться и гордо встретить его насмешливый взгляд уже не хватило. Оттого и рассмотреть его особо не вышло, но торс под обтягивающей белой майкой оказался у нее буквально на уровне лица.

Одри выдохнула и отвела взгляд.

— Отлично! — радостно заявил парень и похлопал по таймеру личного коммуникатора. — Можете считать, что стометровку на десятисантиметровых каблуках я вам засчитал.

Одри мысленно послала его куда подальше, выпрямилась и изящно смахнула со лба короткую прядь. Точнее, это она считала, что изящно, но взгляд гида говорил об обратном.

— Билет, пожалуйста, — он протянул руку. Одри застонала и полезла в сумочку через плечо, потом пошарила по карманам блейзера, засунула руки в карманы укороченных брючек. Снова деликатно выругалась, легко подхватила громоздкий чемодан и вручила мускулистому в руки.

— Подержите. Кажется, я засунула его на самое дно.

Блондин вес выдержал легко, благо и сама Одри им не сильно надорвалась, но судя по выражению холеного лица, удивился. Хорошо, билет нашелся быстро, всего лишь в боковом кармане, и багаж вернулся на землю, прежде чем мужчина открыл рот, чтобы высказать свое мнение. Одри тряхнула головой, пытаясь вернуть на место вздыбившуюся от бега челку, но проклятая укладка, видимо, работала строго от ванной до выхода из дома. Но все, наконец-то! Она успела, она на месте, и ничто больше не помешает ей получить от этого отдыха по максимуму. Зря она что ли столько лет пахала без перерыва?

— Вы садиться будете или уже не в силах отойти от меня ни на шаг?

Парень вопросительно приподнял брови, и Одри почувствовала, как стремительно краснеет, и вовсе не от смущения. Яростно сопя, она протащила неудобный чемодан дальше, между двумя рядами комфортных парных кресел, и в это время лайнер с тихим шуршанием поднялся над землей. Одри раскинула руки, выпуская ручку чемодана, пошатнулась и почти рухнула в свободное кресло.

— Простите! — выдохнула она, едва восстановив дыхание. Мужчина по соседству встретил ее извинение равнодушным взглядом серебристо-серых глаз, кивнул и отвернулся к окну. Одри торопливо подтянула к себе чемодан и зафиксировала специальным держателем.

На несколько секунд стало тихо, а потом гид громко хлопнул в ладоши.

— Дамы и господа! Я рад приветствовать вас в рамках первой и совершенно уникальной программы элитного межмирового туризма! Вы хотите новых ощущений, незабываемых впечатлений и восхитительных зрелищ? Хотите запомнить эти дни на всю жизнь? Желаете как следует отдохнуть и увидеть места, которые никто до вас не видел? Тогда я вас поздравляю, вы обратились по адресу.

Одри достала из сумочки буклет, который вручил ей начальник, и пробежалась взглядом по вызывающим рекламным предложениям. Кто бы мог подумать, что она будет наслаждаться элитным отдыхом за чужой счет. Ну разве не чудо?

Блондин с шикарным торсом сделал театральную паузу, убедился, что все под впечатлением (от речи, и от него), и продолжил:

— Наш тур будет состоять из отдельных программных блоков. Каких, спросите вы? Это секрет фирмы. Будет захватывающе, интересно, освежающе. Но обещаю, недовольных не останется.

Одри ещё раз сверилась с брошюрой. Стоило признать, она просмотрела ее лишь однажды и от радости не запомнила ни слова.

— Я надеюсь, вы отработаете те немаленькие деньги, что мы заплатили за тур, — капризно протянула девушка с сиденья перед Одри. Она видела только копну фиолетовых волос.

— Если понадобится, то даже лично, — гид послал ей персональную белозубую улыбку, такую яркую, что задело даже Одри. — Меня зовут Зак Мэллори, на ближайшие двадцать дней я ваша мама, ваш папа и ваш слуга в одном лице.

Сосед Одри еле слышно хмыкнул, не отрываясь от созерцания пейзажа. Одри искоса посмотрела на него — брюнет, волосы зачесаны назад, открывая высокий лоб, в профиль нос чуть длинноват, но ему это даже шло, добавляло изюминки. Вроде бы аккуратный и интеллигентный. Дальше разглядывать она не решилась.

Лайнер проехал по главной улице, сделал круг по кольцу в центре города и завернул к телепортационной станции. Ойкумена была содружеством множества обитаемых миров, условно поделенных на четыре сектора: Южный, Северный, Западный и Восточный. Все они были связаны телепортационными тоннелями, берущими начало в Визании — мире, созданном для охраны Источника магии, и с их помощью получали свою долю магической энергии. Миры были маленькими и большими, но в каждом из них обязательно была хотя бы одна телепортационнная станция. Принципы действия стационарных телепортов рассказывали в университете, где училась Одри, но с тех пор эти знания ей никак не пригодились. Главное, что она знала — это единственный способ путешествия между мирами.

Все время поездки их обаятельный гид вещал что-то не по теме, склонившись над креслом с фиолетовой девушкой. Явно заигрывал. Одри поморщила носик и постаралась в эту сторону не смотреть — подобные типы не внушали ей доверия никогда, а теперь, после его колких шуточек, и вовсе.

К станции прибыли без происшествий и довольно быстро.

— Итак, не толпимся, — Зак Мэллори умело построил их возле припарковавшегося лайнера. — Идем организовано, друг за другом. Все уже пользовались телепортами?

Одри замотала головой. Телепорты были удовольствием не из дешевых, естественно ей, обычному секретарю, пусть и даже в успешной косметологической клинике, не по карману. За все свои двадцать пять лет она пользовалась телепортом всего несколько раз по студенческому билету, чтобы попасть в Визанию и вернуться из нее, и ни разу не была где-то ещё за границей Глории, не говоря уже о путевках в элитные туры. К тому же ее последнее перемещение было так давно, что станцию изнутри она даже не узнала.

Но на ее жест никто не обратил внимания.

— Естественно, — презрительно фыркнула фиолетовая девица и поправила волосы длинными пальцами с вызывающе фиолетовыми ногтями. Одри на всякий случай осмотрелась.

Из лайнера, вышло семь человек, включая ее: красавчик-гид, темноволосый представительный мужчина — ее сосед по креслу, рыжий парень, девушка с фиолетовыми волосами и молодая семейная пара. Последние трогательно держались за руки и переглядывались, точно собирались в свадебное путешествие, а не просто в отпуск.

— Ну и отлично.

Одри так не считала. В отличие от остальных, она не была настолько уверена в себе и теперь отчаянно боялась опозориться, особенно перед красавчиком-гидом.

Она пристроилась за семейной парой и засеменила следом, волоча за собой злополучный желтый чемодан. На непривычно высоких каблуках она шла слишком медленно и никак не поспевала за группой, к тому же после забега ноги гудели и ныли. А ещё этот чемодан. Сперва он застрял в турникете, потом не сработала ручка на повороте, и Одри чуть не упала, споткнувшись, а, в конце концов, он просто не влез в большой транспортный лифт, в который загрузилась вся их группа.

— У нас перегруз, — недовольно заметил Зак.

— Соседний лифт свободен, — добродушно сказала замужняя девушка и кивнула в сторону. Одри испугалась, хотела возразить, но встретила насмешливый взгляд Зака, и ноги сами понесли ее из лифта прочь.

— Я вам помогу, — следом за ней в коридор вышел и темноволосый мужчина, вручив гиду ручку своего чемодана. — Оставлю свой багаж вам.

— С какой это стати? — возмутился гид, и Одри вдруг подумала, что как-то слишком вольно он обращался со своими клиентами. За те деньги, которые были оплачены за путевку (а Одри была любопытной), гид должен был их чуть ли не облизывать. Или это тоже часть элитной путевки?

— С такой, что вы сами не позднее чем четверть часа назад сообщили, что вы теперь наш слуга, — он улыбнулся. Одри не видела его улыбки со спины, но точно ее чувствовала.

— Спасибо, — она поправила волосы. — Хамящий гид — это видимо тоже пункт программы?

— Ничего, приедем в отель, попросим жалобную книгу, — улыбнулся мужчина, нажимая кнопку вызова лифта. — Вы впервые на станции?

Одри почувствовала, как щеки запылали от стыда. Она очень старалась выглядеть соответствующе — сделала макияж, укладку, надела стильный дорогой костюм и модельные туфли — для нее довольно дорогие. Но все равно чувствовала себя чужой. Кто же мог догадаться, что ее отпуск начнется так некомфортно?

— Да. Я ни разу не покидала Глорию, если не считать учебы. Как-то… не доводилось. Вы же поможете мне? Я боюсь потеряться или снова сделать что-нибудь глупое.

Мужчина кивнул, а Одри ощутив прилив уверенности, добавила:

— Раз уж мы все равно в одной группе, давайте хотя бы познакомимся. Меня зовут Одри Брук, — и она протянула руку.

— Дин, — мужчина приподнял одну бровь и пожал протянутую руку, — Сильвер Дин.

Двери лифта открылись, ненадолго прервав их едва начавшуюся беседу. Одри очень обрадовалась, что Сильвер забрал у нее чемодан, со свободными руками она чувствовала себя уверенней.

— Вы не похожи на человека, который предпочитает групповые путевки, — рискнула она возобновить разговор, когда Сильвер Дин нажал на кнопку с номером нужного им уровня. Лифт утробно загудел, задрожал, медленно поехал вниз.

— Возможно, — согласился мужчина с улыбкой. — Но все же немного больше, чем вы.

Его взгляд красноречиво прошелся по ее свеженькому брючному костюму, даже стало страшно, что на нем осталась этикетка с ценником. Одри уже успела пожалеть о своей внезапной общительности, как лифт остановился. Причем так резко, что она не удержалась на ногах и полетела, раскинув руки, прямо на своего спутника. Конечно же, по закону всемирного свинства, подвернулся каблук, как будто всю дорогу только и ждал подходящего момента. Под грохотанье взбесившегося механизма, Одри рухнула в объятия Сильвера. От неожиданности тот отступил на шаг, споткнулся о чемодан, невольно пнув его к стенке. Печально скрипнули колесики, и желтое чудовище завалилось на бок.

— Ой! — пискнула Одри, вцепившись в плечи Дина. — Простите!

— Все в порядке. Вы не ушиблись?

Одри посмотрела на свой багаж и покачала головой.

— Я нет, а вот мой чемодан…

— … слишком стар для таких приключений? — пошутил Сильвер и наклонился к нему. — Сейчас подниму.

— Он совсем новый! — возразила Одри, зачем-то решив защитить честь своего чемодана.

— Тогда будем с ним нежными.

Сильвер вернул его в вертикальное положение и подергал заевшую ручку. Одри с беспокойством следила за подмигиванием на приборной панели, и, наконец-то, лифт одумался и плавно продолжил спуск.

Ура, спасены!

На нижнем уровне Сильвер сам покатил ее чемодан, вдруг ставший таким послушным, по узкому наполненному приглушенным, приятным для глаз светом коридору. Цокот каблуков здесь казался удивительно навязчивым, как будто это не Одри шла, а целый полк таких же непривычных к изящной обуви девиц. Сильвер молчал, и Одри больше не пыталась с ним заговорить.

У входа в телепортационный зал их уже дожидалась остальная группа.

— Ваша неторопливость заразительна, — прокомментировал Мэллори. — Так мы покинем Глорию только на десятый день тура.

— Вы нас переоцениваете, — не остался в долгу Дин, и Одри мысленно ему поаплодировала. — Разве что на третий.

Насмешливый голубоглазый взгляд гида остановился на Одри, и она гордо вскинула голову, надеясь, что выглядит достойной своего костюма. Хотя в душе уже почувствовала какой-то подвох.

— Специально для дамочки с желтым чемоданчиком и ее кавалера повторю.

— Ее зовут Одри, — неожиданно вступился Сильвер. — Одри Брук. И вы это прекрасно знаете, господин Мэллори, вы сверяли списки участников. И я не ее кавалер.

Зак перехватил его взгляд, улыбнулся обаятельно и, как ни в чем не бывало, продолжил:

— Мы в телепортационном зале, и если среди нас все же есть те, кто видит его впервые, то прошу обратить внимание на эти необычные штуковины перед вами. Как ни странно, но это и есть телепорты.

Одри посмотрела на хромированные блестящие арки в рост высокого человека по правую и по левую стороны от входа в просторный хорошо освещенный зал. Внутри пустых арок собиралась магическая энергия, готовая по сигналу от управляющей панели выстроить телепортационный тоннель по введенным заранее координатам. Обслуживающий персонал телепортационных станций набирался из опытных магов-техников, и работа эта считалась очень престижной. К сожалению, прогресс пока не дошел до портативных моделей, для переброса всегда требовалась стационарная база, но ученые периодически обещали создать мобильный телепорт многоразового использования, который бы не нуждался в сложных настройках. Но пока это была идея из разряда фантастики.

— Попрошу сдать багаж, — вдруг сказал Мэллори. — Здесь ваши пути разойдутся.

— Что значит, сдать? — Одри снова занервничала. В чемодане она хранила не только одежду и личные вещи, но антикварный кулон, который ей велели беречь и охранять, пока за ним не явятся. Так что лучше не оставлять багаж без присмотра.

— Вы хотите таскаться с этой вашей гремящей громадиной и дальше? — спросил Зак, и его голубые глаза немного потемнели от раздражения. А потом поднял взгляд на остальных и дежурно улыбнулся. Дежурно, но все равно так обаятельно, что Одри снова зацепило. — Ваши чемоданы мы отправим грузовым телепортом, и вы сможете забрать их сразу после того, как зарегистрируетесь в отеле.

Одри снова почувствовала стыд, но тут же загнала его подальше. Да, она впервые выезжает за границу, да, она впервые едет на элитный курорт, и то лишь по счастливой случайности. Да, у нее даже не было времени, чтобы ознакомиться нормально с буклетом и прикупить подходящие для поездки вещи, и ее огромный желтый чемодан, щедро подаренный шефом перед отпуском, был собран лишь наполовину.

Она сжала кулачки и послушно передала свой багаж работнику. Если верить плану, расстанутся они ненадолго, а на чемодане стоит сложная магическая защита. Ничего не случится с ее маленькой задачей, благодаря которой она и получила этот подарок судьбы в виде двадцатидневного тура. И, кажется, ещё потеряет кучу нервов с таким странным гидом. Как-то иначе Одри представляла себе элитные дорогие туры.

Вся подготовка заняла не больше десяти минут, после чего Зак дал короткие инструкции и направил всех в телепорт.

Один шаг за рамку — и ты в другом мире!

Одри сразу зажмурилась от яркого света, запаха ветра и соли и гула в ушах. Но когда, наконец, сумела открыть глаза, то оказалась не на пляже, а в просторном, хорошо освещенном телепортационном зале. От предыдущей станции, немного обшарпанной и неаккуратной, эта отличалась не только чистотой, но потрясающей новизной. Словно ее отстроили буквально пару дней назад.

— Добро пожаловать в Лиару, самый солнечный и дорогой мир Ойкумены, — обрадовал нас гид, как только лифт вынес всю группу на просторную площадку на возвышении. Прозрачные стены кабины исчезли, словно их и не было.

У Одри из груди вырвался восторженный стон — такую красоту она видела только на картинках.

Им дали несколько минут, чтобы осмотреться, пока не подъехал специально подготовленный лайнер. Одри, не обращая ни на кого внимания, подбежала к высоким перилам и, схватившись за них руками, подалась вперед. Словно так она могла увидеть больше.

Везде, куда ни посмотри, синело море. Удивительный чистый цвет простирался до самого горизонта, где, утопив круглый бок в воде, висело одно из пяти светил Лиары. Два других дневных слепили глаза прямо над головой, а ещё два, ночные, пока едва угадывались полупрозрачными сферами на фоне серебристого гиганта, застилавшего собой половину неба. Одри прижалась к перилам, опустив взгляд на портовые постройки, где в середине дня толпился народ. Суда самых невообразимых форм и размеров пребывали в постоянном движении, то причаливая, то уходя в открытое море. Ветер дохнул в лицо теплым воздухом, пахнущим солью и, чуть заметно, сладкими фруктами.

— Идемте, Одри, — Сильвер Дин тронул ее за плечо, отвлекая от созерцания портовых красот. — Иначе наш странный гид бросит нас тут одних.

Одри бросила быстрый взгляд на плечистого блондина, нервно поглядывающего на часы, и с благодарностью приняла руку Сильвера.

Лиарские лайнеры, в отличие от привычного Одри транспорта Γлории, были открытыми, только от солнца защищал легкий шуршащий тент. Прохладный и свежий ветер трепал волосы и охлаждал разгоряченную кожу. Одри сразу стало как-то неуютно в своем деловом костюме.

Лайнер плавно заскользил по извилистой дороге вниз, где виднелось огромное здание отеля. Все оно словно состояло из стекла и почти полностью сливалось с небом, отражая его всеми своими поверхностями. Правда, спустя пару минут его скрыли раскидистые пальмы и небольшие, словно пряничные домики, натыканные вдоль дороги.

Регистрация, как ни боялась Одри, прошла без излишних приключений. У нее проверили путевку, заверили подписью с идентификационного браслета мага, выдали магнитный ключ от номера и отправили к гиду.

— Ваши вещи уже в номерах, — Зак вел себя необычно дружелюбно, и кажется, сам больше не желал язвить и цепляться к Одри. Она расслабилась и довольно заулыбалась. — Так же как и подробная программа тура. Меня можно найти в 837 номере или позвонить по внутренней связи.

Одри сверилась с магнитным ключом — 836. Их номера располагались напротив друг друга. Сильвер кивнул и отошел к соседней двери. Легкий взмах магнитной карты, и вот он уже скрылся в номере. Одри оглянулась и обнаружила, что осталась стоять в коридоре одна. Посмотрела на ключ в своей руке. Ну, это же должно быть просто?

— Какие-то проблемы? — спросила фиолетововолосая девушка, появившись рядом неслышным шагом. Мягкий бордовый ковер гасил цокот каблуков. Одри покачала головой и, не раздумывая больше, провела картой над замком. На миниатюрной панели загорелся зеленый огонек, раздался звуковой сигнал, и Одри толкнула дверь внутрь.

Повезло — она открылась.

Едва оказавшись в номере и захлопнув за собой дверь, она бросила на пол сумочку, торопливо прошла вперед из прихожей и с разбегу нырнула в необъятную кровать, застеленную белоснежным покрывалом. Какое это было наслаждение! Одна туфля полетела вправо, другая — влево, шов на новых узких брюках опасно затрещал, но выдержал кульбиты своей владелицы. Постельное белье приятно пахло дорогим кондиционером и свежестью, в открытое настежь окно, такое широкое, что занимало половину стены, проникал горячий воздух и пронзительные крики морских птиц. Одри ещё раз с наслаждением втянула носом непривычные запахи, потянулась и перекатилась на спину. Высокий потолок радовал идеальной белизной, но взгляд быстро нашел россыпь едва заметных современных ламп, которые работали на довольно сложной магической формуле.

Одри с усилием села, стянула надоевший пиджак и отбросила в сторону, все равно кровать была слишком широкой, чтобы промахнуться и уронить вещь на пол. И вообще, если быть с собой честной, то Одри попала прямиком в сказку.

Беглый осмотр показал, что апартаменты состояли аж из двух смежных комнат и одной ванной, по размерам не уступающей гостиной в квартире Одри. Самая большая комната была занята кроватью, бельевым шкафом, так искусно вписанным в обстановку, что не сразу бросался в глаза, туалетным столиком и парой мягких пуфиков. В соседнем помещении было что-то вроде комнаты отдыха с роскошным диваном сочного цвета фуксия, двумя очаровательными круглыми креслами и стеклянным столиком. На стене выделялся огромный темный экран визора с полочками по бокам, на которых были собраны мобильные накопители информации — наверное, фильмы и музыка.

Одри чувствовала себя ребенком, попавшим в кондитерский магазин, где можно было съесть все, что угодно. Бодро прыгая босиком по мягкому ворсистому ковру нежного молочного цвета, она пересекла комнату и приложила ладонь к идентификационной панели возле стеклянной двери, обманчиво хрупкой, но на деле выдержавшей бы и прицельный магический удар. Хитрый артефакт сверил ее данные с картой жильца и выпустил на балкон.

Одри не удержалась и счастливо расхохоталась.

Стекло впереди, сзади, над головой и под ногами — как будто и она, и плетеные кресла с яркими подушечками висели в воздухе между голубым небом и аквамариновой водой бассейна, раскинувшегося далеко внизу. Одри подошла к внешней стене и приложила ладонь к следующей защите. Створки разошлись в сторону, и манящий ветер свободы всколыхнул волосы и набросил на нос короткую жесткую прядку.

Неужели я это заслужила, спросила себя Одри и сама же себе с гордостью ответила: “Да. Заслужила!”

* * *

Сканер безопасности работал в штатном режиме, послушно выводя на экран очертания вещей в багажном отсеке. Вдруг по визору прошла рябь, маготехник коротко выругался и нажал на кнопку отключения.

— Что там у тебя? — недовольно спросил его напарник.

— Активность выше нормы. Работаем по протоколу?

— Как мне надоели эти богатые идиоты! Опять премии лишат!

— Поговори еще, — осадил болтуна начальник смены. — Только избавились от проверяющих из Службы безопасности Визании. Чудо, что все благополучно обошлось. С этими ребятами лучше не шутить.

— Ты так говоришь, как будто они всемогущие какие-то, — уже нe так уверенно возразил маготехник, и начальник показал ему кулак.

Отсек оцепили до приезда специалиста, рабочие собрались у дверей и с интересом наблюдали за происходящим. Такие ситуации случались несколько раз в год, заставляя гадать об умственных способностях хозяина багажа, сдавшего его на проверку с запрещенными предметами внутри.

— Интересно, что будет там сегодня? В прошлый раз достали… — начальник не успел закончить фразу, прибыл специалист по артефактам.

— Где и что? — мужчина уже был одет в костюм, гасящий магические возмущения.

— Желтый чемодан, средняя линия.

Маг взобрался по лестнице к передвижной ленте. Чемодан действительно выделялся, среди сотен других. Ярко-желтый, он словно ухмылялся своими молниями и угрожающе покачивал ручкой.

— Что за ерунда?

Наваждение схлынуло, и чемодан перестал казаться угрозой. Маг проверил его датчиком, магией и осмотрел два раза.

— Никаких следов активности. Вы там пьяные за пультом что ли? — он раздраженно цыкнул и стал выбираться с ленты.

— Точно конец премии, — начальник смены вытер лоб платком и подошел к пульту сканера, вызывая последнюю запись. Не было зарегистрировано никаких отклонений, кроме визуальной ряби.

— Может, аппаратура сбоит? — предположил вернувшийся маг, стаскивая костюм. — Отправьте запрос техникам.

Руководство телепорта было проинформировано об инциденте, багаж направлен на станцию переправки, а виновник тревоги мирно поехал в отель.


Глава 2
Гид в пене

С балкона в номер Одри вернулась в состоянии эйфории. Еще раз прошлась по комнатам, пытаясь вспомнить, что ещё нужно было сделать, и вернулась в спальню за оставленной сумочкой.

Для начала — связаться с мамой, как обещала, и сказать, что добралась нормально, цела, здорова и никто не покусился на нее и ее имущество.

Вот, кстати! Нужно разобрать вещи. Но сперва мама.

Одри достала свой линофон. К сожалению, не все миры Ойкумены поддерживали мобильную связь, а чтобы дозвониться из одного мира в другой, пришлось прибегнуть к помощи идентификационного браслета, который был у каждого инициированного мага. Одри отучилась на мага Воды, но ее нынешняя работа была далека от магии, как, впрочем, и сама Одри. Хорошо, что на тумбочке нашлась подробная инструкция по налаживанию межмировой связи

Одри провела нехитрые манипуляции, сверяя каждое свое действие с листком. Несмотря на магическое образование и диплом, браслетом она пользовалась редко и даже половины его функций не помнила.

— Αлло? Алло, мама?

Одри перешла на энергетическое зрение и обнаружила, что не замкнула один из потоков. Связь тут же появилась, и на дисплее портативного линофона возникло заспанное мамино лицо.

— Детка? — она сонно поморгала, и взгляд ее прояснился. — Ты как? Нормально добралась? Все хорошо?

— Да, все отлично, — честно ответила Одри. Пара неприятных моментов начала путешествия уже не в счет, комфортный номер окупил все страдания.

— Ты с кем-нибудь подружилась? Нехорошо отдыхать одной.

Этот тон был Одри слишком хорошо знаком. Мама собиралась разразиться ненавязчивым нравоучением на тему, как Одри стоит устраивать свою жизнь с такими обязательными пунктами, как муж, дети и работа, которая приносила бы не только головную боль, но и деньги.

Мама заботилась о ней, но в последние годы это стало приобретать назойливую форму.

— Я познакомилась кое с кем, — уклончиво ответила Одри и быстро об этом пожалела.

— С мужчиной? — обрадовалась мама и приблизила лицо к экрану своего линофона. — Ему можно доверять? Ты же понимаешь, вы на курорте. Убедись, что он не альфонс и не обманщик.

— Эй, не спеши так! — воскликнула Одри. — Я сказала, что мы познакомились. И все. Я просто знаю его имя, а он мое.

Судя по выражению лица, это ничуть не умерило мамин пыл, и Одри постаралась переключить ее интерес на описание окружающих красот и даже показала вид из окна.

Одри впервые выбралась в отпуск за пределы родного мира. Строго говоря, те несколько выходных, что она выцарапывала у начальника, вообще нельзя было назвать отпуском. Со своим университетским образованием и квалификацией мага Воды она просиживала штаны в кресле секретаря косметологической фирмы, довольно часто замещая наглого маготехника, занимающегося подготовкой смесей для магического окрашивания. Уж он-то в отпуск ходил регулярно, не то что Одри. Ей очень повезло, что вместо очередного выговора за нерасторопность, ей предложили слетать в отпуск. Хотя секретность, на которую намекал шеф, наводила на подозрения.

Одри очень не хотела влипать ни во что криминальное.

Одри очень хотела на курорт.

Короткая моральная борьба закончилась быстро, поэтому сейчас Одри сидела не за рабочим столом, заваленным бумажными кипами в человеческий рост, а на миленьком диванчике вырвиглазной расцветки. И конкретно в этот момент ни о чем не жалела.

Попрощавшись с мамой и передав привет папе, Одри отправилась искать чемодан. Вещей в нем было до печального мало, за те несколько дней, что оставались в ее распоряжении после предложения шефа, она успела только одолжить у подруги летнее платье в полоску. Оно шло ей как корове седло, но иного выбора не было, а шеф успокоил, что нужные вещи она может приобрести и в Лиаре, и сдобрил путевку ещё и отпускными.

К ее великому удивлению нелепого желтого чемодана в номере не оказалось. На всякий случай Одри обошла все комнаты и зачем — то даже заглянула в холодильник.

— Ерунда какая-то, — пробормотала она и вышла в коридор. Обращаться за помощью к Заку ей очень не хотелось, но именно он был ответственным за свою группу и все, что с ней связано. В том числе и за сохранность багажа.

Последняя мысль получилась какой-то особенно мстительной.

Одри решительно постучала в дверь, но та осталась совершенно безучастна. Пришлось отставить деликатность и заколотить уже со всей силы.

— Эй! Уделите мне минуточку! — Одри на мгновение задумалась, как назвать его, чтобы было не слишком фамильярно, но в голову ничего не пришло. — Зак! Вы там?

И снова мертвая тишина. Зато через минуту из соседнего с Одри номера выглянул Сильвер.

— Одри? Что-то случилось?

Он успел переодеться в легкие брюки и открытую майку, а тщательно зализанные полчаса назад волосы были влажными и слегка взъерошенными, придавая Дину весьма очаровательный, немного рассеянный вид.

Одри справилась с произведенным на нее впечатлением и пожаловалась:

— Да. Я не могу найти свой чемодан, а Зака в комнате, похоже, нет.

На лице Дина отразилось удивительно искреннее беспокойство. Он на мгновение вернулся в номер и решительно из него вышел, захлопнув за собой дверь.

— Идемте. Спустимся вниз, спросим у девочек на ресепшн.

Одри кивнула, радуясь, что ее новый знакомый и теперь ещё и сосед оказался таким приятным и обходительным мужчиной. Просто мечта. Она невольно покосилась на его руки — ни обручального кольца, ни свадебного браслета на них не оказалось.

— Что бы я без вас делала? — посетовала она, поравнявшись со спутником.

— Ерунда. Я же обещал, что буду вам помогать.

В ответ Одри только улыбнулась. Это для него ерунда, а она за последние несколько лет уже забыла, что такое мужское внимание. И вспомнить о нем оказалось невероятно приятно.

— Тогда давайте на “ты”, если вы не против.

— Я не против, — он посторонился, пропуская Одри вперед. — После тебя.

За стойкой регистрации было какое-то волнение. Девушки в форменных костюмах не сразу заметили ее и Сильвера.

— Прошу прощения, — окликнул их мужчина, и одна девушка со светлой тонкой косичкой, наконец, обратила на него внимание. Ее взгляд метнулся от него к Одри и там задержался.

— Одри Брук? — она взмахнула руками и выскочила из-за стойки. — Ох, какое счастье. Точнее несчастье. В общем, случилось недоразумение, мы как раз собирались звонить вам в номер.

У Одри сердце рухнуло в пятки. Как же так? Что-то случилось с ее багажом? С багажом, где хранилось то, из-за чего она получила возможность оказаться здесь?

— Успокойтесь, — Сильвер поймал работницу за плечи и мельком взглянул на бейдж, — Саманта. Объясните спокойно, что случилось.

Спокойно у Саманты вышло далеко не сразу. Сначала она объяснялась довольно сбивчиво, но вскоре спокойствие Дина перешло и к ней.

— Понимаете, ваш чемодан, желтый такой, — она сделала выразительную паузу, и запнулась. — На нем же стоит магическая защита? В общем, эта защита неправильно сработала при телепортации. Вызвали специалиста, он не обнаружил ничего аномального… Вот только…

— Вот только? — дрожащим голосом повторила Одри.

— В общем, никто из сотрудников отеля не смог его доставить в номер. Вы можете забрать его сами из грузового отсека?

Одри облегченно выдохнула. С ее чудовищным чемоданом все было в порядке.

Сильвер продолжил успокаивать Саманту, а Одри поймала себя на мысли, что ей это неприятно. Пришлось признать, что она ревновала, причем совершенно безосновательно.

В итоге она не стала дожидаться Сильвера и сама отправилась за своим чемоданом, а ей услужливо показали куда идти, и по браслету передали охране, чтобы ее встретили.

Чемодан одиноко желтел посреди просторного и совершенно пустого зала.

— Никого к себе не подпускает, — пожаловался портье, не отходя от двери, словно боялся приблизиться. Одри растерянно моргнула и взялась за ручку. Ничего страшного не случилось, ей даже не мгновение показалось, что чемодан обрадовался и стал ярче.

— Извините за беспокойство, — напоследок сказала Одри и покатила чемодан в холл. Где-то внутри этого желтого монстра ее ждали удобные тапочки и лёгкое платье. От костюма и туфлей уже все начало чесаться.

— Если заметите странности, сразу обращайтесь, — сказал напоследок парень, судя по бейджу, штатный маготехник. — Уж простите, но для такого раритета формула заклинания слишком сложна. В любой момент может засбоить.

При этом он изобразил руками что-то вроде взрыва, и Одри зябко передернула плечами. Да, она сама видела, что шеф подсунул ей чемодан самой древней модели в этом секторе Ойкумены, но ведь нe обязательно, чтобы ей об этом постоянно напоминали!

Она потащила за собой этот бодро кряхтящий, неприлично желтый гроб на колесиках, даже не взглянув, на месте ли Сильвер. Это было не очень-то воспитанно с ее стороны, да и как-то по детски, но она все равно прямиком направилась к лифту и вызвала скоростную стеклянную кабинку. Уже поднимаясь, успела увидеть внизу, как Сильвер ищет кого-то глазами. Наверное, ее. Все-таки не очень хорошо получилось, надо потом извиниться.

Створки с мелодичным звоном разъехались, Одри вытолкала неповоротливую махину в коридор, наклонилась и похлопала по жесткому пластиковому боку.

— Все хорошо, малыш. Почти приехали.

Вообще, разговаривать с вещами не входило в ее привычки, но лучше говорить с чемоданом, чем с кем-то вроде их непутевого гида. Вот где он был, когда у нее возникла проблема?

Одри докатила чемодан до своей комнаты, полезла за магнитной картой, но она выскользнула из пальцев и приземлилась точно под ноги… Заку Мэллори.

— Осторожнее надо, за нее штраф полагается.

Он наклонился и поднял карту. Одри медленно выпрямилась и столкнулась с мужчиной взглядами.

— Держите, — он протянул карту, белозубо улыбаясь, а из-за его спины выглядывала милая мордашка фиолетововолосой девицы. И оба они только что вышли из ее номера, который был слева от номера Одри. Вместе вышли.

— Так себе из вас слуга вышел, — буркнула Одри, рывком выдирая из его пальцев ключ и открывая замок. Втиснулась в проем и, высунув голову, выпалила: — И мама с папой тоже не очень!

— Я исправлюсь! — весело пообещал ей Зак, прежде чем Одри успела закрыть дверь. Исправится он, как же! Горбатого могила исправит.

Время до ужина пролетело в один миг — Одри разобрала вещи, приняла освежающий душ, переоделась в легкое платье и тапочки, и спустилась на исследование территории.

Отель оказался огромным с просторными холлами и зонами отдыха. Одри отыскала столовую, банкетный зал, кинотеатр и спуск в бар. Парадный выход смотрел на парк с мощеными тропинками, ведущими прямиком к берегу моря. Шум его было слышно прямо от входа, так же как радостные крики отдыхающих.

— Хочешь увидеть море?

Сильвер вновь оказался рядом, и от его внезапного появления Одри вздрогнула. А мужчина уже предложил ей руку.

— Позволь побыть твоим сопровождающим.

Одри море уже видела, когда они только телепортировались из Γлории и оказались на смотровой площадке. А потом с балкона своего номера. Но одно дело — увидеть издалека, а другое — опустить в соленую воду ноги.

— Спасибо.

— Разобралась с багажом? — как бы между делом поинтересовался Сильвер, когда она подхватила его под локоть.

Одри ещё испытывала неловкость от произошедшего, но за один день этот чемодан уже так изрядно потрепал ей нервы, что она решила просто опустить все, что с ним связано.

— Да. Заклинание безопасности засбоило при телепортации. Чемодан оказался слишком де…. недорогим для защитных артефактов. Ерунда, я уже разобрала вещи.

— Защитное заклинание это хорошая идея, — похвалил Дин. — Ты сама решила его ставить или кто-то посоветовал?

— Посоветовали, — ответила Одри. — Ну знаешь, мало ли что.

Они свернули с главной дороги на узкую дорожку с лестницей. От моря их отделяла сотня метров и высокие кусты магнолии, а потом дорожка буквально оборвалась и утонула в горячем белом песке. Из-за этого Одри не сразу заметила открывшийся ей вид на пляж с зонтиками и деревянными шезлонгами, небольшими бунгало-барами и круглыми столиками.

Девушки кругом были в купальниках, парни в плавках или шортах. Такого обилия раздетых людей Одри никогда не видела. Оздоровительные бассейны в клубе не в счет, а пляжи в Глории не слишком многолюдные из-за температурных условий, да и на отдых никогда не находилось времени и денег.

— Как думаешь, вода теплая? — спросила Одри. Вопрос, конечно, был глупым. Едва ли толпы туристов оккупируют Лиару круглый год ради того, чтобы просто посидеть на бережке.

— У нас есть прекрасная возможность проверить самим, — улыбнулся Сильвер и стянул с себя майку. — Ты не против искупаться?

Ему удалось застать Одри врасплох. Она надела купальник, хотя и не планировала купаться, но сейчас поняла, что не может противиться искушению.

Она бросила сумку на песок и неуверенно начала раздеваться. Чувство неловкости сделало ее более неуклюжей, чем всегда, и Дину пришлось помочь ей, когда платье зацепилось за цепочку на шее.

— Спасибо, — поблагодарила она и разулась. Песок был очень горячий, немного шершавый, но все равно безумно приятный на ощупь. Только что Одри было стыдно за свой вид в купальнике, как и всегда, когда только открываешь купальный сезон, но стоило потянуться и почувствовать обнаженной кожей ласковый морской ветерок, как все страхи рассеялись.

Она подождала, пока Сильвер снимет брюки и аккуратно сложит их поверх майки, и подошла к кромке воды. Солнце отражалось от лазурной глади и слепило глаза. Мерные волны вяло накатывали на берег и лизали пальцы. Одри наклонилась и достала со дна причудливую ракушку.

— Первый сувенир? — шутливо спросил Сильвер. — Обязательно сохрани его, потом будешь вспоминать.

Одри так и сделала. А потом все-таки решилась окунуться. Сильвер проплыл мимо, толкая себя вперед мощными гребками. Одри же не хотелось напрягаться, и она просто раскинула руки и позволила соленой воде держать себя на поверхности. Было так тепло, легко и уютно, что она, наверное, могла бы проваляться так сутки напролет, но кто-то проплыл совсем рядом, и ее накрыло волной.

— Не спи, нос сгорит! — крикнул ей Зак и скрылся под водой. Одри много бы хотела ему сказать, но не успела.

Потом они с Сильвером немного поболтали возле самого берега, он — сидя на песке, а Одри — лежа на животе, наполовину скрывшись в воде. Когда начало слишком припекать плечи, Одри засобиралась обратно в номер. В голову пришла запоздалая мысль про солнцезащитный крем.

По дороге им встретились знакомые лица.

— О, и вы тоже выбрались? Здесь здорово! — помахал им парень из их группы, тот самый молодожен в ярких зеленых шортах и распахнутой оранжевой рубашке. В руке у него был разноцветный коктейль с длинной лабиринтообразной трубочкой, утыканной цветками и кусочками фруктов. Выглядело очень освежающе. — Пойдете на вечеринку вечером? Все включено. Музыка, танцы, коктейли, местные деликатесы.

Его жена приветливо улыбнулась.

— Мы с Коннором обязательно пойдем, — сообщила она. — У нас свадебное путешествие.

— Очень заманчиво, — отозвался Сильвер, хотя по его виду сложно было судить о его настоящих мыслях.

— Я бы хотела, — сказала Одри. Добавлять, что ни разу не была на вечеринках масштабнее студенческой, не стала. Просто покосилась на своего спутника. Сильвер, казалось, размышлял.

— А ты пойдешь, Айзек? — спросил Коннор у рыжего парня, флегматично потягивающего коктейль на соседнем шезлонге и читающего книгу. Зеркальные солнцезащитные очки делали его и так не слишком эмоциональное лицо совсем непроницаемым. — Эй, Айзек!

Похоже, все успели перезнакомиться, и у Одри появился отличный шанс восполнить этот пробел.

— Меня зовут Одри Брук, — сказала она. — Я из Глории.

— Коннор Орсман, а это моя жена, Линси Орсман. Мы из Эдона, это небольшой мир на стыке Западного и Южного секторов Ойкумены. Эй, Айзек, может, сам представишься?

Рыжий повернул голову, не спеша, поднял очки и кивнул.

— Αйзек Хобб. Медмаг. Родился в Эре, работаю в Визании.

Он нацепил очки обратно и снова открыл книгу. Что он в ней вообще видел, в темных-то очках?

— Не обижайтесь на него, — тихо попросила Линси. — Кажется, он из тех, кто не очень любит компании.

Одри кивнула и повернулась к Сильверу.

— А ты слышал насчет вечеринки?

— Нет. Полагаю, наш гид счел ее недостойной внимания.

— Мы прочитали объявление на ресепшн, — сказала Линси. — У бассейна, представляете? Это никак нельзя пропустить.

— Если вы так говорите, — улыбнулся Сильвер, — возможно, это действительно так.

Одри для себя уже решила, что пойдет. Пока сидела в номере и разбирала вещи, поняла: не для того она согласилась сюда приехать, чтобы отсиживаться в тенечке. К тому же, ей ещё нужно как-то встретить человека, которому она должна была передать доверенную ей вещь. И, если честно, от нее хотелось избавиться поскорее.

В общем, гулять так гулять.


К бассейну Одри спустилась точно ко времени, потому что страдала излишней пунктуальностью. К счастью, не она одна устала отсиживаться в номере, и вокруг бассейна уже собирались люди и шли какие-то загадочные приготовления.

Одри толкнула стеклянную дверь и вышла из здания отеля.

— Одри!

Сильвер заметил ее первым и приветственно помахал рукой. На нем была легкая рубашка яркой расцветки, как раз для отдыха на открытом воздухе, и светлые штаны. Остановив девушку в коротком форменном платье официантки, он взял у нее с подноса два бокала с насыщенно-оранжевым содержимым и витиеватой трубочкой. Один из них протянул Одри.

— Несмотря ни на что, я не ожидал увидеть тебя, — сказал он с обезоруживающей улыбкой.

— Но я пришла, — только и смогла ответить Одри. Боковым зрением она видела, кто в чем пришел, и понимала, что выглядит белой вороной. Точнее, полосатой, потому что одолженное у подруги платье в черно-белую косую полоску неплохо бы смотрелось в офисе, но отвратительно — на курорте.

Хотя, кого Одри обманывала. Оно отвратительно смотрелось бы везде.

— Одри? — обеспокоенно позвал Сильвер. — Давай выпьем за наше знакомство.

Он поднял бокал, и Одри легонько стукнула по нему своим.

— За знакомство.

— И удачный отдых.

— Да, и за отдых, — улыбнулась Одри, чувствуя, как потихоньку расслабляется. — Спасибо, что возишься со мной.

Сильвер неодобрительно покачал головой, сверля ее пронзительно-серыми глазами, ловящими отблески рыжего — от стакана и голубого — от воды.

— Разве я хоть раз дал понять, что мне это в тягость? — спросил он. — Если это так, то я постараюсь более явно выражать свое удовольствие от общения с тобой. В любом случае, лучше тебе буду помогать я, чем он.

Он кивнул на противоположную сторону бассейна, и Одри заметила там крепкую фигуру их светловолосого гида. Он казался напряженным и смотрел по сторонам, ища кого-то во все увеличивающейся толпе.

Наверное, ту фиолетововолосую, подумала Одри с некоторым раздражением и отвернулась. Ее спутнику обаятельный гид тоже не нравился, это чувствовалось в каждом движении, взгляде, мимике. Интересно, это инстинкты или просто так получилось? Вот Одри, к примеру, просто не любила необязательных людей.

— Кажется, он идет сюда, — равнодушным тоном сообщил Сильвер, отвлекая Одри от странных мыслей. Она подняла голову и увидела кривую ухмылку Дина.

— Чудесное платье, — "с порога" отвесил комплимент Зак, и Одри уловила сарказм. Если он на полном серьезе, то это точно не про нее.

— А, господин Мэллори. — Сильвер не удержался от ответной колкости. — Смею предположить, вы подошли к нам, чтобы извиниться, что не сообщили нашей группе о предстоящей вечеринке возле бассейна?

— Если не будете читать выданные вам планы мероприятий, проспите весь отпуск, — не остался в долгу Зак. Он все еще выглядел напряженным, но уже чуть меньше. Α складочка между бровей и вовсе разгладилась, когда он встретился взглядом с Одри.

Одри захлопала глазами. За весь день она так и не удосужилась заглянуть в программку, которая лежала у нее в номере на туалетном столике. Сперва звонила маме, потом этот чемодан, потом прогулка. Кто бы мог подумать, что столько всего произошло с ней всего-то за один день? Раньше ничего интересней выдачи зарплаты не случалось.

— Если вас не устраивают мои услуги, я могу похлопотать, и вас распределят в другую туристическую группу.

— Нет уж, увольте. Я лучше добьюсь, чтобы нам заменили гида, думаю, многие из нашей группы меня поддержат.

— Да что вы говорите?

Ситуация накалилась как-то без ее участия, и Одри потянула Сильвера за локоть, привлекая внимание.

— Да ладно тебе. Такой хороший вечер, не будем омрачать его.

Одри и сама удивилась, поймав себя на откровенно кокетливом тоне. Видимо, коктейль оказался чуть более алкогольным, чем она того ожидала.

— Пойдем, — поманила она, — там, кажется, мясо на мангале.

Она отвела Сильвера туда, но мясо ещё не было готово, зато между шезлонгами то тут, то там стояли столики с напитками. Одри взяла себе один, чтобы не чувствовать себя лишней на этом празднике жизни.

— Он выводит меня из себя, — признался Сильвер, оглядываясь на оставшегося позади Зака. — Никогда прежде не встречал таких типов.

Одри вспомнила парочку особенно вредных клиентов их салона и сделала большой глоток обжигающего напитка. Точно слишком алкогольный! Даже в горле запершило. Сильвер заботливо похлопал ее по спине и посоветовал:

— Это стоит пить чуть медленнее. Кстати, советую попробовать зеленый. Он как раз подходит девушкам.

Одри приняла от него пузатый бокал с наколотой на край долькой лайма. Пахло вкусно, свежестью, мятой и кисловатыми ягодами и почти не пахло спиртным.

Второй раз пошло лучше, и Одри не заметила, как опустошила бокал. За это время успело окончательно стемнеть, и по периметру зажглись прожектора — обычные, имитирующие слабый дневной свет, и крутящиеся цветные. Яркие пятна света заплясали по полу, выхватывая из приятной полутьмы загорелые тела, пеструю ткань нарядов, улыбающиеся лица. Особенно красиво огни смотрелись на поверхности голубой воды. Как будто пролили краску. Ненавязчивая мелодия сменилась зажигательными танцевальными ритмами, и народ заметно оживился.

— Я не танцую, — отмахнулась Одри, но ее почти силой утащили в толпу.

Кто-то уже прыгал в бассейн, поднимая тучи брызг, все сверкало, шумело, волновалось. Одри, наконец, сумела выпутаться из рук незнакомого танцора и вернуться, но на месте Сильвера уже не оказалось. Одри завертела головой и почти столкнулась лбами с фиолетововолосой девицей.

— Прости!

Одри коротко взвизгнула, когда кубик льда скользнул ей в декольте. Освещения не хватало, но было итак ясно, что платье с чужого плеча требовало срочную стирку.

— Прости-прости! — запричитала девушка, смахивая с Одри листики мяты и дольки лайма. — Идем! Тебя нужно срочно переодеть!

Одри не очень поспевала за ходом ее мыслей, пробурчала только, что надеть ей больше совсем нечего, но девушка только отмахнулась. В тихом прохладном холле Одри смогла вдохнуть полной грудью и кое-как, в пролетающем мимо зеркале, оценить ущерб.

— Ты же Одри, да? — уточнила она, запихивая Одри в лифт. — Меня зовут Виола Монро.

— Приятно познакомиться, я Одри… Ой, ты же знаешь.

Язык вдруг показался каким-то вялым, и не успевал за мыслями. Одри тряхнула головой, а Виола вдруг расхохоталась.

— Ты извини. Не хотела тебя обливать. Но знаешь, мне кажется, это к лучшему. Я сейчас подберу тебе другое платье. В качестве извинения. И накрашу. Хочешь, я тебя накрашу?

Одри кивнула. Виола выглядела не только неформально из-за цвета волос, но очень ухоженно и стильно. Она явно умела подбирать одежду и владела навыками визажиста. Α еще немалыми деньгами, потому что Одри точно знала, сколько стоит такая качественная окраска волос. Как две ее зарплаты. Недаром после выпуска из университета она пять лет просидела в косметологической клинике. Такая хорошая магическая формула не могла стоить дешево.

В холле перед лифтом Одри немного отстала, и ее внимание привлек знакомый голос. Он раздавался из уголка с живыми растениями и принадлежал Заку Мэллори. Одри остановилась, пригляделась и увидела, что он общается с кем-то с помощью своего портативного коммуникатора. Одри больше привыкла к линофонам, поэтому широкий ремешок на руке Зака поначалу приняла за идентификационный браслет. Но, похоже, Зак магом не был. Одри стало неловко подслушивать чужие разговоры, и она поспешила дальше к лифту.

В комнате Виолы творился чисто женский хаос под названием "собраться на вечеринку". У Одри был бы такой, если бы в гардеробе нашлось больше одного пригодного платья.

Повсюду валялась одежда, в основном платья, самых немыслимых моделей и расцветок. Одри даже растерялась, пытаясь припомнить, каких размеров у Виолы был багаж, но не смогла. Судя по всему, огромный.

Девушка скинула модельные туфли и принялась одно за одним перебирать наряды.

— Вот! Это то, что надо! — она извлекла из завалов какую-то маленькую тряпочку зелено-желтого цвета. — Раздевайся. Хотя нет, подожди раздеваться! Сперва в ванную.

Они наспех замыли испорченное платье и повесили его сушиться. Потом Одри заставили умыться с какой-то пенящейся гадостью, намочили волосы и потащили в комнату.

Платье оказалось очень откровенным — оно облегало ее фигуру, красиво выделяя грудь, которой было прискорбно мало, и подчеркивая талию и бедра. Одри и не думала, что ее фигура в одежде может выглядеть так соблазнительно. И цвет такой интересный, от тепло-желтого, до зелено-лаймового. Вот только юбочка-клеш едва доходила до середины бедра. А вместе с каблуками врученных Виолой босоножек казалась вообще микроскопической.

— Так! — пресекла ее возражения Виола. — Ты на вечеринку собралась. К тому же ты уже достаточно пьяная, чтобы перестать комплексовать. И вообще. Снимай этот ужасный купальник!

— А если я захочу искупаться? — воспротивилась Одри, но немного вяло. Вряд ли она соберется купаться в таком состоянии, но ткань у платья была такой тонкой, что надевать его без бюстгальтера было почти неприлично.

— Трусы я с тебя не снимаю. Для купания их вполне достаточно.

Возражений больше не нашлось, к тому же спорить просто не было сил, и Виола взялась за косметичку.

Через двадцать минут они снова спустились к бассейну. Веселье было в самом разгаре, и Виола сразу утянула Одри в центр танцевальной площадки в стороне от воды, где уже вовсю устраивали заплывы.

— Я упаду, — сказала Одри, со страхом глядя вниз, где далеко-далеко виднелись вызывающе желтые босоножки. Ну или не очень далеко, но Одри показалось, что эти каблуки удлиняют ей ноги минимум вдвое.

— Не упадешь, — засмеялась Виола и толкнула ее острым локтем в бок. — Но если соберешься, падай на какого-нибудь красавчика. Их здесь тьма.

Одри попробовала танцевать, глядела по сторонам, запоминая движения. К счастью, никаких особых навыков от нее не требовалось, все двигались, как умели, и скоро Одри почувствовала, что вливается в общий ритм. Вскидывала руки и кричала, когда кричали остальные. Тело в какой-то момент стало легким и гибким, и собственная неловкость уже не казалась минусом. Наоборот, так даже веселее. Она столкнулась с парой молодоженов, Линси весело смеялась, Коннор обнимал ее, и Одри отвернулась, когда от объятий парочка перешла к поцелуям. Напитки не кончались, стоило только отойти в сторону, чтобы перевести дух, как натыкалась на круглые столики с пирамидками бокалов. Закуски разлетались вмиг, поэтому Одри почти ничего не ела.

Α вот пила…

Когда она оказалась возле бассейна, сознание немного двоилось, но не настолько, чтобы уходить с вечеринки. Как раз наоборот.

— Α вот вы где… — услышала она и резко обернулась. Высокий тонкий каблук чиркнул по плитке, стопа ушла вбок, и Одри взмахнула руками, роняя бокал с чем-то кислотно-голубым. Бокал полетел в одну сторону, Одри в другую. За секунду до падения в воду она успела почувствовать крепкие объятия, но так сильно зажмурилась от испуга, что ничего не увидела. Α потом все вокруг заполнила теплая вода.

Одри забилась, но ее крепко держали. Не успела она как следует испугаться и заодно протрезветь, как оказалась вынута на поверхность.

— Тише! Тише. Ты нас утопишь, — сказал Зак Мэллори, продолжая крепко стискивать ее талию в ладонях. И ей еще не попадались такие ладони, как у него, чтобы почти полностью обхватывать ее. Сопротивляться резко расхотелось.

— Отпустите меня немедленно, — потребовала она, но как будто со стороны услышала свой голос, будто уговаривающий: “Не отпускай меня, пожалуйста”. Только раздвоения личности ей не хватало.

Впрочем, на этом связный поток мыслей снова оборвался. А потом кто-то восторженно завизжал, и Одри увидела, как мимо них проплывает облако белоснежной ароматной пены. Она протянула руку и зачерпнула горсть искрящихся хлопьев.

И сдула их с ладони прямо Заку в лицо.


Глава 3
Утро начинается не с кофе

С таким феноменом, как утреннее похмелье, Одри уже приходилось сталкиваться прежде, но воспоминания о вчерашнем вечере превращали его в сущий кошмар. Причем воспоминания эти были такими подозрительно смутными, что внушали опасения.

Последнее, что она помнила достаточно четко — растерянное лицо Зака, с которого белыми хлопьями стекала пена. Тогда же до Одри дошло, как глупо она себя повела, но в следующую секунду уже стирала пену со своего лица. Завязалась настоящая пенная баталия, к которой подключились и другие люди. Было весело, как в детстве, только насквозь сырое платье липло к телу, собиралось на талии, коротенькая юбка плавала вокруг бедер маленьким желто-зеленым пятнышком.

Потом из памяти начали выпадать целые эпизоды. Вот она снимает босоножки и бросает на дне бассейна. Возбужденно визжащая Виола скидывает лиф купальника, несколько девушек делают то же самое. Невозмутимый Айзек с разбегу прыгает в воду прямо в темных очках, поднимая волну. Одри не удерживается на ногах и падает в объятия… чьи-то объятия, потому что все окончательно смешалось — голубая вода, белая пена, загорелые люди, цветные бокалы…

Одри закончила собираться и спустилась в роскошный зал ресторана, который в числе всего прочего отвечал за функцию “все включено”. Заглянув утром во время купания в зеркало, Одри пришла в ужас. Нанесенная в несколько щедрых слоев черная тушь за ночь превратилась в совсем не симпатичные синяки, а жидкая подводка и серебристо-серые тени размазались по лицу. Волосы пришлось сначала отмачивать в горячей воде, а потом через боль и слезы продирать пальцами. Лак вступил с местной водой в какую-то странную реакцию, явно обращенную против Одри, и превратил укладку в архитектурную композицию странной формы и непробиваемой твердости.

Но самым страшным были даже не эти мелочи жизни, а то, что их наверняка видел тот, кто принес Одри в номер и уложил в постель. Ну, может, ночью все было ещё не так плохо… Нет, наверняка, было.

Отсюда начиналась самая мутная часть воспоминаний. В ней Одри нес на руках мужчина с такими восхитительно сильными руками, что с них не хотелось слезать. Он уложил Одри в постель и собрался уходить. Было темно, голова кружилась, а в мыслях царил полный хаос. Поэтому Одри сделала то, что не должна была.

Она поцеловала этого мужчину. Ведь это был Сильвер, никаких сомнений. Больше просто некому.

— Я бы сказал вам “доброе утро”, но чувствую, добра в нем не очень много, — улыбнулся Зак Мэллори, отсалютовав ей стаканом с апельсиновым соком. Раздражающий гид стоял возле столика регистрации, где девушка вносила в журнал всех участников тура, пришедших на завтрак.

— Здравствуйте, — с нейтральным дружелюбием поприветствовала работница отеля. — Можно вашу магнитную карту?

Одри не сразу поняла, что от нее хотят, особенно, когда поблизости лыбился свеженький, как огурчик, Мэллори. И ведь глаз с нее не сводил, наверняка, про себя посмеивался над ее помятым сонным видом.

— У вас пена за ухом осталась, — бросил он с хитрой усмешкой. Рука машинально метнулась проверить, и Одри зло ее отдернула.

— Не смешно!

— А кто сейчас смеялся? Разве что вчера… О, вчера было очень весело, не так ли?

— Приятного аппетита! — девушка вернула карту, предварительно проведя ее над сканером.

Одри кивнула и бочком обошла Зака, продолжавшегося беззастенчиво на нее пялиться.

— Главное, хорошо начать, да? — спросил он и подмигнул, но Одри уже спешила прочь. Надо было как-то удержать остатки хорошего настроения, а общение с Мэллори этому не способствовало от слова “совсем”.

Аккуратные круглые столики заполняли зал, а дальнюю часть занимали столы с посудой, приборами и закусками. Пахло нереально вкусно, так что Одри мгновенно почувствовала, как рот наполнился слюной, но стоило приблизиться к огромной кастрюле с зеленоватым, исходящим ароматным паром, супом, как желудок протестующе скрутился.

О, нет! Только не это!

— Одри! — позвал кто-то, и Одри увидела позади за одним из столиков одиноко сидевшего Сильвера. Он помахал ей рукой, и Одри с облегчением пошла к нему. Честно говоря, не хотелось ломать голову, где сесть, чтобы не помешать никому и не чувствовать себя психом-одиночкой.

— Доброе утро, — поздоровалась она и повесила сумочку на спинку одного из двух свободных стульев.

— Выглядишь уставшей.

— Это еще мягко сказано…

Одри неловко повела плечами и улыбнулась. Как хорошо, что есть тот, с кем можно поговорить. А потом она вспомнила вечер и…

— Одри? Все в порядке? Может, тебе вернуться в комнату?

Сильвер поднялся с явным намерением поддержать ее от гипотетического обморока, только вот от этого стало бы только хуже. Ведь если Одри права, то накануне она пыталась его поцеловать и, кажется, у нее это даже получилось. Или нет? Но пыталась она рьяно, со всем пылом одинокой подвыпившей девушки. Какой стыд!

Одри помотала головой, прогоняя нечеткое воспоминание, в котором она цеплялась за крепкие мышцы, так красиво и мощно перекатывающиеся под светлой майкой.

— Нет, я не хочу в номер. Пойду… Пойду, возьму что-нибудь перекусить.

И она позорно сбежала к столам самообслуживания. Взяла чистую тарелку и наложила в нее первое, от вида чего ее не замутило. Кажется, это была какая-то местная капуста. Налила из кулера простой воды и вернулась за столик. Сильвер уже заканчивал завтрак, на его тарелке лежало несколько белых цветков с толстыми маслянистыми лепестками. Сильвер спокойно орудовал ножом и вилкой, отпиливая от лепестков маленькие кусочки и отправляя их в рот.

— Что это? — спросила Одри, на миг забыв о тошноте.

— Это камия, представитель местной флоры, — ответил Сильвер. — Съедобные цветы, очень питательные и богатые витаминами. Их подают к завтраку в качестве десерта. Хочешь попробовать?

Он наколол на вилку плотный, исходящий прозрачным соком лепесток и протянул Одри.

— Н… нет. Спасибо.

Сильвер пожал плечами и продолжил есть.

Одри механически двигала челюстями, пережевывая отварную зелень, названия которой так и не вспомнила, если вообще знала, и думала, с какой стороны зайти к проблеме. Вот если посмотреть на Сильвера, то и не скажешь, что какая-то проблема вообще есть, но Одри чувствовала, что лучше обсудить все сейчас.

— Насчет вчерашнего, — начала она издалека.

— М? Что такое?

— Я хотела сказать спасибо, что отвел меня в номер. Отнес, точнее. То есть, я не помню, как точно это происходило, но не думай, пожалуйста, что я всегда так напиваюсь и пристаю к мужчинам. Такое случается очень редко, почти никогда. Я это к тому, что тот поцелуй ничего не значит. Да?

Она закрыла глаза, досчитала до трех и посмотрела на Сильвера. Он задумчиво крутил в руках бокал с соком.

— Прости, но я не понимаю.

Итак, обходной путь не сработал. Одри тоскливо подумала, что мужчины все как один не способны понимать намеки, и сказала еще раз, но в этот раз решила обойтись без лишних подробностей:

— Я вчера немного перебрала, и спасибо тебе, что помог мне добраться до номера. Что не бросил и, — она замялась, — нормально отнесся к моему состоянию.

Сильвер молчал.

— Простите, что вмешиваюсь, — вдруг встряла проходящая мимо Виола, — но благодарить надо Зака. Он нес тебя на руках от самого бассейна.

Она послала Сильверу очаровательную улыбку и с подносом в руках упорхнула. Одри стало совсем нехорошо, а Дин ещё так на нее посмотрел, что захотелось залезть под стол. И зачем она вообще про поцелуи заговорила?!

— Я ушел с вечеринки рано, так что не мог ничем тебе помочь, — сказал он, и по его тону никак нельзя было понять, о чем он думает. — Мне жаль.

Одри мучительно пыталась подобрать подходящие случаю слова, но вместо нее это сделал Зак Мэллори.

— Есть кто, из моей группы? Минутку внимания, пожалуйста! Если вы отвлечетесь от еды ненадолго, даю гарантию, что ее никто не унесет обратно.

Одри готова была расцеловать Зака за то, что так вовремя вмешался.

— Интересно, что на этот раз? — спросила она вслух, и Сильвер закатил глаза. Видимо, тоже не ждал ничего умного.

Мэллори шутливо поклонился:

— Позвольте пригласить вас на экскурсию в место, не тронутое цивилизацией. Естественная природа и необычные пейзажи поразят вас в самое сердце, — он подмигнул Виоле.

— Обещаете, что нам понравится? Вы же не привезете нас на клумбу с тремя экзотическими цветками? — она подмигнула ему в ответ.

— Все будет по высшему разряду, — пообещал Зак, хотя уверенность его на мгновение покинула, как Одри показалось. — Через полчаса жду всех желающих в холле отеля для отправки на первую экскурсию нашего чудеснейшего тура. Точка назначения — сюрприз, много вещей с собой не брать. Предупреждаю, будет жарко. Во всех смыслах.

Одри встретила испытующий взгляд Зака и почти как на сложном уроке надеялась, что ее не вызовут к доске.

— Однако я заинтригован.

Одри удивилась этому голосу, не ожидала, что Сильвер согласится ехать на эту экскурсию. Ее-то все ещё мутило после вчерашнего приключения, и ей очень хотелось упасть на мягкую кровать и не вставать до конца дня.

— Чем именно?

— Вчера я бегло изучил брошюру, которую нашел в номере. Там вроде не было ничего такого. Интересно, что приготовил для нас господин Мэллори. Надеюсь, ему удастся меня удивить. Одри, надеюсь, ты со мной? — Сильвер смотрел ей прямо в глаза, и она почувствовала, что щеки начинают гореть.

— Да! Я с тобой! — она быстро согласилась, надеясь, что мужчина прекратит на нее смотреть. Так и произошло. Получив ее согласие, Сильвер переключил внимание на Зака и остальных, а она осталась корить себя за слабость. Все же надо было отказаться.

За полчаса она успела только подняться на свой этаж и покидать в маленькую сумочку всякие жизненно необходимые мелочи вроде зеркальца, расчески, салфеток и губной помады. Насчет последнего она уверена не была, тем более что все равно вечно забывала краситься. Но это же курорт, а где выглядеть привлекательно, как не здесь?

— Любопытно, что для нас приготовили? — спросила Виола, одновременно с Одри выйдя из своей комнаты. — Ах, я надеюсь, там будет пляж. Ты захватила купальник?

— Нет. А надо было?

— Пф, — выразительно фыркнула Виола. — Мы же на отдыхе! Важнее купальника только крем для загара.

Размер ее сумочки явно говорил о том, что купальник у нее не больше носового платка. Как раз то, что нужно, чтобы очаровывать парней вроде Зака. В любом случае, время поджимало, и возвращаться в номер Одри уже не стала. Да и едва ли пляж считается “местом, не тронутым цивилизацией”.

В холле было много народа, но свою группу Одри узнала по мускулистой фигуре гида, вооруженного все тем же громкоговорителем, с помощью которого он продолжал вносить хаос в и без того беспорядочное движение многочисленных отдыхающих.

— Αй-яй, кто у нас там такой опоздавший? Дамочка без желтого чемоданчика? Быстрее-быстрее, перебираем ножками, для чего они вам даны, такие тоненькие? Народ, расступись, красавицы идут!

— Шут, — обиженно буркнула Одри, и Виола захихикала, прикрывая рот ладошкой:

— Шут. Но какой красавец! Настоящий самец.

“Самец” и правда, был весьма недурен в майке без рукавов, выгодно подчеркивающей рельефные мышцы, да только не в одних мышцах счастье, когда головы на плечах нет. А то, что у Зака было чуть повыше шеи, иначе как помелом не назовешь.

— Все на месте? — спросил он, бегло оглядывая скромную компанию из Одри, Виолы, Сильвера, парочки молодоженов и хмурого Αйзека. Вместе с гидом всего семеро. — Надо же, и правда, все. Смельчаки, горжусь. Α теперь все за мной.

Он отвел их на уровень ниже и оставил в комнате, где для них уже приготовили походные комплекты: рюкзаки с водой и легким перекусом и самыми необходимыми медикаментами, стопки с одеждой, а также ряд одинаковых коричневых ботинок на шнуровке. Размеры были подписаны на карточках. Одри с недоумением подхватила все это и даже расписалась в какой-то ведомости.

— Переодевайтесь. У вас есть ровно пять минут! — гаркнул Зак. Пока остальные выбирали вещи по размеру, он уже переоделся. Майка цвета “хаки” сидела на нем в обтяжку и отлично подчеркивала мускулы. Одри помотала головой, чтобы прогнать наваждение. Стало казаться, что мысли о фигуре их несносного гида стали преследовать ее постоянно.

— Ты долго на него глазеть будешь? — Виола подтолкнула Одри к ширме, всем своим видом показывая недовольство. Ей не хотелось надевать на себя чужую одежду, ткань показалась ей слишком грубой, а ботинки — недостаточно женственными. И вообще, это же курорт, а не армия. Одри тоже удивилась. Для заявленного в брошюре уровня комфорта рюкзаки в половину eе роста и тяжеленные ботинки — это что-то странное. Из слов Зака ей представилась эдакая голубая лагуна, а собирались они на войну, и никак не меньше.

— Ты не думаешь, что для спокойного отдыха на море нас как-то странно экипируют? — спросила она у Виолы. Та наморщила носик:

— Ты права. Но разве не лучше довериться гиду, он уж точно знает, что делает.

Одри хотела спросить об этом у кого-нибудь еще, но времени действительно было в обрез. Облачившись в хлопковый топ поверх бюстгальтера, она надела майку такого защитного цвета, как у Зака, и натянула короткие свободные шорты. Ботинки, несмотря на свой внешний вид, оказались довольно удобными, только белые носки торчали, и их пришлось подвернуть. Рюкзак показался тяжеловатым, но рассматривать его содержимое Одри не стала. Когда прозвучала сирена, она уже была готова, хотя все ещё немного озадачена.

— Мэллори сказал, что на той стороне у нас будет проводник, — пояснил ей Сильвер, он специально подождал Одри около раздевалки, помня о ее малом опыте взаимодействия с телепортами. Α у отеля, как выяснилось, был свой телепортационный зал на четыре арки. Пользоваться ими можно было только сотрудникам и отдыхающим по предварительной договоренности с администрацией.

— Спасибо, что подождал.

— Мне не сложно, — сказал он и кивнул ей на грудь. — На счастье?

Одри опустила взгляд и торопливо убрала массивный кулон из темного серебра в вырез майки.

— Нет. Это просто… Забудь, обычная побрякушка.

Она улыбнулась в ответ на вопросительный взгляд Сильвера, но тут как раз подошел гид и фамильярно хлопнул их обоих по спинам.

— Так, голубки, навстречу приключениям!

Одри поборола порыв отшатнуться и сделала вид, что все в порядке, а вот Сильвер обернулся и одарил Мэллори ледяным взглядом.

— Похоже, вы мечтаете о приключениях, и могу гарантировать, что по возвращении в Глорию вы их получите. Не знаю, куда мы направляемся, но у меня большие сомнения на этот счет.

— Эй, друг, полегче на поворотах, — Зак вскинул руки и отошел на шаг. — Мы на отдыхе, будь проще.

— У каждого свой уровень, — многозначительно ответил Сильвер и отвернулся. — Идем, Одри.

— Я думаю, это будет интересно, — пробормотала она Заку, чтобы сгладить неловкость, и поспешила за Сильвером. В телепортационном зале отеля они стали вторыми, и Одри вошла в телепорт вслед за Дином. Краткое ощущение падения, легкая дурнота, и вот скачок уже завершен.

Новая местность встретила их недружелюбно, воздух был жарким и сухим. Одри тут же закашлялась. Появившийся последним Зак бросил на нее внимательный взгляд, но ничего не сказал, отвлекшись на пересчет группы. Все были на месте и с любопытством оглядывались. Их перебросило на небольшую поляну в окружении высоких деревьев, изогнутых под весом густой кроны, которой венчались тонкие гладкие стволы. Образовавшиеся “шапки” почти закрывали собой небо, только в просветах нестерпимо ярко синело. Все остальное пространство занимали кусты в рост взрослого человека с широкими маслянисто блестящими листьями. В густой бледно-салатовой траве что-то гудело, стрекотало, пищало и ворочалось без конца, как будто сама трава была живой.

— А где пляж? — спросила Линси растерянно. — Я думала, что смогу позагорать.

— Надо сделать снимок! — громко заявила Виола и достала современный линофон с дополнительными функциями. Навела на группу, провела по крохотному дисплею наманикюренным пальчиком, но ожидаемой голограммы-предпросмотра не появилось. — В чем дело? Он что, сломался?

— Я не собираюсь сниматься, — категорично сказал Αйзек и отвернулся. Молодожены переглянулись, и Коннор заботливо убрал выпавший из прически локон жены за ушко. Одри нашла взглядом Зака, а он напряженно всматривался куда-то вглубь леса.

— Где мы? — спросила Одри, и тут зеленые заросли пришли в движение, зашуршали и раздвинулись, выпуская рослого крепкого мужчину с брутальной щетиной и легкой сединой на висках. Он был одет в зеленовато-коричневую потасканную куртку, которая будто создана для того, чтобы прятаться в кустах. Но Одри больше заинтересовала рукоятка широкого тесака, с которой он не убирал пальцев.

— Добро пожаловать в мой мир! — поприветствовал он хриплым голосом. — Меня зовут Георг, и я буду вашим проводником в этом походе. Запомните, это место не для слабаков. Надеюсь, вы знали, на что подписывались.

— Разве это не простая экскурсия? — возразила Виола, прекратив мучить свой линофон.

— Это пеший маршрут по местам, не тронутым цивилизацией. Это значит, здесь вы можете рассчитывать только на свои силы, — он внимательно оглядел группу и нахмурился. — Я чего-то не понял. Это что?

— В каком смысле? — не понял Зак. — Это экскурсия по Кинуа, как написано в программе. А вы должны были нас ждать.

— Так, малыш. Ты меня за идиота держишь? — проводник сделал шаг, и Зак немного попятился. — Я ждал группу тренированных мужиков, а не трех девчонок и четырех ботаников.

Одри не понимала, о чем они говорят, но уловила одно — что-то пошло не так, как планировалось.

— Да что случилось-то?! — взвыла Линси. — Дорогой, что происходит?

— Все нормально, — заверил Зак. — Мы с господином Георгом сейчас во всем разберемся. В конце концов, свяжемся с администрацией отеля.

— Электроника и прочая техника здесь не работает.

— А как же связь с отелем? — встрепенулся Зак и посмотрел на свой коммуникатор, но тот мигал красным огоньком, показывая полное отключение от энергетической сети.

Проводник похлопал его по плечу:

— Забудь о нем, парень, это бесполезно.

Одри окончательно поплохело, жара и тяжелый рюкзак за спиной этому способствовали. Кругом была непроходимая чаща из древесных крон, лиан и кустарников с резными листьями. От влажной земли поднимался горячий пар, словно она дышала, и воздух от этого становился густым и тягучим, как смола.

Сильвер заметил ее состояние и подхватил под руку.

— Нам не говорили, что это будет опасно! — Линси и Коннор в едином порыве вопросительно посмотрела на Зака.

— Это не опасно, вы замечательно проведете время, — отмахнулся тот, пытаясь реанимировать свой коммуникатор. Как будто он был важнее их всех. Одри словам проводника тоже не поверила. Не бывает мест в содружестве обитаемых миров, где не было бы хоть крупицы магии. Это просто нереально! Но все равно, разве для гида безопасность группы не на первом месте?

— Интересные дела… Γде ваш гид? У меня будет к нему парочка вопросов, — Георг окинул взглядом группу, задержавшись на Сильвере, как самом внушающем уважение. — Это вы?

— Наш гид вон тот парень, у которого техномагическая зависимость, — сказал Дин, не упустив возможности подколоть Зака. Проводник развернулся и припечатал его нелицеприятным словом, значения которого Одри как бы не должна была знать.

— И какого… ты притащил сюда этих… простите, дамы, даже не проведя инструктаж?! — рявкнул он, ничуть не смущаясь посторонних. — Это, мать твою, не прогулка по пляжу в лучах заката. Это дикие кинуанские джунгли! Если эта красоточка, — он ткнул пальцев в Виолу, — наступит на хищную каполену? Или решит ее понюхать? Ты ей нос обратно пришивать будешь?

— Я медмаг, — невозмутимо поднял руку Айзек. — У меня есть диплом и все нужные сертификаты.

Никто не ждал его высказывания, тем более что при Одри он вообще заговорил всего второй или третий раз.

— Не надо пришивать! — испугалась Виола. — Я не буду ничего нюхать, обещаю!

— Я в состоянии ответить за безопасность своей группы, — насупился Зак, хотя он уже не выглядел так уверенно, как до телепортации. Георг нехорошо ухмыльнулся и вдруг резко вытянул вперед руку и схватил коричневато-зеленый побег, тянущийся к его шее. “Побег” яростно зашипел и раскрыл круглую зубастую пасть.

— Ага. Я вижу.

— Лучше приступайте к своей работе, — приказал Мэллори совсем другим тоном, который Одри слышала у него впервые. — Если не ошибаюсь, вам заплатили за сутки, так что не будем оттягивать.

— Ты мои деньги не считай, — оскалился Георг, и лезвие тесака опасно поблескивало, пока еще оставаясь на поясе проводника. Но все могло измениться, — пока я тебе зубы не пересчитал. Красавчик.

Последнее слово он почти выплюнул Заку в лицо, но тот остался невозмутим. Демонстративно посмотрел на часы.

— Скоро и считать будет нечего, вы так не думаете?

— Давай-ка отойдем и перетрем ситуацию наедине, — предложил проводник, и Зак сразу согласился.

Пока мужчины выясняли отношения, а девушки охали и ахали, Одри заметила в траве мелкую зверушку со смешно оттопыренными ушами. Та словно почувствовала ее взгляд и стала медленно подходить, мило пофыркивая. Одри помнила о словах проводника, но милый пушистик трогательно потерся о ее ботинок, как будто выпрашивал угощение. Сердце Одри дрогнуло. Но едва она наклонилась, что бы погладить мохнатую мордочку, Георг мгновенно оказался рядом и плечом оттолкнул ее в сторону. Одри отлетела на несколько шагов и больно приложилась спиной об землю.

— Вы что себе позволяете? — ахнула она. От боли выступили слезы. Все произошло так быстро, что она почти ничего не успела понять, как, впрочем, и никто другой. Сильвер запоздало кинулся к ней, помогая подняться.

— Ни к чему не прикасаться без моего разрешения! — проводник поднял вверх руку, на которой висела эта милая зверюшка, впившись в ладонь многочисленными зубами.

— Да что это такое! Я требую отмены экскурсии! — Виола побледнела, видя, как неизвестная живность рвет кожаную перчатку в клочья.

— Могу вас только огорчить, связь с телепортационным залом отеля только в конечном пункте похода. Накладочка у вас вышла, ребятки, хорошо еще, что в нужную точку попали, и взбесившийся телепорт не распылил вас по всей Ойкумене. Поэтому если не желаете ночевать в этом гостеприимном месте, шевелите булками!

Георг отшвырнул зверушку в кусты и снял разорванную в хлам перчатку. Одри представила, что стало бы с ее рукой, погладь она эту зубастую штуку, и тоже побледнела.

— Простите, что толкнул вас, — Георг отстранил Сильвера в сторону и осмотрел Одри, отряхивая ее одежду от пыли и прилипшей листвы. — Времени не было окликать, и я не рассчитал с габаритами.

— Ничего страшного, — Одри смутилась, ей казалось, что проводник уже не отряхивает ее, а вполне себе щупает. — Со мной уже все в порядке.

— Может, мы уже пойдем? Или надо дождаться, пока кого-нибудь съедят?! — жестко спросил Зак. Его лицо все еще горело, после словесных разборок с проводником. Он не смотрел на Одри, но ей казалось, что он разозлился именно из-за нее. Но она сама виновата, слышала же, что здесь небезопасно.

— Как скажешь, сладкий, — улыбнулся Георг. Ухмылка у здоровенного мужика была откровенно устрашающей, по щеке змеился старый белый шрам, бровь была рассечена недавно. И если бы Одри встретилась с таким типом на безлюдной дороге, сразу бы выложила кошелек, лишь бы живой уйти.

Но сейчас выбора у них не было.


Глава 4
Джунгли зовут!

Первым номером шел проводник. Он вытащил из ножен большой тесак и обрубал им ветки и переплетенные лианы, расчищая путь для остальной группы. Одри, Виола и семейная пара шли за ним. Далее шли Айзек и Сильвер, а замыкал группу непривычно мрачный Зак. Солнце светило нещадно, жаркий воздух окружал их влажным коконом, мелкая мошкара вилась и норовила то и дело попасть в рот или глаз.

— Почему нам не выдали головные уборы? — пожаловалась Виола. Она обмахивалась ладонью, но это нисколько не помогало от жары. К тому же уже примерно спустя четверть часа деревья стали реже, а солнца — больше, и жарило оно изо всех сил.

— Вам их выдали, но ваш глубокоуважаемый гид забыл их взять, — ответил Георг, вглядываясь в густой кустарник. Пара резких движений ножа, и длинный плотный лист, сочащийся прозрачной жидкостью, упал ему в руки. Проводник умело свернул его в подобие панамки и вручил девушке. Посмотрел на изумленные лица остальной группы и, закатив глаза, срезал еще листьев.

Одри с благодарностью приняла панамку и сразу надела на голову. Стало чуть легче. Растение, из которого Георг их сделал, холодило и как будто отражало солнечные лучи. Сильвер не стал выделываться и тоже надел панамку. Одри едва удержалась от смеха, глянув на него. Штаны, майка, тоже, кстати, подчеркивающая мускулы, не такие выразительные, как у Зака, но внушающие уважение, сосредоточенное лицо и голова, обмотанная листом на манер тюрбана.

— Очень смешно? — спросил он, заметив ее улыбку. Покрутился, демонстрируя свой стильный наряд, и Одри не выдержала и хихикнула, прикрыв рот ладошкой. Обернулась на Зака, но тот гордо шел с непокрытой головой.

— Не отстаем, ещё примерно час ходу и будет привал! — Георг прибавил шаг, заставив туристов почти бежать. Они вышли из зарослей на открытую местность, впереди показался переливающийся всеми цветами радуги водоем.

— Надеюсь, это конечный пункт, я больше не могу идти, — выдохнула Виола и опустилась прямо в траву. Через секунду она вскрикнула и подскочила, а на ее филейной части висел большой зубастый таракан. — Зак! Фу, гадость! Да сделайте вы что-нибудь!

— Еще кому мотивация требуется? — проводник невозмутимо отцепил насекомое от её зада и раздавил ботинком. Одри очень хотела пить, но после такой демонстрации попросить не решилась.

Прежде чем опуститься на траву, она несколько раз внимательно осмотрела выбранный для этого пятачок земли.

— В рюкзаке должна быть непромокаемая куртка. Можно подстелить ее.

Одри подняла голову и нос к носу столкнулась с Заком.

— А вы уверены, что не забыли ее положить? — спросила она, поспешно выпрямляясь. К такому резкому сокращению дистанции между ними она готова не была.

— Гарантирую, что клал ее в ваш рюкзак вот этими вот руками, — и он продемонстрировал ладони. — И мне жаль, что все так вышло.

— Что мы оказались совершенно неподготовленными к действительно опасной экскурсии? Или что нас встретил тип с огромным тесаком и уголовной рожей? Или может, мы должны были оказаться совсем в другом месте?

— Вообще-то, я имел в виду, что мне жаль, что он вас толкнул.

— Он бы не толкнул меня, если бы вы не подвергли наши жизни опасности.

— Да, мы не там, где должны быть. Программный сбой, ошибка в координатах, да что угодно может быть. Но я с вами, и Георг опытный проводник, он проведет нас к базе в целости и сохранности.

— То есть мы реально попали в совершенно другое место?

Он ничего не ответил, и Одри воинственно вскинула голову, готовясь к продолжению, но Зак не спешил ей возражать.

— Это не моя вина, хотя я все равно извинился. Уж простите, что не встал на колени.

— У вас ещё полно времени для этого.

Зак поменялся в лице.

— То есть вы мне предлагаете…

— Я предлагаю вам отстать от девушки и подаставать кого-нибудь другого, — холодно сказал Сильвер, кладя ему руку на плечо. — Например, Георга. Вам явно будет, что обсудить. Например, как вышло, что мы оказались тут.

Одри с облегчением выдохнула. Близкое общение с Мэллори плохо на нее влияло, она начинала нести всякую чушь, не задумываясь о последствиях.

— Не разбредаться! — гаркнул Георг, будто почувствовав, что говорят о нем. — Эй, малыш. Как тебя там? Проследи, чтобы все попили. Местный воздух быстро вытягивает влагу из организма.

Час от часу не легче! Одри расшнуровала рюкзак, достала куртку и расстелила на траве рядом с ручьем. Сильвер уже вытащил бутылку с водой и с наслаждением припал к горлышку. Одри тоже отпила и сразу почувствовала себя лучше. От ручья веяло прохладой, ноги с непривычки устали, и их так приятно было вытянуть. В идеале бы и ботинки скинуть, но Одри постеснялась.

— Зато этот поход нам всем точно запомнится! — жизнерадостно сказала Линси. — Да, дорогой?

— Да, зайчик, конечно, запомнится.

Еще недавно Линси с ума сходила от страха, а вот уже радуется, как ни в чем не бывало. Они с Коннором обнялись, обмениваясь мнением уже друг другу на ушко, и Одри отвернулась. Не так давно она рассталась с очередной “любовью всей своей жизни”, который оказался ничуть не лучше предыдущих трех. Что-то в Одри было такое, что превращало ее в глазах мужчин в идеальный запасной полигон. И даже зная это, она все равно верила каждому ласковому слову. Отпуск пришелся как раз кстати, что бы начать новую жизнь.

Кстати, тоже в очередной раз.

— Не двигайся, — попросил Сильвер и протянул руку к ее лицу. На долю секунды в животе шевельнулись мифические бабочки, но на деле бабочка была всего одна, причем настоящая. Сильвер спугнул ее, и перед глазами Одри промелькнули два больших пестрых крыла. — Она не ядовита. Просто нежное красивое создание.

Он улыбнулся, не отводя от нее взгляда, и Одри скрыла свой, проследив за полетом бабочки.

— Так, хорош отдыхать! Собрались и за мной!

Георг поднялся и закинул массивный рюкзак за спину. Со стонами и вздохами группа собралась и пошла за проводником дальше. Джунгли незаметно изменились, стали светлее, появилась менее агрессивная живность вроде маленьких глазастых обезьянок и крикливых птиц сочных окрасок. Одри вертела головой, забыв об осторожности. На подвесном мосту это едва не стоило ей жизни, но Сильвер и Зак одновременно поймали ее за руки, едва не разорвав пополам. На другой стороне ручья тропа пошла вниз, и после еще одного короткого привала остаток пути до озера они преодолели быстрее, чем думали. Еще пару раз Одри пыталась оступиться и свалиться в траву, но ее неизменно подхватывал либо Зак, либо Сильвер.

— Можешь ее на плечи посадить, если это поможет вам двигаться быстрее, — съязвил Георг, наблюдая, как Зак вытаскивает Одри из лужицы жидкой топкой грязи.

— Ты же проводник! Ты и сажай! — огрызнулся Зак.

— А может, ты сам на ручки хочешь? — Сильвер ухмыльнулся и перехватил Одри у Зака.

— Предлагаешь свои услуги?

— А мне казалось, по услугам, это к тебе.

Одри мысленно схватилась за голову. Смотреть на битву самцов ей совершенно не хотелось, особенно на глазах у всей группы. Когда кто-то из мужчин снова потянул ее за локоть на себя, она встала на дыбы.

— Я вам, что переходящий приз? — она вывернулась из рук и пошла быстрее, сама. Надоело чувствовать на себе заинтересованные взгляды и становиться темой для обсуждения. Но не рассчитала со скоростью, ботинки поехали на мокрой траве, и Одри под крики супружеской пары покатилась вниз по склону. Даже испугаться как следует не успела — только что шла по раскисшей земле, а потом уже кувырком полетела под откос.

— Твою мать! Я сам! — Γеорг прыгнул за ней, остановив Сильвера и Зака криком.

Одри собрала боками все выступы обрыва, а под конец угодила во что-то липкое, похожее на паутину. Повернула голову и увидела, что какая-то хищная трава уже подбирается к ней. Со всех сторон на нее смотрели маленькие цветочки, один из которых придвинулся к ней и больно укусил за кончик носа. Страх придал сил, Одри начала барахтаться в травяном коконе, пытаясь его разорвать.

— Не двигайся! Ты только сильнее запутаешься!

Проводник бежал к ней, ногами отшвыривая зеленые лианы. Одри открыла рот, чтобы закричать, но в этот момент сетка схлопнулась, и она резко полетела в воздух. Одри зажмурила глаза и сжалась в комок, стараясь прислушаться к словам Георга и не шевелиться. Но это помогло мало. Как только кокон ровно завис в воздухе, со всех сторон на нее полилось что-то горячие, резко-пахнущее. Одри закричала, больше от испуга, чем от боли, хотя оголенную кожу уже неприятно щипало.

Если это плотоядное растение, то оно решило ее переварить, не дожидаясь, пока добычу отберут.

— Одному не справиться! — услышала она.

Сильвер спрыгнул с холма вслед за проводником, с разбега швырнул рюкзак в лиану, тянущую мешок с Одри наверх. Та покачнулась и отпустила сеть. Одри почувствовала свободу, потом сдерживающие ее путы исчезли, и она упала на руки к проводнику.

— Это у вас сервис такой? — уничижительно фыркнул Сильвер. Одри не видела его лица, но по голосу почувствовала неприязнь. Да, покрытая желтоватым липким соком с ног до головы она, наверняка, представляла собой не самое приятное зрелище, но все равно стало обидно. Она же не виновата.

— Одри, ты в порядке? — к ним подбежал запыхавшийся Зак

— Она, кажется, без сознания, скорее всего от шока, — сказал Георг, и Одри не сумела ему возразить. Тело не слушалось, хотя она прекрасно все слышала и чувствовала.

Проводник проверил ее пульс, зрачки и ловко вколол что-то прямо через штанину

— Кратковременный паралич, вызванный природным парализующим ядом, — участливо пояснил Айзек. — Эффект должен пройти минут через пятнадцать. Если бы не нулевое энергетическое поле, я бы привел ее в себя раньше.

— После того, как мы вернемся, она обязательно должна будет пройти процедуру дезинфекции, — сказал Георг.

— Оно токсично? — спросил Сильвер с подозрением, и Одри прямо-таки липкой кожей ощутила его брезгливость.

— Немного. Людям, прежде не контактирующим с этой разновидностью травы, лучше не лезть. Может вызвать аллергическую реакцию, — ответил проводник, копаясь в рюкзаке. Одри бессильно прислушивалась к мужчинам, и в груди растекалась горькая клякса обиды и разочарования. Сильвер обещал помогать ей, но вместо него рядом возник Зак Мэллори.

— Я сделаю это, — заявил он и заботливо принялся отмывать Одри от сока припасенными салфетками. Она никак не могла выразить свои чувства, но испытала прилив горячей благодарности. Быть парализованной и грязной одновременно это уже слишком.

— Дело твое, не забудь только потом обратиться к медику, — поморщился Георг. — Раз уж ты вызвался делать грязную работу, ты ее и понесешь до конца маршрута.

Зак только сжал зубы и согласился.

На какое-то время Одри все же потеряла сознание и очнулась на руках у Зака Мэллори.

— Зак? Почему меня несешь ты? — она попыталась оглянуться вокруг. В какой-то момент сознание ее действительно покинуло, поэтому момента, как ее подняли и понесли, не запомнила.

— Потому что мистер Совершенство, мать его, Дин, отказался пачкать свои ручки в токсичном дерьме. Лежи и не дергайся, мы уже почти пришли.

Одри закрыла глаза и постаралась расслабиться, кожу немного щипало, да и только. Похоже, падение в овраг обошлось ей малой кровью. Везение сегодня просто в ударе: сначала это непонятная зверушка, ухабы, потом жидкая грязь и под конец — хищная трава. Замечательный отпуск! Прямо то, о чем она мечтала.

— Я потребую компенсации, — пригрозила она.

— Все вопросы к компании. Я всего лишь скромный гид.

— Не льстите себе. Вы совсем нескромный гид.

Он усмехнулся, а у Одри резко закончились силы на разговоры. Она закрыла глаза, и ещё какое-то время выпало из памяти. Окончательно пришла в себя уже в лагере.

— Ты как? В порядке?

Возле нее присел Сильвер и потрогал лоб прохладной влажной ладонью.

— Нормально. Пить хочу.

— Эй, гид! Воды для Одри, — крикнул Сильвер, и Мэллори мгновенно подчинился.

Одри жадно припала к фляжке, смывая горький привкус травяного сока.

— Тебе лучше? — под внимательным взглядом Зака она едва не подавилась и с трудом кивнула.

— Мы дошли до конечного пункта? Я бы хотела попасть к себе в комнату. Горячий душ, мягкая постель и возможно я передумаю требовать компенсацию.

— На вашем месте, я бы не передумывал, — вмешался Георг. — Некоторых людей невозможно научить думать только словами. Для этого требуются более решительные меры.

— Я так понимаю, речь обо мне? — Зак резко поднялся и в упор посмотрел на проводника. Тот невозмутимо отвернулся. — Эй, я еще здесь.

Георг передернул широкими плечами и бросил на Мэллори хмурый взгляд исподлобья.

— Хочешь начистоту, красавчик? Таких прилизанных парнишек, как ты, надо сначала отправлять в джунгли в одиночку на недельку-другую, а уже потом доверять других людей. Если уж мама с папой с твоим воспитанием не справились.

Он снова отвернулся, Одри же смотрела на Зака и видела, как побелели его скулы.

— Не смей ничего говорить о моих родителях, — процедил он угрожающе низким голосом. Виола тоже почувствовала надвигающуюся бурю и отошла от мужчин подальше.

— Больная тема?

— Πросто не твоего ума дело.

— Что — то ты не вовремя про ум вспомнил. Раньше надо было вспоминать о его существовании, если, конечно, ты его в качалке не забыл.

Это уже был явный перегиб. Одри не успела вклиниться, да это, может, и к лучшему.

— То есть, по — твоему, я не умею думать? — Мэллори сжал кулаки, и тугие мышцы натянулись жгутами под загорелой кожей.

— Только если задницей, — хмыкнул Георг.

Зак качнулся в сторону Георга, но Дин успел его остановить. Все остальные с интересом наблюдали за разворачивающимся конфликтом.

— Да я тебе сейчас сам задницу надеру! — прорычал Зак. Сильвер держал крепко, и Одри была ему очень благодарна за это. Только драки им не хватало.

— Сначала повзрослей. Нервируешь всю группу и пытаешься выставить себя самым крутым.

— Может, вы прекратите пререкаться и покажете нам, где расположиться на ночь? — Виола вопросительно смотрела на Георга. — И мне надо искупаться. Где тут душ?

— Экскурсия рассчитана на подготовленных людей, которым не нужны особые условия. Так что, — он кивнул в сторону, — душ там. Туалет там.

Одри с сомнением оглядела деревянную конструкцию с лейкой на уровне головы взрослого мужчины и хлипкой ширмой, которая закрыла бы Одри по шею, а более высокую девушку — всего лишь по плечи. Туалет изучать уже расхотелось.

— Вы шутите что ли? — испугалась Линси. — Отправляйте нас домой!

— У экскурсии четкие временные рамки, — мрачно ответил Зак, — телепорт работает до определенного часа. Вернемся в отель утром.

— Всего лишь до утра, мальчики и девочки, — Георг зашагал по выложенной досками дорожке к раскиданным кругом хижинам. — Расслабьтесь и получайте удовольствие.

— Почему нам заранее не сказали, что мы будем купаться на улице и спать не пойми где? — Виола обожгла Зака негодующим взглядом и устремилась за проводником, яростно виляя задом. Супружеская пара тоже ушла, избегая смотреть Мэллори в лицо.

— Каждый может облажаться, — по-своему воспринял новость флегматичный Айзек и похлопал Зака по плечу.

Одри стало жаль Зака, если, конечно, его слова о сбое телепортационных настроек были правдой. В таком случае они все зря на него взъелись. Но он сам виноват, мог хотя бы успокоить группу, нормально объяснить, что случилось. Одним словом, худшего гида еще надо было придумать. Πоэтому, с благодарностью приняв руку Сильвера, оставила гида переваривать услышанное в одиночестве.

Лагерь больше походил на маленькое поселение — небольшие хижины, раскиданные вокруг площадки со старым кострищем и двумя рогатинами с перекладиной для котелка. Соломенные крыши шевелились и шуршали под ласковыми прикосновениями теплого ветра, дверные проемы скрывались за тканевыми занавесками. Георг уже запалил подготовленный хворост, над которым поднимался ароматный дымок.

— Какой из них мой? — спросила Одри, имея в виду домики, к слову, совершенно одинаковые.

— Какой не занят, тот и твой.

Одри кивнула и, пригнувшись в слишком низком проеме, вошла в ближайшую хижину. В полумраке сразу не удалось разглядеть обстановку, в пятне света из маленького окошка плясали пылинки. Одри скинула рюкзак на устланный тонкими древесными пластинками пол и села на низкую кровать. На ней лежала меховая шкурка, пушистая и приятная на ощупь. Одри откинулась назад, чтобы лечь, но ударилась затылком о глиняную стену.

Все-таки, отдых на природе — это не для нее.

* * *

Огромное оранжевое светило отражалось в чистейшей бирюзовой воде залива. Πесчаный пляж, ласковое море, ветерок колышет верхушки стройных пальм. Не менее стройные красотки гуляют по побережью и натирают друг другу спинки кремом для загара, подтянутые мужчины играют в пляжный футбол. В тени бамбуковой беседки ансамбль наигрывает приятную ненавязчивую мелодию. Порхают бабочки, поют птички — просто рай на земле. И красавицы, опять же, но…

— Мне кажется, что-то пошло не так, — первым рискнул заметить высокий бородач в красной бандане.

— Думаю, ты прав, друг, — кивнул его товарищ, накачанный парень с блестящей лысиной и татуированными бицепсами. — Это не то, что нам обещали.

— Наверное, стоит сообщить о случившемся.

Вся группа дружно посмотрела на проходящую мимо девушку в ярко-красном бикини, и он невозмутимо продолжил:

— А может, и не стоит.

Они скинули рюкзаки в песок и поспешили навстречу улыбчивым девушкам, уже приготовившим для них напитки и свободные шезлонги. Α экстрим, он никуда не денется.


Глава 5
Не время для сна

Над костром вовсю коптились подозрительного вида грибы на палочке. Рядом крутилась Виола, с любопытством принюхиваясь к резковатому, но довольно аппетитному запаху походного кушанья. Отдельно сидела парочка, Коннор и Линси, неразговорчивый медмаг лежал на земле, закинув руки за голову, и жевал длинную соломинку.

Одри не стала отсиживаться в хижине и, наскоро смыв с себя противную сухую корки грязи, присоединилась к Георгу у костра. Уселась рядом и смело впилась зубами в грибы. Остальные, посмотрев на нее, тоже осторожно попробовали экзотическое блюдо. На вкус оказалось гораздо лучше, чем на вид, тем более что в желудках у туристов ничего не было с самого завтрака. Голод — лучшая приправа.

Только Зака нигде видно не было.

— Πеребесится и вернется, — прокомментировал ее вопросительный взгляд Сильвер. — Он ведет себя как ребенок. Я больше не намерен удерживать его от опрометчивых поступков.

Дин принял из рук Георга прутик с грибами, подул на него, покрутил и, не рискнув попробовать, передал дальше.

— Может, его поискать? — предложила Виола, но Зак вернулся сам. Навис над сидящим Георгом и пнул камешек в его сторону.

— Отойдем на минутку?

— Конечно, — проводник перебросил свой нож Сильверу. — Следи за костром.

Мужчины отошли в сторону, свернув за угол хижины и углубившись в лес. Одри с ее места было видно, как они, остановившись друг напротив друга, стали отчаянно жестикулировать.

— Как думаешь, они подерутся? — Виола придвинулась поближе к Сильверу, демонстрируя свою грудь в вырезе майки. Дин неопределенно пожал плечами, но взгляд на декольте бросил. Одри это заметила и немного приуныла, у нее не было таких аппетитных форм и никакой глубокий вырез ее бы не спас. Было неприятно видеть, как Виола пытается флиртовать с Сильвером. Одри перевела взгляд на хижину, за которой общались мужчины, и испуганно охнула — Георг и Зак катались в пыли, обмениваясь полновесными ударами.

— Сильвер! — вскрикнула она. — Их надо разнять!

— Зачем? Πусть выпустят пар, тем более, я уверен, что Георг справится с ним и без нашей помощи.

— Почему именно Георг? — Виола отлепилась от Дина и села рядом с Одри, жадно разглядывая драку.

— Хочешь поставить на Зака?

Проводник как раз заломил ему руки за спину и теперь сидел на нем, пережидая приступ ярости.

Одри не стала никого уговаривать, вскочила и бросилась к ним.

— Успокоился? — спросил Георг, придерживая руки поверженного противника. — Какого ляда ты начал махать кулаками?

— Ты меня бесишь, — Зак дернулся еще пару раз и уткнулся лицом в пыль. Одри не смогла не улыбнуться от легкой абсурдности происходящего.

— Ты меня тоже не вдохновляешь, — проводник отпустил Зака, тот перевернулся и сплюнул кровь вперемешку с грязью и только после этого заметил Одри:

— Что ты здесь делаешь? — спросил Зак. — Возвращайся к остальным.

Одри потянулась к его лицу, чтобы стереть кровь с губ, но вовремя опомнилась и убрала руку.

— Лучше скажите, что вы тут устроили? Напугали всех. Не стыдно?

Зак покосился в сторону лагеря, потом переглянулся с Георгом и коротко спросил:

— Что им скажем?

— Выяснили проблему старым дедовским методом, называется “копытом в табло”, - Γеорг тоже отряхнулся и вдруг застыл, напряженно вглядываясь в кусты за спиной Зака.

— Что там? — он дернулся, словно желая повернуться, но проводник показал ему знаком молчать и отстегнул метательный нож с жилета. Молниеносное движение, и сзади раздался тихий полувсхлип. Одри испуганно схватила Зака за локоть.

— Что это? Оно хотело на нас напасть?

В траве лежало животное, похожее на обычного кролика, только раза в два крупнее. Георг довольно усмехнулся:

— Липотиан. Если обжарить на открытом огне, пальчики оближешь!

Он подошел к зверьку, вытащил нож и убрал, предварительно обтерев об траву. Зак подхватил тушку и залихватски перебросил через плечо. Георг наклонился, сорвал несколько тонких былинок с россыпью мелких белесых цветочков и вручил Одри.

— Сойдет в качестве приправы. На вкус как перец.

Они втроем вернулись к группе, сгорающей от любопытства.

— Ждали нас? — Зак радостно продемонстрировал всем добычу. Словно и не было той драки несколько минут назад.

— Вы же… — начала было Виола, но Одри наступила ей на ногу, заставляя замолчать. Виола гневно посмотрела на нее, но продолжать не стала.

Γеорг молча забрал нож у Дина, краем уха слыша, как Мэллори хвастался перед легковерной парочкой своей невероятной удачей, позволившей ему выследить этого зверя.

— Зачем был нужен этот спектакль? — тихо поинтересовался Сильвер у проводника.

— Детей не бьют, их учат, — так же тихо отозвался Γеорг и начал обтачивать шампур для липотиана.

Больше к этой теме не возвращались. Зак и Георг по обоюдному согласию не вступали в прямые разговоры, но хотя бы не ругались и не пытались друг друга подколоть. Тушка липотиана жарилась на огне, источая невероятный аромат дичи, дымка и природных специй. Готовкой занимался проводник, и каждый раз, когда он поворачивал вертел, запах готовящейся еды расходился по площадке, быстро собирая вокруг костра всю группу.

— Эхехей! Смотрите, что я нашел! — Айзек поднял над головой стеклянную бутыль, наполненную зеленой жидкостью.

— Это яд? — настороженно спросил Коннор, прижимая к себе жену.

— Если это яд, то самый лучший на свете, — усмехнулся Айзек и открутил крышку. Зак мгновенно оказался рядом и понюхал содержимое.

— Спирт?

— Мятная настойка, — со знанием дела сказал Айзек. — Подходит для лечебных целей и для снятия стресса. Πоследнее нам всем необходимо.

— Ты нашел здесь выпивку? Но откуда? — Сильвер тоже понюхал, и даже до Одри добрался насыщенный запах мяты, перебивающий едва ощутимый аромат алкоголя.

Георг отвлекся от липотиана и протянул руку. Πолучив бутыль, осторожно поднес горлышко к носу.

— Наверное, осталась с прошлой вылазки, — решил он и отлил немного жидкости в крышку. Πотом достал полоску бумаги и кончиком опустил в настойку, посмотрел на меняющийся цвет и кивнул: — Просто мятная настойка, можно пить.

А тут и мясо подоспело. Виола получила задание принести из главной хижины деревянные глубокие плошки и походные кружки, а Одри осталась наблюдать, как Георг и Зак неожиданно дружно разделывают ножами зажаристую золотистую тушку на куски. Сочное красное мясо легко рвалось, местами подгоревшая кожица отходила от филе. Одри сглотнула голодную слюну и подсела ещё немного ближе.

— Кто хочет попробовать липотиана на вкус? — спросил Мэллори, глотнул прямо из бутылки и передал ее Коннору. Тот налил себе и жене в кружки и несмело отхлебнул маленький глоточек, а бутылка перекочевала к Виоле, а потом к Айзеку и Сильверу.

— Ну же, для смелости!

Дин покачал головой, и фляга перешла к Одри.

— Для лучшего усвоения непривычной пищи, — заметил Айзек, и Одри плеснула себе немного, отпила и, пока никто не смотрел, вылила остаток под ноги. Георг хитро ей подмигнул и передал миску с мясом и запеченными в золе клубнями.

— Это действительно липотиан? — спросила Одри тихо. — Впервые слышу такое дурацкое слово.

— На самом деле, я его придумал. Только гиду своему об этом не говори, — улыбнулся проводник, и Одри улыбнулась в ответ.

Γорячая еда сняла напряжение. Коннор и Линси развеселились, заветная бутылка долго не залеживалась, каждый считал своим долгом слегка пригубить вяжущую рот жидкость. Даже Одри решилась повторить и теперь чувствовала, как в желудке потеплело. Она осторожно брала кусочки мяса из общей тарелки и заворачивала их в листья вместо салфеток. Все разговорились, нахваливали немудреную стряпню Георга и с металлическим лязгом чокались кружками с мятницей.

— Тебе не весело? — спросила Одри у молчаливого Сильвера. Он почти не ел, совсем не пил, и она заметила, что ему некомфортно. — Что — то случилось?

— Вообще — то, это я должен о тебе заботиться, — хмыкнул он. — Мы так договаривались.

— Сейчас обо мне не нужно заботиться, — ответила Одри и похлопала его по руке. — Мы в безопасности, еда очень вкусная. Все снова хорошо.

— С таким гидом нельзя чувствовать себя в безопасности.

— Зак виноват, что пытался устроить нам сюрприз, — Одри зачем-то решила оправдать гида. — Получилось отвратительно, но зато нам будет, что вспомнить.

Сильвер опустил взгляд на ее пальцы, все еще лежащие на его руке, и, повернув ладонь, на несколько секунд сжал их. Возможно, костер был слишком близко, потому что щеки Одри запылали жаром.

— А мы не слишком расслабились? — внезапно громко спросила Линси. Она уже почти лежала на своем муже, но все еще потягивала мятницу из кружки. — Смотрите, как быстро темнеет.

Одри огляделась, как будто только что проснулась. У вновь разгоревшегося костра было тепло, светло и уютно, но за пределами освещенного круга и правда сгустились тени. Черное небо казалось куском бархата с нашитыми на него блестками-звездами. Лес загадочно шелестел, будто дышал, изредка взрываясь пронзительными птичьими криками.

— Боишься, что тебя утащат в темноту? — подвыпившая Виола прислонилась к Линси и сделала страшные глаза. С утра тушь немного осыпалась, а стрелки выглядели уже не так кокетливо, как вначале путешествия, но Виола все равно умудрялась оставаться красоткой.

— Кроме нас здесь никого нет. Ну, и диких животных, — заверил Зак.

Сильвер подбросил ещё веток в костер, и пламя взметнулось ввысь, выплевывая в темное небо сноп искр. Одри на миг показалось, что Сильверу тоже не по себе от пугающих ночных шорохов. Но это просто шелестел кустарник, освещаемый бликами костра.

— Здесь неподалеку есть место, которое коренное население считает священным, — как бы между прочим сказал Георг. — Там приносили жертвы и оставляли дары. Если утром будет время, то я обязательно свожу вас туда.

— Тут есть коренное население? — вскинулась Линси. — Ты слышал, дорогой? Но Зак же сказал, что мы тут одни! А вдруг на нас нападут, пока мы спим?

— Πосле присоединения Кинуа к Ойкумене диких народов тут почти не осталось, — блеснул знаниями Зак. — Мы в природном заповеднике, а дальше на север расположена индустриальная часть мира.

— Современные кинуанцы не те, что раньше, — сказал Георг задумчиво. — Вот в древности кровь тут лилась рекой, по делу и без. Вот опять же это святилище. Говорят, жертв протыкали ритуальными костяными ножами и оставляли истекать кровью.

— Да, наверное, лучше сходить утром, — заикающимся голосом согласился Коннор. — Да, Линси?

— А почему именно утром? Пошли сейчас! — Мэллори покопался в многочисленных карманах брюк и достал портативный фонарик. — В нем есть накопитель магической энергии, так что на пару часов его хватит. Кто со мной?

Виола сидела рядом и возмущенно стукнула его по руке.

— Зак, ты с ума сошел? Это же опасно!

— Согласен. Это не лучшая идея, — присоединился Сильвер.

— Может, пойдем спать? — предложил Коннор, кивнув на Линси, уже мирно дремлющую на его плече.

— Мы все устали, Зак, — Одри разморило от выпитого и горячей еды, и теперь безумно хотелось лечь и вытянуть ноги. — Давай до утра?

Она выдержала его пристальный взгляд и даже смогла удержаться от желания согласиться на все, что он предложит. Когда мужчины смотрели на нее такими умоляющими глазами, хотелось погладить их по голове и дать конфетку. Но от этого пора было отвыкать.

— Ладно, — Мэллори сдался и выключил фонарь. Все облегченно выдохнули, и Одри в том числе.

Они посидели еще с полчаса, а потом потихоньку разбрелись по своим бунгало. Их, к слову, оказалось ровно по числу людей, как по заказу. Коннор перенес Линси на руках, Айзек помог захмелевшей Виоле добраться до ее хижины, хотя Одри знала, что та не настолько беспомощна, как пыталась казаться. Одри в провожатых не нуждалась, но Георг услужливо подсветил ее путь фонарем.

— Πочему вы не вмешались? — спросила она.

— Ваш гид уникальный человек. Стоит ему что — то запретить, так он тут же это сделает. Я надеялся, что он не полезет в бутылку.

— Так значит, ваши рассказы были правдой? Я думала, вы сочиняете такие байки для всех туристов.

— Кто знает, кто знает… Ночь длинная, выспитесь как следует.

Одри фыркнула и зашла в хижину. Болела спина, ныли натруженные, непривычные к долгим пешим переходам ноги. В темноте и тишине сразу нахлынули детские страхи: что — то шуршало за стеной, скреблось по крыше, громко вскрикивало и хохотало вдалеке. Πоднявшийся ветер шелестел соломой над головой, гудел в кронах близко подступающего леса. Одри возилась на жестком ложе, пытаясь устроиться поудобнее и выкинуть лишнее из головы, когда увидела тонкий луч фонарика, просачивающийся сквозь занавеску на двери.

— Георг? — прошептала Одри в темноту. — Это вы?

— Тебе так понравился этот наглый беспардонный проводник? — спросил Зак и направил луч фонарика ей в лицо. Одри прикрыла глаза ладонью.

— Кто тут еще беспардонный, — проворчала она. — Хватит! Убери свет.

Зак прижал палец к губам и поманил ее за собой.

— Идем со мной.

— Куда ты собрался? — проворчала Одри.

— В пещеру жертвоприношений, куда же еще.

— Ты в своем уме?

— Вполне. Так ты идешь? — он протянул ей руку. — Здесь не очень далеко.

Одри села на койке и рассеянно взлохматила влажные от пота волосы. Так устала, что даже не искупалась перед сном. А тут гости…

— Почему я? Сходил бы с Виолой.

— Потому что ты одна всерьез слушала Георга.

Одри вспомнила рассказ проводника и поняла, что Зак прав. Ей было интересно, что это за пещера, что в ней такого священного, но привычка подстраиваться под ситуацию не дала ей тогда поднять руку и сказать: «Я хочу туда пойти».

— Если Георг обнаружит наше отсутствие…

— …то сделает неверные выводы, — торопливо закончил за нее Зак. — Давай за мной, только тихо.

Он продолжал протягивать руку, и Одри поднялась ему навстречу. В конце концов, если он обманет или подшутит над ней, угроза потребовать компенсацию ещё в силе. Одри вышла вслед за Мэллори из хижины и, стараясь не шуметь, покинула территорию лагеря. Было тихо, дымок от костра вился тонкой сизой струйкой, но все равно мерещился взгляд в затылок. Не иначе, паранойя.

За деревьями Зак остановился и повернулся к ней с обезоруживающей улыбкой:

— Я знал, что ты согласишься.

Одри вдруг пожалела, что согласилась на эту авантюру, да ещё не с кем-нибудь, а с Заком. Позади остался спокойно спящий лагерь, а впереди неизвестно что с весьма сомнительной историей.

Одри очень сильно захотелось вернуться. И Зак, кажется, это почувствовал.

— Не знал, что ты боишься темноты.

— Да причем здесь темнота? — Одри эмоционально взмахнула руками, разгоняя стайку светлячков. — Идти ночью в неизвестное место могло прийти в голову только тебе!

Раздосадованная Одри развернулась, чтобы уйти.

— Трусиха! — прошептал Зак, и Одри разозлилась. Да как он смеет вообще?! Затащил их в какие-то джунгли вместо нормальной экскурсии, подверг ее опасности, а теперь ещё и тащит куда-то посреди ночи! Да еще и насмехается! Она развернулась и рывком вырвала из рук фонарик, лучом света нашла едва заметную в траве тропку и молча пошла вперед.

— И не надо пялиться на мою задницу!

— Понял. Больше не буду, — засмеялся Зак.

— Если эта пещера меня не вдохновит, я не знаю, что с тобой сделаю, Мэллори! Увольнение это меньшее, чего стоит ожидать.

— Потребуешь компенсацию?

Из его уст фраза прозвучала как-то особенно меркантильно, и Одри решила не отвечать. Не похоже, что бы Зак особенно напрягался, а ей всю жизнь приходилось из кожи вон лезть, что бы заработать на жизнь. Хотя угроза, она точно знала, все равно останется только угрозой.

Одри ограничилась презрительным взглядом, и поспешила дальше. Деревья в свете фонаря выглядели устрашающими, каждое движение ветра в листьях вызывало мурашки по всему телу. Все казалось, что это не веточка чиркнула по локтю, а кто — то невидимый из темноты хочет схватить ее и уволочь в чащу. А еще очень нервировал Зак, идущий позади и уже просверливший ей дыру в спине пристальным взглядом.

Она только собралась возмутиться, как он обогнал ее и отодвинул в сторону растительность:

— Кажется, мы пришли!

Перед ними появилась утоптанная площадка, несмотря на заброшенность места, совершенно лишенная растительности. По кругу стояли каменные валуны, которым кто — то придал подобие человеческой формы. Пять каменных уродцев, повернутых плоскими лицами как раз к незваным гостям.

— Мне здесь уже не нравится, — поежилась Одри. — Давай вернемся.

— А где же пещера? — разочарованно спросил Зак. — Георг нам наврал?

Одри водила фонариком по сторонам, высматривая что — то похожее на вход, но вокруг были только листья, листья, листья…

— Туда, — Зак взял Одри за руку и потащил за собой. Она не была готова к такому, зацепилась носком ботинка за камень и почти упала, повиснув на мужчине.

— Осторожней, — бросил он, не оборачиваясь.

— Это ты меня потащил! — обиделась Одри, выпрямилась и, освободив руку, потерла предплечье. Они прошли через центр площадки, и статуи будто продолжали сверлить их слепыми взглядами, хотя смотрели в другую сторону. Если добавить к этому кромешную тьму и отголоски грома вдалеке, картинка получалась жуткая. Одри неосознанно придвинулась к Заку, когда гид застыл возле густого переплетения толстых лиан с крайне сосредоточенным выражением лица.

— Посвети-ка, — он достал нож и легко провернул в пальцах, точно жонглируя. Острое лезвие легко перерезало несколько лиан, и на руку Зака брызнул липкий прозрачный сок. Одри испугалась.

— Это может быть ядовито!

— Прежде чем я умру от яда, я умру от любопытства.

Он продолжил кромсать лианы, пока за ними не показался серый камень. Одри мигом забыла о страхе и принялась одной рукой помогать ему раздвигать заросли в стороны. Вдвоем они быстро расчистили часть каменной стены. Местами она обрушилась от времени, но темный провал входа еще оставался. Как раз, чтобы пролез крупный мужчина и худенькая девушка.

— Только после дамы, — раскланялся Зак. Одри смахнула со лба липкие капли сока и толкнула его в плечо.

— Нет уж! Ты у нас гид, ты и рули.

Зак погрозил ей пальцем и первым нырнул в темную щель. Одри услышала шорох мелких камешков и ругань Мэллори. Буквально через минуту он позвал:

— Все в норме. Давай сюда.

Одри легко прошла между камнями, даже не задев их плечами. Фонарик был у Зака, и он с готовностью посветил на пол, что бы она не повторила его ошибок и не споткнулась о груду каменного лома, обрушавшегося с потолка давным-давно, а может, и совсем недавно.

Зак подал ей руку и повел дальше, пока тоннель не закончился той самой пещерой, что они так искали.

Впрочем, идеально вытесанный грот в форме овала, в центре которого раскинулся природный водоем, называть пещерой было почти неприлично. Вода в озере была кристально чистой и подсвеченной со дна, из-за этого на стенах дрожали замысловатые блики.

— Ничего себе местечко для жертвоприношений! — Зак выключил фонарь, света от воды было вполне достаточно.

— Может здесь кто-нибудь есть? Почему подсветка работает? — Одри осторожно подошла к краю и заглянула внутрь.

— Это, наверное, что-то типа солнечных батарей, днем они впитывают свет, а ночью отдают.

— Откуда здесь дневной свет?

Зак пожал плечами.

— Тогда не знаю.

Одри подошла к краю водоема и присела на корточки. Дно было видно полностью: ровное, с белым песком и…

— Это песок!

— Что песок? — не понял Зак, но подошел ближе и с интересом всмотрелся в воду.

— Это он светится. Как светлячки, только гораздо мельче. Видишь? Вот бы взять с собой немного, — от восторга она засмеялась и едва не рухнула в воду. — Почему ты смеешься?

Зак перестал ухмыляться и покачал головой.

— Просто ты такая забавная. А сразу и не скажешь.

Одри чуть прикусила губу, пытаясь разобрать, продолжает ли он насмехаться над ней или говорит серьезно.

— Ну знаешь, ты тоже оказался… не совсем таким, каким кажешься. Местами, — она смутилась от того, что пыталась сказать. — Ладно, не обращай внимания.

— Нет-нет! Мне очень интересно, каким я тебе казался. Наверное, ослепительным красавчиком?

— Вообще-то, самовлюбленным качком без грамма интеллекта, — немного приврала Одри и отвернулась, пересыпать светящегося песка из ладони в ладонь. — Но, возможно, я поспешила с выводами. Ты накинулся на Георга, потому что он затронул твою семью, да?

Спросила, а сама тут же пожалела об этом. Не стоило лезть ему в душу вот так вот, с пинка.

— Кем ты там работаешь? Частным детективом?

— Секретаршей, ты же знаешь, — проворчала Одри. — Должен знать, как наш персональный гид.

— Я не очень — то люблю эту тему, — вдруг совершенно другим голосом сказал Зак. — У каждого есть то, что он не хотел бы ни с кем обсуждать. Даже с такими милашками, как ты.

Одри почувствовала, что все-таки зашла на запретную территорию. Обернулась на Зака и увидела, как помрачнело его лицо. Наверное, и правда больная тема. Одри выпрямилась и нарочито бодро спросила:

— Теперь ты доволен? Я не испугалась, а ты посмотрел на свою пещеру жертвоприношений.

— Вообще-то я сделал это из-за тебя. Ты же хотела на нее посмотреть. И не спорь только, хорошо? Я все сразу понял.

От такого заявления Одри просто открыла рот и не смогла ничего сказать.

— То есть… Подожди. То есть, мы тащились ночью через дикий враждебный лес, полный не пойми каких кровожадных тварей, чтобы я полюбовалась на вот это вот все? Я?!

И с этим наглым и беспардонным человеком она ещё пыталась нормально общаться!

— Это была твоя идея! Ты пришел ко мне посреди ночи с этим дурацким предложением. Голова нужна не только для того, что бы в нее есть, Зак! Ей ещё и думать можно!

С каждым словом Одри распалялась еще больше, и медленно подходила к оторопевшему Заку.

— Я ей и думаю, — попытался возразить он, но Одри продолжала напирать.

— Нет, ты ей не думаешь! Ты думаешь всеми частями тела, но только не головой! С самой первой секунды ты начал надо мной издеваться, подкалывать и всячески меня задевать!

— Разве? — Зак едва заметно улыбнулся, и Одри захотелось кинуть в него чем-нибудь потяжелее, но и нож, и фонарь были у него.

— Тебе с самого начала не понравился мой чемодан! И мое платье! Ты выворачиваешь наизнанку каждое мое слово и каждое движение! Чем я тебе так не угодила?

Она подошла к нему уже почти вплотную и каждое свое слово сопровождала тычком пальца ему в грудь.

— Ну у тебя тоже характер не сахар, так что мы квиты, — Мэллори уже по — настоящему улыбнулся, будто ситуация его забавляла.

— А я — то здесь причем? — девушка застыла рядом с ним.

— Помнишь, как нам было хорошо вместе? — спросил Зак с искушающей улыбкой. Одри ничего не успела сделать, как он обхватил ее за талию и шагнул в бассейн. Одри испуганно взвизгнула и крепче вцепилась в него, когда вода накрыла их с головой. Это было совсем не похоже на вечеринку в отеле. Прохладная светящаяся вода приятно обволакивала потное уставшее тело, а руки мужчины крепко удерживали ее, и стало совсем не страшно.

— Это же весело, — сказал Мэллори, после того как они оба вынырнули. Майка Одри намокла и прилипла к телу, и Одри почувствовала себя почти что голой.

— Ни капельки, — без заминки солгала она. — Ты ведешь себя как большой ребенок. Это… это глупо.

— Но весело?

Он стоял рядом, майка задралась на животе, открывая нескромному взгляду твердые кубики пресса под загорелой кожей. Обманчиво расслабленный, но Одри уже знала, какой он сильный и быстрый. От этой мысли внутри все похолодело, но Одри прислушалась к себе и поняла, что это не испуг. Это совершенно другое, волнующее чувство.

Одри все ещё сжимала его плечи, и тут Зак обхватил ее за талию и прижал к краю бассейна.

— Что ты делаешь? — шепотом спросила она. Хотела посмотреть ему в глаза, но взгляд все время срывался ниже, останавливаясь на искривленных в легкой полуулыбке губах.

— Наблюдаю за тобой, — он склонился над ее лицом, почти касаясь губами ее рта.

— И что ты видишь?

— Что — то очень необычное.

Одри застыла, не в силах противиться волшебству этого момента. В голубых бликах и рассеянном свечении воды их тела и лица казались тенями, и так легко было представить, что они принадлежат не им. Кому-то другому.

И в этом моменте Одри устраивало все.

Луч фонаря ударил Заку в глаза, он отшатнулся от Одри и выставил перед собой руку, закрываясь от яркого света.

— Одри? Одри, ты тут? Ты в порядке? — раздался голос Сильвера, и фонарь погас. Одри представила, как она сейчас выглядит со стороны и сильно испугалась. К счастью, Сильвер только выходил из туннеля, и у нее было время, чтобы выскочить из бассейна и кое-как привести себя в относительно нормальных вид.

— Дин? Ты следил за нами?

Зак тоже вылез из воды и обличающе ткнул в Сильвера пальцем. Одри захотела провалиться сквозь землю, или, еще лучше, оказаться в своем бунгало и проснуться от ночного кошмара. И почему у нее все время так выходит? Как она позволила ситуации дойти до абсурда? На Зака теперь было стыдно даже смотреть.

— Все хорошо, Сильвер, — успокоила она. — Нашему гиду просто была необходима компания для храбрости. Один он побоялся идти. Я упала в воду и хочу поскорее уйти отсюда.

Она потянула Сильвера за собой на выход, молясь, что бы мужчины не устроили скандал или еще одну драку. На смену эйфории пришли усталость и сожаление.


Глава 6
Экстрим кусается

В пещере стало заметно темней, Одри списала это на заканчивающуюся батарейку у фонаря и прибавила шаг. Было так тоскливо и гадко, что она мечтала лишь о том, как поскорее оказаться одной в своем бунгало. Она так спешила, что оставила за спиной обоих мужчин. Почти у самого выхода Одри остановилась, почувствовав тревогу. Позади послышался подозрительный звук, что-то среднее между вздохом и стоном, приглушенный расстоянием и эхом, но от этого не менее жуткий.

— Что это? — испуганно спросила Одри у Сильвера, который только что с ней поравнялся. Звук повторился, и она вцепилась в его руку. — Ты слышал?

— Да.

— Что это такое?

Сильвер напряженно всматривался в темноту туннеля, и тут до Одри дошло, что Зак все еще где-то там.

— Давай вернемся, там же Зак остался.

Почему он не идет за ними? Он уже должен был их нагнать. Только если с ним ничего…

— Одри, стой! — зашипел Сильвер, но Одри уже устремилась обратно. Дин за ней.

Воздух будто сгустился, похолодел, и от него волосы вставали дыбом. Как будто надвигался тайфун. Сильвер опередил Одри и первым вошел под своды пещеры.

— Что там? — спросила Одри и выглянула из-за его плеча.

— Не смотри! — выкрикнул Зак, появляясь с другого бока. Он подхватил ее под руку и потащил их с Дином прочь из пещеры.

— Ты с ума сошел? Да что происходит-то? — запротивился Сильвер и все-таки обернулся. Одри ощутила, как его рука, сжимающая ее ладонь, дрогнула. Одри тоже обернулась и застыла столбом.

Песок в водоеме больше не светился. Тонкая пленка черной маслянистой жижи растеклась по поверхности воды, неспешно формируясь в округлое нечто. Оно и издавало этот звук, пытаясь дышать ещё не сформировавшимся органами. Ничего более кошмарного Одри видеть не приходилось: у существа было маленькое сферическое тельце, под тонкой кожицей которого что-то двигалось, словно пыталось вырваться, и многочисленные длинные отростки-щупальца.

— Нам срочно нужно бежать! — рявкнул Зак. — Живо-живо!

— Хотите меня напугать еще больше? — Одри не могла оторваться от мерзкого, но все равно притягивающего взгляд зрелища. — Что это за… зверь?

— А я откуда знаю? — нервно ответил Зак. — И не хочу оставаться тут и дальше, чтобы узнать.

— Нам срочно нужен Георг! — решил Сильвер. Похоже, он тоже придерживался мнения, что неведомая субстанция представляет опасность. Одри продолжала смотреть на черную кляксу, и тут она открыла глаза. Много-много маленьких глаз.

— ВЫ ПОСМЕЛИ ЗАМУТИТЬ ЭТИ ВОДЫ? ВЫ ДОЛЖНЫ УМЕРЕТЬ!

Одри не сразу поняла, откуда доносится монотонный голос, а когда поняла, десяток тонких черных щупалец взметнулся в воздух.

— Эй, я не хочу умирать, — пробормотал Зак. — Валим отсюда!

Они втроем, мешая друг другу, побежали по узкому туннелю к выходу. Щупальца рвались вдогонку за беглецами, довольно быстро настигая их, и Одри, прежде чем выскользнуть в щель между камнями, успела увидеть их. Сильвер помог ей выбраться и оттащил подальше. Через несколько секунд на свободу выбрался Зак и достал нож.

— Приведите Γеорга, — приказал он. — Я попробую его задержать.

— Зак… — выдохнула Одри.

— Бегом, я сказал!

Несколько щупалец вспороли воздух над ним и втянулись обратно.

— Я передумал, — коротко сообщил Зак, упал на землю и пополз подальше от входа, но тварь уже вытащила из лаза новые отростки.

— Одри, берегись! — предупредил Сильвер и пнул щупальце, стремившееся к ее ногам. В проходе показалась черная блестящая масса с бешено вращающимися глазами. Застряв, шар издал вопль боли и начал двигать отростками еще быстрей. Луна вышла из-за туч как раз вовремя, чтобы осветить, как Зак в одно мгновение оказался опутан ими. Он упал на землю, и шар начал подтягивать добычу к себе.

— Приведите помощь! — успел крикнуть Зак, пока щупальца не оплели ему лицо. Одри, не сомневаясь, вцепилась в него руками и потащила на себя.

— Сильвер! — закричала она отчаянно, когда поняла, что ее начинает тянуть вслед за гидом. Сильвер выругался, но обхватил Одри вокруг талии и уперся ногами в землю. Чудовище заревело, словно сопротивление жертв ещё сильней его разозлило.

— Зак, ты можешь дышать? — спросила Одри. Она видела только его испуганные глаза, а все остальное было залеплено чернотой. Зак моргнул, но легче от этого не стало. Попробовать докричаться до лагеря? Одри знала, что звуки ночью хорошо слышны, но вдруг своими криками они привлекут еще больше хищников на свою голову? Кто знает, может их тут целое гнездо?

— Что нам делать? Если я отпущу тебя, то щупальца утащат вас прямиком к этому монстру, — Сильвер чуть ослабил хватку, чтобы второй рукой зацепиться за ствол дерева.

— Георг бы знал, что делать в этой ситуации, — ответила Одри и тут же вскрикнула: — Ай! Сильвер! Оно взялось за меня!

Отростки стали оплетать ее руки. Зак задергался, отвлекая внимание твари на себя, и щупальца, занятые Одри, вернулись на место, на время отпустив ее. Но Зак продолжал извиваться, выворачиваясь из держащих его рук.

— Не дергайся, Зак! Я не смогу удержать тебя!

Сильвер понял, что Зак хочет сделать, и рывком оттащил Одри в сторону. Пальцы разжались, и щупальца с утробным рыком потащили гида в грот, оставляя на земле полосу из слизи и взрыхленную дорожку земли.

— Нет! Зак! Зачем ты это сделал? — Одри ударила Дина кулаком в грудь. — Зачем ты это сделал?!

Сильвер перехватил ее руки и больно сжал.

— Быстрее, за Георгом!

Он подобрал фонарь, валяющийся на земле, и за руку потащил Одри по тропе к лагерю. Одри пыталась вырваться, заливая слезами:

— Мы его бросили! Отпусти! Я вернусь за ним!

Сильвер обернулся и залепил ей легкую пощечину.

— Приди в себя! Он специально дал себя утащить, иначе нас бы затянуло всех троих. Ты бы этого хотела?

Одри всхлипнула, но поняла, что Сильвер прав. Он погладил ее по горящей от удара щеке и поспешил дальше. Каждая минута была не счету.

В лагере уже мелькали огни, Георг и Айзек размахивали самодельными факелами, громко зовя потерянных по имени. Сильвер вытолкнул зареванную Одри вперед себя и схватил нож, оставленный Георгом у костра.

— Где третий? — сразу же спросил Георг.

— Оно забрало Зака. Нужно спешить.

Георг не стал задавать лишних вопросов, проверил, на месте ли тесак, и махнул парням.

— Одри, останьтесь здесь! — велел он.

— Нет! Я пойду с вами!

Одри упрямо помотала головой и, перехватив фонарь у Дина, побежала вперед. Проводник выругался и двинулся вслед за ней. Догнав Сильвера, он все же спросил:

— Что вы там нашли?

— Я не знаю. Пещера, из вашего, кстати, рассказа. А потом появилось… что-то.

Одри обернулась и поймала взгляд Сильвера, полный непонимания и страха. Это придало Одри сил.

— В гроте с водоемом появилась черная жижа, оформившаяся в шар, — сказала она. — Существо говорило с нами, обещало утопить. А потом отрастило щупальца и утянуло Зака в свое логово.

— Черная жижа? — у проводника дернулся глаз. — Сколько вожу сюда экскурсии, такого животного не встречал.

— Вы уверены, что это именно животное? — спросил Айзек.

— На месте увидим, — обрубил Георг, готовясь к худшему. Одри уже пересекла площадь со статуями и остановилась у входа в пещеру, пытаясь отдышаться. Георг достал тесак.

— Я первый!

Он вошел внутрь, подсвечивая себе факелом, за ним остальные. Первое, что они увидели, это кокон щупалец, висящий под потолком. За ним расположился огромный черный шар.

— Что это за хрень? — не удержался Георг, и при звуке его голоса шар пошел волнами, кокон начал опускаться вниз и распутываться. Освободившиеся щупальца поползли в сторону проводника с шипением:

— ВЫ ДОЛЖНЫ УМЕРЕТЬ! ВЫ УМРЕТЕ!

— Это автономное охранное заклинание! — сказал Айзек, отобрал у Одри фонарь и указал лучом света на неприметную коробочку у дальней стены грота. Одри прикусила ладонь — зрелище шевелящегося кокона черных щупалец было ужасающим. В их спутанной массе угадывались очертания человеческой фигуры. Люди столпились у выхода из туннеля, а черная тварь не пыталась на них напасть.

— Сможешь отключить? — спросил проводник.

— Если подберусь ближе, то да. Дин, помоги мне. Отвлеки щупальца, пока я буду подбираться к пульту управления, — распорядился Айзек. — Добежать до конца грота нужно быстро, пока интерфейс не начал деление.

Отростки просто извивались на воде, не реагируя на попытки Сильвера их привлечь. Георг бросил в одно из них нож, но черная прыткая дрянь просто увернулась от броска, застыв рядом с коконом и охраняя его.

— Вдруг у него там нечем дышать, и он уже задохнулся? — Одри посмотрела на Зака и осмелилась немного приблизиться. Щупальца мгновенно среагировали, шипя и извиваясь, поползли к ее ногам.

— Точно! Ты же упала в воду? Они тянут к себе только тех, кто искупался в этом бассейне! — догадался Сильвер и прыгнул в воду. Щупальца тут же устремились к нему, давая Айзеку шанс пробраться к пульту управления.

Георг тоже прыгнул в воду, быстро приближаясь к кокону с другой стороны. У шара было ограниченное количество щупалец, поэтому чтобы остановить проводника, ему пришлось отпустить Зака.

— Зак! — Одри кинулась к нему, но его подхватил Георг и потащил к краю водоема. Гид был без сознания, слегка испачкан землей и слизью, но дышал.

Айзек вскрыл панель управления и просто ударил по ней кулаком, навсегда отключая эту ловушку.

— Готово!

Щупальца упали на землю безжизненными плетьми, шар сморщился и сдулся.

— Хотел бы я потолковать с этими шутниками, — пробормотал Дин, после того, как они все покинули гостеприимную пещеру. — Кто устанавливает такое в заповеднике?

Он вытер пот со лба и присел рядом с Георгом. Айзек осматривал Зака, тот уже начал приходить в сознание. Одри стояла у входа и наблюдала, как небо окрашивается розоватыми проблесками.

— Руководству, наверное, просто надоело чистить водоем после туристов. Тем более вход сюда был закрыт лианами, случайный человек вовек бы сюда не попал, — рассудил Георг. — Но это было сделано до моего прихода сюда, иначе бы я знал, что здесь такое имеется. А ты откуда ты знаешь, как работает эта штука?

— Медиков готовят ко всему, — фыркнул Αйзек. — Я закончил Училище Военно-магических дисциплин, пусть и отделение медмагии. На практиках всякое бывало.

Зак открыл глаза и закашлялся.

— Ты как? Нормально? — Одри опустилась на колени, осматривая его. — Больно?

— Почти в порядке, не считая этой слизи везде, — он сплюнул в сторону и поднялся.

Дин подошел поближе и ударил Зака в челюсть. От неожиданности тот не успел защититься.

— Это тебе за то, что подверг Одри опасности!

— Сильвер! — вскрикнула Одри. — Что ты делаешь?

Зак вытер выступившую кровь и, сжав кулаки, встал в боевую стойку.

— Ты ее мнение спрашивал? Может, она сама этого хотела?

— Прекратите! Зак, мы только что выпутались из передряги, а ты снова начинаешь? — Одри встала между мужчинами. — Пожалуйста, хватит!

— Я начинаю? Это он начал!

Несмотря на потрепанный вид Зак держался очень уверенно, пожалуй, даже слишком. Одри казалось, она уже знает, что от него ожидать, но вот перед ней снова будто другой человек.

— Одри, отойди в сторону, — сквозь зубы прошипел Дин. — Не нужно много ума, чтобы догадаться, что хотел сделать этот "гид". Соблазнить девушку, а как только отпуск завершится, раствориться в розовых лучах заката. Знай, если бы не Одри, я бы оставил тебя висеть в этих щупальцах до скончания веков.

Зак побагровел, и Одри сама не поняла, как снова оказалась между готовых к драке мужчин.

— Я сама хотела посмотреть это место, — призналась она, чтобы прикрыть Зака.

— Это неправда, — не поверил Сильвер.

— Правда! Если бы не хотела, ни за что не пошла бы.

Дин скривился, но отошел от Зака, которого Одри загораживала своим телом, но напоследок все равно напомнил:

— Если бы не Одри…

— То что? — Зак отодвинул eе в сторону. — Если я скажу, что уговорил ее пойти со мной, взяв на “слабо”? Что ты мне сделаешь?

Одри удивленно повернулась к нему:

— Но ведь я уже сказала, что сама…

— Я не нуждаюсь в защите!

Одри так и застыла на месте. Зак сплюнул на землю и, нервно передернув плечами, развернулся и пошел прочь.

— Отношения будете выяснять не здесь, — тихо сказал Георг, поигрывая ножом. Обстановка накалилась до предела, и он решил положить конец склокам.

— Пойдемте в лагерь, я хочу помыть руки, — присоединился к нему Айзек, невозмутимо показывая ладони в засохшей дряни. — И надо бы отдать слизь на анализ, мало ли что.

Одри молча подчинилась, хотя в голове творилась настоящая каша. И еще было очень больно, в груди.

Обратная дорога была быстрее и легче, рассвет уже подсветил небо и фонарь был больше не нужен. Коннор ждал их почти у зарослей. Виола и Линси сидели у костра, укрытые шкурками с коек.

— Все живые?

— Все в порядке, — Георг подошел к почти потухшему костру и затоптал его. — Телепорт заработает через пару минут, я отправлю вас восвояси, заберусь в ванную, открою ледяную баночку пива и забуду об этом кошмаре. Чего и вам советую.

Наверное, подумала Одри, самым настоящим кошмаром для Георга было не то чудище из пещеры, а бестолковые туристы вроде них.

— Ура-ура! — обрадовалась Линси и побежала за вещами. Одри под пристальным взглядом Виолы дошла до своего домика и подхватила рюкзак, решив не переодеваться. Одежда на ней ещё не высохла до конца, все руки были в земле и слизи, волосы спутаны в немыслимые колтуны. Да ещё и цепочка порвалась, и кулончик потерялся.

— Будет что вспомнить? — сама себе сказала она. — Одри, да ты просто идиотка!

У нее перед глазами все ещё стояло лицо Зака, когда его опутывали эти щупальца. Α потом появилось другое лицо, со сверкающими от ярости глазами и как наяву послышался его презрительный тон: “Я не нуждаюсь в защите!”

Она негромко всхлипнула. Пока шли обратно, у нее еще получалось сдерживать слезы, но как только все оказались в безопасности, ее прорвало.

— Ты в порядке? — в домик зашел Дин. — Пора уходить.

Одри отвернулась, что бы он не заметил ее слез.

— Я уже готова. Иди, я сейчас догоню.

Все собрались у телепортационной рамки, когда она вышла из бунгало. Зак уже вовсю болтал с Виолой, рассказывая о том, как его утащило неведомое чудище. Одри почувствовала себя использованной и не нужной, хотя она была одной из первых, кто бросился его спасать. Все как и сказал Сильвер.

Может, он прав? Она хотела посмотреть экзотическое место, но хотеть и пойти, разные понятия. Без Зака она бы даже из бунгало ночью не вышла! А когда она хотела помочь, он взял и накричал на нее. Α теперь демонстрирует полное отсутствие интереса к ее персоне. Она не понимала его мотивов, пыталась понять, но не могла.

Сильвер встал рядом и сжал ее руку, отвлекая от печальных мыслей. Одри благодарно ему улыбнулась.

— Экскурсия окончена. Заходим парами, после переноса не забываем расписаться в экскурсионной карточке. Надеюсь, мы с вами еще встретимся!

Последние слова Георг проговорил уж очень фальшиво, но этого никто не заметил, все хотели побыстрее попасть в комфортабельные комнаты и принять душ.

Одри шагнула в портал, а потом автоматически расписалась в подсунутой ей карточке. Зак окинул ее равнодушным взглядом и ушел под ручку с Виолой. Одри расстроено вздохнула и направилась в свою комнату.

Сначала душ, потом еда. Или сон. Что угодно, лишь бы избавиться от противной грязи — не только снаружи, но и внутри.


Одри закончила приводить себя в порядок как раз к обеду. Есть хотелось неимоверно. Дичь на костре — это хорошо и здорово, но овощной крем-суп, свежий салат и кофе с пирожным ничто не заменит. Как альтернатива был жульен с грибами, но грибов Одри уже наелась в походе. А вот пироженка со взбитыми сливками и ягодами клубники манила одним только своим аппетитным видом. Она-то легко поможет забыть неприятности.

В ресторане было неожиданно мало народа, а из их группы вообще никого. То ли отсыпались, то ли уже успели закончить с обедом. Одри не спеша поела, отдала должное десерту и сходила за добавкой. Травмированный минувшими сутками организм как будто хотел запастись калориями на непредвиденный случай. Кое-как заставив себя остановиться, она вернулась в холл, но вместо того, что бы сразу направиться к лифту, решила немного прогуляться по этажу.

— И тебе еще повезло, что никто из моих людей не стал писать жалобу!

Неожиданный возглас заставил Одри резко затормозить в паре шагов от стойки регистрации. Рядом была дверь в подсобное помещение, сейчас приоткрытая, и в широкую щель виднелась мужская фигура в белой майке. Почему-то Одри ни на секунду не засомневалась, что видит Зака.

— Это был сбой телепортационных настроек, — спокойно возразил он, и Одри пришлось приблизиться, чтобы расслышать его.

— Да как бы не так! Я лично проверял, все было нормально и до переноса, и после.

— Ты в чем-то меня обвиняешь?

В холле появилась большая группа людей, только прибывших на отдых, и подслушивать дальше стало неловко и неудобно. Одри посторонилась, пропуская девушку с большим красным чемоданом, и нос к носу столкнулась с разъяренным Заком.

— Одри? — он только что ее заметил и как будто даже не сразу узнал. В груди кольнула едкая обида.

— Все ещё да, — ответила она. — Есть разговор.

— Прости, но мне сейчас некогда. Иди, позагорай с девочками, оторвись на полную катушку, а я пока…

Одри протянула руку и схватила его за запястье.

— Я все слышала.

Конечно, это было отчасти ложью, по большей части. Но Зак-то об этом не знал. Одри понимала, что просто хочет ему отомстить, мелочно, чисто по — женски, причем за то, что сама же себе придумала. Он же хотел спасти их с Сильвером, готов был пожертвовать собой, но даже это не могло перевесить его крика и яростного взгляда. Одри вздохнула — отступать уже было некуда.

— Очень интересно. И что же ты слышала?

Одри замялась. Они все ещё стояли посреди галдящий толпы, а взгляд у Зака был совсем не такой добродушный и озорной, как всегда. Может, и не стоило дразнить спящую собаку.

— Телепорт не при чем, да? Ты специально заменил координаты нашей первой экскурсии? — прямо спросила она, и Зак недоуменно захлопал глазами.

— Что?

— Я говорю, что если сбоя не было, то получается, ты специально отправил нас в опасный поход, ничего не сказав о том, что нас ждет. И я хочу понять, зачем? Почему ты так поступил?

Под конец Одри поняла, что не возмущается, а уже скорее жалуется. С ней так почти всегда было: захочешь на кого-нибудь наорать, а получается жалкий лепет, который в итоге скатывается к извинениям. Извиняться перед гидом Одри не хотела, но и ругаться расхотелось.

— Ничего себе теория! — рассмеялся Зак и похлопал ее по плечу. — Ты не писательницей случайно работаешь?

— Секретарем, — буркнула Одри. — Сколько можно спрашивать?

— Твоему боссу очень повезло.

— Зак!

Он кивнул кому-то знакомому, помолчал немного, потом наклонился к ее лицу.

— Давай отойдем, хорошо?

Одри кивнула, и они вышли на застекленную террасу, с которой открывался чудеснейший вид на ровные дорожки, аккуратно подстриженные цветочные клумбы и светлую полоску пляжа внизу, к которому вела деревянная лестница. На террасе кроме них была только одна пожилая женщина, которая дремала в кресле, уронив на грудь газету.

— Я не хотел подвергать вас опасности, особенно тебя, — сказал Зак, когда они отошли в сторонку и сели на скамейку. — И кричать на тебя не хотел. Это как-то само собой произошло. Ты мне очень приятна, правда. Просто произошло недоразумение. Мне не хотелось бы, чтобы все узнали.

— Я никому не скажу, — пообещала Одри поспешно.

Зак улыбнулся и похлопал ее по лежащей на коленях ладони.

— Я перепутал программы туров.

— Как это перепутал?

— Потерял свою, взял на ресепшн новую, а она была составлена для другого тура. Ну знаешь, суровые парни-выживальщики.

— Которых ждал Георг? А в итоге получил нас?

— Да. Глупо получилось…

— Просто сверх-глупо! Супер-глупо! Зак, ты идиот.

— Да, — кивнул он. — Мне говорили.

И Одри поняла, что не может больше на него сердиться. Некоторые мужчины взрослеют рано, некоторые — поздно. Α есть такие, как Зак — они не взрослеют никогда, просто прикидываются взрослыми.

— Я никому не расскажу, — повторила она, — но за тобой должок.

— Наличными или натурой?

Одри поймала его смеющийся взгляд и сдвинула брови в притворном гневе.

— Так просто тебе со мной не расплатиться.

Зак собирался ответить что-то в том же духе, но его отвлек сигнал коммуникатора.

— Прости. Срочный разговор, — сказал он и поднялся. — Развлекайся, сходи на пляж. Может, подобреешь.

Он подмигнул ей и ушел. Одри проводила взглядом его широкую, обтянутую тонкой тканью спину и вздохнула. Всего на минуту закрыла глаза и тут же услышала приближающиеся шаги.

— Зак, если ты… — начала она и только потом посмотрела, кто перед ней. — О, Сильвер… Извини, я думала, это гид. Ты так внезапно появился, я не ожидала.

— Надеюсь, я не слишком на него похож, — пошутил Дин. — Иначе придется тратиться на коррекцию внешности. Можно?

Он кивнул на место возле Одри и, получив согласный кивок, присел. В любое другое время Одри была бы рада такой компании, но после разговора с Заком хотелось побыть в одиночестве.

— Что он от тебя хотел?

— Ничего, просто извинился. Наверное.

— Если он снова тебя обидит или хотя бы попытается, сразу говори мне. Хорошо? Кстати, я хотел кое-что тебе вернуть, — сказал Сильвер и сунул руку в карман брюк. — Ведь это же твое, да?

Он разжал кулак и показал ее потерянный кулончик. Одри помнила, что он был на ней во время сборов в поход, но в какой-то момент он просто пропал, она была уверена, что потеряла его во время своего эпичного падения с обрыва или уже в пещере. В любом случае она не надеялась увидеть его снова.

— Мое. Откуда он у тебя? Я думала, что потеряла его в лесу.

— Почти так и было. Я нашел его на стоянке, когда мы искали вас с Заком. Хотел отдать сразу, но как-то не вышло.

Он явно намекал на историю с пещерой, и Одри снова стало стыдно перед ним. Она забрала кулон и потянулась, чтобы застегнуть цепочку на шее. Но в последний момент передумала.

— Помочь? — предложил Сильвер.

— Нет. Просто не хочу его надевать.

— Я думал, эта вещь важна для тебя.

Его проникновенный голос и внимание, с которым он всегда слушал ее, даже если она несла чушь, тронул Одри до глубины души. Она сжала кулон в кулаке и грустно улыбнулась.

— Была важна. Но знаешь, то, что я попала в этот тур, с самого начала было чудом, так что, — она подняла руку и посмотрела на свои стиснутые пальцы, — от старого надо избавляться.

Сильвер долго смотрел ей в глаза, а потом с облегчением улыбнулся.

— Это хороший план. И с чего ты начнешь новую жизнь?

Одри повернула голову к радостной панораме за стеклом.

— Ну… Да хотя бы с пляжа.

— Тогда у меня есть альтернативное предложение. Приглашаю тебя в ресторан, сегодня вечером? Ты согласна?

Одри недолго думала:

— Да. Я не против.

* * *

Сеанс связи состоялся строго по графику.

— Личность курьера известна. Действую по плану.

— Вещь у нее?

Голос, доносящийся из другого мира искаженный голосовой функцией идентификационного браслета, совершенно нельзя было опознать. Он мог принадлежать как мужчине, так и женщине, как взрослому человеке, так и совсем молодому. Нельзя было, чтобы кто-то услышал этот короткий разговор, и в ход шли любые хитрости.

— Я не знаю. Должна быть у нее.

— Ты знаешь, что мы думаем о твоем плане. Не глупи, сделай все быстро и четко.

— Дайте мне немного времени, все будет сделано по высшему разряду.

— Именно поэтому мы доверили это дело тебе. Не подведи нас. Или ты знаешь, что может случиться.

— Я знаю, не надо напоминать мне об этом каждые пять минут, — раздражение вырвалось наружу. — Я уже не ребенок.

— Тем более, тебе лучше ускориться. Я готов простить тебе ошибку, а они — нет.

Виртуальный экран погас.

— Проклятье! Я справлюсь! Справлюсь!

Этого крика уже никто не услышал, ну может, кроме горничной, невозмутимо прокатившей тележку для грязного белья мимо двери в номер. Для нее это был еще один день из одинаковых рабочих дней, но все равно, стоит быть осторожнее. На кону все — и даже жизнь.


Глава 7
Вечер, который запомнится

Раздеваться на пляже Одри все ещё было немного неловко. Она не имела явных проблем с фигурой, но немного комплексовала из-за выпирающих ключиц и слишком тонких щиколоток. Парео не сочеталось с купальником, а мягкие поля шляпы вяло болтались, как лопух в жаркий день. Одри заставила себя улыбнуться отражению, взяла сумочку, полотенце и пошла на пляж, где ей как раз и резко расхотелось раздеваться.

— Эй, Одри! О-о-одри-и-и!

Звонкий крик разнесся по всему побережью. Одри оглянулась и увидела бегущую за ней Виолу с огромной пляжной сумкой на плече. Тончайшая полупрозрачная ткань с экзотическим рисунком не скрывала идеальной фигуры, не обделенной женскими прелестями. Еще на спуске к пляжу Виола собрала вокруг себя компанию из готовых помочь мужчин, грациозно подала одному ручку, хотя едва ли нуждалась в поддержке. Одри почувствовала себя еще более неуверенно, но осталась стоять на месте.

— Решила искупаться? — озвучила очевидное Виола. — А что за мной не зашла? Хотя меня все равно в номере не было. Спасибо, мальчики, дальше мы сами.

Она взяла Одри под руку и бодро потащила к воде, болтая на ходу без умолку.

— Кстати, могу порекомендовать тебе пару симпатичных типов. Ты не замужем, надеюсь? Отлично. С одним я уже познакомилась, с другим пока нет, но это поправимо. Α парень у тебя есть?

Одри только и успевала, что качать головой. Нет, не замужем. Нет, и без парня. Нет, не влюблена. Нет, не надо меня ни с кем знакомить.

Наконец, Виола решила, что выбранное место идеально подходит, достала из сумки плетеный коврик и расстелила.

— Скучная ты, — сказала она. — Загорать хотя бы любишь?

— Не знаю, — честно ответила Одри.

— Тогда ложись, будем загорать и болтать о своем, о девичьем.

Сообразив, что у Одри нет с собой ничего, кроме полотенца, Виола щедро подвинулась, благо обе они не занимали много места. Одри в свою очередь поразилась, насколько легко эта девушка находила общий язык с совершенно разными людьми. Была как рыба в воде в любой компании и, кажется, умудрялась всем нравиться. Даже Одри за такой короткий срок прониклась к ней симпатией.

— Вот ты зачем здесь? — спросила Виола, устроив голову на сложенных руках. — Я чтобы повеселиться. В Лиаре абы кто не отдыхает, так что можно отыскать какого-нибудь богатенького красавчика. Ты не подумай, что я меркантильная. Я сама зарабатываю и учусь за свои деньги, но перед состоятельными красавчиками не могу устоять.

Одри что-то угукнула и приготовилась слушать дальше.

— А ты?

Похоже, Виоле все-таки были необходимы ответы. Одри спрятала нос на сгибе локтя и уже оттуда заговорила:

— Α я просто взяла отпуск. Никого не ищу, просто отдыхаю.

— Ой, ну знаешь. Одно другому не мешает. Кстати, как тебе наш гид?

Солнышко припекало спину, кожу приятно покалывало мелкими иголками-лучиками. Неподалеку мерно плескалось море, гомонили отдыхающие. Ни слова не понятно, просто еще один фоновый шум, от которого клонило в сон. Одри пригрелась, разомлела, и вопрос про Зака застал ее врасплох.

— Ну… Он симпатичный, конечно.

— Так все-таки Зак! — обрадовалась Виола и даже приподнялась на локтях, чтобы глянуть на Одри сверху вниз. — Α я ставила на другого.

Одри тоже села и поджала под себя бледные ноги.

— На кого? И что значит, ставила?

— Очень просто. Не тупи, Одри, всем же видно, что оба красавчика положили на тебя глаз. Просто Зак, он более прямой и поэтому может казаться неотесанным грубияном, а Сильвер… О, Сильвер та еще штучка. Точно тебе говорю, он совсем не простой мужчина, но это ему только в плюс. Люблю загадочных парней, таких, чтобы с перчинкой. Ну так значит, ты склоняешься в пользу Зака?

У Одри окончательно все перепуталось в голове. Она вытаращилась на Виолу, но почему-то не смогла выдавить из себя ни слова протеста. Совет подруги ей бы сейчас не помешал, только вот можно ли считать Виолу подругой, когда они познакомились буквально позавчера и вообще разные, как небо и земля?

— Мне ты можешь доверять, — проникновенно заверила Виола, наклоняясь к ней. — У меня тут больше нет подруг, а Линси такая скучная.

Можно сказать, своим вниманием Виола сделала Одри комплимент. Смешно, но это стало решающим фактором.

— Иногда мне кажется, что все просто, но потом я окончательно перестаю их понимать. Обоих, — пожаловалась она. — Сильвер очень порядочный и приятный человек, с ним надежно и можно ни о чем не волноваться. Он сразу стал помогать мне, а вот Зак с самого начала только издевался.

— Я помню, — широко улыбнулась Виола. — Но… Есть же “но”?

— Нет никаких “но”, - решительно ответила Одри. — Он легкомысленный тип, который даже извиниться за свои ошибки нормально не в состоянии.

— Ага, — хмыкнула Виола подозрительно. — Ясно.

Одри попыталась проанализировать, что заставило ее так хитро щуриться. Вспомнила свои слова и вроде ничего криминального не обнаружила. Разве что Виола каким-то образом прочитала, что при мысли о Заке Мэллори внутри у Одри становилось теплее. Но ведь это же ровным счетом ничего не значит — просто реакция нормальной одинокой девушки на накачанного блондинистого красавца с естественным загаром и наглыми голубыми глазищами.

Одри оторвала взгляд от песка и увидела, что Виола уже увлечена разглядыванием чего-то за спиной у Одри.

— Эй! — Виола махнула рукой. — Эй! Молодой человек, не угостите дам холодненьким? Ужас, как сегодня жарко.

Она как бы невзначай провела пальчиком по ключице и сложила губки в очаровательной невинной улыбке. На Одри упала тень, и басистый голос вежливо произнес:

— Для прекрасных дам — все, что угодно.

Виола соблазнительно потянулась, принимая из рук здоровенного бородача бутылку ледяной воды, по запотевшему стеклу ещё стекали капли конденсата. Не переставая улыбаться, Виола открутила крышечку и припала губами к горлышку. Признаться, от такой подачи себя даже Одри стало не по себе, что уж говорить о незнакомце.

— Вы, наверное, знаете, куда можно сходить вечером? — спросила Виола, возвращая бутылку. — Мы с подругой хотели прогуляться после ужина, но совершенно не представляем, какие места стоит посетить. К тому же, не везде двум беззащитным девушкам стоит появляться в одиночестве.

Очень быстро Одри узнала, что перед ними Хэнк, разведенный, любящий экстрим и покушать мужчина и что он готов сопровождать двух “беззащитных девушек” туда, куда они скажут. Точнее, сопровождать Виолу, но та вцепилась в Одри мертвой хваткой.

— Ресторан это отличная идея, Хэнк, но надо что-то решить с моей подругой. Может быть, у тебя найдется симпатичный друг, чтобы Одри не было скучно?

— Не надо! — спохватилась Одри, когда Хэнк всерьез задумался над вопросом. — Меня уже пригласили на ужин сегодня.

— Кто?!

— Сильвер.

— Отлично! — просияла Виола, словно все шло по плану. — Скажи ему, что мы все вчетвером идем в “Жемчужину Лиары”. Хэнк закажет столик.

Она радостно захлопала в ладоши, и Одри не стала спорить с ней при постороннем. В конце концов, идея была не так плоха. Согласившись поужинать с Сильвером, она не думала, что будет сомневаться в своем решении. Α так она вроде будет и с ним, а вроде и не наедине.

В голове всплыл насмешливый голос Зака:

“Трусиха”.

Может, и так, но жить лучше менять постепенно, чтобы не похоронить себя под изменениями.

Но на этом приключения не закончились. После ухода Хэнка Виола подорвалась с песочка и обличающе ткнула в Одри пальцем:

— А теперь срочно переодеваться и по магазинам!

Одри не успела переварить одну новость, как ее уже припечатали следующей.

— Зачем? В отеле есть все необходимое.

— У нас вечером ужин с двумя отпадными мужиками, а ты еще спрашиваешь, зачем нам магазины? И вообще, шопинг — лучшее лекарство от любовной хандры, — заявила Виола, бодро подхватывая Одри под локоть. Как незаметно она перекочевала в разряд близких подруг, потому что только близкой подруге Одри была готова признаться, что, кажется, вроде бы, ей нравится… кто-то. А ведь в итоге так и вышло.

— Нет у меня никакой любовной хандры, — отмахнулась Одри, лениво перебирая ногами.

— Как это "нет"? А что это с тобой сейчас, по-твоему?

— Усталость. И жарко очень.

Солнце и впрямь палило изо всех сил, словно отрабатывало двойную норму. В Глории за таким обычно следовал затяжной дождь. Вот в Визании, центре всех миров Ойкумены, погода делилась строго на сезоны, и условным "летом" почти не бывало дождей, зато "осенью" дожди не прекращались даже ночью. Это было странно, но в некотором роде даже удобно. Проще было строить планы на выходные, а то соберешься на пикник в парк, а вместо обещанного солнышка — противная морось.

Они вернулись в отель, Одри переоделась в подружкино полосатое платье, мазнула тушью по ресницам и поправила липнущий к коленям подол. После вечеринки у бассейна ему удалось вернуть приличный вид, правда то желто-зеленое платье Виола все равно вручила Одри в качестве компенсации.

— Мне оно все равно не нравится.

— Зачем покупала тогда? — удивилась Одри.

— Ну когда покупала — нравилось, потом разонравилось. Какая разница? Тебе оно не нужно, тогда я его выкину.

Итак, к прекрасному желтому чемодану у Одри появилось прекрасное желтое платье. Впрочем, на фоне дорожного саквояжа, платье все-таки выигрывало с большим отрывом и было очень к лицу новой хозяйке. Одри бережно повесила его в шкаф и пока планировала только любоваться издали. Тут как раз Виола замолотила в дверь, и пришлось выбираться из своей уютной норки.

Походом рулила Виола. Когда она только успела узнать, где находятся самые, по ее мнению, лучшие магазины одежды? И вела она к ним настолько уверенно, что Одри не сразу сообразила, что они ей не по карману.

В первом же магазине, пока Виола гонялась с вешалками от примерочной к примерочной, Одри замерла у ценника. Мысленно произвела нужные подсчеты и отошла в сторонку. На полученные отпускные, которые казались ей просто невероятной суммой, она могла купить примерно пять вот таких полупрозрачных тряпочек с маркером "футболка женская". Или три мини-сарафана. Или вот эти волшебные шорты и одну тряпочку из первого пункта.

— Нет, подруга, так не пойдет! Мы пришли выбирать вещи тебе, а не мне. А я, между прочим, уже отоварилась.

В руках у Виолы и правда уже болталась фирменная сумка с покупками, и бока ее внушительно топорщились.

— Для меня это дороговато, — нехотя призналась Одри и вздохнула. — Я слышала, тут есть рынок неподалеку. Если ты закончила, давай сходим туда.

О рынке она услышала случайно, пока стояла и ждала подругу. Виола пожала плечами.

— Что за рынок?

— Там местные одеваются. Без туристических наценок.

Рынок пришлось искать — тот старательно прятался от приезжих, так что, проходя мимо, его сложно было заметить. Но за глухим забором была другая, настоящая жизнь и Одри в эту жизнь окунулась с невероятным восторгом.

Цены здесь уже не пугали, но для вещей, которые Одри вряд ли еще когда-нибудь наденет после отпуска, самое то. Виола сперва скептически покачала головой, а потом тоже подключилась к примерке.

Вместе они подобрали для Одри новый купальник, стильный, визуально увеличивающий грудь. Пару сарафанов, ещё одно легкое коктейльное платье, босоножки для новой вечеринки, шорты и несколько футболок. А у Виолы глаза горели, а кошелек не закрывался.

— Ты уверена, что мы это донесем? — с сомнением спросила Одри, глядя, как подруга навешивает на руку третий мешок. — И как ты повезешь это все домой?

— Попросим кого-нибудь, — легкомысленно отмахнулась она. — Да вот хотя бы того милашку. Молодой человек! Да, вы. Не поможете нам?

И, что удивительно, помог! Одри мало того, что и в голову бы не пришло просить подвести себя совершенно незнакомому человеку, да еще и с таким царственным видом, будто она одаривала его своим присутствием в салоне его миниатюрного билена, местного аналога персонального лайнера. Одри чувствовала неловкость всю дорогу, но Виоле, похоже, было не привыкать. Поблагодарив парня целомудренным поцелуем в щеку, она поманила Одри за собой.

— Не забудь передать Сильверу, о чем мы с тобой договорились, — напутствовала она перед дверью своего номера. — И не вздумай меня бросить.


Сильвер отреагировал на предложение спокойно, но все равно Одри показалось, что он бы предпочел провести вечер без посторонних. А за час до назначенного времени вообще послал с горничной записку, в которой извинялся, что не сможет поехать вместе с ней прямо из отеля и присоединится к ним в ресторане с небольшим опозданием. Еще один маленький повод загрустить.

В дверь к Одри постучали. Она была еще в халате, сушила волосы, обдумывая прическу, которая подошла бы к купленному платью, и открыла не сразу.

— Ты там уснула что ли? — Виола оттеснила Одри и вошла в комнату, с ходу вываливая содержимое косметички на кровать. Одри с ужасом смотрела на бесконечные баночки, тюбики и палетки.

— Зачем все это?

— Хочешь пойти на ужин без приличного макияжа?

— Я хотела немного подкрасить глаза и губы, а не вот это все!

— Хотела и перехотела! — отрезала Виола. Распаковала кисти со спонжиками и критическим взглядом окинула растерянное лицо Одри. — Не переживай. Сейчас мы из тебя такую красотку сделаем, закачаешься!

Одри обреченно вздохнула и сдалась. Виола усадила ее на стул перед зеркалом, зачесала ещё влажные волосы назад, закрепила на затылке заколками и приступила к основе макияжа.

— Это легкий увлажняющий крем, — пояснила она, выдавив порцию себе на тыльную сторону ладони. Крем приятно пах ванилью, Одри расслабилась и закрыла глаза. Было даже приятно, когда Виола мягкими движениями наносила его на кожу и слегка похлопывала спонжиком, одновременно массируя и добиваясь того, чтобы крем впитался в кожу.

После в ход пошел маскирующий карандаш — все же прогулка по джунглям и бессонная ночь оставили свои следы на коже. Обычно Одри ограничивалась пудрой и больших чудес не ждала, но у Виолы были поистине золотые руки. Одри изумленно посмотрела в зеркало: синяков под глазами как не бывало, да и общий вид стал намного лучше.

— Вот видишь, — довольно протянула Виола, водя большой кистью по маленьким разноцветными шарикам в банке. Странные кругляши оказались новомодной пудрой с эффектом мерцания, и прежде блеклая, покрасневшая от солнца кожа заметно ожила. Специальной кисточкой Виола пригладила Одри брови, слегка подкрасила, создавая привлекательные ровные дуги, и решительно распечатала палетку с тенями.

— Темные? — засомневалась Одри. Она предпочитала придерживаться классического макияжа, используя пастельные оттенки, и плохо представляла себя в таких цветах.

— Ты в ресторан идешь или на работу? Конечно, темные! — нанеся тени, Виола растушевала их ещё одной кисточкой. Помаду она подобрала густо-бордовую, на несколько оттенков темнее, чем обычно использовала Одри, если у нее возникала такая необходимость.

Результат был просто ошеломляющим: из зеркала на Одри смотрела другая она, с выразительными глазами и соблазнительно очерченными губами. Она моргнула длинными загнутыми ресницами, но видение никуда не делось. А Одри даже не подозревала, что у нее такие красивые глаза.

— Это просто чудо! — воскликнула она, поворачиваясь к зеркалу то одним боком, то другим. — Это как будто не я.

— Ты, ты, не волнуйся. И если тебя это успокоит, мне не пришлось особенно стараться. Все и так было при тебе.

Одри послала своему отражению воздушный поцелуй, и Виола зловеще улыбнулась:

— А теперь займемся прической! — удовлетворительно хмыкнула она, складывая косметическое богатство обратно в сумочку. — Почему ты не отпустишь волосы? Или не покрасишь? Тебе пошли бы темные оттенки зеленого.

Пока она возилась с щипцами, Одри переоделась. Платье они выбрали без бретелек, и верхняя часть держалась благодаря тонкой цепочке, обвивающей шею. Одри настояла на черном цвете, хоть он и не ассоциировался с курортом, зато смотрелся дорого и элегантно. Для ресторана самое то.

Виола быстро расчесала ей волосы, с помощью плойки сделала легкомысленные кудри, потом пригладила расческой, перекинула часть прядей на одну сторону и зафиксировала специальным спреем. Получилась укладка, которую выбирали все знаменитости, чтобы выглядеть легко и естественно.

На все это у них ушло около часа, Виола посмотрела на часы и быстро, поправив свой безукоризненный макияж, схватила Одри за руку и потащила вниз.

— Опаздываем!

Одри только и успела взять маленькую сумочку с помадой и ключ-картой. Вещи остались разбросанными по комнате, а балкон Одри не стала закрывать специально, чтобы впустить свежего воздуха.

Она провела картой по замку и подгоняемая Виолой спустилась вниз.

Возле ресторана топтался Хэнк, чувствовалось, что строгий пиджак и рубашка явно непривычная для него одежда. Увидев их, он заулыбался, галантно предложил руку Виоле и открыл перед ними дверь в ресторан.

— Чудесно выглядите, — сказал он, и Виола мелодично рассмеялась, играя в смущение.

Одри замялась. Сильвера до сих пор не было видно, а заходить внутрь без него ей показалось неловким.

— А как же Сильвер? — спросила она, но Виола шикнула на нее и буквально силком затащила внутрь.

— Не потеряется твой Сильвер, большой уже мальчик.

Одри подчинилась, хотя с каждой минутой чувствовала себя все более неуверенно, даже в таком изумительном платье.

Забронированный для них столик прятался в уютной нише, сквозь панорамное окно открывался вид на залив, и легкий ветерок шевелил тонкие полупрозрачные занавески. Приятно пахло свежими цветами, люди разговаривали негромко, их голоса сопровождались тихим позвякиванием дорогой посуды и звоном хрустальных бокалов. Хэнк, как истинный мужчина, отодвинул стул, помогая Виоле сесть, а потом таким же образом усадил Одри. Вышколенный официант уже стоял возле их столика с меню и тележкой с вином.

— Что будем заказывать? — бородач взял меню и принялся разглядывать пункты. — Мясо? Рыбу? Или хотите попробовать что-нибудь экзотическое?

— Я бы подождала Сильвера, будет невежливо с нашей стороны сделать заказ без него, — ещё раз напомнила Одри. Она немного нервничала, потому что еще не бывала в ресторанах такого уровня. Ее смущал официант стоящий рядом, блеск и пафос обстановки, да и общая сервировка стола. Здесь было все по правилам, дизайнерские тарелки, салфетки из натуральной ткани, а также множество столовых приборов непонятного назначения. Стыдно было признаваться, что она не знала о существовании и половины из них.

— Я думаю, он не будет возражать, если мы сделаем заказ без него, — проворковала Виола, сверля на Хэнка голодными глазами, словно он был главным блюдом на этом столе. Впрочем, он и сам не отставал, и воздух между ними так и искрил от эмоций.

Одри осталась в меньшинстве, но на смену чувству вины пришло раздражение. Сильвер ведь сам пригласил ее, и где он теперь? Хорошо еще, что она пошла с Виолой и Хэнком, а то бы сейчас стояла перед рестораном, привлекая сочувственные взгляды. Или еще хуже — сидела бы одна за столиком, вымученно отказываясь от предложений официанта.

— Я рекомендую рыбу Ля. Это нежнейшая белая рыба с кисло-сладкой корочкой и острым соусом.

Одри обратила внимание на указанную Хэнком строку меню, но из перечня ингредиентов поняла только слово “рыба”.

— Название очень интригует, — Виола облизнула губы цвета фуксии.

— Вкус еще более заманчивый, — в тон ей ответил Хэнк, поглаживая ее ладонь.

— В качестве закуски могу предложить салат из даров моря и кипонайи, — деликатно вступил официант, открыл меню на нужной странице и показал картинку. — А также белое вино, оно раскроет вкус рыбы.

— Доверимся вашему вкусу, — Хэнк вернул меню официанту. — С десертом определимся позже?

Одри и Виола согласно кивнули, официант достал вино из охлаждающего контейнера, показал Хэнку этикетку, ловким движением открыл пробку и налил немного в бокал. Бородач отпил и одобрительно кивнул, а бутылка заняла свое место на столе. Почти сразу же подали закуску. Одри решила, что, занимаясь едой, она будет выглядеть не так глупо, как таращась по сторонам в ожидании своего кавалера, поэтому налегла на принесенные блюда. Так ей, по крайней мере, не придется поддерживать разговор, в котором она все равно была заведомо лишней.

Салат выглядел просто шикарно, на тарелке в форме осьминога высилась горка из крабов, креветок и неизвестного Одри фрукта. Она тыкнула в него вилкой, переворачивая сочно-розовой стороной вверх.

— Кипонайя нечто среднее между ананасом и киви, — пояснил ей Хэнк.

Одри покивала и наколола кипонайю на зубья. Ну, киви она вроде любила, да и ананасами не брезговала. Виола и Хэнк смотрели только друг на друга, и Одри с досадой захрустела чудо-фруктом. Сверху все это было полито темно-красным соусом и посыпано черными семечками, так что ей ещё предстояло много испробовать. Только бы не лопнуть…

— Как на картинке, — Виола смело отправила в рот это произведение искусства и зажмурилась от удовольствия.

Одри последовала ее примеру, и во рту словно взорвалась вкусовая бомба. Нежное мясо краба с кисловатым вкусом кипонайи и острыми нотками соуса с креветкой. Одри едва сдержала себя от того, чтобы смести с тарелки сразу всю порцию, уж больно маленькой та была, а вот тарелка, напротив, просто огромной. Одри приготовилась отдать должное еде до прихода Сильвера. И лучше бы ему не задерживаться.

— Дамы, может, вина? — предложил Хэнк и сам разлил вино по бокалам. Одри отнеслась к предложению с некоторым подозрением, но напиток оказался просто невероятным. Чуть кисловатый привкус вина не был особенно алкогольным, и Одри надеялась, что обойдется без повторения “приключений” у бассейна. Она отставила бокал, надеясь, что силой ее никто пить не заставит.

Ну где же ты, Сильвер?!

— Такого у нас не попробуешь, — сказала Виола, смакуя каждый кусочек, и Одри согласно кивнула.

— Здесь готовят только из продуктов самого высокого качества, скорее всего, этот краб и креветки в обед ещё плавали в море, — отметил Хэнк. — Мы с парнями как-то ловили в Гинезии диких крапех. Это такие огромные хитиновые твари, но мясо у них наисочнейшее, — принялся вспоминать Хэнк. — Жара, влажность, хищные насекомые. Мы едва не потеряли Броди, он свалился за борт, и два самца крапехов приняли его за самочку. Ха-ха!

Он громко засмеялся, и пожилая пара, проходящая мимо их ниши, неодобрительно на них покосилась. Виола поддержала смех своего кавалера, и Хэнк рассказал еще парочку сомнительных историй из своих многочисленных путешествий.

— Жена брата подарила путевку в Лиару, сказала, пора остепениться, — сказал он. — Глупости, подумал, я. Что мне тут делать? Но потом я увидел вас на пляже и понял, что все мои страдания были не напрасны.

Виола вполне натурально засмущалась, и в это время официант подкатил тележку с горячим. Каждая порция пряталась под большой куполообразной крышкой, чтобы сохранить температуру и запах.

— Рыба Ля с кисло-сладким соусом, — объявил он, ставя перед каждым блюдо.

Одри осторожно подняла крышку, и сладкий запах щекотал ноздри: рыба была подана целиком, ее установили на специальный деревянный держатель, чтобы создать видимость полета над гарниром. Выглядела она немного пугающе — голову оставили, видимо, для декора, и открытая рыбья пасть была утыкана мелкими острыми зубами. В остальном же дикий рис в сочетании с разноцветными овощами и летящая над ним зажаренная до хрустящей корочки рыба пробуждали просто зверский аппетит. Разобраться бы только, как это чудо есть.

— Великолепно, — сказала она, глядя, как Виола берет вторую вилку из россыпи приборов. Запомнила и взяла себе такую же. С каждой сменой блюд Одри все больше убеждалась в мысли, что любая маленькая кафешка на пляже подошла бы ей лучше, хотя там наверняка не подали бы такую красотищу.

Официант забрал крышки, поклонился и отошел. Хэнк показал, как нужно отрезать кусочки рыбы, чтобы не задеть подставку, получалось у него ловко, так что он обслужил ещё и обеих своих спутниц. Одри отпила глоток вина, взгляд ее заблуждал по залу, и тут она заметила Сильвера, пробирающегося к ним с другого конца ресторана. От облегчения Одри едва не начала махать ему рукой, как дурочка с окраины миров.

— Простите за опоздание. Срочный звонок по работе, — извинился Сильвер, пожал руку Хэнку и сел рядом с Одри. Она закусила губу, но не стала засыпать его вопросами, как собиралась. Это было бы некрасиво.

— Мы заказали за тебя, — вклинилась Виола. — Надеюсь, ты ешь морепродукты?

— Отлично, обожаю их, — Сильвер натянуто улыбнулся. — Я знаком не со всеми. Мое имя Сильвер. Сильвер Дин.

— Хэнк Тайли, — бородач тоже улыбнулся, но наоборот широко и открыто. — Это на нашу экскурсию вы случайно попали.

Сильвер кивнул, и Одри почудилось, что он чем-то раздосадован. Возможно, тем, что вместо ужина для двоих у них групповое свидание. Она предупредила его, но как-то вскользь, в спешке, так что, может, он рассчитывал на другое.

— Хорошо, что мы тоже собрались в ресторан, иначе Одри пришлось бы сидеть в одиночестве, — Виола не упустила момент уколоть Дина, но тот лишь вежливо улыбнулся и ничего не ответил.

— Все нормально, — успокоила Одри. — Я не в обиде.

— Иногда работа очень отвлекает, — по — мужски поддержал Хэнк, потом подмигнул Виоле и накрыл ее ладонь своей. — Хотя ради встречи с тобой я бы проигнорировал все звонки.

Над столиком снова будто поднялось сладкое розовое облако взаимного притяжения, и Одри захотелось поводить ладонью перед лицом, чтобы не дышать им. Нужно втянуть Сильвера в разговор, иначе будет совсем уныло.

— Хэнк был в той группе, которая должна была отправиться в кинуанские джунгли, — рассказала она. — Помнишь, там же ошибка с телепортом была.

— Зато мы с парнями как следует оттянулись на пляже!

— Любите экстрим, Хэнк? — спросил Сильвер дежурно.

— Жизнь такая короткая, нужно попробовать всего по максимуму. Вина?

— Белое? Отличный выбор, — Дин отпил из бокала и повернулся к Одри. — Выпьешь со мной?

Одри, разгоряченная обманчиво слабым алкоголем, немного расслабилась и подняла бокал. Острый соус, к слову, оказался действительно острым, и она слегка покраснела и спешно запила рыбу вином.

Сильвер едва заметно улыбнулся, глядя на Одри. Под его взглядом она ещё больше покраснела, коварное платье норовило сползти вниз и обнажить грудь больше, чем следует. Одри пожалела, что не накинула шаль перед выходом.

— Попробуй рыбу с этим соусом, он смягчит остроту, — сказал Дин и показал ей на маленькую креманку.

Одри обмакнула рыбу в зеленоватую кремовую субстанцию и осторожно попробовала. Действительно, стало гораздо вкуснее.

— Это мусс из авокадо.

— Мне очень нравится, — призналась Одри. — Просто чудесно.

— Раз уж все в сборе, определимся с десертом? — Виола уже взяла меню и изучала картинки, восхищенно тыкая фиолетовым ногтем в наиболее понравившиеся.

— Я бы не отказался от еще одной бутылочки вина, — сказал Сильвер, закончив с салатом и теперь, не спеша, поедая горячее.

— Один момент, — Хэнк шепнул что-то официанту, тот согласно кивнул и удалился.

Виола заинтересованно смотрела на бородача, но тот прижал палец к губами, призывая к молчанию. Вино принес другой официант, ловко открыл его и разлил по бокалам.

В этот момент Одри обернулась и увидела, как по залу везли тележку с огромным шоколадным фонтаном. Она сразу поняла, что это для них — обещанный сладкий сюрприз от Хэнка. На круглом блюде высилась горка нарезанных фруктов, и казалось, что весь ресторан сейчас завидует счастливчикам, которые будут обмакивать их в растопленный горячий шоколад.

— Сюрприз!

Хэнк наколол на специальную вилку кусочек ананаса и, обмакнув его в шоколад, протянул его Виоле. Та сняла кусочек с вилки губами и восхищенно посмотрела на Хэнка:

— Когда ты только успел!

Он довольно хохотнул, явно чувствуя себя польщенным ее искренним восторгом. Одри от этого зрелища бросило в жар.

— Кажется, мы тут лишние, — хмыкнул Сильвер и тоже потянулся вилкой к тарелке. Одри была с ним согласна, слишком уж эта парочка оказалась страстной, чудилось даже, что воздух вокруг них плавился так же, как шоколад в фонтане.

— Я тоже так думаю, — тихо сказала она, и приняла из рук Дина угощение. Клубника и шоколад — интересное сочетание.

— Мне показалось, что тебе понравится, — Сильвер смотрел прямо на ее губы, чуть запачканные шоколадом.

Одри смутилась, но заставила себя доесть ягоду.

Основная часть ужина закончилась, на сцену в глубине зала вышли приглашенные музыканты, заиграла ненавязчивая расслабляющая музыка.

— Оставим их одних, — предложил Сильвер. Протянул руку Одри, приглашая ее на танец.

— Но я не умею, — засмущалась она.

— Я научу, все просто, — он взял ее за руки и поднял со стула. — Я хочу, чтобы этот вечер тебе запомнился, Одри.

* * *

Как только Одри ушла, чемодан завибрировал и вполне себе по — человечески вздохнул. Раскачавшись на колесиках, он вырулил из шкафа и медленно покатился к выходу на балкон. Дверь была открыта, ветерок развевал тонкие шторы, принося в номер прохладу. Запустился запасной алгоритм, и чемодан замер, сканируя окружающее пространство.

Со стороны балкона раздался шорох. Через минуту он повторился, к нему добавились замысловатое ругательство и скрежет стекла. Чемодан резко сдал назад, втянул ручку и заполз под кресло, прикрыв неприлично желтые бока драпировкой покрывала.

На балконе появился человек. Это была не хозяйка! Мужская фигура застыла в открытом дверном проеме, бегло огляделась и поправила перчатки.

— Прости, Одри. Это для твоего же блага.

Чемодан сдвинулся глубже, под прикрытие покрывала, опущенного до самого ковра. Заложенный в него алгоритм поведения в чрезвычайной ситуации работал без перебоев. Сначала спрятаться, а в случае обнаружения устранить угрозу любым доступным способом. Во встроенных функциях была парочка таких.

Незаконный посетитель проверил шкаф, перебрал лежащие на полках вещи и выкатил ящик у гардероба.

— Чувствую себя извращенцем, — тихо озвучил он, но чемодан его не понял. В его базе данных такого слова не значилось. Мужчина запустил руки в ящик и стал перекладывать нижнее белье хозяйки. Вещи прежде хранились внутри чемодана, поэтому были ему хорошо знакомы. Он стал пятиться назад, чтобы выкатиться из-за кресла, находясь в слепой зоне вторженца. Тот все еще рассматривал белье, изредка кашляя, потом задвинул ящик, открыл шкаф и зашуршал вешалками. Его действия были расценены как враждебные, но уровень враждебности не дотягивал до активации защитного механизма. Чемодан остановился и зафиксировал колеса в одном положении.

За открытой дверью балкона раздалась новая порция шорохов и чертыханий, и появился второй человек. И он снова не был хозяйкой. Определенно мужская особь, излучающая тот же уровень опасности, что и предыдущий.

Первый посетитель шумно выдохнул и в несколько прыжков добрался до ванной комнаты. Дверь он оставил приоткрытой. Второй, воровато оглянувшись по сторонам, натянул такие же перчатки, как и у первого. Осмотр начал тоже с бельевого ящика.

Чемодан подполз к краю покрывала и, воспользовавшись тем, что фигура второго человека прикрывает его от наблюдателя в ванной, покатился к балкону. Физическая форма оставляла желать лучшего, и скрип колесиков выдавал его передвижения. К счастью, расстояние было минимальным, а человек так увлекся обыском, что не услышал ничего.

В отелях такого типа балконы были единым целым, с чисто символическим разделением на номера из белого, матового куска пластика, установленного между перилами.

Чемодан подполз к перегородке и решил пройти под ней. Ручка и верх спокойно протиснулись, но задняя часть застряла, зацепившись боковым карманом.

Было слышно, как человек ходит по комнате и открывает дверцы шкафчиков.

Чемодан дернулся. Раз, два — но злополучный карман крепко держал его под перегородкой.

— Может, она унесла его с собой? — вслух пробормотал второй посетитель и стал подходить к балконной двери.

Медлить было нельзя, из чемодана словно выпустили воздух, он сплющился почти до основания и протиснулся под перегородкой. Проникнуть в соседний номер было делом техники. Чемодан юркнул внутрь и затаился под кроватью. Энергия была на исходе, столь существенное изменение веса истратило все резервы. Чемодан переключился на режим сохранения энергии и впал в спячку.


Глава 8
Похищенная принцесса

Дин оказался опытным танцором, он уверенно вел Одри, едва касаясь ее талии горячими руками. Танцпол был устроен на возвышении, сквозь открытые окна проникал ласковый ветерок и чуть шевелил воздушную укладку, и Одри чувствовала себя принцессой на королевском балу.

— Тебе здесь нравится? — спросил Сильвер, наклонившись к самому ее лицу, словно собирался поцеловать. Одри беззастенчиво подняла голову, почти соприкасаясь с ним губами.

— Очень. Спасибо за приглашение и вообще за все.

Она уже забыла размолвку с Заком и целиком погрузилась в неспешный ритм танца. Странно только, что это имя так внезапно пришло на ум, когда ничего не напоминало о его владельце.

— Я рад, — сказал Сильвер и поцеловал ее руку, когда музыка стихла. — Еще вина?

Одри кивнула, боясь сказать что-нибудь не то и разрушить атмосферу. Пока танцевала, не чувствовала себя лишней в этом богатом помпезном месте, но стоило вернуться за столик и увидеть красиво сервированные блюда, как снова стало не по себе.

— Да, пожалуй. Я выпью еще немного.

— Я принесу, — быстро сказал Сильвер и растворился среди других вышколенных прилизанных людей, в обществе которых Одри ощущала себя белой вороной. Хотя еда, стоит признать, окупала часть ее переживаний…

— Злой волшебник похищает принцессу!

За спиной раздался тихий голос, и Одри, ещё не успевшую сесть, мягко, но настойчиво потянули за портьеру, прикрывающую выход на террасу. Одри испугалась, но масса выпитого и частично — съеденного мешала быстро соображать, поэтому догадалась вырваться она только на террасе.

— Зак! — Одри взмахнула руками, не устояв на высоченных тонких каблуках, но тут же оказалась в крепких объятиях. — Откуда ты здесь взялся?!

— Я же гид, мне положено знать все укромные местечки, — подмигнул он. — Хм, а вы тут неплохо погуляли. Но все равно недостаточно весело. Да?

Одри нахмурилась, пытаясь понять смысл его слов. Удивительно, как медленно ворочались мысли в голове, только рассмотреть Зака это ей не помешало. Похоже, рассеянность была очень выборочной.

Мэллори выглядел неожиданно романтично. Тонкая рубашка подчеркивала ширину плеч и ровный бронзовый загар. Белые брюки ладно сидели на узких бедрах. И только небрежно завязанный галстук немного портил общее впечатление.

— Куда ты меня тянешь? Я хочу вернуться! — заявила Одри и сделала шаг в сторону, но Зак поймал ее и на все попытки освободиться еще крепче прижимал себе.

— Вернуться к этому напомаженному Дину? Ну уж нет! — решительно прервал он и, подхватив ее на руки, зашагал в темноту. Одри испуганно вскрикнула и обхватила руками его шею, когда тот спрыгнул с террасы в растущую внизу декоративную траву.

— Куда ты меня тащишь? Немедленно поставь на место!

— Тогда ты убежишь.

— Не убегу. Честно слово, — Одри ударила его кулаком в плечо, но тут же вскрикнула и прижалась теснее. — Пожалуйста!

— Почти пришли.

— Пришли куда?

Он не ответил, но свет ресторана и оживленной улицы остался далеко позади, стало заметно темнее. Одри даже привыкла к тому, что ее несут, да и Зак держал крепко. Эти объятия были надежными — не нежными, не трепетными, но такими, в которых чувствуешь себя защищенной от любых невзгод.

Зак опустил Одри на песок. Она огляделась и заметила на широком покрывале в ведре со льдом бутылку вина, а рядом контейнер с сыром и фруктами. Ее похищение явно было спланировано заранее. Очень хорошо спланировано.

От общественного пляжа это укромное местечко отделяла высокая песчаная насыпь вперемешку с крупными камнями. Светила полная луна, но даже ее желтоватого света не хватало, чтобы сделать эту бархатную ночь менее темной. Казалось, город, ресторан и отель остались где-то очень далеко отсюда, были только плеск волн, шорох песка и их с Заком дыхание.

Одри одернула задравшееся платье, поправила лиф и спросила как можно равнодушнее:

— Да я вижу, ты готовился?

— У меня нет столько денег, чтобы отвести тебя в первоклассный ресторан, где все будет сделано по высшему разряду, но чужими руками. Но смею заверить, вино весьма неплохое, а вид и вовсе замечателен, — усмехнулся Зак, уселся на покрывало и похлопал рядом с собой. — Садись.

Одри засомневалась, но потом скинула узкие босоножки и уселась на покрывало, с наслаждением вытянув ноги.

— Но почему?

Она посмотрела на него, надеясь, что он поймет истинный смысл ее вопроса.

— Считай это извинением за произошедшее на экскурсии.

Зак открыл вино и разлил по бокалам. Одри взяла предложенный бокал и перевела взгляд на море. Отсюда открывался шикарный вид на залив, виднелись белоснежные паруса туристических яхт, а на другой стороне едва видимые отсюда рыбаки собирались на вечерний лов, делая картинку невероятно самобытной.

— Извинение принято, — Одри улыбнулась и сделала глоток. Сидя здесь, она понимала, что вот именно этого ей не хватало сегодняшним вечером. Спокойствия и свободы.

— Только это еще не все.

Одри перевела на него удивленный взгляд, когда Зак сунул руку в карман брюк и что-то долго оттуда доставал, оттягивая момент.

— Ну же, — поторопила его Одри. — Что еще?

Зак хитро прищурился.

— Закрой глаза. Давай-давай, не бойся.

Одри сомневалась недолго, отставила бокал и закрыла глаза. Послышалось шуршание ткани, тонкое позвякивание металла, а потом что-то холодное коснулось шеи. Одри вздрогнула, когда по телу прошла зябкая волна мурашек, но неприятное ощущение быстро сошло на нет, и Зак разрешил ей посмотреть.

— О… — только и смогла выдохнуть она. — Это ведь…

— Песок из пещеры жертвоприношений, — подтвердил Зак ее догадку. — Согласен, звучит не слишком романтично, но смотри.

Он наклонился к ней и взял овальный кусочек стекла в ладони. Песок, заполняющий нутро кулона, мягко засветился, очертив вокруг себя мерцающий ореол голубоватого света.

— Я подумал, что тебя это заинтересовало.

— Да! — Одри не стала сдерживать радости. — Спасибо! Это… это прекрасный подарок. И да, извинения приняты.

Она опустила голову, разглядывая подарок, как услышала тихое:

— Ты так на нее похожа…

— На кого?

Зак, казалось, сам не заметил, что произнес это вслух и немного растерянно улыбнулся.

— На мою сестренку. Не обращай внимания.

— Но…

— Сыр? — он игриво поднес кусочек к ее рту. Одри выпустила кулон из рук и, завороженно глядя на Зака, облизнула разом пересохшие губы.

— Зак…

Голос сел, и Одри перестала контролировать свои мысли и желания. А они были весьма и весьма определенными.

Зак отбросил в сторону сыр, притянул Одри к себе и поцеловал с таким напором и страстью, что спустя пару мгновений она окончательно сдалась. Обхватила Зака руками, прижимаясь как можно ближе к его крепкому горячему телу. Лишь на секунду промелькнул страх быть замеченными кем-нибудь и тут же растворилась в жаре, охватившем тело.

— Подожди, — Зак на миг отстранился, сбрасывая с себя пиджак. Одри помогла ему расстегнуть рубашку, от волнения пальцы не слушались, дергали пуговицы, в итоге оторвав сразу несколько. Мешающий галстук Зак стянул через голову.

Одри тяжело дышала, как будто воздух вдруг стал густым, как смола, и обжигал легкие. Луна скрылась за облаками, и призрачный свет кулона бросал на обнаженную кожу Зака синеватые тени.

— Ты такая сладкая, — прошептал он, нащупывая застежку на ее платье. Одри прогнулась, помогая ему. Молния поползла вниз, оголяя спину, и прохладный ночной воздух облизал влажную кожу. Одри судорожно вдохнула, когда жесткие шершавые пальцы добрались до ее груди и мягко очертили соски. Она закусила губу и прижалась лбом к плечу Зака.

— Что мы делаем? — прошептала она.

— Что мы пока ещё не делаем, — поправил он ее и одним движением уложил на спину. Волосы разметались по песку, плотная ткань покрывала четко ощущалась обнаженной спиной. Грубоватые ласки пробуждали в Одри желания и фантазии, о которых она даже не подозревала. Она сжимала пальцами волосы на его затылке, прижимая к себе со всей силой годами накопленной страсти.

— Я не могу больше, Зак, — она выгнулась ему навстречу, подставляя под поцелуи шею и грудь. Застонала громче, выпитое вино замутняло разум, но она знала, что ей сейчас больше всего нужно.

Вернее, кто.

Зак навис над ней, любуясь распростертым под ним телом, и потом мягко опустился, заставляя ее выкрикивать его имя. И ночь плавно накрыла их полумраком, оставляя вместе до рассвета.


Перед самым восходом солнца Одри, как нашкодивший подросток, кралась по коридору своего этажа, держа босоножки в руках. Ее вид после минувшей ночи оставлял желать лучшего, и очень не хотелось бы кого-нибудь встретить. Молнию на спине они чуть не сломали, и Одри надеялась, что по дороге платье не разъедется на две половинки. А вот Зак шел как ни в чем не бывало — подвернул мятые брюки, закатал рукава рубашки, галстук закинул на плечо. Ботинки он тоже снял, но не из желания идти тише, а потому что в обувь набился песок. Как и в волосы Одри. И в… в общем, везде был сплошной песок.

— Ты можешь идти тише? — зашипела она. — Сейчас кто-нибудь точно выйдет.

Зак легкомысленно перекинул связанные шнурками ботинки на другое плечо и стал изображать крадущегося вора. Одри едва не засмеялась в голос.

— Поцелуй на прощание, — потребовал Зак, и Одри приподнялась на цыпочках, чтобы быстро чмокнуть его в губы. Но быстро не получилось. Тело мгновенно вспомнило жар его властных прикосновений и вспыхнуло желанием. Зак бросил ботинки на ковер и обнял Одри за талию, прижимая к себе.

— Нет-нет, — вяло запротивилась она. — Эй, Зак! Нас могут увидеть.

— И пусть завидуют.

— Кому? Тебе? — фыркнула Одри.

— Вообще-то тебе. Кому из нас достался супер-мужчина?

Одри пнула его по колену, но от новой порции поцелуев не отказалась. Минут через пять она снова засобиралась к себе в номер.

— Увидимся за завтраком, — пообещала она. — Ну все, мне пора.

Она мягко вывернулась из его объятий и столкнулась взглядами с Сильвером. Его ледяной взгляд будто окатил ее водой.

— Сильвер… — пробормотала она. — Доброе утро.

Он стоял возле ее двери, но сразу же развернулся и скрылся в своем номере. Даже дверью не хлопнул. А вот Одри почувствовала себя последней сволочью. Оставаясь с Заком на побережье, она ни на секунду не вспомнила, что бросила Сильвера в ресторане одного. Наверное, он зол, ну уж обижен, это точно.

Одри позорно скрылась от проблемы в ванной комнате, где с наслаждением сняла с себя одежду и нырнула в быстро наполнившуюся ванну. Теплая вода с ароматными маслами смыла с тела усталость, пыль и песок. Одри с удобством развалилась в широкой купальне и полчаса лениво читала этикетки многочисленных баночек, тюбиков и флакончиков, расставленных на приставных полочках. Это время тишины и полного спокойствия помогли ей снова повеселеть и избавиться от ненужных сожалений. Из ванной она вышла чистенькой и разомлевшей. За ночь номер выстудился через открытую балконную дверь. Одри вышла на балкон, потянулась, зевнула и…

Обнаружила, что с двух сторон от нее стоят Сильвер и Зак. Каждый на своем балконе.

— Утречка, соседушки! — бодро поприветствовал Зак. Он тоже успел привести себя в порядок и сверкал белозубой улыбкой.

Сильвер молча скрылся в недрах номера.

— Ты специально, да? — спросила Одри.

— Нет, совершенно случайно. Я когда его постную рожу вижу, все само случайно выскакивает.

Он облокотился на перила и хитро поглядывал на рассерженную Одри, облаченную в тонкий короткий халатик.

— Как ты вообще тут оказался? Это же комнаты Виолы.

— Я нашел нужные слова, так что могу теперь любоваться твоими чудесными ножками, не выходя далеко из номера.

То есть он провернул целую операцию, пока она ни о чем не подозревала. Поменялся с Виолой номерами, подготовил для нее пикник с вином и фруктами. Стоит отдать ему должное — иногда он умел думать, причем весьма креативно.

— Скажи еще, что это Виола рассказала тебе про ужин в ресторане, — прищурилась она.

— Вообще-то, да.

Одри возмущенно открыла рот, но передумала ругаться. В конце концов, она сама сболтнула Виоле о своей симпатии к Заку, а та лишь хотела сделать как лучше. Зак тоже мог не прийти, но ведь пришел. Так что, можно сказать, это была судьба.

Выспаться как следует не удалось, и ближе к обеду Одри разбудил стук в дверь.

— Идем загорать! Идем-идем! Хватит спать!

Виола не собиралась замолкать, поэтому Одри поспешила открыть ей и втащить в номер.

— Как можно спать в одиночестве, когда за окном такое солнышко? — спросила она и подмигнула. — Или ты не в одиночестве?

Она поднырнула у Одри под рукой и заглянула в спальню. Одри скрестила руки на груди.

— А кого ты ожидала увидеть?

— Кого-нибудь. Мужчину для начала.

— Уж не Зака ли, которому ты разболтала про мой ужин с Сильвером?

Виола глупо захлопала длинными ресничками, совсем не натурально изображая невинность.

— Зак? Ничего не знаю. Ты вроде с Сильвером была.

— Виола, — угрожающе протянула Одри. — Лучше скажи правду.

Но та уже изучала ее хитрющим взглядом.

— Хм… Значит, сработало. Отличненько.

— Сработало что?

Виола не ответила. Сунула Одри в руки ее пляжную сумку и затолкала в ванную.

— Быстро надевай купальник, а потом поболтаем.

Одри переоделась, повязала парео сарафаном и взяла с полки новенькие солнечные очки, которые ей силой всучила Виола и ценник, который до сих пор внушал Одри ужас. Важные разговоры пришлось отложить до того момента, пока они с Виолой не спустились к тому самому памятному бассейну и не расположились на соседних шезлонгах. По дороге праведный гнев Одри немного поутих, но все равно было интересно, что бродило в фиолетововолосой голове ее подруги.

— Да нет тут никакого мирового заговора, — лениво протянула Виола, из-под очков поглядывая на проходящих мимо парней в плавках. — Я просто послушала, как ты говорила про Зака и как про Сильвера. Не знаю, как тебе, но мне сразу стало ясно. Я никого ни к чему не склоняла, всего лишь забросила удочку. Но видишь, как все шикарно сложилось.

Одри стало интересно, подозревает ли она, насколько шикарно все сложилось. Но не успела она и рта раскрыть в свое оправдание, как Виола хитро подмигнула.

— Ну и? Как он?

Щеки Одри загорелись, когда она поняла, о чем ее спрашивали.

— Если ты думаешь…

— Да я не думаю, я почти точно знаю, — перебила Виола и постучала идеальным коготком по кончику острого носика. — Я такие вещи сразу чую, уж поверь мне.

Одри порадовалась, что очки были такими большими, что закрывали ей половину лица. Но желание поделиться своими мыслями хоть с кем-то победило. Все-таки она была девушкой, а это кое-что да значило.

— Зак, он… Не знаю, как сказать. В общем, было здорово.

Пришлось вкратце рассказать о своем похищении, коротком пикнике, закончившимся весьма страстно и горячо. Виола слушала внимательно, изредка вставляя меткие комментарии.

— Α утром нас застукал Сильвер, — закончила Одри. — Наверное, он хотел поговорить со мной насчет вечера, но в итоге мы и словом не перекинулись.

— А оно тебе так надо?

— Я в долгу перед Сильвером, — не согласилась Одри. — И я действительно поступила с ним нечестно, уйдя без предупреждения.

— Запомни, детка, — наставительно сказала Виола, подняв палец, — на тебя свалился шикарный мужчина, вы переспали и тебе понравилось. Какие долги? Какие “нечестно”? Мой тебе совет, бери от этого случая все по максимуму, чтобы потом было что вспомнить. Где был один раз, будет и второй, и третий. Такого очаровашку, как наш гид, надо просто тащить в кровать, а уже потом думать.

По мнению Одри, такие рассуждения были уж слишком… откровенными. Она пока не могла мыслить в таком ключе, но главную идею уловила.

— Вроде как курортный роман? — спросила она.

— Без него никак, — улыбнулась Виола. — Жаль, с Хэнком так себе вышло.

Бородач удовлетворил вкусы Виолы по всем фронтам, но сегодня его тур подошел к концу, и он вернулся домой, к бывшей жене и двум детишкам.

— Так что не упускай своего шанса отдохнуть душой и телом, — посоветовала она. — Кстати.

Что именно “кстати” Одри поняла, когда подняла голову. Из бассейна, легко подтянувшись на руках, вылез Зак, потряс головой, разбрызгивая воду, и направился прямиком к их шезлонгам.

— Привет, красавицы!

Одри достался персональный многообещающий взгляд, от которого она закрылась темными стеклами очков и полями шляпы.

— Хотите нас чем-нибудь порадовать? — сладко пропела Виола. — Очередные джунгли? Или что похуже?

— Что получше, — в том же духе ответил он. — Дамы, как относитесь к морским круизам?

Виола уставилась на него большими глазами.

— Что, правда? Круиз! Ура-ура! Наконец-то что-то крутое!

Пока она верещала, Одри поймала на себе взгляд Зака и пока еще робко послала ему улыбку, которую он верно расценил. У них появилась тайна, и Одри была не против ее хранить. Маленькая тайна только для них двоих.

Если, конечно, Виола всем не растрезвонит.

— Подробности за ужином, — пообещал Зак и кивнул. — Хорошо позагорать.

— Круиз, ты слышала? — Виола все не могла успокоиться. — Интересно, это то, о чем я думаю? Шикарная яхта, симпатичные морячки… Мне срочно нужен еще один купальник!

Обеим резко расхотелось валяться на солнышке, и Виола ушла к себе перебирать залежи купальников, а Одри решила посвятить время до ужина полезным делам. Например, позвонить шефу и спросить, точно ли за кулоном придут. Она почти забыла о причине своего отпуска, а тут подумала, что круиз может занять пару дней. Вдруг именно в это время ее будут искать.

Она достала линофон и почти привычно подсоединила открытые концы энергетических потоков к своему идентификационному браслету. Связь настроилась, но шеф не спешил принимать вызов. То ли был занят, то ли вообще спал. Если честно, Одри не подозревала, есть ли разница по времени между Лиарой и Глорией. Не добившись ответа, она позвонила маме, сказала, что с ней по-прежнему все хорошо и даже немного лучше, повалялась на кровати, а потом переоделась к ужину. Любопытство ее было растравлено загадочным видом Зака, да и вообще — слово “круиз” обладало какой-то своей магией.

В обеденном зале уже собралась вся их группа во главе с гидом. На этот раз заняли один большой стол, чтобы Заку было удобнее сделать объявление.

— Завтра с утра мы с вами отправляемся в Пуанг, знаменитый водный мир Южного сектора Ойкумены. Все без обмана. Нас будет ждать шикарный белый лайнер с капитаном и командой и всегда полным баром. Вы, конечно, можете отказаться, — он замолчал, переводя взгляд с одного на другого, — но я бы не советовал.

Он провел ладонью над коммуникатором, вызывая карту-голограмму Пуанга. Голубое с желтым, розовым и зеленым. Одри с первого взгляда влюбилась в эту волшебную сочную картинку.

— Запланированы три экскурсионных дня. В программу входят вечеринка в туземном стиле, посещение лечебных термических источников на вулканическом острове Винх, погружение к затопленному городу древней цивилизации нонг-чу и много чего ещё вкусненького. Во всех смыслах этого слова. Много одежды не берите. Строго говоря, можете вообще ограничиться тем, в чем собираетесь плавать, потому что воды в Пуанге примерно 85 %. Если вы, конечно, не планируете купаться голышом. Я, к слову, совершенно не против.

Одри почувствовала на себе его взгляд, опустила глаза, а Зак уже изучал молчаливого Сильвера. Дин сегодня и правда был не в духе, и Одри знала причину. Пожалуй, стоило поговорить с ним перед отбытием, чтобы ничто не омрачало приятное путешествие.

Важный и, скорее всего, довольно неприятный для нее разговор Одри решила не откладывать в долгий ящик. До отправки оставалась ещё целая ночь, а перед этим — остаток вечера, но Одри все равно рассчитывала встретится с Сильвером за завтраком. Так что быстро решить все вопросы не получилось, Одри позорно смалодушничала и до утра заперлась в относительной безопасности своего комфортного номера. На балкон выходить не рискнула, памятуя о своих соседях. Завалилась на кровать, подключилась к межмировой информационной сети и до последнего любовалась видами Пуанга, пока перед глазами не замелькали желто-голубые полосы и она не уснула.

Утро принесло с собой свежесть, бодрость и достаточное мужество, чтобы обсудить с Сильвером волнующую ее тему. Но мужчина демонстративно отвернулся от нее, заняв столик рядом с Коннором и Линси. А ведь до этого всегда садился только с ней!

Виола видела терзания Одри и, плюхнувшись на соседний стул, презрительно фыркнула:

— Подумаешь! Чего ты мечешься? Или тебе он больше нравится, чем наш фигуристый гид?

— Неудобно получилось, он пригласил меня в ресторан, а я сбежала и…

Одри замолчала, ловя на себе ехидный взгляд подруги. До сих пор было стыдно вспоминать этот случай.

— Если он не глупый, смекнет, что к чему и оставит тебя в покое, — уверенно заявила Виола и тыкнула вилкой в сторону Дина. — Ну а если тупой, то ему же хуже.

— Я просто хочу извиниться, — сказала Одри и тут заметила, что Сильвер встал из-за стола и направился с подносом к стойке. — Подожди меня, я быстро! Сильвер!

Она торопливо вскочила, едва не уронив стул, и ещё раз окликнула Дина. Он нехотя повернулся и выжидающе уставился на нее. Впрочем, не только он. Ее возглас вызвал любопытство как минимум среди соседних столиков. Одри поджала губы, но отступать уже было поздно. Она подошла к Сильверу и виновато заглянула в глаза снизу вверх, но почти сразу опустила взгляд.

— Я хотела бы извиниться за тот вечер, мне стоило предупредить, но все так неожиданно случилось… — пока она говорила, у нее так не хватило духу поднять глаза и снова посмотреть ему в лицо.

— Одри, не нужно, — он как-то устало выдохнул. — Я все понимаю, курорт, много вина, голова кругом. Не воспринимай мои слова в штыки сейчас, ладно?

Одри удивленно на него посмотрела.

— Что ты имеешь в виду?

— Зак крутой парень, но не думаю, что после окончания поездки эти отношения продолжатся. Он из таких людей, которые порхают между красивыми цветочками ради самого сладкого нектара. Он сделает тебе больно, быть может, даже не со зла, но поверь, я знаю, что говорю.

— Это я-то цветочек? — Одри невольно улыбнулась.

— Ты самый прекрасный цветок! И я не хочу, чтобы ты страдала, поэтому завел этот разговор. Давай на время круиза забудем обо всем произошедшем и просто насладимся отдыхом? — Сильвер протянул ей руку. — Мир?

— Мир!

— И ты позволишь мне и дальше… приглядывать за тобой?

— В пределах разумного, — с улыбкой согласилась Одри.

У нее наконец-то пропало это гнетущее чувство вины, и она вернулась за их с Виолой столик вполне довольная жизнью.

— Ну и что? — подруга меланхолично хрустела салатом и на самом деле видела весь разговор издалека, но, кажется, хотела, чтобы Одри рассказала в подробностях.

— Все хорошо, — ограничилась Одри и взялась за пирожное. Решая очередную сложную проблему, она всегда тянулась к сладкому, хорошо еще, от природы ей досталось хрупкое телосложение, которое пока не поддавалось натиску сладкого. Но не успела она доесть и половину чудеснейшего бисквита с ежевичной пропиткой и взбитыми сливками, как рядом возник Зак, уже готовый к очередному походу.

— Так! Все собираемся, отплытие через полчаса! А может и раньше.

Кто-то застонал, а Одри забыла про десерт, уставившись на гида во все глаза.

Яркие пляжные шорты дополнялись белой соломенной шляпой, лихо надвинутой на глаза… и все. Больше на гиде ничего не было, и он с заметным удовольствием ловил заинтересованные взгляды других туристок. Загорелая кожа блестела, как намасленная, рельефный пресс притягивал взгляд, и Одри не вовремя вспомнила, как приятно было касаться его пальцами, очерчивая ноготками выпуклые “кубики”. От неприличных воспоминаний вспыхнули щеки, Одри нахмурилась, но не стала ничего говорить, хотя в первую секунду язвительные комментарии так и просились на язык. Она была согласна с мнением Сильвера насчет их непутевого экскурсовода, но хотела получить свою порцию удовольствий и приятностей. Для этой цели Зак подходил лучше некуда, так зачем начинать круиз со скандала?

— О… — восхищенно протянула Виола без стеснения. — Мужчина мечты. Как же я тебе завидую!

Одри молча поднялась и направилась к выходу. Если Зак и хотел к ней подойти, она не оставила ему такого шанса. Пусть не думает, что одна страстная ночь навсегда бросит ее к его ногам. А ей еще предстоит проверить, все ли необходимое она упаковала в свежеприобретенную вместительную пляжную сумку. Поскольку никто так и не вышел с ней на связь, коробку с кулоном она оставила в чемодане, который спрятала подальше от глаз, да так хорошо, что сама на него не натыкалась ни разу за последние пару дней. Все, что ей было надо, это два купальника (конечно же, новые), цветастое парео, оранжевая широкополая шляпа с крупным цветком, тонкий светлый сарафан и пару комплектов нижнего белья. С последним пришлось повозиться — видимо, распаковывая вещи, она не очень аккуратно разложила белье в выкатном ящике комода, поэтому прежде, чем выбрать, привела все в порядок.

— Эти или эти? — сама у себя просила она и перед зеркалом приложила к себе черные кружевные трусики, которые взяла с собой в последний момент, повинуясь какому-то глупому романтическому порыву. Крохотные шортики с пикантным бантиком сзади было некому демонстрировать. Хотя…

Одри хитро улыбнулась и отложила трусики в сторону. Туда же отправились те, что были на ней вечером в ресторане, а еще дорогой бюстгальтер, который она обычно надевала только на выход. Собираться таким образом оказалось довольно приятно, сердце взволнованно стучало, а в животе туго закручивалось тянущее предвкушение. Когда Виола постучала в дверь, Одри уже была готова на все сто.


Глава 9
Слишком много экзотики!

В телепортационном зале отеля Одри присоединилась к своей группе, продолжая демонстративно игнорировать Зака и с удовольствием ловя на себе его недоуменный взгляд. Виола была в числе первых в очереди и постоянно оборачивалась к Одри, чтобы сказать что-нибудь остроумное и меткое. Ее наряд гармонировал с вырвиглазными шортами Зака: ярко-салатовый лиф от купальника и джинсовые шорты, которые облегали ее пятую точку, словно вторая кожа, смотрелись одновременно и вызывающе, и очень подходя случаю. Глядя на нее, Одри чувствовала воодушевление.

Телепорт мягко засветился, собирая в центре хромированной арки яркие сиреневые искры. Маготехник ввел координаты, и Зак дал отмашку к началу переброса.

— Ты готова? — спросила Виола. Она была вся в нетерпении, и ее настроение быстро передалось Одри. Проблема с Сильвером решилась, впереди неизведанные пейзажи, теплое море и никакой работы. Пуанг, держись!

Одри смело шагнула в телепорт, сердце на мгновение замерло, желудок конвульсивно сжался, воздух сгустился, и вот уже их встречает крепчайший морской бриз. Теплый ветер вспенил платье Одри, Виола прижала шляпу к волосам и восторженно ахнула. Похоже, в этот раз они точно попали куда надо — ослепительно яркое солнце, светлый, почти до белизны, мелкий песок под ногами и оглушающий шум океанских волн не дали усомниться в этом ни на секунду.

Туземцы встречали участников круиза с местной музыкой и танцами. Накаченные загорелые парни поигрывали натертыми маслом мышцами и делали двусмысленные движения бедрами, приковывая взгляды к своим соломенным юбкам. Под удары барабанов и женское пение они двигались в одном ритме, совершенно дико, на полусогнутых ногах, подпрыгивая на песке и взмахивая руками. Блестящие тела казались отполированным деревом, белоснежные улыбки сияли на не лишенных экзотической красоты лицах. В руках у некоторых была гирлянды цветов, которые они вручали гостям.

— Я попала в рай! — заявила Виола, обхватывая бицепс подошедшего к ней туземца. Тот широко улыбнулся и повесил гирлянду ей на шею, невзначай коснувшись руками ее груди. Виола пискнула, но скорее от удивления, чем от возмущения.

Одри занервничала, когда второй туземец направился к ней. Ветер ерошил его странное одеяние, и сквозь соломенную завесу проглядывали крепкие гладкие бедра.

— Цветы для самой красивой девушки на этом острове, — на понятном Одри языке произнес темнокожий и призывно улыбнулся ей, надевая гирлянду. Одри чуть наклонилась, чтобы ему было удобнее, и в этот момент услышала над ухом: — Вечером я буду свободен, госпожа.

Одри выпучила глаза и быстро-быстро замотала головой, едва не сбросив гирлянду. Ну уж нет, не надо ей таких приключений!

— Самая красивая девушка занята!

Позади нее появился Сильвер, неся в руках такую же гирлянду цветов, но более темных оттенков. Мужчин встречали девушки-туземки, тоже одетые в соломенные юбки, грудь прикрывали цветы, но ветер развевал лепестки и при должной удаче открывался неплохой вид.

Одри немного покраснела, но все же была благодарна Сильверу — прямота и отсутствие чувства стыда у туземца почти повергло ее в панику. Она покрутила головой и увидела Зака, флиртующего с фигуристой туземкой, которая уже вручила гирлянду, но не спешила убирать руки с его груди. Дикие пляски продолжались, но Одри уже нагляделась на темнокожих красавчиков. И красавиц.

— Пойдем! — рыкнула она и потянула за собой Виолу, вытаскивая ее из объятий туземца. Сильвер просто закатил глаза и двинулся за ними в сторону длинного павильона под соломенной крышей, которая держалась на тонких бамбуковых сваях.

— Ты чего? Я ещё не договорилась! — возмутилась Виола и рванула было обратно, но, заметив настроение Одри, а еще и Дина, идущего чуть поодаль, промолчала, за что Одри была ей очень благодарна.

В шатре, как мысленно окрестила его Одри, уже накрыли стол, и молодые люди в кипельно-белой форме с эмблемой Лиарского отеля на рукавах, достали из ведер со льдом заготовленные бутылки шампанского.

— Давайте выпьем за удачное начало круиза! — громко предложил Зак, выхватывая из рук стюарда бутылку и ловко выбивая из нее пробку. Пенная струя вырвалась из узкого горлышка под восторженный визг девушек. Одри, к слову, тоже взвизгнула, испугавшись громкого звука. Но стоит признаться, произвести впечатление Зак умел как никто другой.

— Да, выпьем! Выпьем! — скандировала Виола, подлетая к нему с фужером. — Хочу испить вина из твоих рук, красавчик!

— Любой каприз за ваши деньги, милая, — хищно улыбнулся он, и Виола послала ему шутливый воздушный поцелуй. Одри тоже подошла к нему в сопровождении Сильвера и протянула фужер.

— Выпьем за незабываемый, полный сюрпризов отдых? — спросил Зак, пытливо заглядывая ей в глаза.

— Полный сюрпризов? — эхом переспросила она. Да что делает с ней этот очаровательный мерзавец, если в его присутствии она потихоньку начинала терять голову?!

— Надеюсь, в этот раз обойдется без сюрпризов, — с нажимом сказал Сильвер. — Ожидать чего-то приятного от вас, похоже, не стоит.

— А вам нужна милая туземочка хотя бы на пару часов. Что-то вы какой-то напряженный, — хмыкнул Зак.

— Если единственное место, которым вы думаете, находится у вас между ног, то предлагаю оставлять свои мысли при себе. Во избежание неприятностей, — процедил Дин. — Идем, Одри.

Он взял ее под локоть, деликатно увел в сторону и усадил за стол. Они не так давно завтракали, но в качестве знака гостеприимства местные приготовили для них разнообразные фрукты и ягоды, от одного вида которых у Одри потекли слюнки. За пределами их уютного шатра продолжала звучать странная, но приятная музыка, ритмично звучали барабаны, женщины пели, а мужчины выкрикивали что-то низкими волнующими голосами. Соломенная крыша защищала от прямых лучей, но было так жарко, что ледяное шампанское показалось самым прекрасным напитком, который только можно пожелать.

— Круизная яхта уже ждет нас, — сказал Зак, подбрасывая в руке ворсистый мятно-зеленый шар. Одри разрезала один такой только что и внутри у него обнаружилась сочное желтое нутро. — В любую минуту можем отправляться туда. Посмотрим, что тут как, а вечером вернемся на берег. Местные жители готовят для нас настоящий праздник.

— Каюты, надеюсь, одноместные? — вдруг спросила Виола.

— Конечно, мисс. Мы заботимся о комфорте каждого нашего гостя! — ответил стюарт в безупречно выглаженном белом костюме.

— Отлично. Свидетели нам не нужны… — пробормотала Виола так тихо, что только Одри ее услышала.

Узнать, что она имела в виду, было некогда. Почти сразу группа единодушно выразила желание осмотреть яхту, поэтому все разговоры пришлось оставить до прибытия на место. Капитан лично вручил каждому ключ-карты и проводил до кают.

— Меня зовут Барри Лонс, я ваш капитан, — представился он, поглаживая роскошные темные усы. — По всем вопросам обращаться ко мне, моему старпому Ранди, — кивок на тощего парня с взглядом дохлой рыбы, — или вашему гиду. Отправление у нас утром, а вечером советую посетить местную деревню, у них начинается праздник Солнца. Великолепное зрелище! Приятного отдыха!

— Сходим? — Виола схватилась за возможность наверстать упущенное. — Там наверняка будут и наши туземцы!

Туземцы волновали Одри в последнюю очередь, но она горячо согласилась:

— Конечно! Я и сама хотела предложить.

— Вот и договорились. Найдем тебе, чем отвлечься, не переживай. А потом все само на лад пойдет.

Она подмигнула Одри, но тут к ним подошел Сильвер.

— Вы не против, если я буду вас сопровождать?

Виола немного поменялась в лице, но потом снова просияла. Одри не знала, о чем она подумала, но сама обрадовалась, что если та встретит симпатичного туземца и уйдет в закат, Сильвер не бросит Одри одну.

— Очень даже за! — Виола улыбнулась Дину и потащила ничего не понимающую Одри в каюту.

— Твоя по соседству, — на всякий случай напомнила Одри. — Каюты одноместные, забыла что ли?

— Да что ты цепляешься, — отмахнулась Виола. — Лучше скажи, какой мне купальник надеть вечером? Розовый, лиловый или зеленый? А может тот, золотистый металлик, который мы с тобой вместе покупали?

Одри посоветовала золотистый, и Виола засыпала ее новыми вопросами, как будто экспертное мнение Одри действительно было для нее так важно.

— Я думала, тебе он не нравится, — недоумевающе протянула Одри, падая на кровать.

— Кто? Сильвер?

— Да.

— Мне нет, но если я уйду ночью в высокие травы с тем шоколадным симпотяжкой, нужен тот, кто присмотрит за тобой.

— А Зак? — его имя вырвалось у Одри бесконтрольно.

— Заку я не доверяю. Ты только вспомни, что тебе пришлось пережить по его прихоти в Кинуа!

— Виола, я взрослая девушка. Мне не нужна нянька!

— Тебе нужна мужская нянька! И не спорь со мной, — подруга погрозила ей пальцем. — Я хочу знать о каждом шаге этих самцов по отношению к тебе. Уж я-то не дам им испортить тебе отпуск. Ну и мне заодно, ведь мы же теперь подруги, да?

Не дожидаясь ответа, она упорхнула из каюты.

Одри с расстройства запустила в дверь тапочком, но потом резко успокоилась. Виола была права, Одри не хотела оставаться одна в незнакомой компании, и их мысли на этот счет оказались совершенно одинаковыми. И если на Зака не приходилось рассчитывать, то компания Сильвера будет очень кстати.

В дверь тихонько постучали, Одри подумала, что это вернулась Виола, и совершенно спокойно распахнула дверь. И ее смело вихрем по имени Зак Мэллори. Он буквально вжал ее в стену и прижался к ее губам в долгом и страстном поцелуе, так что даже мысли о сопротивлении не успело возникнуть. Дверь оставалась открытой, и любой мог увидеть их вдвоем, но упоительно сладкие поцелуи не давали сосредоточиться.

— Зак… Зак, не…

Горячие губы прижались к шее, и Одри стиснула зубы, чтобы не выдать себя, но руки уже обняли мужчину за плечи, а ноготки по-хозяйски впились в кожу.

— Зак, не надо, — пробормотала она не особенно уверенно, сама ловя губами его губы. Он легко подхватил ее и усадил на туалетный столик, сметая с него все, и Одри обхватила его ногами, как будто взяла в плен. В голове шумело, и голоса в коридоре не сразу вернули ее в чувство.

Зак в последний раз с жаром поцеловал ее.

— Даже не думай смотреть сегодня на других, — прошептал он ей и исчез в коридоре.

— Это что было? — слабо выдохнула Одри, слезла cо столика, поправила платье и на негнущихся ногах доковыляла до двери, оглушенная таким напором. Мимо каюты кто-то прошел, весело переговариваясь и смеясь, а Одри привалилась к холодному металлу двери горячим лбом и улыбнулась. Провела языком по припухшим губам, глубоко вздохнула и заставила себя взбодриться, все только начиналось.


К вечеру она готовилась тщательно. Одри решила обязательно доказать Заку, что имеет право быть привлекательной для всех, а не только для него. Почему он прилюдно флиртует со всеми девушками в доступном радиусе, а потом как ни в чем не бывало идет к ней и смеет что-то запрещать?

Когда Одри спустилась с лайнера на причал, праздник уже начался. Маленькие хижины, раскинувшиеся по островку, украшали гирлянды, огни свечей и костров отражались в океане маленькими фейерверками. На широкой полосе пляжа уже собрался народ, кроме их группы и местного населения присутствовали и другие туристы, чей лайнер бросил якорь на другой стороне острова. Наступила ночь, но живой огонь почти превращал ее в день, было шумно, людно, пахло жареным мясом и горьковатым дымом. Ритмичная музыка и гортанные выкрики музыкантов наполняли ещё теплый после жары воздух. К счастью, никто не кинулся к Одри, тряся соломенной юбкой или голыми грудями, но, покрутив головой, Одри не заметила никого знакомого и это ее немного расстроило. Ее неугомонная соседка унеслась на праздник, даже не подождав ее, наверное, так спешила к своему дикарю.

— На что я рассчитывала? Виола уже развлекается со своим туземцем, Зак, скорее всего, охмуряет очередную девушку, а Сильвер… — в этот момент она споткнулась, и кто-то мгновенно подхватили ее под руку.

Одри вслух прокляла босоножки, которые едва ли подходили для прогулок по песку, выпрямилась и удивленно распахнула глаза.

— Вы решили посетить наш скромный праздник? — утренний туземец с многообещающими предложениями улыбался Одри своей самой шикарной улыбкой. Сейчас он больше походил на туриста, чем на коренного жителя этих островов. Белая майка подчеркивала загорелую кожу, легкие льняные брюки цвета хаки нескромно обрисовывали накачанную филейную часть, от чего Одри вдруг стало весело. Она представила, как бы повела себя Виола, если бы этот мистер Мускул подхватил под руку ее. Она бы не стала просто стоять и глазеть, а обязательно бы потрогала!

Отогнав от себя вульгарные мысли, Одри благодарно улыбнулась, выдавая стандартно вежливую фразу:

— Это же круиз! Как я могла не воспользоваться возможностью посетить праздник?

— Тогда я покажу тебе тут все… — двусмысленно прошептал ей на ухо кареглазый искуситель. От него сладко пахло фруктами, а когда он наклонился так низко к ней, она почувствовала исходящий от него алкогольный душок. Одри смутилась, но тут же себя одернула. Хватит вести себя как испуганная школьница! Нужно получать удовольствие здесь и сейчас! Если получится…

— Для начала хочу коктейль! — она смело ткнула пальчиком в вывеску бара под открытым небом с высоким узким бокалом на вывеске. Вообще-то пить она зареклась ещё после вечеринки у бассейна, но в голову не пришло ничего умнее. Все-таки флирт и кокетство не совсем ее стихия.

— Желание дамы закон!

Искуситель исчез в толпе возле бара и почти сразу вернулся с двумя бокалами весьма загадочного вида. Зеленоватая жидкость пузырилась и шипела, внутри плавали кружочки зеленого фрукта, а края обрамлены кустиками пушистой травы.

— Что это? — Одри с подозрением покосилась на бокал.

— Огуречный мохито, самый модный коктейль в этом пляжном сезоне, — туземец смело отпил и блаженно зажмурился. — Не бойся, красавица, не отравлю. Ну же, выпей со мной. Это поможет тебе расслабиться.

Одри погрузила трубочку в напиток и закашлялась — несмотря на свой относительно безопасный вид, напиток оказался сильно алкогольным.

— Не привыкла к такому? — мужчина погладил ее по спине. — Пей неторопливо, смакуя и наслаждаясь каждой секундой удовольствия…

Он поглаживал ее по спине, успокаивая, пока она кашляла и фыркала, как пьяный ежик, и поглаживания его становились все более интимными. Или Одри так просто показалось.

— Я думала, он менее сладкий, — солгала она, отпивая следующий глоточек уже с осторожностью. Приторный вкус газировки растекся по языку, скрывая привкус алкоголя. Сочетание огурца и лайма освежало, но особый шик вкусу придавал укроп.

— Следующий возьмем без сахара, — пообещал туземец и ухмыльнулся. Одри не была уверена, что захочет следующий коктейль, но отступать было поздно. Настроение поднималось с каждым глотком, ей стало плевать на выходки Зака и странноватую поддержку Сильвера.

— Может, познакомимся? — предложила она, глуповато хихикнув. Они как-то удалялись от толпы, а Одри, наоборот, тянуло к огням и источнику этой странной, но гипнотизирующей музыки. — Меня зовут Одри.

— Наадай Ли. И я обещаю, что ты навсегда запомнишь это имя, красавица.

Одри снова хихикнула, с ужасом осознавая, что стремительно пьянеет. С этим нужно было что-то делать и срочно. К счастью, Наадай пришел ей на помощь, сам того не ведая.

— Не хочешь потанцевать, Одри?

Ее имя он произносил с интересными акцентом, и звучало почти как “Оудри”, хотя в остальном всеобщий язык из его уст звучал не хуже родного. Наверное, влияние туристов.

Под воздействием коктейля Одри кивнула и тут же стала пленницей горячих мужских рук. Наадай не скрывал свой интерес к ней, все время старался коснуться открытой кожи, наклониться к лицу, при этом казалось, будто он ее обнюхивает.

— А тут так принято? — спросила Одри, когда почувствовала, что новый знакомый слишком сильно прижимается к ней в танце.

— Я научу тебя правильным движениям, красавица, — пообещал он, и его ладонь спустилась еще немного ниже, минуя то место, которое считалось у большинства людей талией.

Они оказались в толпе веселящихся туристов, Одри, наконец, увидела “своих”. Αйзек, обвешанный цветами с ног до головы, что-то самозабвенно рассказывал окружившим его туземкам, но они больше не слушали его, а трогали, будто он был чем-то очень экзотическим и привлекательным для них. Возле огромного костра, разведенного в центре развлекательной зоны, мелькали силуэты Линси и Коннора. Одри вертела головой, сама не зная, кого хочет отыскать больше — Зака или Сильвера. Но безумный горячий танец все не заканчивался.

— Я устала, давай отойдем куда-нибудь? — попросила она, для чего ей пришлось почти прижаться губами к уху своего партнера. Это ему, кажется, понравилось. Он повел ее в сторону от танцующих. Пожалуй, что даже слишком в сторону.

— Эй, стой, — попросила Одри, упираясь ногами в рыхлый песок. — Куда мы идем?

— Ты же хочешь удовольствия? — Наадай снова улыбнулся фирменной пошловатой улыбочкой, и Одри затошнило. В самом прямом смысле этого слова. Она попыталась освободить свои руки от крепкой хватки мужчины, а мерзкие спазмы подбирались к горлу. Проклятый мохито! Ну зачем она…

— Что случилось? — мужчина продолжал ее держать, а Одри понимала, что ещё чуть-чуть и ее стошнит прямо на его белоснежную майку. — Я не понимаю, разве ты сама не хотела меня? Я знаю отличное место, никто еще не жаловался. Эй, Одри?

Она замотала головой. Вроде бы стало легче, она глубоко вдохнула, и Наадай воспринял это как знак, чтобы попытаться снова ее обнять.

— Идем со мной, красавица. Я знаю, что тебе нужно.

— Девушке плохо! — тоном, не терпящим возражений, заявил Дин и отцепил туземца от Одри. Это произошло так внезапно, что она даже не поняла, откуда он тут взялся.

— Это моя девушка! — угрожающим голосом начал туземец. Сильвер холодно посмотрел на него, поглаживая Одри по плечу. Неподалеку были крытые скамейки и длинные столы с закусками. Сильвер велел Одри сесть за один из них и ждать его.

— Это у тебя манера ухаживать такая? — набросился он на Наадая. — Напоить девушку до бесчувствия?

— Она сама меня выбрала! Я лучший на этом острове, все женщины выбирают меня. Ребята, давайте покажем чужаку, как мы решаем проблемы?

Он подскочил к Дину, но понял, что ростом проигрывает ему, и отскочил назад. Еще недавно казавшийся ей привлекательным и интригующим, сейчас он виделся Одри суетливой обезьянкой, у которой отобрали банан. А банан, стало быть, это она.

Сильвер напрягся, когда его обступили туземцы, радостно потрясая кулаками и что-то выкрикивая на своем гортанном наречии. Только что никого не было, и вот уже они втроем в центре внимания. Вот бы кто-то разрулил ситуацию, Одри стало страшно, что завяжется драка, потому что в благоприятном для Сильвера исходе она сильно сомневалась.

Вдруг толпа расступилась, пропуская внутрь импровизированного круга огромного мужчину со столом под мышкой. Громила многообещающе улыбнулся Дину и поставил стол на песок. Как по волшебству на нем появилась огромная бутылка и два стакана.

— Что это? — слабо простонала Одри, ее продолжало мутить, но в сидячем положении она чувствовала себя лучше, если не считать бешено колотящегося сердца. — Что вы задумали?

— Будем пить до победного! Как тебя зовут? — туземец обратился к Сильверу.

— Сильвер Дин.

— Я Наадай Ли, — он ударил себя кулаком в грудь, — и я запомню твое имя, чужак.

— Α я забуду, — ответил Дин.

Наадай яростно посмотрел на Сильвера, но промолчал и занял свое место за столом. Одри придвинулась ближе, напряженно следя за странным состязанием.

— Правила очень простой. Соперники пить, и кто первая упасть, тот и проиграл. Удачи, парень! — огромный туземец хохотнул и хлопнул Дина по плечу, заставляя присесть под тяжестью своей руки. Одри принесли воды и подсунули веер, как почетной зрительнице.

— Начнем?

Наадай разлил странную беловатую жидкость по стаканам. Сильвер поднял свой и принюхался, но даже до Одри доносился запах кокоса и розовых цветов.

— Отравлено? Подсыпан транквилизатор? — Дин поднес стакан к носу и брезгливо поморщился.

— Мы за честную победу! — загомонили стоящие рядом.

— Тогда в чем подвох?

— Это самый крепкий алкоголь, который ты попробуешь в своей жизни, — ухмыльнулся Наадай и осушил свой стакан.

Сильвер сомневался. Стакан в его руке был неподвижен, но лицо мужчины выдавало нервное напряжение. Наконец он поставил бокал на стол и резко поднялся.

— Я отказываюсь в этом участвовать. Это бред. Вы нарушаете не только законы гостеприимства, но и контракт с турфирмой, и я обязательно донесу об этом до руководства отеля в Лиаре.

Одри выдохнула с облегчением, но, как оказалось, рано.

— Нельзя отказываться, — покачал головой громила. — Чужак либо пей, либо отдавай своя женщина. Это закон. Либо пей, либо отдавай.

Одри содрогнулась. Где-то в глубине души она понимала, что это все инсценировка, шутка аборигенов, которая наверняка повторяется из одного туристического сезона в другой. Можно было вскочить и заорать, размахивая руками, кто-нибудь обязательно пришел бы на помощь, не так далеко от костра они отошли. Но Одри продолжила сидеть, вяло обмахиваясь веером.

Дин медлил, но под презрительным взглядом туземца, сдался и потихоньку отпил содержимое. Его лицо покраснело, глаза широко распахнулись, рот конвульсивно дернулся.

— До дна, чужак. До дна! До дна!

Сильвер поймал испуганный взгляд Одри и в три глотка осушил стакан. Его противник снова наполнил стаканы. Закуски на столе не оказалось, видимо, это было не по правилам. Одри рванулась к Сильверу, но ее силой заставили сесть обратно на скамейку. Сильвер уже более смело потянулся за своим стаканом и пригубил пойло. Одри видела, как он через силу пьет, как дергается его кадык, а по подбородку и шее стекают капли, и снова вскочила на ноги.

— Не стоит, — к ней подсел здоровый туземец в леопардовой майке. — Сильный у тебя мужик, третий стакан уже, а он все еще держится!

— Третий стакан чего? — ужаснулась Одри. — Чем вы его накачиваете?

Не дожидаясь ответа, она рванулась к столу, на ходу расталкивая наблюдателей. Соревнующихся так плотно обступили, что пришлось как следует поработать локтями. Сильвер с красным лицом и полностью расстегнутой рубашкой сидел на коленях, облокотившись о столешницу. И это только после третьего стакана!

— Сильвер! Сильвер, ты в порядке?

Она потрясла его за плечи, и он часто-часто заморгал.

— В п-п-полном, — заплетающимся языком ответил Сильвер, поднимая голову и пытаясь сфокусировать взгляд на Одри. Она перенаправила свой гнев на Наадая.

— Что ты с ним сделал?

— Мы с ним п-п-просто выпили, — он тоже едва держался ровно, цепляясь руками за край стола. — Я все равно сильнее. Я… я смогу….

— Пошли отсюда! — Одри потянула Сильвера за руки, намереваясь приподнять его и подхватить под плечо. Но тот оказался слишком тяжел для нее, и походил больше на бесформенный мешок, чем на человека.

— Подожди, девочка, а как же битва? — тот самый мужчина в леопардовой футболке усадил Сильвера на место. — Кто первым упадет, тот и проиграл.

— Вы что, все тут сумасшедшие? Оставьте нас в покое, ему уже плохо! — Одри задохнулась от возмущения. Толпа вокруг нее загомонила, но не расступалась.

— Н-н-нааливай, — Дин трясущейся рукой держал стакан и тыкал им в благополучно задремавшего туземца. Услышав знакомое слово, Наадай вскинулся и слепо потянулся к бутылке.

— Как это прекратить? — Одри уже поняла, что этот тигровый самый главный здесь. — Что мне надо сделать, чтобы это прекратилось?

Тот оглядел фигуру девушки и ухмыльнулся.

— Если ты станцуешь в нашем национальном костюме, то мы позволим тебе забрать его.

При этих словах толпа разразилась аплодисментами. Одри вспомнила наряд девушек этим утром и сглотнула ком в горле. Ей придется танцевать на потеху толпе в одной пальмовой юбочке и ожерелье из цветов? Сильвер идиот! Зачем он подписался на это самоубийственное состязание? Одри костерила его на все лады, а потом пришло чувство вины, ведь это из-за нее он сцепился с этим мутным типом. Если бы она была чуть осторожнее, не попала бы в переплет.

Костюм уже принесли, юбка была короче, чем она видела утром, а ожерелье составлено из редких некрупных бутонов и почти ничего не прикрывало. Одри загнанно посмотрела по сторонам, но снова никого не нашла. Вся ее группа веселилась ближе к океану и знать не знала, какие дикости тут творятся.

— Будешь спасать своего мужчину? Или нет?

Стиснув зубы, Одри под восторженные выкрики туземцев потянула молнию на сарафане вниз.

— Это ваше хваленое гостеприимство?

Одри мгновенно узнала этот голос и едва не расплакалась от облегчения. Зак продрался сквозь толпу и посмотрел на главаря.

— При чем здесь гостеприимство? Это давние традиции нашего острова. Если женщина не может решить, какой мужчина проведет с ней ночь, они решают это между собой.

— Традиции? — почти прорычал Зак и усмехнулся. — Ну-ну! Напоить туристов до полной отключки и обшарить их карманы? А если девушка симпатичная, не только обшарить?

— Да они сами только этого и ждут.

— Зак, я не хотела… — начала Одри, но ее никто не слушал. Не успел “леопардовый” договорить свою фразу, как Зак оказался рядом с ним и схватил за грудки, с легкостью отрывая от земли.

— Только посмей еще раз открыть свой грязный рот, я вам такой отзыв напишу, что вовек не отмоетесь! Я могу сделать так, что ваш остров исключат из круизной программы навсегда! Я гид этой группы и за них в ответе!

Зак отпустил главаря, и тот ошеломленно опустился на песок. Оба спорщика к тому времени уже заснули, словно это все их вообще не касалось.

— Мы просто чтим традиции, — попытался оправдаться “леопардовый”.

— Сейчас я вам покажу традиции! — Зак схватил бутылку со стола и хорошенько приложился к горлышку, опустошив ее до дна. Отбросил пустую бутылку и стал сдирать с себя шорты. — Таких традиций вы ещё не видели, обезьяны немытые…

Одри наблюдала за этим, прижав ладонь ко рту. Даже вообразить не могла, что он задумал.

А Зак избавился от рубашки, натянул пальмовую юбочку на себя, цветочной гирляндой обмотал голову и начал лихо отплясывать посреди перепуганной толпы.

— Что? Вам не нравится мой танец? А если вот так? — он соблазнительно покачал бедрами, заставляя развеваться несчастные пальмовые листья, едва прикрывающие крепкие загорелые бедра. — Или так?

Он поднял руки над головой и изобразил животом что-то отдаленно напоминающее танцы утренних прелестниц. Собравшиеся испуганно переглянулись и стали торопливо расходиться. Зак громко заулюлюкал им вслед, показывая неприличные жесты, что в его наряде смотрелось невероятно смешно, но Одри расхотелось смеяться, когда он повернулся к ней.

— С тобой я потом поговорю, — пообещал он угрожающе, оттаскивая вусмерть пьяного Дина от стола, мирно дрыхнущего в обнимку с Ли. — Может, оставить его тут? Тяжелый какой, скотина!

Одри подошла к Заку со спины и молча обняла, чувствуя, как бешено бьется его сердце. Он отпустил Дина, и прижал ее к себе. Несколько минут они просто стояли, обнимая друг друга под далекий плеск волн, гомон толпы и сонное причмокивание Сильвера.

— Спасибо, — прошептала Одри.

Заĸ поцеловал ее в макушĸу и погладил по спине.

— Когда я увидел довольные лица этих дикарей и ты потянула молнию… Еще пара секунд, и я бы просто схватил скамейку и поĸрошил бы всех.

— Зато твой танец был просто шиĸарным, — Одри хихикнула. — Оружие массового поражения.

— Могу повторить! — Заĸ отошел в сторону и покрутил задом. — Смотри, ĸакой я сеĸсуальный.

Одри не выдержала и рассмеялась в голос, после пережитого стресса эмоции скакали как сумасшедшие. Зак снял с головы гирлянду и, расĸрутив над головой, поймал ей Одри на манер лассо. Едва их губы сблизились, чей-то хриплый голос испортил весь момент.

— Красавица, твой зад просто шиĸарен!

Очнувшийся Наадай, выпустил собутыльника из братских объятий ненадолго, хлопнул Зака по филейной части, кажется, всерьез приняв его за девушку. Для этого нужно было быть очень, ну очень пьяным.

— Ну все! — воскликнул Зак, и дерзкий туземец был отправлен в нокаут с одного удара. Одри испуганно выдохнула, но Ли просто закатил глаза и снова рухнул на стол. Зак гневно сорвал с себя юбку и бросил ее на храпящего туземца.

— Подхватывай с другой стороны, — скомандовал Зак, приподнимая Сильвера. — И все равно тяжеленный! Γде вес-то помещается? Тощий же как килька.

Совместными усилиями они дотащили Дина до причала, Зак позвал стюарда и с его помощью водрузил это мертвецки пьяное тело в его каюту. Одри переминалась с ноги на ногу у двери своей каюты. Мэллори еще не появился в коридоре, и она ждала его.

— Зак! — окликнула она. — Спасибо тебе еще раз.

— Это моя работа, вытаскивать ваши тушки из самых разнообразных неприятностей.

— И иногда затаскивать.

— Не без этого, но, Одри, ты действительно не знала, что обычно происходит на таких вечеринках?

— Капитан сказал, что у туземцев вечером будет праздник и шикарное зрелище, — Одри не понравился его раздраженный тон. Внутри поднялась волна обиды. Утром сам заглядывался на чужие прелести, а теперь читает ей нотации?

— И как? Тебе понравилось это "шикарное" зрелище? — с угрозой спросил Зак, подходя к Одри. Она с вызовом посмотрела на него.

— Да!

— Тогда тебе понравится и это, — Зак рванул молнию сарафана вниз, оставляя Одри стоять посреди коридора в нижнем белье.

— Ты что делаешь? — она попыталась стянуть разошедшееся платье руками.

— Только я могу смотреть на тебя. Запомни, только я! — Зак прижался к ее губам в жадном поцелуе и втолкнул Одри в комнату, не глядя, открыв дверь своим универсальным ключом. Одри обхватила его руками, но он уже отстранился и вышел, хлопнув дверью.

— Чокнутый! — крикнула она ему вслед. — Придурок!

С раздражением стащила сарафан и бросила в угол, свернулась на кровати в клубочек и отчаянно пыталась не заплакать. Проклятые слезы жгли ее изнутри, но разревелась она уже в ванной, стоя под душем. Лайнер был готов утолять все пожелания туристов, но никакие условия не могли успокоить натянутые как струны нервы.


Глава 10
Маленькие женские радости

Утро началось с бешеного стука в дверь, и Одри, провалявшаяся в кровати всю ночь без сна, с темными кругами под глазами нашарила ногами тапочки и пошла открывать. На пороге стоял перепуганный и помятый Сильвер и виновато смотрел на Одри.

— С тобой все в порядке? — спросил он хриплым голосом, как будто в горле у него что-то застряло и мешало говорить. Щеки и подбородок покрывала щетина, да и одежда на нем вчерашняя, видимо, он побежал к ней сразу, как проснулся.

— Я хочу побыть одна! — категорично заявила Одри, хотела захлопнуть дверь прямо перед его лицом, но Сильвер просунул в проем колено и охнул от боли. Одри стало его жалко, и она сменила гнев на милость.

— Я помню только отрывками, — признался Сильвер, прокашлявшись. — Те мерзавцы. Они что-то тебе сделали? Только скажи, не бойся. Я вызову охрану! Нет, я сам их убью!

Потрясающий кулаками, со своей несвоевременной яростью, он выглядел так мило, что Одри улыбнулась.

— Сильвер, все в порядке, — она взяла за руку мечущегося по комнате мужчину. — Пришел Зак, разогнал эту толпу и дотащил тебя до каюты. Кстати, это было непросто. Ты совсем не мог контролировать себя и почти не перебирал ногами.

— Проклятье! — Сильвер вырвал свою руку у Одри и впечатал кулак в стену. — Прости! Прости меня, Одри! Я не ожидал, что так выйдет. Они оказались такими коварными.

“Α ты не слишком крепким”, - мысленно прокомментировала Одри, но вслух не позволила себе добивать и без того несчастного мужчину. Он выглядел так плохо, что казалось, подует ветер, и он свалится на пол.

— Прощу, если ты сейчас уйдешь и дашь мне, наконец, поспать. Встретимся за обедом и тогда все обсудим, хорошо?

— Я буду молить о прощении и сделаю все, о чем ты попросишь!

— Да-да, конечно. Иди уже.

Одри вытолкала Сильвера и забралась обратно под одеяло, где было так тепло и уютно. Лайнер чуть покачивало на волнах, но не сильно, а как раз очень убаюкивающе. Но едва Одри задремала, в дверь снова забарабанили.

— И кто на этот раз?

С дергающимся глазом Одри открыла дверь, и в каюту ворвался фиолетовый вихрь.

— Ты даже не представляешь, как я провела эту ночь! — с порога зачастила Виола. — Это был настоящий ураган! Шторм! Меня просто снесло его первозданной страстью… Ах!

Она прижала руки к груди, но тут же осеклась, увидев внешний вид Одри и оценив ее мешки под глазами:

— Вижу, у тебя ночь была куда круче моей. Рассказывай немедленно!

Пока Одри живописала свое вчерашнее приключение, Виола уже успела заказать завтрак в каюту и залезть в кресло с ногами, устроив на коленях поднос со снедью.

— Это было кошмарно, — закончила Одри и украла с тарелки подруги полоску соленой рыбы. — Думала, на месте помру.

— Он действительно так сделал?

— Что?

Виола, как смогла, сидя изобразила танец Зака в пальмовой юбочке и едва успела поймать соскальзывающий поднос.

— Это не смешно, — укорила ее Одри, но сама же и засмеялась. — Нет, это было смешно. Ты просто не представляешь, какие кренделя он выписывал.

Они ещё немного посмеялись вместе, а потом Одри погрустнела:

— Что мне делать, Виола? Почему он так себя ведет? И что не так с Дином?

Она взяла себе бутерброд и отпила свежесваренного кофе. Сейчас пережитое уже не казалось чем-то кошмарным, хотя свой испуг она все еще хорошо помнила, а вот проблема с обоими мужчинами, прямо скажем, встала ребром.

— По — моему, они просто два осла, которые мечутся вокруг одной морковки, — фыркнула Виола.

— То есть я морковка?

— Сладенькая морковочка, — Виола причмокнула губами. — Но я знаю способ, как снова сделать из тебя человека. После таких потрясений тебе срочно нужно восстановить моральное равновесие.

— И как это сделать? — скептически протянула Одри.

— С помощью своей верной и мудрой подруги!

Виола сунула руку в карман крошечных шортиков и помахала перед лицом Одри буклетом из SPA-салона. Одри перехватила глянцевый листочек, перевернула и пробежалась взглядом по списку услуг.

— Тут и такое есть?

— Все включено. Спорим, Зак об этом даже не знал, — довольно ухмыльнулась подруга, оставив Одри одну, собираться. Она в тишине и спокойствии закончила с завтраком и, переодевшись в удобные шорты и футболку, присоединилась к Виоле в холле лайнера. Согласно описанию круиза, Пуанг кишел маленькими островками и совсем крошечными атоллами, на которых кроме пары строений ничего и не поместится, впрочем, местное население и из этой особенности смогло устроить преуспевающий бизнес.

Остров, к которому они сейчас швартовались, славится своими горячими источниками и уникальными SPA-салонами. Секреты многих процедур местные работники держат в строжайшем секрете, поэтому попасть на них можно было только за очень большие деньги. Или если у тебя вдруг появилась бесплатная путевка в элитный тур.

Сильвер тоже поднялся за девушками на верхнюю палубу. Он успел побриться и переодеться, и о вчерашнем приключении напоминал только слегка зеленоватый оттенок кожи. В руках он держал бутылочку с минералкой и изредка отпивал из нее.

— Что, птичья болезнь приключилась? — хихикнула Виола, тыкая его локтем в бок.

Дин недовольно сморщился и процедил:

— Какая болезнь?

— Перепил! — озвучила Виола и залилась громким смехом.

— Виола! — осадила Одри не в меру разошедшуюся подругу, но та и не думала извиняться.

— А что Виола? Я, между прочим, тебя ему доверила и что? Хорошо хоть Зак оказался рядом и спас тебя от этих жутких дикарей!

В ее возмущение почти можно было поверить, если не знать, в чьих объятиях она провела минувшую ночь.

Дин заскрежетал зубами. Одри не понравилось выражение его лица, и она потащила Виолу к выходу.

— Все хватит болтать! Нам пора на прогулку.


Первым девушки решили посетить знаменитый SPA-салон “Медуза”. Горячая вода и расслабляющий массаж — что может быть лучше наутро после бессонной ночи?

От причала вверх вела выложенная каменными плитами лестница, а салон находился на самой высокой точке острова. Одри восторженно выдохнула, увидев живописный белоснежный коттедж, затянутый лианами с мелкими фиолетовыми цветочками. В обрамляющих здание зарослях цветов порхали крупные разноцветные бабочки и били крыльями пестрые диковинные птички.

— Я же говорила! Просто отпад! — Виола вышла вслед за ней и довольно вдохнула морской воздух, смешанный со сладкими цветочными ароматами. С крыльца открывался чудеснейший вид на океан, в безбрежном голубом пространстве покачивался сияющий на солнце лайнер. Одри повернулась к коттеджу и увидела на верхнем этаже открытую террасу. Наверное, комнаты для отдыха будут расположены там или на веранде с видом на бухту.

У входа уже стояла девушка в белоснежной униформе, придерживая дверь для них.

— Добро пожаловать! Мы рады приветствовать гостей в “Медузе”!

— Женский рай! — хмыкнула подруга и потащила Одри внутрь.

Для начала их проводили в комнату отдыха, и правда расположенную в помещении с выходом на веранду, где им выдали комплект из полотенца, халата и тапочек. Все нежно-розового цвета.

— И куда нам теперь? — спросила Одри, размышляя, надевать халат на голое тело или оставить под ним белье. Αбсолютно голая Виола накинула на себя халат и сунула ноги в тапочки.

— Сначала душевая, потом антицеллюлитное обертывание с водорослями, маска для лица из морской икры от усталости, комплекс по уходу за волосами, маникюр, педикюр, хаммам и массаж! А дальше по обстоятельствам.

Одри испуганно раскрыла глаза, она и не подозревала о существование таких обширных комплексов, а большинство названных процедур вообще внушали ей ужас. Особенно обертывание. Она уже представляла себя коконом с торчащей на свободе головой.

— О, а потом расслабляющее джакузи! — вспомнила Виола и открыла дверь в душевую. Одри покорно двинулась за ней. Хотя она сама и работала в косметической клинике, ей еще никогда не приходилось испытывать на себе все эти хитрые процедуры. Женщина внутри нее предвкушала море удовольствия, а вот практичный разум взвешивал, сколько все это великолепие в реальности может стоить. Выходило, что ей и за год не расплатиться своей зарплатой.

После душа их встретили улыбчивые девушки, уложили на кушетки, предварительно обмотав интимные места пленкой, созданной из натуральных водорослей. Одри сначала ежилась, когда прохладное и неприятное на ощупь нечто касалось обнаженной кожи, но постепенно привыкла.

— Я прямо чувствую, как моя кожа подтягивается! Кстати, — Виола повернулась на живот, сверля взглядом притихшую Одри. — Мне показалось, или ты стала симпатизировать не только Заку?

Одри немного покраснела. Вид растрепанного и волнующегося за нее Дина был приятен, но разве можно сказать, что она ему симпатизирует? Что вообще за слово такое глупое?

— С чего ты это взяла?

— Ох, ну кого ты пытаешься обмануть? — менторским тоном протянула Виола, закатывая глаза. — Нет, я не спорю. Оба по-своему красавчики, но что-то мне подсказывает, что замутить роман втроем тебе воспитание не позволит. Я бы, наверное, тоже не решилась, хотя…

В коридоре послышались непонятные крики, и Одри тут же напряглась.

— Что там такое? — заинтересовалась Виола, осторожно встала с кушетки и приоткрыла дверь в коридор. Именно в этот самый момент мимо них промчался Дин собственной персоной, прикрываясь маленьким полотенцем и крича — Я НЕ ТАКОЙ!

Одри удивленно проследила взглядом его отчаянный побег, и тут из дальней комнаты выглянул… выглянуло…

— Дорогуша, ну ты же сам заказал экзотический массаж!

Вслед за ним по коридору поспешил длинноволосый массажист, манерно двигая стройными бедрами. Кроме коротенького халатика и женских трусиков, выглядывающих сквозь разрез, на нем больше ничего не было, а разглядеть, что это был именно “он”,труда не составило.

— А Дин что тут делает? — в один голос спросили девушки друг у друга и так же синхронно согнулись в приступе дикого хохота. Видимо, Сильвер не знал, что тут вкладывают в понятие "экзотический".

Обертывание было сорвано периодическими приступами смеха, Одри, держась за Виолу, перешла в новую комнату, а там уже сидел одетый в халат Сильвер и невозмутимо листал журнал.

— Если скажете хоть одно слово Заку, я за себя не отвечаю! — предупредил он ещё до того, как Виола успела открыть рот. У Сильвера заметно дергался глаз, да и пальцы подрагивали. Похоже, симпатичный массажист его сильно напугал, и Одри, в общем-то, его понимала.

Она хихикнула и села в соседнее кресло, мастер очистила ей лицо тоником и наложила икорную маску, а вторая девушка занялась волосами. Если не думать о том, как она выглядит со стороны, то было даже приятно, маска холодила и немного щекотала. Одри расслабилась, а вот Виоле спокойно не сиделось.

— Почему ты здесь? — спросила она у Дина. — Это же женский рай, или ты того… Хи-хи.

Она прыснула со смеху, и Одри украдкой улыбнулась, но осторожно, чтобы не повредить маску на лице.

— Решил отдохнуть после трудной ночи, — буркнул Сильвер.

— Точнее, решил не рисковать и отправился за нами? — угадала Виола. — Думал, что с нами безопаснее? А вот и нет!

Одри скосила взгляд, и в поле ее зрения попал Сильвер, уже с тюрбаном на голове и увлажняющей маской на коже лица.

— Что такого смешного? — не выдержал Сильвер, откидывая в сторону журнал.

— Ты первый мужчина, которого я вижу в таком виде, — поделилась с ним Одри, пока Виола не сморозила очередную бестактность. — Прости, если обидели.

— Подумаешь! Неужели я не могу следить за своей внешностью, только потому что я мужчина?

— Конечно, можешь, главное не увлекайся, а то превратишься в подобие того массажиста, — подколола его Виола и заслужила такой яростный взгляд, что предпочла замолчать и уткнуться в свой журнал. Одри тоже рискнула уже пошевелиться, взяла со столика глянцевую брошюрку с видами острова, но взгляд то и дело возвращался к Сильверу, нервно покачивающему голой ногой в голубой тапочке с помпоном. Как оказалось, были тут и мужские комплекты униформы, но смотрелось это… специфически.

Отсидев положенное время, девушки снова пошли в душевую. Маникюр и педикюр делали в отдельном кабинете, но перед этим нужно было смыть остатки маски и освежающего тоника. Сильвер остался в комнате отдыха, решив, видимо, что это перебор даже для следящего за собой мужчины.

Пока полировали ногти, Одри размышляла о необычном поведении Сильвера. Увязаться за ними в SPA-салон? Неужели она ему настолько нравится, что он не решается оставить ее без присмотра? Конечно, она знала, что существуют мужчины, которые занимаются своей внешностью с большей тщательностью, чем она сама, и, признаться, Сильвер легко мог входить в эту категорию. Но все равно Одри становилось весело при мысли об этом.

— Задумалась, зачем он потащился в салон красоты? — Виола слишком быстро научилась понимать ее без слов. — Не нравится он мне, Одри.

— Может, и правда совпало?

— Ага, десять раз. Он, конечно, парень ухоженный, солидный, но я бы на его месте все равно постеснялась сидеть перед нами в голубом халате.

Одри была с ней согласна, однако все люди разные, а Сильвера они знали меньше недели.

— Не будем строить теории заговора, хорошо? Уверена, он просто хочет загладить вину за то, что не смог меня защитить.

— Ну, поживем, увидим…

— Кстати, — вдруг подумалось Одри. — Насчет Зака. Давно хотела у тебя спросить. Ты ничего о нем не знаешь? Мало ли, может, справки наводила перед туром. Он не очень-то любит откровенным разговоры.

— А тебе любопытно, что он за человек?

— Да, — призналась Одри.

— Увы, мне нечем тебя порадовать. Лично мне достаточно того, что его вид доставляет мне эстетическое удовольствие, а тебе должно быть достаточно, что он доставляет тебе всякое другое удовольствие. Так что нет, я не наводила никаких справок, но сейчас я бы навела, но только не о Заке, а о Сильвере.

Одри покачала головой и улыбнулась.

После маникюра собрались в хаммам. У дверей их встретила миниатюрная девушка, представившаяся банщицей.

— Меня зовут Мириам, — сказала она, показала, где можно оставить одежду и завела девушек в парную. Одри уселась на теплую мраморную скамейку и закрыла глаза. Пар мягко очищал поры, выводя наружу лишнее — так говорила Мириам, и объясняла, как пользоваться специальным скребком, снимая с себя омертвевшую кожу.

— Как необычно, — по достоинству оценила это действо Виола и послушно выполнила указания. Температура поднималась, пот лился ручьями, и в какой то момент Одри стало нехорошо. Мириам тут же окатила ее прохладной водой и выпроводила из парилки. Одри легла на кушетку массажиста, и сильные руки взялись за ее уставшие мышцы, заставляя чувствовать себя воском. Она так расслабилась, что не сразу заметила, как из парилки вышла раскрасневшаяся Виола. Ложась на кушетку рядом ко второму массажисту, она довольно улыбалась.

— Какой же это кайф! Как хорошо, что мы сюда выбрались.

Одри согласно загудела, не в силах оторвать лицо от сложенных перед собой рук. По телу разливалось блаженство, краем глаза она наблюдала, как высокий смуглокожий мужчина в белом массирует мурчащую от удовольствия Виолу. Интересно, с ней работает такой же красавчик?

Влажные и скользкие от ароматного масла ладони прошлись вдоль позвоночника, проминая его чуть ли не до хруста, а потом почти нежно обхватили талию, заскользили выше, обнимая голые плечи. Одри приподняла голову и тут услышала над ухом:

— Для таких красавиц у нас есть особый вид услуг…

Одри попыталась подняться, но тяжелые ладони не дали ей сверзиться с кушетки.

— Зак?! Какого…

Мэллори широко улыбался, довольный своей шуткой, Виола присвистнула и, не стесняясь своего вида, привстала и захлопала в ладоши.

— Браво! Даже я бы не догадалась до такого!

Одри прижала руки к груди и зло засопела.

— Ты придурок! Я ведь испугалась.

— Ты ж моя бояшка, — неприлично засмеялся он и покрутился на месте. — Как на мне сидит костюмчик?

Белая униформа работника “Медузы” была ему самую малость узковата в бедрах и плечах, зато выгодно обтягивала подтянутый зад.

Виола подняла вверх большие пальцы, а Одри фыркнула, уже не сердясь, просто из принципа. Она на самом деле больше удивилась, чем испугалась, но все равно, нельзя же устраивать такие выходки!

— Я хотел сделать тебе сюрприз, а хозяйка “Медузы” пошла мне навстречу, мы с ней немного знакомы.

— В каком таком смысле, знакомы? — напряглась Одри.

— Ты ревнуешь? — просиял Зак.

— Обойдешься! Помоги мне встать. Хотя нет! Лучше отвернись.

Зак демонстративно закрыл глаза ладонью, и Одри сползла с кушетки и надела халат. Так массаж бесславно закончился, и Зак сам проводил их к бассейну под открытым небом, окруженному шезлонгами. Сильвер уже был тут, лежал на топчане и потягивал молочный коктейль из кокоса.

— Девушки, вы просто шикарно выглядите! — заметил он и только потом увидел Зака.

— И тебе привет, жертва красоты, — усмехнулся Зак.

— Намекаешь на то, что до посещения салона мы выглядели не очень? — вывернула комплимент Виола, несмотря на осуждающий взгляд Одри.

— Это все ерунда, меня больше волнует, что он тут делает? — возмутился Сильвер. Даже коктейль едва удержал.

— Давай не будем приносить войну в эту обитель покоя и созерцания, — Зак вскинул руки. — Лучше давайте я покажу вам ещё одну процедуру, которая пользуется особым спросом.

Одри и Виола согласно закивали, а Сильвер пробурчал что-то о том, что ничего “особого” ему тут больше не нужно, но все равно поплелся за ними. Зак обошел бассейн с другой стороны и остановился возле отдельных ванночек, декорированных под искусственные прудики.

— Что это там плавает? — спросила Одри, наклонившись к воде. Она была совершенно прозрачной, над песчаным дном проворно сновали мелкие рыбки.

— Это пилинг для ступней. Опускаешь ноги в воду, и эти малыши с большим удовольствием почистят ваши пяточки. Хотите? Сильвер?

Дин с сомнением покосился на рыбок.

— А они не опасны?

Зак хитро сощурился.

— Если сомневаешься, то вон в том аквариуме есть более милые рыбки. Совсем безобидные.

Одри первой заподозрила подвох, но Сильвер уже подошел к воде и, уперев руки в колени, нагнулся пониже.

— И где твои безоби…

Он даже договорить не успел, как из воды выпрыгнула хищно оскаленная зубастая пасть, чудом не отхватив ему кончик носа.

— Зак! — возмутилась Одри и кинулась к Сильверу. — Ты как? Не ранен?

Сильвер тяжело дышал и трогал нос, будто боялся не обнаружить его на месте. Только убедившись, что все в порядке, он вспылил:

— Я тебя убью, урод! Это за дрянь была?!

— Рыба Ля, — спокойно ответил Зак. — Что, не узнал? Ты же с таким аппетитом поедал ее в ресторане.

Одри передернуло от отвращения.

— Мы ели эту… О, ужас! Она же сама могла нас съесть.

— Только не в жареном виде.

Сильвер вроде немного остыл, но его взгляды, бросаемые на Зака, были весьма красноречивы. Два осла, борющиеся за морковку? Сейчас Одри была склонна принять такое сравнение.

Виола громко вздохнула, скинула тапочки и бесстрашно опустила ноги в аквариум с рыбками, которые тут же с восторгом принялись кружить возле них. Одри решила, что немного времени без ее внимания мужчины прожить смогут, и присоединилась к подруге. Рыбки так смешно покусывали кожу, что хотелось смеяться, несмотря на довольно напряженную атмосферу.

— Может, поужинаем тут, а не на лайнере? — предложила она.

— А тут есть ресторан? — капризно спросила Виола.

— Вообще-то ресторана тут нет, — вклинился Зак, севший напротив и болтающий ногами в воде, распугивая рыбок. — Хотя насчет еды легко распорядиться. Есть экзотические блюда и обычные тоже. Или кто-то хочет именно в ресторан?

Одри вспомнила свой поход в “Жемчужину Лиары” и судорожно сглотнула. Нет, еда в нем была просто шикарной, но впечатления остались неоднозначные. И снова из-за Зака!

— Может, что-нибудь попроще? — попросила она и с надеждой посмотрела на подругу.

— Я думаю, лапша с морепродуктами подойдет в самый раз, — заявила Виола. — Давай, Зак, командуй.

— Хорошо, — улыбнулся он и направился к стоящей поодаль девушке-сотруднице.

— Это тоже совпадение? — спросила Виола шепотом. — Да они оба за тобой хвостом бегают.

Одри задумалась, Сильвер производил впечатление уверенного в себе человека, плюсом у него был свой собственный шарм. В общении с ними вел себя безукоризненно, а неприятные ситуации, как вчера, случаются со всеми. Зак был тем ещё раздолбаем, а привлекательная внешность загорелого блондина с сияющим взором только добавляла градуса к его опасному обаянию. Но вместе с тем с ним Одри чувствовала себя защищенной, спокойной, но стоило ему разжать объятия, как иллюзия тепла рассеивалась как дым.

Зак вернулся с подносом, на котором стояли четыре тарелки с дымящейся лапшой и кувшин с лимонадом.

— Ты просто чудо, — сделала ему комплимент Одри, после парилки им с Одри жутко хотелось пить, а прохладный лимонад казался просто амброзией.

— Я стараюсь, — улыбнулся ей Зак и послал воздушный поцелуй.

Повеса.

Дин отказался есть и ушел, оставив их втроем. Виола тут же в красках описала, как он убегал от массажиста, как сидел в халатике и с тюрбаном на голове, а на лицо ему наносили икорную маску. Пообедали весело, обсуждая не только просчет Дина с выбором массажа и внешность кинувшегося за ним вдогонку массажиста, но и туземный праздник, на котором Сильвер вступил в неравную схватку.

На лайнер вернулись тоже вместе и, едва зайдя в холл, наткнулись на сильно раздраженного Сильвера. Одри взглянула на часы и поняла, что они немного засиделись, а потом Зак показывал им остров, так что даже ужин они давно пропустили.

— Посторонись, приятель, — фыркнула Виола и, сжав руку Одри, уверенно пошла в сторону лестницы. Сильвер проводил их взглядом и направился следом, но Зак остановил его.

— Мог бы и поблагодарить, твоя тушка весьма тяжелая для транспортировки. Да и вообще, терпеть не могу таскать на себе пьяниц.

— Тебя никто не просил этого делать! — презрительно ответил Дин.

— Хочешь сказать, я должен был оставить Одри на растерзание этой толпы?

— При чем тут Одри?

— Это моя девушка! Прекрати виться вокруг нее! — с угрозой сказал Зак.

Одри остановилась на самом верху подъема и, невидимая для обоих, прислушалась к шумному разговору.

— Рабов отменили давным-давно, она не твоя собственность и сама выберет, кто ей важнее, повеса-гид, который не пропускает ни одной юбки, или надежный мужчина в лице меня.

Виола пискнула что-то, но Одри прижала палец к губам, призывая ее молчать.

Зак сжал кулаки и двинулся на Сильвера.

— Я тебя предупредил. Увижу еще раз попытки флиртовать, засуну твои руки в место, откуда растут ноги.

— Я буду делать все, что захочу, и кто-то вроде тебя не будет мне указывать!

В холл вошли другие туристы, Зак отошел от Дина и знаками показал, что будет следить за ним. Αйзек, Коннор и Линси вернулись с прогулки на катере и живо обсуждали это между собой. Точнее, Коннор и Линси обсуждали, а Айзек молчал.

— Зак! — Линси увидела гида и захлопала в ладоши. — Мы хотели позвать тебя на прогулку, но не нашли. Надо устроить какое-нибудь совместное приключение, а то мы подозрительно редко собираемся вместе. Правильно я говорю, милый?

Коннор важно кивнул:

— Да, зайчик мой. Ты совершенно права.

— Ах, да, — разулыбался Зак. — Я согласен, виноват и готов понести прилюдное наказание. Как вам такая мысль? Хотя нет, если расскажу, будет неинтересно. Но, надеюсь, никто не боится глубины?

Айзек с интересом посмотрел на него.

— Погружение?

— Если не боитесь.

Одри не дослушала, потому что Сильвер направился в их сторону, и пришлось срочно удирать.

— А я что тебе говорила? Он точно положил на тебя глаз, а теперь не против положить кое-что еще, — хихикнула Виола, когда они спешно расставались возле каюты Одри.

— Надоели, — вяло отмахнулась Одри. Она не придала этой ссоре никакого значения, после всех косметических процедур она смертельно хотела спать. Попрощавшись с подругой, она вошла в комнату и сразу же упала в мягкую кровать, приятно пахнущую морским бризом.


Глава 11
Опасная глубина

Одри проспала мертвым сном до самого утра. Сквозь иллюминатор проникал нежный солнечный свет, за стенами каюты кто-то тихо разговаривал, слышались шаги и звук открываемых и закрываемых дверей. Одри еще немного понежилась в мягкой уютной постельке, от души потянулась, задрала ноги и, дурачась, помахала ими в воздухе. Настроение было прекрасным.

— Вот это я понимаю, отдых!

Она подошла к иллюминатору и, распахнув его, стала наблюдать за наступлением нового дня. Огромное рыжее солнце медленно выплывало из океана, разливая вокруг себя желто-розовое сияние. Из воды выпрыгивали дельфины с гладкими темными спинами и кружили вокруг лайнера почти все время их путешествия и, кажется, искренне радовались туристам.

Одри вспомнила, что Зак обещал им сегодня что-то интересное, и даже воспоминания об их глупых пикировках с Сильвером не испортили радостного предвкушения. Она заказала завтрак в каюту и освежилась под душем. Стюарт доставил поднос прямо к двери, и после чашечки кофе Одри почувствовала, как в ней нарастает энтузиазм. Наскоро прикончив яичницу, она выскользнула за дверь.

Через пару секунд она уже что есть силы барабанила в дверь подруги, Виола вяло огрызалась из-за нее и отказывалась открывать. А как к Одри ломиться, так все с радостью!

Выполнив задуманную месть, Одри вернулась в холл нижней палубы, где еще вчера заметила подарочные коробочки со всякими средствами для ухода. Подумала, что мама будет очень рада получить такую штучку в подарок, и решила унести к себе.

— Выбираешь сувениры? — Зак возник у нее за спиной так неожиданно, что Одри подскочила на месте.

— Да, хочу побаловать маму.

Она взяла в руки голубую коробку и задумчиво разглядывала ее. Смотреть на Зака она избегала, боясь, что сделает что-то не то. Что-то, чего лучше не делать в общественных местах.

— Извини меня за вчерашнее, — он неловко переступил с ноги на ногу, видимо, тоже чувствовал себя не в своей тарелке. — Я не знаю, что на меня нашло.

— Может, ты ревнуешь? — спросила Одри, наблюдая за Заком из-под полуопущенных ресниц.

— Может, — он согласно опустил голову и на мгновение прижался губами к ее шее, но и этого было достаточно, чтобы у нее ослабли колени и сбилось дыхание.

— После экскурсии я приду к тебе, — прошептал Зак, отходя на шаг. — Не запирай дверь.

Одри довольно улыбнулась, расплатилась с администратором и, подхватив подарок, пошла второй раз будить Виолу, наверняка, успевшую снова уснуть. Место поцелуя, подаренного украдкой, предательски горело, как клеймо. Одри прикрыла его ладонью и поймала себя на том, что глупо улыбается всю дорогу.

Через четверть часа невыспавшаяся Виола в своем вырвиглазном купальнике сидела на корме катера и не прекращала ворчать.

— Надеюсь, это будет действительно шикарно. Иначе я убью того идиота, который заставил нас вставать в такую рань!

Одри только тихо хихикала, она-то в отличие от подруги не куролесила после возвращения из СПА-салона, а хорошенько выспалась.

Ветер бил в лицо, развевал волосы. Узкий нос катера рассекал волны, как нож масло, Одри держалась одной рукой за сиденье, а другой — за Виолу. Подруга бесстрашно ловила лицом воздушные потоки и все порывалась подняться в полный рост.

— Прошу вас, после погружения будьте предельно осторожны! Не трогайте руками кораллы или ракушки! Их шипы могут быть ядовиты! При любых проблемах с дыханием, не молчите и подавайте знаки ведущему группы. Все поняли? — Зак придирчиво осмотрел их группу. Коннор и Линси остались в отеле, отказавшись от океанической экскурсии. Зато нелюдимый Айзек, который почти не выходил из номера, выбираясь только когда начинало пахнуть крутой вечеринкой, изъявил желание присоединиться. Поэтому сейчас перед Заком сидели он, Виола, Сильвер и, конечно, Одри.

— После окончания экскурсии поднимаемся на поверхность постепенно. Наша глубина примерно тридцать метров, поэтому медленно поднимаемся до двадцати и делаем перерыв на пять минут. Далее поднимаемся по пять метров с такими же остановками. Инструкторы будут с вами и дополнительно все объяснят. Меня хорошо слышно?

Ветер свистел в ушах, но слова Зака долетали до всех, он старался кричать погромче, сложив тетрадь рупором. Да и все это он уже говорил им перед отплытием с лайнера. Про идею с исследованием древнего затонувшего города Зак рассказал им за завтраком. Молодые супруги восприняли ее без вдохновения и отказались, решив провести это время наедине за коктейлями и нежностями. Одри нервничала, но не хотела показывать свое волнение Заку, да и Сильверу тоже, ведь тот будет переживать за нее. Поскольку в ее родной Глории глубже бассейна в спортивном центре она ничего не видела, погружение на тридцати метровую глубину вызывало легкий шок, оледенение пальцев и подозрительное бурление в животе. Возможно, не стоило налегать на еду перед таким ответственным делом. Она с трудом втиснулась в костюм, он облегал ее как вторая кожа, и Одри не сомневалась, что выглядит в нем просто ужасно. Виола показала Одри большой палец. Вот уж на ком костюм для погружения смотрелся реально здорово. Подруга была словно экзотическая рыбка, покрытая серебрящейся чешуей. Одри машинально втянула живот, но дышать и без того было непросто, да и ее попытку прихорошиться никто не заметил.

Настал черед самого важного. Для каждого участника экскурсии приготовили снаряжение для подводного плавания, которое состояло из широкого напульсника со световыми индикаторами и своеобразного ошейника — люфтена. Оба приспособления были сложными магическими артефактами, основанными на заклинаниях Стихии Воды. “Ошейник” после активации вырабатывал вокруг головы прозрачный пузырь, позволяющий свободно дышать, а напульсник регулировал температуру давление воды на тело.

Дин протянул эту пару Одри.

— Хочешь, помогу тебе его надеть?

— У тебя есть лицензия на работу с глубоководным снаряжением? — скептически заметил подошедший Зак. — Если так, то помогай, а я отдохну.

Сильвер смерил его презрительным взглядом, но отошел в сторону, освобождая место для Зака. Катер был достаточно большим, чтобы они все с относительным комфортом могли подготовиться к погружению. Виоле уже закрепили оба артефакта, и она с любопытством крутилась, привыкая к ощущениям. Зак осмотрел снаряжение Одри и отложил в сторону, подхватил со скамейки свой люфтен и закрепил на Одри.

— Зачем? — удивилась она.

— Так надежней.

Маг-инструктор проверил готовность магических плетений, активировал их, и Зак подтолкнул Одри к уже стоящим на краю катера людям. Снаряжение Одри он забрал себе, оно уже проходило осмотр перед отправкой, так что Зак дал отмашку, мол, можно начинать.

— На счет “три”, погружаемся. Ничего не бойтесь, вы в надежных и профессиональных руках! — закончил Зак свою речь.

Дин смотрел на него весьма скептически и нетерпеливо хлопал ластами. Одри подумалось, что не она одна нервничает, и от этого стало легче. Зак взял Одри за руку и вместе с ней осторожно погрузился в воду. Сильвер шел в паре с Виолой, за ними присматривал один из инструкторов, а второй погружался в паре с Айзеком.

Сначала было очень страшно сделать первый вдох, когда вода сомкнулась над головой. Одри не видела никакой защиты, но нашла в себе мужество довериться артефактам. И они не подвели. На запястье мерно горел зеленый огонек, воздух нормально поступал в легкие. Можно было расслабиться.

Одри с неподдельным восторгом наблюдала за колониями кораллов, облепивших риф. Яркие рыбешки сновали туда-сюда, расцвечивая океанские воды разноцветными пятнами. Зак жестом показал в сторону темной гряды ниже и стал спускаться глубже. Одри последовала за ним, стараясь не выпускать из вида. Их связывал длинный трос, который не ограничивал самостоятельных передвижений, но и не давал потерять друг друга в темной толще воды. Несмотря на все обещания безопасности, она все ещё немного трусила. Над ними примерно метров тридцать соленой воды, и в случае чего люди на катере вряд ли смогут помочь им.

Зак постучал по ее руке, привлекая внимание. К сожалению, возможность общения не была предусмотрена, и что бы Одри не говорила, Зак ее не слышал, приходилось общаться жестами.

Внизу, прямо под ними, появились очертания развалин, укрытых слоем ила и песка. Одри повернула голову, ее тело под водой двигалось медленно и от этого странно. Кто-то из их группы уже подплывал к руинам и довольно быстро скрылся из виду. Одри заработала ногами. Сильвер и Виола спускались с другой стороны, их яркие костюмы были хорошо заметны в этой темноте. Одри нащупала прикрепленный к поясу мощный фонарь-прожектор и направила луч света на груду камней под ними.

Капитан рассказывал, что очень-очень давно в Пуанге было гораздо больше суши, но после какого-то катаклизма, большая ее часть ушла под воду. На память о том времени остались такие вот подводные города. В этой части океана должен был находиться один из уцелевших храмов солнечного божества, которому местные жители до сих пор поклонялись, взять хотя бы праздник, на котором их группе довелось побывать.

Широкий луч выхватил из мрака неровные линии каменных стен, мраморные ступени, ведущие к накренившимся, облепленным водорослями и ракушками, колоннам. Некоторые из них, будто устав, прислонились к соседкам. Между останками торжественных арок сновали стайки рыбок, из песка поднялся, шевеля плавниками, огромный матово-черный скат. Казалось, город продолжал жить, просто вместо людей балом правили совсем другие существа.

Зак потянул Одри вниз, показывая на что-то в расщелине между камнями. Одри подплыла к нему, направляя луч фонаря туда. Внутри трещины жила колония совершенно сюрреалистичных актиний, их ротовые щупальца светились неоновыми пятнами.

Одри показала Заку большой палец и решила обогнуть расщелину, чтобы посмотреть на храм с другой стороны. Зак держался рядом, помогая ей ориентироваться в пространстве. На середине перехода Одри почувствовала, что ей трудно дышать, в испуге она схватила Зака за руку и стала показывать на свой “ошейник”.

Глаза Зака расширились от ужаса, но он удержал ее на месте почти бьющуюся в истерике Одри. Ему удалось достать экран для сообщений и набрать на нем: "Успокойся!". Одри едва кивнула и постаралась застыть на месте. Однако все оказалось серьезнее, чем они полагали. Все тело будто сжали в тисках, закружилась голова. Зак показал ей новую надпись: "Не волнуйся, сейчас будем подниматься!". Одри схватилась за горло и в ту же секунду защитный пузырь исчез. Она не успела закрыть рот, как в него хлынула вода, уши заложило. Она забилась в панике, хватая себя за шею. Ни одно подходящее заклинание не приходило на ум, и почти сразу Одри вообще перестала что-либо соображать.

Зак перехватил ее руки и крепко сжал. Одри на миг поймала его взгляд, и через него Зак как будто забрал часть ее страха. В нем читалось: “Доверься мне, все будет хорошо”. Одри перестала душить себя и схватила его за плечи. Зак подмигнул и притронулся к своему напульснику. Зеленый индикатор сменился тревожно-красным, и воздушный пузырь вокруг его головы тоже исчез.

Что же он творит?!

Отметка глубины показывала тридцать два метра. Так далеко! Одри ни за что не хватит сил и времени, чтобы добраться до поверхности!

Зак притянул ее к себе и поцеловал.

Это было так неожиданно, что Одри не сразу поняла, что таким образом он поделился с ней своим кислородом. Этого было мало, но сейчас — более чем достаточно. Они вдвоем рванулись вверх, Зак был сильнее и буквально тащил Одри на себе, пока она не начала нормально соображать. Вокруг была сплошная вода, и Одри легко выцепила из энергетического поля Пуанга нужные потоки. Она не могла помочь им обоим дышать, как рыбам, но могла придать ускорения. Слабое, неуверенное плетение сложилось не сразу. Одри обняла Зака покрепче, и отпустила заклинание. Вода подчинилась и стала выталкивать их к поверхности.

Каждые метров пять приходилось замедляться, легкие горели. Большего кошмара Одри и вообразить себе не могла. Перед глазами все плыло от страха и нехватки воздуха. Как так могло с ней случиться? Это просто невероятно. Просто страшный сон какой-то. Паника нарастала, и Одри требовалось все больше кислорода, чтобы надышаться. Каждый метр был очень сложным. У обоих уже начало темнеть в глазах. Одри с испугом наблюдала за ним, периодически дергая его за руку, проверяя, в сознании ли он. Страх за себя умножился надвое, стоило только представить, что с Заком что-то случиться. Он постоянно смотрел на датчик глубины, а потом переводил взгляд с датчика на бледное лицо Одри и снова смотрел на датчик. Как назло, никого из их группы поблизости не было, они поднимались в одиночестве, рискуя попросту не добраться до светлого пятна над головами.

И тут им, наконец, повезло. Инструктор третьей группы увидел их, Зак судорожно ему просигналил и тот рванул к ним. Оставшееся время они провели вместе. Одри в момент всплытия явственно ощутила, какой катастрофы они избежали, и ее пробил озноб. Подняться на борт самой у нее уже не получилось, и мужчины помогли затащить ее крупно вздрагивающее тело. Но она смогла! Она снова использовала магию.

Но стоило оказаться в безопасности, как Одри охватила паника.

— Ты говорил, что это полностью безопасно. Как такое могло случиться? — она схватила зеленого от кислородного голодания Зака за воротник костюма и начала трясти. — Идиот, ты представляешь, как я испугалась, когда ты отключил себе подачу воздуха?

Она кричала что-то еще, не очень понимая смысл сказанных слов. Ее передувало от обвинений в халатности до удушающего страха за его жизнь. От полноценной выволочки гида спас Айзек, который, избавившись от амуниции, немедля приступил к обследованию пострадавших.

Из-за нештатной ситуации экскурсию прервали, Дин и Виола тоже всплыли. Сильвер начал забираться на катер, но когда он увидел, как Одри рыдает от пережитого ужаса, едва не свалился обратно за борт. Виола мгновенно подбежала к подруге.

— Что случилось?!

Ее взгляд пробежался по лицам всех присутствующих, считая их. Все были на месте.

— Мой люфтен перестал работать, и я осталась без воздуха, — Одри уже прошла обследование, кроме нервного перенапряжения никаких последствий всплытия у нее не нашли, но Αйзек настаивал на более детальном осмотре штатными медиками с лайнера.

— Ничего себе! — Виола нашла взглядом бледного Зака и тут же двинулась к нему, угрожающе тыкая пальцем в его плечо. — Ты говорил, что это безопасно. Как такое могло случиться с Одри? Я так и знала, что ничего хорошего от тебя ждать не приходится!

— Виола! Он спас меня! Зак поделился со мной своим воздухом! — Одри дернула подругу за руку, оттаскивая от Зака. — Если бы не он, я бы сразу умерла.

Дин успел снять костюм и подошел к Заку, который разложил пострадавшее оборудование на палубе и задумчиво рассматривал его.

— Как такое могло случиться?

— Откуда мне знать, я же не маг! — сорвался Зак. — Кто-то испортил магическое, мать его, оборудование! И что-то мне подсказывает, что это не случайность!

— Мы займемся этим, — оттеснив в сторону Сильвера, охрана катера упаковала оборудование в пластиковый контейнер. — Наши маготехники проверят его на следы и сделают экспертизу. Мэллори, ты молодец, не растерялся.

— Спасибо, — устало ответил Зак. Он встретился глазами с Одри и молча подмигнул ей, как бы говоря: “Все отлично”. Но Одри уже не была в этом так уверена.

— Как только вернемся на лайнер, выпью успокоительное и лягу спать, — громко объявила Одри. — Никаких больше погружений и прочего. Я пас.

— Ты в порядке? — Дин подошел к ней и обеспокоенно коснулся руки. Одри неуверенно улыбнулась и пожала плечами.

— Физически, может, и да, но морально очень устала. Это было очень страшно, Сильвер.

— Даже не могу представить, — Дин взял ее за руку. — Отдохни хорошенько, я очень рад, что все обошлось. Теперь понимаешь, что этот гид задумал нас всех угробить.

— Спасибо за твое участие, но Одри очень устала, и ей нужно поспать! — Виола расцепила их руки и, помахав Дину на прощание, увела Одри.

— Ты чего так взбесилась? — спросила она, когда Виола впихнула ее в каюту.

— Еще во время погружения у меня появилось чувство, что Дин чего-то ждал. Мне кажется, это его рук дело!

Одри непонимающе посмотрела на Виолу.

— Глупость какая. Но зачем Сильверу убивать меня?

— Может, он не хотел убивать, а просто напугать?

— Но зачем? По принципу “не доставайся же ты никому”? Виола, ты слишком много читаешь детективов. Дождемся результатов экспертизы и все узнаем наверняка. А пока нечего обвинять других людей в моей невезучести.

— Подозрительная очень, эта твоя невезучесть! — фыркнула подруга и оставила Одри в одиночестве, которое, впрочем, длилось недолго.

Зак, как и всегда, ворвался в каюту стремительно, как ураган. Не спросил, можно ли, не посмотрел, одна ли она — просто запер за собой дверь и притянул Одри к себе, целуя в губы.

— Зак… Зак! — она смогла отпихнуть его немного и возмущенно посмотрела в его наглые глаза. — Хватит врываться ко мне, как к себе домой. Я могла быть не одета или…

— Это было бы грустно, ведь я сам не прочь тебя раздеть.

Одри задохнулась сначала от негодования, а потом от восторга. Целоваться Зак умел гораздо лучше, чем руководить туром, и сразу захотелось простить ему все его оплошности. Но Одри ещё могла держать себя в руках.

— Я сказала, хватит!

Она вывернулась из горячих объятий и отошла на безопасное расстояние.

— В чем дело? — не понял Зак. — Мне казалось, тебе понадобится снять стресс после погружения.

— Снять стресс? — переспросила она. — Что за… за тупая мужская логика? Если мне понадобится снять стресс, я съем пирожное!

— Пирожное лучше меня?

Одри просто не успела возразить, Зак стянул футболку и расправил плечи. А посмотреть там было на что.

— Я уже говорила тебе, что ты легкомысленный придурок? — устало спросила она.

— Да, но я готов послушать еще. Скажи все, что думаешь обо мне.

Он подошел к Одри вплотную, а она даже не заметила этого. Каюта вдруг стала казаться особенно тесной, отступать некуда, и Одри нервно облизнула губы. Зак обнял ее, запустил пальцы в ее короткие волосы, заставляя смотреть себе в глаза.

— Так кто я?

— Идиот, — прошептала Одри, чувствуя, как предательски срывается голос и как теплеет в животе. Она хотела этого мужчину всем своим существом, хотела прямо сейчас, и плевать на все.

— Я, кажется, не расслышал, — Зак повернул голову и наклонился ниже. — Что ты сказала?

— Идиот, да поцелуй ты меня уже! — рявкнула Одри и обхватила его руками за шею.

Зака не пришлось долго уговаривать. Одри запрокинула голову, наслаждаясь прикосновениями его горячих, чуть шершавых губ. Зак поднял ее на руки, чтобы перенести на кровать, и она обняла его ногами и не выпустила, даже когда они оба рухнули на мягкий матрас. В этот раз их взаимные ласки были больше похожи на борьбу. Зак срывал с нее одежду, не заботясь о ее сохранности, рычал от распирающего его желания, и Одри выгибалась под ним как дикая кошка.

Запоздало пришла мысль, что их непременно услышат соседи, но почти сразу растворилась в застилающей глаза пелене. Остались только он и она, двое на всем корабле, во всем океане — да вообще во всех обитаемых и необитаемых мирах. Только они….

— Зачем ты отключил свой защитный барьер там, под водой? — задала Одри мучивший ее вопрос.

— Как это, зачем? Как бы я, по — твоему, смог тебя поцеловать с этой штукой вокруг головы?

Одри так и думала, но… Разве это не значит, что Зак готов был рискнуть жизнью ради нее? Это так глупо.

— Почему я? — спросила Одри, когда лежала рядом с Заком, устроив голову у него на плече. — Почему не Виола? Она гораздо ярче и привлекательнее меня.

Зак застонал и закрыл лицо рукой.

— Одри-и-и! Только не надо вот этих женских размышлений! Почему-почему? Потому что ты это ты, а она это она.

Одри пихнула его локтем в бок и заслужила поощрительный поцелуй в макушку.

— Прости, — сказала она, — но я так мало о тебе знаю. Откуда ты, почему решил работать гидом? А еще ты сказал, что я похожа на твою сестру. Как ее зовут?

— Это и есть женское любопытство?

— Тебе так трудно ответить? — спросила Одри, старательно изображая кокетство. Лежа совершенно обнаженной под одним одеялом с красивым мужчиной, это было не так сложно сделать.

— Энн. Мою сестру зовут Энн, она младше меня на одиннадцать лет. Сейчас она могла бы закончить колледж.

— Могла бы? — не поняла Одри.

— Она болеет. Может, хватит на сегодня вопросов. Звезда устала давать интервью. Дальше только за деньги. Или…

Он ущипнул ее за бок, и Одри взвизгнула от неожиданности.

— Кажется, мы проспали обед, — поспешно сменила она тему, — или ужин?

— Обед. Кстати, перекусить было бы неплохо, я немного устал, — он погладил Одри по спине, запустил руку под одеяло, и Одри закусила губу, чтобы не выдать, как ей приятны его прикосновения. Иначе придется начинать сначала, а они и так долго отсутствовали. Может, даже кто-то и стучался, а они не заметили. Они бы могли.

И тут как по заказу раздался стук в дверь.

— Одри? Ты в порядке?

Она тихо ахнула и начала торопливо выбираться из постели.

— Одри? — не унимался Сильвер. — Я знаю, ты там.

— Да-да, — отозвалась она. — Я сейчас, подожди минутку.

Она повернулась к Заку и многозначительно указала ему пальцем вниз. Он сделал вид, что не понял, зачем ему лезть под кровать.

— Живо! — прошипела она. — Иначе он тебя увидит!

Зак нехотя начал подниматься. Одри тем временем накинула первое из одежды, что попалось под руку и, оглянувшись и не увидев Зака, чуть приоткрыла дверь.

— Я спала. Чего тебе?

Сильвер попытался протиснуться в образовавшуюся щель, но Одри защищала ее в буквальном смысле грудью.

— Ты не вышла к обеду, а там были чудесные маленькие маффины с шоколадным кремом, — ответил Сильвер, зная, что перед сладким Одри не могла устоять. — Я забеспокоился. После всего случившегося…

Одри стало стыдно перед ним. Как она и думала, он искренне переживал за нее.

— Со мной все в порядке, спасибо, Сильвер, — улыбнулась она. — Просто нужно было немного побыть одной.

Она всего на чуть-чуть ослабила бдительность, и Сильвер сделал ещё шаг вперед. Одри невольно посторонилась, открывая дверь шире. Сильвер посмотрел ей за спину, и лицо его застыло.

— Тебя, кажется, не приглашали в гости, — ехидно заметил Зак и упер руки в бока. Одри с ужасом повернулась и увидела его, совершенно голого, без стеснения демонстрирующего не только все свои несомненные достоинства, но и как бы показывающего Дину, кто тут хозяин.

— Одна, — на автомате повторил Сильвер и кивнул. — Извини, я не вовремя.

Он попятился, и Одри в этот момент почувствовала себя последней лгуньей.

— Третьим быть не предлагаю! — пакостно крикнул Зак ему вдогонку, и Одри ударила его кулаком в плечо.

— Выметайся!

— Я-то за что?

— Вали, говорю, — она подпихнула его к выходу и вытолкала в коридор как есть, голышом. — Потом поговорим.

Зак едва не врезался в Виолу, получил по лицу своими штанами, а вот майку Одри ему отдать не могла, потому что по ошибке встретила в ней Сильвера, перепутав со своей.

— Я распоряжусь насчет маффинов, — пообещал Зак и подмигнул. Одри увидела, как Виола за его спиной машет в воздухе поднятыми вверх большими пальцами, и не удержалась от улыбки.

Может, все случилось как нельзя лучше?


Глава 12
Пари на любовь

Несмотря на все злоключения, экскурсионный тур все равно продолжался.

К тому же, оба мужчины не солгали ей на этот раз: Сильвер — что маффины были чудесными, а Зак — что добудет ей свежий десерт. На верхней палубе к ней за столиком присоединились Коннор, Линси, Айзек и Виола, и, поедая кексики, Одри не могла отделаться от мысли, что все тайное стало явным. В каждом взгляде мерещилось понимание. Мы знаем, что было между тобой и Заком. Мы все слышали.

— Этот круиз просто чудо, да, милый? — проворковала Линси, смахивая крошки с подбородка мужа. — Не то, что те жуткие джунгли. Слышали, следующая остановка лайнера — архипелаг Хонг-Сун?

— Это еще что за зверь? — заинтересованно спросила Виола. Она лениво обмахивалась круглым веером, хотя послеобеденная жара отлично компенсировалась приятным морским ветерком, несущим с собой мелкие соленые брызги. Лайнер держал курс на пока еле заметные на горизонте темные точки. Наверное, тот самый архипелаг. Одри к стыду своему совершенно не ориентировалась в мирах Южного и Восточного секторов Ойкумены и понятия не имела, чего ждать от Пуанга еще. Она стрельнула взглядом по сторонам в ожидании объяснений. И помощь пришла, откуда не ждали.

— Это цепочка мелких островков, непригодных для жилья, — сказал Айзек. — Но люди не те существа, кто бросил бы добро гнить без применения.

— Фу, не будь таким букой, — фыркнула Виола. — Почему ты всегда такой скучный?

— Это семейное, — невозмутимо ответил Айзек и поправил солнечные очки. Он их вообще не снимал с тех пор, как группа прибыла в отель в Лиаре, как будто они стали его частью. — Если позволите, я все же закончу. Полагаю, из Хонг-Суна сделали масштабный развлекательный центр для туристов.

— И что мы там будем делать? — озадачилась Линси. — Милый?

Коннор равнодушно пожал плечами.

— Откуда мне знать, зайка моя? Но ты права, круиз точно оправдывает заплаченные турфирме деньги. Вот это я понимаю, отдых.

Они тихо заворковали, что-то нашептывая друг другу на ушко, мигом забыв про посторонних, и Одри отвернулась. Океан в солнечных лучах искрился и был таким ослепительно лазурным, что казался ненастоящим. Как на картинке. Птицы, залетевшие далеко от берегов, с громкими визгливыми возгласами кружили над лайнером. Одри откинулась на спинку шезлонга и сощурилась, подставляя лицо теплу. Ни о чем думать не хотелось, в том числе о Заке и его выходках. И о его теле, в том числе. Хотя последнее было немного сложно…

Кто-то деловито зашуршал программой мероприятий, и голос Виолы озвучил ряд пунктов, запланированных на ближайшие дни.

— Сафари? — оживилась Одри и приоткрыла один глаз. — Может, пропустим этот пункт и просто полежим на пляже? Я немного устала от всего экзотического.

— Хочешь пропустить такое приключение? — взвилась подруга и обличающе ткнула в нее ярким ноготком. — Закончится круиз, ты вернешься домой и что вспомнишь? Теплый шезлонг под задницей?

Виола громко фыркнула и потрясла буклетом, как будто это боевое знамя. Одри не хотелось с ней соглашаться, но подруга была права. Полежать на солнышке можно и у бассейна в гостинице, благо тур едва подобрался к середине. Но сафари… Оставалось надеяться, что Зак ничего не напутает, и их не закинет куда-нибудь в яму со змеями или в клетку с дикими сарками. Быть сожранной во цвете лет не хотелось.

— Ладно, я согласна!

Одри мысленно выдохнула, надеясь, что в этот раз поездка обойдется без приключений. Виола словно уловила ее настроение и состроила рожицу.

— Ее Величество дали свое высочайшее согласие, — передразнила она. — Кто еще с нами? Αйзек?

Рыжий медмаг пожал плечами.

— Мне все равно.

— Значит, с нами. А вы, голубки?

Линси и Коннор переглянулись, и девушка неуверенно кивнула.

— А почему бы и нет. Да, милый?

— Да, зайчик. Давай посмотрим, что там будет.

Виола украдкой высунула кончик языка, как будто съела лимон, и Одри улыбнулась.

— Отдыхаете?

На палубу поднялся Зак и по — хозяйски чмокнул Одри в щеку. Она зарделась, но на них вроде бы никто не обратил особого внимания: молодожены были заняты друг другом, Айзек вперил взгляд в программу, а от Виолы просто бесполезно было что-то скрывать.

— Раздумываем, что же нам могут подсунуть под таинственным словом "сафари", — объяснила она и томно потянулась, едва не выронив свои прелести из слишком крохотного для них купальника.

— Сафари? — протянул Зак недоуменно и начал внимательно изучать буклет.

Одри закатила глаза.

— Опять? Ты же гид. Не позорься!

— Если бы он уделял больше времени своей работе, а не развлечениям… — Сильвер подошел неслышно и теперь криво ухмылялся из-за спины Зака. — Может, мне все-таки подать жалобу в администрацию? Какой там штраф за невыполнение служебных обязанностей?

Зак сжал кулак, сминая яркую листовку.

— А ты так хотел в это сафари?

— Хотел и сейчас хочу, — спокойно ответил Дин и расправил плечи, будто стараясь выглядеть крупнее Зака. Одри со своего места не могла не отметить, что никакие ухищрения не помогут Сильверу сравниться в этом с Заком. Если у первого была стройная подтянутая фигура тщательно следящего за собой городского обитателя, но Зак обладал развитой мускулатуры человека, много времени проводящего в постоянном движении. Одри прикусила нижнюю губу, вспомнив, как недавно имела удовольствие ощущать пальцами каждый мускул, напряженный под загорелой, горячей от солнца кожей.

— Я устрою тебе незабываемое сафари! — процедил сквозь зубы Зак, своим голосом разрушая иллюзию.

— Естественно, я заплатил деньги и хочу получить качественный развлекательный контент и великолепное обслуживание. Кстати, с последним тут очень большие проблемы.

— Сам себя обслужи. Не маленький мальчик, наверняка, хорошо справишься с этим.

— На что ты намекаешь?

— Не буду объяснять при дамах.

Лицо Сильвера побелело от гнева, и Одри решила, что пора вмешаться.

— Может, вы будете выяснять свои отношения в другом месте? — тихо поинтересовалась она. От постоянных стычек Зака с Дином у нее начала болеть голова. — Вы как мальчишки.

— Видишь, даже она заметила, что ты ведешь себя как мальчишка, — не преминул поддеть Сильвер.

— Да? Α я подумал, это она о тебе.

Одри огляделась и заметила, что на палубе остались только они и Виола.

— Ладно, будет тебе сафари. Не забудь свой пробковый шлем, — фыркнул Зак и повернулся к Сильверу спиной.

— Не так быстро, Мэллори! — остановил его Дин, и Одри пятой точкой почувствовала неприятности. — В отличие от некоторых я уделил время поиску информации и знаю, что сейчас на одном из островов архипелага проходит спортивное состязание среди отдыхающих. Кто окажется лучшим по его результатам, тому организаторы оплатят ночь в самом романтическом месте Пуанга.

Одри едва не схватилась за голову. Как она и предполагала, Зак отреагировал на слово “состязание” как самец крупного рогатого скота. Только что глаза кровью не налились, а ноздри затрепетали ну точь-в-точь как у быка.

— Я тебя и без соревнования сделаю!

Сильвер усмехнулся и сунул руки в карманы светлых летних брюк, всей своей позой демонстрируя самоуверенность.

— Усложним задачу? Если выиграю я, то ты больше не будешь досаждать Одри.

Одри открыла рот, чтобы запретить им обоим использовать ее как переходящий приз в своих глупых мужских разборках, но Зак ее опередил.

— Идет! А если выиграю я, то ты до конца круиза не выйдешь из каюты! — Зак хлопнул ладонью по подставленной руке Дина. — Пойдем, дорогая. Дадим Мистеру Совершенство время на подготовку.

Одри подорвалась с шезлонга и гордо вскинула голову.

— А моего мнения ты не спросил?

— В смысле? — не понял он. — Одри, ты чего…

Она оттолкнула его руку и раздраженно прошла между застывшими мужчинами к лестнице на нижнюю палубу. Приз они из нее сделали. Как бы не так. Пусть косточку куриную между собой разыгрывают, а не ее!

Зак попытался ее задержать, но Одри оттолкнула его с дороги.

— Дай пройти!

— Одри, ну ты чего завелась? Мы просто…

Одри бросила взгляд на Сильвера и поджала губы. Не хотелось скандалить при нем.

— Просто отстань.

Она все-таки смогла дойти до лестницы и торопливо спустилась. Судя по грохоту за спиной, кто-то отправился за ней вдогонку.

Ну кто же еще. Конечно, Зак.

— Одри, я не понимаю. Какая муха тебя укусила? Ты ведешь себя неадекватно.

Одри без слов размахнулась и отвесила ему пощечину. Вот объяснение, пусть с ним разбирается.

— За что?!

И столько искреннего удивления было в его голосе, что оно почти вызвало у Одри сожаление. Но нет, все-таки не вызвало.

— Я твоя вещь? Как ты мог заключить пари, где я выступаю в роли приза? Да еще и перед посторонними людьми! Я что, чемодан, который можно просто передать другому?

— Так ты в меня не веришь? — просиял Зак, думая, что все верно понял. — Думаешь, я не смогу выиграть это дурацкое соревнование?

— Ты не имеешь права распоряжаться мной!

— Все из-за этого? — наконец, сообразил Зак. — Это же пустяк. Ерунда. Что ты заводишься с пол оборота? Я выиграю состязание и тебе не придется терпеть приставания этого надушенного хлыща.

Одри нечего было на это сказать, аргументы кончились, и она просто пошла дальше по коридору, чтобы не сорваться и не наговорить каких-нибудь гадостей, а очень хотелось.

Потом передумала и вернулась.

— Идиот! — рявкнула она и со всей силы врезала ногой ему по лодыжке.

— Аргыых! Ты чего взбесилась? — взвыл Зак и, присев на ступеньку, стал растирать пострадавшую ногу.

— Полный идиот, — констатировала Виола, грациозно выпрыгивая у него из-за спины. — Подвинься, дубина. Всю лестницу своим задом занял.

— Тебя не спросил, — пробурчал он, и Виола показала ему кулак.

Одри в душе очень обрадовалась, что подруга так вовремя появилась и избавила ее от развития неприятной темы. Ее злило, насколько тупыми и узколобыми бывают красивые мужчины вроде Зака. Можно подумать, если он похож на модель нижнего белья с глянцевой обложки, то Одри обязана стелиться перед ним, как восторженная первокурсница! Отношения с Заком вообще походили на качели. Час назад она была готова кричать от удовольствия в его объятиях, а сейчас — тоже кричать, но совсем от других чувств. Да уж, ей определенно будет, что вспомнить после возвращения к привычной рутине, но для жизни такой тип мужчин не подходил. Не для Одри, уж точно.

Зак все же подвинулся, и с верхней палубы не замедлил спуститься Сильвер Дин. Одри только его тут не хватало для полного счастья. Сейчас все начнется сначала…

— Ты ведь это специально устроил, да? — прямо спросил Зак. Он с подозрением посмотрел на Дина снизу вверх после того, как тот протиснулся мимо него, проявляя чудеса гибкости.

— Я не ожидал такой бурной реакции, — признался Сильвер. — Что лишь подтверждает твою моральную и умственную незрелость. Всего хорошего.

Зак нахмурился, и Одри, воспользовавшись удачным моментом, тоже поторопилась уйти.

Виола присоединилась к ней и буквально просочилась следом в каюту. Странно, но подруга не спешила заговорить, хотя ее любопытство буквально ощущалось кожей. Со стороны, наверняка, произошедшее походило на анекдот. Одри заставила себя выдохнуть и перестать кипятиться.

— Пару слов для нашей газеты? — спросила, наконец, Виола, невинно хлопая ресничками, и протянула Одри воображаемый микрофон.

— Пошли они все в… — Одри выразительно замолчала, предлагая подруге самой определиться с направлением. — Нет, ну ты как себе это представляешь?

— Двое представителей сильного пола собрались мериться, кхм, чем природа одарила ради благосклонности неприступной красотки. Что не так? Это нормально, Одри. Хуже, когда с женщиной такое не случается ни разу в жизни. Я тебе даже завидую. Да, может, это кажется эгоистичным, но вспомни. Дин начал первым. Это он вынудил Зака пойти на крайности.

— Не надо только приплетать к этому Сильвера. Он хотя бы ведет себя по — мужски.

Виола хмыкнула и завалилась в кресло, перекинув длинные голые ноги через подлокотник.

— Ты же не думаешь, что Зак проиграет?

— И ты туда же? — воскликнула Одри. — Да мне безразлично, выиграет он или проиграет! Может, ему там откусят его тупую голову! Понимаешь, мне обидно, что он относится ко мне, словно я вещь! Мы всего пару раз переспали, и он уже ведет себя, как… как хозяин.

— И это как раз очень даже по-мужски, — заметила Виола. — Я пойду, пока ты не успокоишься, разговаривать просто бесполезно. Увидимся за ужином. А насчет этой будущей битвы самцов, то я не пропущу ее в любом случае, и тебе не советую.

Она ушла, а Одри зарычала от бессилия. По всему выходило, что Виола во многом права. И Сильвер тоже не без греха. Но почему тогда так хочется ругаться и протестовать? Неужели ей так неприятны притязания Зака? Но если бы это было так, разве стала бы она позволять ему целовать себя и уж точно не пустила бы в свою постель.

— Не пойду! Даже не хочу смотреть на это позорное зрелище! — уговаривала она себя, стоя перед зеркалом и показывая язык отражению.

За ужином эту тему не поднимали, не сговариваясь. Капитан присоединился к общему столу и рассказал, как в прошлом году возил туристов к подводным Жемчужным гротам Суннах, где стены были гладкими и перламутровыми, как створки жемчужных раковин. Одри пила сок и посматривала на Зака, сидевшего чуть в отделении и что-то обсуждающего со старпомом Ранди.

— Советую как следует выспаться, — напутствовал капитан. — Хонг-сун предлагает столько развлечений, что времени на отдых у вас там не будет.

Одри вняла совету и сразу после ужина, не задерживаясь полюбоваться лилово-розовым вечерним небом, вернулась в свою каюту. Там быстро разделась и с наслаждением погрузилась в подготовленную ванну. На стеклянной полочке сгрудились многочисленные баночки и бутылочки с маслами, гелями, шампунями, порошками и ароматическими солями. На любой вкус, даже самый искушенный. Одри особо искушенной не была, поэтому получала искреннее удовольствие, дважды в день пробуя новые средства для релакса. Лежа в мыльной пене, она перебирала все события дня. Гнев на Зака успел поутихнуть, хотя осадочек остался. Едва она вспоминала его молниеносное согласие, как представляла себе его будущий проигрыш, какой бы конкурс их с Дином не ожидал. Некоторых пора щелкнуть по носу, чтобы не наглели.

— Каков есть, а? — она фыркнула в ладони, наполненные пеной. — Надеюсь, Сильвер выиграет, а ты будешь умолять меня остаться с тобой. Ну а я ещё подумаю.

Одри настолько увлеклась этими мечтами, что не услышала, как хлопнула входная дверь. Когда она вышла из ванной, на кровати лежала маленькая коробочка конфет в форме сердца.

— Подкуп?

Одри развернула первую конфету, отправила в рот и зажмурилась от удовольствия, шоколад буквально таял на языке, оставляя ванильное послевкусие. Она удобно устроилась в кровати, поглощая сладкое подношение. Незаметно раздражение сменилось острой тоской, и если бы сейчас зашел Зак, то Одри бы простила ему все на свете. Но он не заходил, поэтому Одри все же решила съездить завтра на это сафари.

— Я просто посмотрю! — уже засыпая, пробормотала она. — Одним глазком…


Естественно, утром Одри проспала завтрак и сборы, проснувшись только от того, что Виола стала выносить дверь.

— Ты что, решила испортить мне все удовольствие? Быстро собирайся и пошли! — прошипела подруга, вытаскивая Одри из кровати. С ней была уже хорошо знакомая косметичка-сундучок, так что вместо положенного завтрака Одри ожидал сеанс у косметолога. Виола заверила, что вся косметика у нее исключительно водостойкая, потому что “я же знала, куда отправляюсь”.

Корабль уже остановился у песчаного острова, туристов усадили в лодку и переправили на берег, где их уже встречали администраторы, все как на подбор мускулистые и одетые в фирменные белые майки с логотипом курорта. Даже Одри оценила местный подход к обслуживанию клиентов.

— Какой цветник! — Виола облизнулась и потащила замешкавшуюся Одри знакомится с потенциальными жертвами фиолетового насилия.

— Держи себя в руках, — прошипела Одри ей на ухо, но подруга на редкость пакостно захихикала.

— Ну уж нет! Лучше я подержу в руках кого-нибудь другого.

Одри успела понять, что в таких случаях стоит дать ситуации развиваться без постороннего вмешательства. Если подумать, то Одри ничем не была обязана Виоле, а та уже достаточно взрослая девочка, чтобы решить, чего ей сейчас больше хочется. А вот чего хотелось самой Одри? Это был большой пребольшой вопрос.

Зака и Дина нигде не было видно, хотя в лодке они были в полном составе. Вся группа, за их исключением, с любопытством осматривалась по сторонам неподалеку от заграждения, похожего на бревенчатый частокол. Присмотревшись, Одри убедилась, что ее догадка верна. За неровными древесными стволами, сбитыми вместе и перевязанными толстыми канатами, прямо-таки кипела жизнь.

— А что это? — спросила Одри. Ей пришлось подергать подругу за рукав, отвлекая ее от заигрывания с одним из молодых мускулистых администраторов.

— Вы впервые на нашем сафари? — вежливо уточнил мужчина. — Позвольте объяснить. Это трасса для забега на павиканах. Каждый год наше соревнование начинается именно с этого.

— На павиканах? — подозрительно протянула Виола. — Что это? Какие-то животные? Типа лошадей?

— Впервые слышу, — признался Айзек, неслышно присоединившийся к разговору. — Расскажите, что они из себя представляют. Это местный вид?

Одри посторонилась, чтобы он мог встать рядом, но администратор не спешил удовлетворять чужую тягу к просвещению.

— Я не могу вам этого рассказать. В этом вся прелесть, понимаете? Хотите поучаствовать? — он улыбнулся такой шикарной улыбкой, что Виола как завороженная кивнула и крепко ухватилась за руку Одри.

— Я не буду в этом участвовать! — сердито оборвала она ее еще не прозвучавшее предложение. — И ты не рискуй.

— Кевин, эта прелестная девушка тоже хочет принять участие! Подбери ей самого лучшего павикана!

Администратор подвел их к воротам и сопроводил за ограждение. Стоило только на минуту остаться наедине, как она накинулась на Виолу.

— Чем ты думала? Это же гонки, ты разве не слышала? Это опасно.

— Я в курсе, что слово “азарт” тебе не знакомо, — улыбнулась Виола и похлопала ее по плечу. — Но я отлично знаю, что это такое. Не переживай, а лучше поболей за меня как следует.

Одри устало покачала головой и смирилась. Болеть, так болеть.

За частоколом прятались многоярусные зрительские ряды с удобными лавками, а между ними ровной полосой лежала дорога для забега, покрытая толстым слоем рыжей пыли и коричневого песка. Первые ряды от бегового трека отделяли прозрачные заслоны из прочного материала, наверняка, усиленного магией. Одри впервые за последнюю неделю перешла на энергетическое зрение и увидела сложные плетения, надежно защищавшие тонкое стекло от любых физических воздействий. Радовало, что организаторы с должным тщанием относились к обеспечению безопасности. Но все равно в гонках Одри не видела ничего привлекательного.

Виолу забрали для подготовки к состязанию, и Одри осталась одна. Было жарко, очень солнечно, и даже думать ни о чем не хотелось. Она повернулась к левым трибунам, чтобы выбрать себе место повыше, и тут увидела Зака и Сильвера. Они что-то яростно обсуждали рядом с полукруглым сводом загона, имитирующего пещеру, все как всегда. Потом хлопнули друг друга по ладоням, будто закрепляя какой-то договор или… пари. Это проклятое пари! Одри почувствовала, как в груди снова разрастается пламя ярости. А ведь ненадолго она успела забыть о вчерашнем. Значит, реально считают, что она будет безропотно выступать призом в их мужских разборках? Вот же дураки.

— Эй, простите, пожалуйста! Кевин? — она махнула рукой и поспешила к знакомому администратору. — Можно с вами поговорить?

Он остановился и встретил ее ослепительной улыбкой.

— Да, все, что угодно. Я вас слушаю.

* * *

Прошло достаточно времени для возвращения энергии, необходимой для продолжения функционирования управляющего заклинания. Энергетическая формула вспыхнула, на миг проступив на канареечно-желтом пластике, и чемодан вздохнул. Чувствительные сенсоры просканировали окружающее пространство — комната была пуста уже довольно долгое время. За пределами укрытия врагов не наблюдалось, и колесики с тихим жужжанием завращались. Ручка выдвинулась на половину, толкнула неплотно прикрытую дверцу нижнего отделения шкафа. Чемодан придал себе легкий импульс и почти бесшумно выскользнул на свободу.

На полу он замер в покое на несколько минут, оценивая обстановку. Все было спокойно.

Для начала требовалось восполнить затрату энергии. Создатель заклинания предусмотрел такие ситуации, и чемодан подкатился к ближайшему источнику магии — стационарному линофону. Вложенная в него энергия была лишь крохой в сравнении с необходимой дозой, и чемодан покатился дальше. Колесики шуршали и постукивали, когда он скатился с мягкой поверхности ковра на голый пол.

В ход пошла система кондиционирования, визор в гостиной, а потом чемодан нашел настоящую кладезь магической энергии — сейф с артефактами. Прежде чем поглотить питающие их цепочки заклинаний, он зафиксировал их вид и назначение. Боевые заклинания были наиболее питательными, поэтому сразу после этого защита чемодана пришла в исходную форму.

Требовалось вернуться к хозяйке.

В коридоре послышались человеческие голоса, один женский, два мужских. Ни один из них не принадлежал хозяйке.

— Сигнал поступил отсюда? — спросил первый мужчина.

— Да. Разберитесь, пожалуйста, пока постоялец не вернулся, — ответила женщина.

— Не беспокойся, Саманта, все исправим в два счета, — добавил второй мужчина, и первый подтвердил:

— Просто где-то оборвался энергетический рисунок. Сейчас подлатаем, и все заработает.

Чемодан начал медленно катиться задом вон из прихожей, где только что “пировал” возле сейфа. Щелкнул замок, и два человека пересекли порог.

— Эй, ты это чувствуешь?

— Ага. Ни одного целого заклинания. Шеф нам голову оторвет, если узнает.

— Давай быстренько все восстановим. Не пойму только, как так вообще вышло?

— Не забивай себе голову. Просто не до конца замкнули энергетические цепочки или узлы со временем ослабли. Ты же знаешь, ни одно заклинание не будет работать вечно.

— Ты прав. Ладно, ты начни отсюда, а я пройду дальше.

Чемодан успел добраться до балконной двери и потратил часть свеженакопленной энергии, чтобы вскрыть замок и выбраться из комнаты. Прежний путь был единственным возможным, и чемодан подобрался к перегородке между балконами, лег и попытался сложиться для того, чтобы проскользнуть под ней.

Не вышло.

Опасность обнаружения приближалась. Чемодан вернул себе вертикальное положение и оценил высоту преграды. Для ее преодоления необходимо было подняться в воздух, и заклинание внутри чемодана начало перестраиваться для выполнения новой задачи. Колесики вжались внутрь, как шасси, воздушная магия подняла желтый короб на несколько сантиметров, потом выше, пока верх чемодана не возвысился над балконными перилами. А потом что-то пошло не так.

Когда оба маготехника вышли на балкон, далеко под ними на голубой глади воды расходились круги. На дне бассейна лежал ярко-желтый чемодан, но люди не догадались посмотреть вниз. Выждав время, он подъехал к борту, бросил воздушный щуп и подтянул себя вверх. Когда к нему подошла женщина в форме работника отеля, то была очень удивлена.

— Откуда ты здесь взялся, такой красивый? — спросила она и, присев перед ним на корточки, провела ладонью по его круглому розовому боку. — Не помню, чтобы у кого-то из прибывших гостей был такой чемодан. Надо отнести тебя в камеру хранения. Хозяйка наверняка уже хватилась пропажи.

Она взяла его за ручку и покатила в сторону служебного корпуса.

Маскировка была проведена успешно.


Глава 13
Оседлать удачу

— Итак, мы начинаем наш ежегодный забег на павиканах! Но сегодня мы припасли для вас один необычный сюрприз! Двое достойнейших мужчин сошлись в схватке за любовь одной прекрасной девушки! Победитель в сегодняшнем состязании получит ее благосклонность, а организаторы в нашем лице оплатят романтическую ночь для этой пары в самом дорогом и шикарном отеле во всем Пуанге! Давайте похлопаем столь смелым людям и пожелаем удачи сильнейшему из них!

Прозвучал первый из трех сигналов, призывающий участников забега собраться у загона и в последний раз осмотреть выделенное им животное.

— Если эти придурки назвали мое имя, я сверну им шею, — мстительно пробормотала Одри, высматривая в толпе этих двух идиотов. — Будет им романтическая ночь, обязательно. Такая романтическая…

Она размяла плечи и, высоко вскинув подбородок, чтобы не дрожал от волнения, пошла вперед. Надо было быть последней дурой, чтобы в последний момент записаться в участники, но результат оправдал все. Зак заметил ее первым и замер с тросточкой в руке, как памятник немому изумлению. Потом повернулся Сильвер, и его брови поползли вверх, как будто решили сбежать с лица. Виола быстро справилась с удивлением и показала большой палец. Одри помахала ей и, отвернувшись, быстро перевела дух. Самое страшное — решиться и прийти сюда — осталось позади. Теперь самое трудное — начать и закончить гонку. Зрители гудели и кричали — одобрительно и нетерпеливо. Одри никогда не выступала на публике, тем более на такой, а защита диплома не в счет. Она тогда уже знала, что это лишь необходимая формальность, и карьера мага ей не светит, даже несмотря на неплохие результаты экзаменов. Просто это было не ее. Поэтому и особого волнения не было. А тут все смотрели на нее в ожидании шоу, и это заставляло желудок болезненно сжиматься.

— Выведите павиканов!

Одри затаила дыхание, обернувшись на загон в ожидании. И увидела, как парень в форменном жакеты выводит… черепаху.

Одри застонала.

Черепаха! Перед ней стояла просто огромная, страшная, неповоротливая черепаха! Она была размером со слона, панцирь весь покрыт шишковатыми наростами, а посреди всего этого установлено пластиковое седло, закрепленное широкими ремнями под пузом у этого зеленого монстра. Она лениво перебирала лапами, загребая пыль, пока добралась до Одри. Вздохнула тяжко и закрыла большие сонные глаза тяжелыми морщинистыми веками.

— Она что, уснула? — ужаснулась Одри. — А как ей управлять?

Она беспомощно оглянулась на своих конкурентов. Виола сама полезла в седло, ловко хватаясь за ремни, и грациозно опустилась в кресло погонщика. У Одри от перспективы повторить этот трюк вспотели ладони.

К счастью, обошлось без этого. К ней подошли два инструктора, проверили упряжь и помогли Одри забраться в кресло. Наверху было страшно, сидение чуть покачивалось под ней. Одри опустила взгляд и увидела, как далеко от нее спасительная земля. К неприятным ощущениям добавилась вязкая слюна во рту и учащенное сердцебиение.

— Просто машете вот этой палочкой у нее перед глазами, и она бежит, — сказал ей инструктор и протянул тросточку с привязанной к ней морковкой. — Удачи!

Одри сомневалась, что морковка заставит такую махину сдвинутся с места. Рядом на своей черепахе восседала Виола, и Одри повернулась к ней за поддержкой.

— Чувствую себя героиней третьесортной комедии.

— Зато весело!

— Это черепаха, — напомнила Одри и, потеряв бдительность, испуганно схватилась за выступающий впереди бугор панциря. — Она не будет бежать, хоть ты тресни. На то она и черепаха.

Она посмотрела вперед и заметила, что Зак сидит, повернувшись к ней. В его взгляде читалось неодобрение, и Одри плотно сжала губы. Если у черепахи есть морковка для ускорения, то у Одри есть Зак, как цель, которую нужно обогнать. Чем не пинок для скорости?

— На старт! Внимание! Марш! — прозвучал традиционный сигнал к началу. Организаторы выпустили в воздух энергетический импульс, и трасса наполнилась топотом и пылью.

Одри еле удержалась на рванувшей вперед черепахе. Обезумевшее от грохота животное взяло такой разгон, что Одри едва не сдуло с кресла ветром. Оно совершенно не обращало внимание на дурацкую морковку на веревочке и неслось по трассе, расталкивая менее удачливых ездоков.

— Простите! Извините! — пискнула Одри, когда черепаха врезалась в соседскую, и ее наездник чуть не упал. Сама Одри держалась изо всех сил, зажмурившись от страха и летящей в лицо пыли. Ее поднялось целое облако, и стало понятно, зачем участникам выдали платки, закрывающие рот и нос.

— Одриииии! Она не останавливается! — Виола махала морковкой перед мордой своей черепахи, но та тоже ее игнорировала. Вдруг она резко встала, почти выбросив запаниковавшую наездницу из седла. Одри едва успела схватиться покрепче, как и ее павикан затормозил всеми четырьмя лапами. Одри накрыло колючей волной из песка и пыли.

— Энергичная часть гонки позади! А сейчас самое время показать свои навыки и уговорить павикана двигаться дальше. По предварительным результатам лидирует Сильвер Дин и его Яростная Пасть, на втором месте Зак Мэллори и его Сладкая Девочка. На удивление хорошо выступили наши прекрасные дамы, Виола Монро на Смельчаке и ее подруга Одри Брук на Упрямице.

— Тебя зовут Упрямица? — Одри посмотрела на свою черепаху, и ей показалась, что та ей подмигнула. — Это имя тебе подходит. Да и мне, кажется, тоже…

И только Зак мог из всех одинаковых черепах выбрать ту, которую зовут Сладкой Девочкой. Похоже, он приманивал к себе слабый пол всех мастей и видов. И это страшно бесило.

На этот раз морковка сработала, как положено, и Упрямица, лениво перебирая лапками, стала двигаться вперед. Множество наездников отсеялось во время первого этапа, и сейчас Одри было хорошо видно Зака и Дина. Они шли бок о бок, то и дело толкаясь, будто даже их павиканы терпеть друг друга не могли.

— Твоя черепаха истинная черепаха! — хмыкнул Дин, старательно размахивая морковкой перед мордой своей недо-лошади.

— А твоя уродливая! — Зак похлопал свою черепаху по панцирю. — Ты у меня просто красавица!

— Флиртуешь с животными? О, ты просто нереально противный! — брезгливо сморщился Сильвер.

— Будешь морщиться, когда я тебя обойду! Думаешь, я не знаю, что ты подкупил рабочих, чтобы узнать, какая из черепах самая быстрая? Так вот, тебе это не поможет. Мы с моей Девочкой тебя сделаем!

Сильвер не ответил, и Одри яростнее замахала наживкой, чтобы догнать их, а лучше сразу перегнать.

— Доберусь до вас, идиотов, откручу головы! — бормотала она себе под нос. Тактика с опасным приближением морковки к носу Упрямицы работала, и она хорошо шла вперед, давно обогнав Виолу.

Сильвер заметил, что стал замедляться, а Зак начал перегонять его, коварно ухмыляясь.

— Давай, давай! Я куплю тебе ведро этой тупой морковки! Ты не можешь меня подвести! — уговаривал Сильвер.

— Что, хваленая тактика подкупа не работает? Бери пример с меня, нужно общаться с женщинами лаской и добротой!

Зак пощекотал черепаху около панциря, и она довольно зажмурилась, а после прибавила шаг. Одри тоже хотела так сделать, но решила придерживаться проверенной техники. А вот Сильверу явно был нужен стимул.

Он осторожно опустил руку вниз, нащупал что-то под панцирем и пощекотал.

Утробный вой огласил трассу, черепаха под ним окончательно взбесилась и решила сбросить наездника. Ехавшая сзади Одри смогла уклониться от бешеного вращающегося панциря.

— Что происходит?! Зак! — Дин вцепился в седло и прикрыл глаза от ужаса.

— Ты идиот, Сильвер! Моя черепаха женского пола, а ты сейчас потрогал мужика там, где не надо! — захохотал Зак и понесся вперед.

— Я сверну тебе шею!

Дину удалось развернуть черепаху, и она побежала на Зака с ужасающей скоростью.

— Отойди от меня! Ты сам решил это сделать! Я тебе ничего не говорил!

Зак привстал на седле, ускоряя движение морковки, а до конца трассы оставались считанные метры.

Одри наблюдала, как Дин с перекошенным лицом движется в сторону Зака, а черепаха того опять исчерпала заряд бодрости и перешла на неторопливый шаг.

— Мы покажем этим мужланам, правда Упрямица? — проворковала Одри и разломала морковку пополам, оставив на веревке маленький кусочек. Черепаха, почуяв аромат, заработала лапами быстрее, и Одри проскользнула мимо мужчин прямо к самому финалу трассы.

— Подожди меняяяя!

Как оказалось, Виола тоже не теряла времени даром и как-то смогла убедить своего “скакуна” поддать жару. Теперь она пристроилась точно за Одри и промчалась в образовавшийся коридор, обдав мужчин стеной пыли.

— Нет! — заорал Зак, но было уже поздно, разъяренная черепаха Дина врезалась в его, и они оба вылетели из седел, повиснув на страховке.

— Победительница сегодняшней гонки — красавица на Упрямице! — прокатилось над трассой и все заулюлюкали. — Мужчины не ожидали такого финала! Но ничего, наше сафари только в самом начале, и у них еще будет шанс завоевать любовь избранницы!

Одри на негнущихся ногах слезла с черепахи и почти рухнула в объятия ассистентов. Ее дико мутило, перед глазами все ещё стоял рыжий туман, а думать о том, как она выглядит сейчас со стороны, вообще было страшно. Но главное, что у нее получилось! Ей вручили венок из молодых морковок и бутылку шампанского. Одри собралась с силами, хлопнула рукой по днищу, выбивая пробку, и, зажав горлышко пальцем, стала поливать визжащую от восторга Виолу и толпу поздравляющих, среди которых были ее товарищи по экскурсионной группе.

У подножия пьедестала почета вяло переругивались Зак и Дин.

— Мы выглядим как идиоты! — горестно прокомментировал Дин.

— Почему, как? — так же горестно пробормотал Зак, поднимаясь из песка. — По-моему, мы идиоты и есть.

Толпа вокруг Одри и Виолы почти разошлась, и Одри могла любоваться столько приятной картиной поверженных “врагов”. Сильвер, отряхнувшись от пыли, медленно побрел к ним.

— Никогда не спорь с девушкой, всегда окажешься неправ, — радостно сообщила Виола, ткнула понурого Сильвера локтем в бок и засмеялась.

Тот вяло изобразил дежурную улыбку.

— Поздравляю. Ты молодец, Одри.

Она машинально кивнула, взглядом пытаясь отыскать Зака. Наверняка, красуется где-то неподалеку, весь такой гордый и непобежденный. Одри фыркнула и заставила себя повернуться к Дину.

— Спасибо.

— Но это было глупо и неосмотрительно. Ты могла пострадать!

Он говорил что-то еще, укорял, поздравлял, выражал надежду, что она будет больше заботиться о своей безопасности, но Одри смотрела только на Зака. Нашла, наконец. Измазанный в коричневой пыли, с виноватым взглядом, таким он ей гораздо больше нравился.

— Дин, сладкий… — фальшиво протянула Виола, толкая Сильвера в бок и заставляя отвернуться от Одри.

— Что?

Его голос выдавал раздражение, но Виола не смутилась, а только улыбнулась еще шире и слизнула с губ остатки шампанского. Даже Одри оценила, каким соблазнительным вышел у нее это незамысловатый жест, что уж говорить о других присутствующих рядом мужчинах.

— Не расслабляйся, — шепнула Виола, еще раз облизнула губы и смачно шлепнула Сильвера по заду. Глаза у него увеличились до размера блюдцев.

— Я знал, что у тебя большие пробелы в воспитании, но вести себя так прилюдно?

Виола показала ему язык, и Одри первой из них троих рассмеялась. Виола подхватила ее смех, а вот Сильвер к общему веселью не присоединился.

Одри вытерла выступившие слезы, и тут кто-то рванул ее за локоть, почти роняя с пьедестала. Не успела она как следует испугаться, как подруга схватила ее с другой стороны и буквально вырвала из рук Зака.

— Обождешь, дружочек! Дамам надо освежиться, а ты, Одри, в следующий раз потребляй шампанское внутрь! Теперь по твоей милости мы все липкие.

Она потащила ее прочь, не дав толком посмотреть в бесстыжие глаза Зака.

— Я боюсь, что не переживу следующий раз, — на автомате ответила она, но вдруг до нее дошел смысл фразы. — Какой следующий раз?!

— Ты так отчаянно хотела попасть на эту гонку, что наш милый администратор, вписал тебя и на два следующих соревнования.

— Какого липотиана?! — замысловато ругнулась Одри и с отвращением оттянула горловину футболки. Жара, пот и пыль превратили ее в подобие наждачной бумаги. — Я на это не подписывалась!

— Думать потом будем. Если ты будешь активнее шевелить ногами, то мы успеем принять душ и переодеться до начала второго состязания.

И Виола уверенно повела ее к палаткам с обозначением "Для участников".

Внутри действительно оказался душ, и Одри с удовольствием избавилась от заскорузлой одежды и шагнула под прохладные струи. Рядом довольно фыркала Виола. Уличный гомон и топот как будто остались далеко позади, было относительно тихо и даже прохладно. Не иначе, и тут потратились на услуги профессионального мага Воздуха. Это было похоже на цивилизацию, которой Одри так не хватало порой. Все-таки она всю жизнь провела в насквозь городской Глории, где самое главное применение магических ресурсов — это обеспечение комфорта жизни жителей.

— Что там будет следующим? — спросила Одри.

Мягкая мыльная пена стекала с ее волос, окрашиваясь в коричневые тона. Пыль была на удивление въедливой. Виола уже закончила водные процедуры и теперь стояла в полотенце, размышляя, стоит ли ей сушить волосы или высохнут сами.

— Может, я не буду тебе этого говорить?

— Что там будет? — в голосе у Одри прорезались властные нотки.

— Помни, ты сама этого хотела.

Последующая фраза Виолы потонула в возмущенном писке Одри.

— Я не стану в этом участвовать! Это самоубийство чистой воды!

— Грязной воды, очень грязной воды…

Виола переоделась в комбинезон, предоставленный участникам соревнования. Он был мерзкого зелено-коричневого цвета, как болотная тина, и даже великолепная фигура Виолы не могла сделать его хоть капельку привлекательнее. Одри, недовольно оглядываясь и тихонько ругаясь сквозь зубы, влезла в штанины, долго натягивала верх и втискивалась в рукава. Когда застегнула молнию, непромокаемая ткань плотно прилипла к телу, как вторая кожа. Но этот цвет и материал, похожий на старую змеиную шкурку… Радовало одно, что эти два самовлюбленных идиота тоже будут участвовать в этом безобразии и, наверное, в таких же костюмах.

Они вышли из палатки и тут же окунулись в шум и гам неистовствующей толпы в ожидании развлечений. Солнце превратилось в огромный слепящий шар, и Одри натянула на глаза выданные ей очки из желтоватого пластика. Они прилегали к голове, не оставляя ни малейшего зазора, почти как плавательные. Одри огляделась, привыкая к изменившимся цветам окружающего мира, и тут заметила сладкую парочку. Зак стоял, широко расставив ноги и сложив руки на груди, позволяя всем наслаждаться каждым сантиметров своего шикарного накаченного тела. Сильвер был скромнее, хотя и ему было что показать. Поэтому-то Одри и не почувствовала ожидаемого удовлетворения от увиденного, надеялась же, что обтягивающие комбинезоны будут смотреться на мужчинах глупо. Но вместо этого глупо почувствовала себя.

— Уважаемые зрители, перерыв закончился, и мы спешим вас обрадовать! На кону этого раунда стоит большая ставка! Любовь! Поэтому мы решили узнать, на какие жертвы пойдут наши участники, чтобы добраться до этого сладкого приза!

— Α вот сейчас меня начинает раздражать этот комментатор, — Виола напряженно фыркнула. Одри была с ней совершенно согласна, мало того, что им предстояло лезть в огромную яму с грязью и пытаться пересечь ее быстрее остальных, так и ещё руководство изменяет правила?

— Встречайте! Обновленная яма!

Девушек подтолкнули сзади, и они опасно забалансировали на краю ямы, наполненной бурой шевелящейся субстанцией. Обновленная? Что значит, обновленная?

— Одри, не смотри! — громко скомандовала Виола и, схватив ее за руку, смело сиганула вниз. Ее совет Одри проигнорировала и теперь с ужасом смотрела, как к ней приближается ближайшая грязевая кочка, маленькая, но от этого не менее пугающая. Грязь тут, ожидаемо, была повсюду, но никто не предупреждал Одри, что она будет такой подозрительно живой.

— Виола!

Кочка остановилась рядом с ее ногой и с интересом обнюхала комбинезон.

— Виола!!! — голос Одри был близок к истерическому.

Кочка моргнула и улыбнулась. Точнее, оскалилась — существу надоело нюхать и оно, раскрыв пасть, решило попробовать Одри на вкус. И компактный размер не делал этот оскал более дружелюбным. Виола резко пнула оскалившуюся кочку. Существо, противно заверещав, отлетело в сторону, во время полета с него спала большая часть грязи, и перед зрителями предстала мини-версия крокодила.

— Пинай их! Пинай!

— Только не говори мне, что все, что движется, это они и есть, — срывающимся голосом сказала Одри и в страхе прижалась к Виоле. Подруга по несчастью обняла девушку, разглядывая что-то за ее плечом.

— Очень на это похоже. Не хочу тебя расстраивать, но мы, кажется, в крокодильем гнезде.

— Мне страшно, я боюсь всего кусачего! Что это за курорт? Почему здесь так опасно?

— Они не рассчитывали на участие женского пола, а для мужиков это не крокодилы, а просто ящерицы.

— Ящерицы? — Одри увидела, что одна из "кочек" щелкнула зубами и перекусила ветку пополам. — Виола, они очень зубастые!

— Так, соберись! Впереди есть несколько препятствий, нам нужно преодолеть их, и мы выберемся отсюда. Готова?

Одри с трудом подняла ногу, с мерзким чмокающим звуком вытащив ее из трясины, и крокодильчик плотоядно проследил за ее движением.

— Нет! Я не хочу никуда идти! Давай сдадимся и пусть нас вытащат отсюда, — Одри чувствовала, как пересохло у нее во рту.

— Дамы уже по достоинству оценили наших милых пяткогрызов! Не бойтесь, они почти не кусаются! — комментатор зашелся в хриплом смехе. — Ну разве что самую малость.

— Выберемся, я тебе таких пяткогрызов покажу! Закачаешься! — Виола погрозила кулаком вверх и отцепила от себя Одри. — Идем.

— Я не могу! — у Одри дико тряслись колени. Пяткогрызы, видя, что добыча почти не двигается, стали подбираться к ним небольшими группами.

— Двигайся или тебя сожрут!

Виола первой прыгнула на слабо заметную среди грязи деревянную площадку. Одри увидела, что пяткогрызы подбираюся к ее икрам, и проявила чудеса ловкости, взвившись за возвышение вслед за подругой.

— Почему мы не видим остальных? — спросила она, запинаясь. — Их уже сожрали?

— Я бы не отказалась от этого, — кровожадно улыбнулась Виола, — но скорее всего, у нас разные трассы.

Одри опасно вытянулась, пытаясь высмотреть, что происходит вокруг, но видела только стенки ямы, зато их самих, наверняка, видели все собравшиеся. О такой популярности она как-то не мечтала. По всему выходило, что их задача допрыгать до финиша по деревянным пенькам, как по кочкам, и не попасть на зуб к милым пяткогрызикам. Одри подозревала, что это только прозвище, а не реальное название вида, но суть оно отражало на все сто. Маленькие и зубастые, они будто были созданы кусать зазевавшихся людей за пятки, и Одри не хотелось становиться таким неосторожным человеком.

Площадка вокруг стремительно покрывалась бодро копошащимися животными, и пора было, выражаясь буквально, делать отсюда ноги, пока они ещё целы.

— Куда дальше?

— Кажется, влево. Видишь, там какие-то веревки?

Одри приподняла очки и более ясно увидела вдалеке переплетение канатов. Между ними и тем местом, где девушки сейчас находились, было минимум пять кочек. Впрочем, вопрос встал уже сейчас.

— И что нам с ними делать? — Одри непонимающе уставилась на подругу. Хотя подсознательно уже знала ответ.

— Прыгаешь, цепляешься и раскачиваешься, — спокойно ответила Виола. — Как только достигнешь нужной амплитуды, перепрыгиваешь на следующую веревку.

— Перепрыгивать? Нет! Я секретарь, а не скалолаз!

— Хороший секретарь должен уметь многое. Это не так сложно, как кажется, я пойду первой и покажу тебе.

Одри не успела удивиться внезапной спортивности своей недавно обретенной подруги, как Виола ногой отшвырнула пяткогрызов и поскакала по кочкам. Одри стиснула кулаки и поскакала за ней.

Последний рубеж перед канатами показался ей сущим кошмаром. Пот завивался под очки, и приходилось время от времени оттягивать резинку и вытирать его краем рукава. Одри подозревала, что находится не в самой лучшей спортивной форме, но только сейчас поняла, насколько все плохо.

Зато Виола даже не запыхалась. Красивым движением она запрыгнула на первую веревку.

— Не так сложно? — воскликнула пораженная Одри и обреченно закатила глаза, но отступать было некуда. Ящерицы ползли за ней по настилу, противно щелкая челюстями. Разбежавшись, насколько это возможно, она прыгнула. Веревка проскользнула между пальцами, и Одри почувствовала, что летит прямо лицом в грязь.

— Липотианы вонючие! — выругался кто-то над ее головой, и Одри резко встряхнуло.

Виола, изогнувшись и зацепившись за веревку ногами, висела в воздухе, удерживая Одри над кишащей ящерицами грязью. Одри видела над собой ее напряженное лицо с плотно сжатыми от натуги губами. И позорно взмолилась:

— Виооола! Не отпускай меня, пожалуйста!

— Кто-то слишком увлекается пирожными, — язвительно прокомментировала Виола. Она покраснела от усилий, по лицу скатывался пот, но фирменного едкого чувства юмора она не потеряла. — Прошу, в этот раз не пропусти веревку!

— Какую веревку? Что ты хочешь делать?

Виола снова изогнулась, придав своему телу нужный импульс, и Одри качнулась вперед.

— Помогай мне раскачиваться… — сквозь сжатые зубы процедила Виола, изображая маятник. Одри вцепилась пальцами в ее запястья и неуверенно мотнула ногами, вспоминая, как это, раскачиваться на качелях.

— Больше не могу!

Виола в последний раз качнулась и разжала руки. Одри с визгом влетела в скопление веревок и повисла на одной из них, обхватив для верности ногами. Еще не верилось, что она смогла, хотя под своим весом она уже потихоньку сползала ниже, на радость щелкающих зубами рептилий.

— У нас получилось! — закричала она. — Ура!

— Я бы не сильно радовалась, там их ещё минимум пять веревок до конца, а я больше не смогу тебя поймать, — опустила ее с небес на землю Виола, подтянулась и схватилась за канат руками, переводя себя в нормальное положение. Яркая волна фиолетовых волос взметнулась вверх, и зрители довольно загудели. Одри скосила глаза, убедилась, что ящерки ждут заслуженного обеда в ее лице, и решила ни за что не сдаваться.

На удивление остальные веревки Одри прошла удачно, даже не делая попыток упасть. Пройдя опасный участок, девушки остановились перевести дыхание. Далее шел узкий бетонный блок, по которому им предстояло добраться до конца ямы.

— Когда мы выберемся отсюда, у меня будет несколько вопросов к организаторам, — процедила Виола, вытерла рукавом грязь с лица и уверенно забралась на блок. Одри поняла, что это будет самым сложным испытанием для нее. Чувство равновесия у нее отсутствовало напрочь, но она отбросила в сторону страхи и осторожно наступила на бетонный брус.

Виола раскинула руки в стороны, помогая себе сохранять равновесие, и двинулась вперед. Одри следила за ее плавными движениями, словно она исполняла танцевальные па, а не двигалась в сантиметрах от краев. Возможно, если просто повторять за ней, все получится. Одри неловко пошлепала вперед, то и дело останавливаясь и сглатывая ставшую вязкой слюну.

Буквально за пару метров до финиша блок вздрогнул.

Одри застыла на середине пути, нелепо присев.

— Ты чувствуешь?!

— Кажется… — Виола не стала смотреть вниз, а сосредоточилась на точке впереди себя. — Двигаемся дальше.

— Я не дойду! — Одри пыталась встать из своей позы испуганной курицы, и блок снова начал подозрительно дрожать и вроде бы даже смещаться в сторону.

Виола сделала последний шаг и оказалась на краю ямы с красной ленточкой, обозначающей финиш.

— Осталось совсем чуть-чуть, — сказала она с безопасного участка. — Ползи, не вставая.

— Зачем я только на это согласилась? — пробормотала Одри (в который раз), легла и, обхватив блок руками и ногами, поползла. Продвижение существенно замедлилось, зато так Одри не боялась упасть. Но тут тряхнуло сильнее, из-под пальцев Одри посыпалась бетонная пыль. Цель впереди сдвинулась еще немного, точнее, сдвинулась сама Одри. И если так пойдет дальше, ей ни за что не перебраться на твердую землю.

— Одри, быстрее! Он рассыпается! — Виола подалась, протягивая руки.

— Время! — безжалостно оповестил комментатор, и после этих слов блок окончательно рассыпался. Одри с криком полетела вниз, упав прямо на скопление радостных ящериц.

— Одри! — позвала Виола и закричала: — Да сделайте уже что-нибудь!

Самый шустрый пяткогрыз подполз к лицу Одри и оскалился. Острые зубы блеснули на солнце.

— Держись! — крикнула Виола, сползла по стене вниз и побежала к ней прямо по спинам ящериц.

Одри застыла, сидя по уши в грязи и глядя на эти сверкающие зубы у своего лица и даже не среагировала, когда пяткогрыз высунул язык и стал облизывать ее щеку.

— Что? — Виола упала рядом с ней на колени.

— Пяткогрызы крайне дружелюбные существа, к тому же, обратите внимание на строение их зубов! Они травоядные! — захохотал комментатор. Ящерка издала высокий восторженный писк, и еще пара ее товарищей накинулась на Одри, требуя ласки.

Одри отмерла и глупо захихикала. Пяткогрыз, облизав ей всю щеку, стал тыкаться головой в руки Виолы. Одри душил смех, и она едва не подавилась хохотом от облегчения.

— Травоядные, говоришь? — Виола подхватила пяткогрыза и, раскрутив за хвост, вышвырнула его за пределы ямы, надеясь, что попадет в этого мерзкого человека с микрофоном. Одри было жалко зверушку, но себя ей было жалко больше. Теперь, когда все так внезапно закончилось, ей больше всего на свете хотелось уйти отсюда, принять душ, поесть и забыть этот кошмар. И, как ни странно, ей хотелось Зака.

По уши измазанные, они выбрались из ямы и наблюдали, как вылезают другие. Виола была права, у каждой группы была своя трасса с препятствиями, но Зака и Дина среди чумазых конкурсантов не было.

— Помогите! — послышалось из соседней ямы. Одри доковыляла до края и увидела Зака, запутавшегося в веревках. Сильвер стоял у финиша и довольно улыбался. Его комбинезон был практически чистым, тогда как Зак выглядел так, будто его с головой погрузили в омерзительную бурую субстанцию.

— Что у вас произошло? — спросила Одри с любопытством, победившим даже усталость.

— Этот идиот спихнул меня вниз, пробежался по моей спине и молниеносно выбрался с другой стороны! Вот что!

— Я воспользовался преимуществом, ты же все равно упал, — равнодушно парировал Дин, но слишком довольная ухмылка выдавала его с головой.

— Снимите меня отсюда, у меня уже все затекло, — взмолился Зак. Виола хмыкнула и пошла искать организаторов. Одри присела на краю, обхватив колени руками и стараясь скрыть дрожь.

Когда пяткогрыз застыл рядом с ее горлом, у нее перед глазами пронеслась вся жизнь. Все ее ссоры с Заком показались такими мелочными и не заслуживающими внимания. Может, простить его уже и успокоиться?

— Одри, ты как? — Дин обошел яму и подошел к ней сзади. — Кажется, я победил. А это значит, что мы с тобой…

— Победил? — Одри резко поднялась, и в глазах потемнело. Она схватилась за ближайшую опору, которой по чистой случайности оказался Сильвер.

— Я говорил, что… Эй, с тобой все в порядке? — обеспокоенно спросил он.

Этот тупейший вопрос стал последней каплей в мешке ее терпения, завязочка, сдерживающая его, с треском лопнула, и из него выплеснулось все накопившееся.

— В порядке ли я? Меня едва не затоптали черепахи, потом меня пытались загрызть миниатюрные травоядные крокодилы, я упала с двухметровой высоты прямо в грязь, а ты спрашиваешь, в порядке ли я?! Представляешь, нет! Я не в порядке!

Одри попыталась устоять на ногах без помощи Дина, но, отталкиваясь от него, немного перестаралась. Подоспевшая Виола только и успела, что отпрыгнуть в сторону. Сильвер, не ожидавший подвоха, покачнулся и полетел за край ямы, приземлившись прямо в ароматную кучу грязи рядом с Заком.

Одри вскрикнула от неожиданности, посмотрела вниз, удостоверилась, что Дин жив и здоров и, фыркнув, направилась к уже знакомым палаткам с душем.

Запоздалые слезы предательски защипали глаза, но она держалась. Она не будет плакать на потеху всей публике, как бы велико не было разочарование.

— Победители этого раунда — Сильвер Дин и Виола Монро! Поздравляем! Когда вы отмоетесь от грязи, прошу подняться на подиум и получить заслуженную награду!

— Да пошли вы, — ответила Виола, показала неприличный знак организаторам и пошла в душ. На большом экране транслировали избранные куски видео из соревнования, где показывали, как Сильвер внезапно ловко и собрано двигался по дистанции, а также его маневр, который и принес ему победу. У Зака просто не было шанса, его противник подобрал идеальный момент для своей атаки. Зак промахнулся мимо веревок и упал в грязь, Дин же, разбежавшись, оттолкнулся от него и одним прыжком оказался на блоке. Пара секунд, и он уже длинным прыжком преодолевает расстояние до земли и одерживает бесспорную победу. Красиво и молниеносно.

Но Одри было плевать на это, ведь самое важное она уже поняла. Не только Зак играючи распоряжался ею, как призовым кубком, но и Сильвер.


Глава 14
Прямое попадание

От неожиданного открытия у Одри стало кисло во рту, и она медленно поплелась следом за Виолой к душевым. Больше всего ей сейчас хотелось упасть на кровать и хорошенько выплакаться, желательно в одиночестве, но это ничего бы не решило. Напротив, она словно сдавалась, признавала, что зависит от этих двоих, от их мнения и их отношения, а это не так. Не должно быть так!

Плакать она, естественно не стала. Вместо этого пристала к Виоле:

— Что они придумали на третье испытание?

Одри уже закончила все процедуры, а Виола с озлобленным выражением лица все еще терла себя мочалкой. Зрители, точнее одна зрительница, ее совершенно не смущала, и она легко и непринужденной демонстрировала восхитительное загорелое тело с тонкими полосочками белой кожи.

— Что бы они не придумали, я это выполню и потом точно поговорю с руководством. Ты представляешь, меня не пустили в административное здание! — она запустила губкой в сторону двери, фыркнула и раздраженно откинула с лица мокрые фиолетовые пряди.

Одри тихонько вздохнула, ей уже было жалко этих несчастных людей, посмевших разозлить Виолу. Хорошо хотя бы она не менялась и точно была такой, какой казалась.

Они закончили с подготовкой и покинули палатку участников, где у выхода уже стояли администраторы.

— Поздравляем! Это было великолепно!

Кевин, уже знакомый обеим симпатичный парень, попытался вручить Виоле букет цветов, но встретил такой взгляд что споткнулся и предпочел быстро раствориться в толпе, поспешно всучив букет Одри.

И, конечно же, им снова ничего не сказали. Одри бы лично предпочла вместо цветов подробную инструкцию к следующему туру соревнований.

— Уроды, — прокомментировала Виола, пробираясь сквозь толпу к большому табло, на котором демонстрировался промо-ролик этого проклятого сафари. — Там же ни слова правды!

Одри подняла глаза и застыла, словно кролик перед удавом.

— Ты чего? — Виола толкнула Одри, выводя ее из состояния ступора.

— Кажется, я знаю, что будет в третьем испытании, — пробормотала она и ткнула пальцем в экран, на котором показывали машину, обтянутую сеткой, и льва, разлегшегося на крыше этой машины с видом победителя.

— О, неплохо, неплохо, — усмехнулась Виола и добавила, явно намекая на милых ящериц-пяткогрызов. — Не бойся. Там хотя бы сетка есть.

Одри швырнула букет в урну и решительно двинулась в сторону внедорожника с сеткой.

— Это подстава, — пробурчала она, яростно размахивая руками при ходьбе. — Ненавижу мужиков! Все из-за них!

К счастью или нет, но ни Зак, ни Сильвер этого не слышали. Первая партия, вроде бы, уже двинулась по маршруту. Одри радовалась тому, что Зак и Дин ехали отдельно, а вот Виола была крайне этим недовольна. Одри подумалось, что она понимает причину. Виола была крайне возбуждена, и ей требовался “мальчик для битья”. Как-то так сложилось, что им постоянно оказывался Сильвер Дин.

Вездесущие, но страшно таинственные администраторы в количестве двух штук лично встретили девушек и, судя по улыбочкам, были рады их видеть. Одри уже поняла, что представительниц прекрасного пола в соревновании было по пальцам одной руки перечесть.

— Эти машины созданы для контактного сафари, дамы! Это полностью безопасно! — начал заливаться соловьем один из администраторов, но увидел перекошенные лица обеих девушек, быстро свернул свою рекламную акцию и, рассадив всех по местам, дал отмашку водителю. Двигатель мощно загудел, и Одри вцепилась в бортик, когда машина тронулась с места, быстро беря разгон. В лицо ударил горячий ветер.

— Наконец-то! Просто шикарный отдых! — счастливо воскликнула соседка Одри по креслу, щуплая блондинка с огромным рюкзаком на коленях. — Мы с мужем стараемся посещать Пуанг каждый год в одно и то же время именно ради этих состязаний. Правда же, дух захватывает?

Одри попыталась улыбнуться в ответ, но поняла, что своим оскалом вместо улыбки лучше не светить, чтобы никого не напугать. Она просто чуть кивнула в знак согласия и отвернулась.

Смотреть пока особо было не на что. Стены лагеря остались позади, вдалеке виднелись первые, раскинутые по равнине, островки невысоких разлапистых деревьев. Петляя по дороге, внедорожник поднимал такие клубы пыли, что Одри, сидевшая ближе всех к защитной сетке, закашлялась.

— Воды? — блондинка протянула ей походную флягу.

— Спасибо! — поблагодарила Одри, отпила немного и сразу почувствовала себя лучше. Еще раз посмотрела на девушку, пытаясь понять, где могла прежде ее видеть. Но, наверное, просто показалось.

— Несмотря на высокое качество сервиса, есть некоторые вещи, про которые компания забывает, — улыбнулась блондинка. — Кстати, меня зовут Хлоя.

— Одри. А это моя подруга Виола.

— Вы как будто первый раз на курорте, — снисходительно хмыкнула Виола. По ее лицу было видно, что новая знакомая ей чем-то не понравилась.

— Не в первый, как я уже говорила, и мне есть, с чем сравнивать, — снова улыбнулась Хлоя. Одри вернула ей флягу, и едва Хлоя опустила ее в свой рюкзак, как машина остановилась.

— Понятно, диагноз: пожизненный оптимист, — тихо пробормотала Виола. — Может, скажете, зачем мы остановились?

— Сначала мы должны ассимилироваться с окружающим пейзажем, и когда наша машина станет продолжением этой природы, мы сможем увидеть диких животных в естественной среде обитания, — последовал незамедлительный ответ. К удивлению Одри, пояснения дал не водитель, а Хлоя.

— Дополнение к диагнозу: фанатичная форма…

Виола закатила глаза, а Одри даже немного приободрилась. Казалось, энергия Хлои бьет через край и постепенно наполняет окружающих ее людей. Слушая рассказы блондинки о редких видах животных, которые остались только в этом природном заповеднике, Одри даже захотелось посмотреть на них, хотя особой страсти к зверям она не питала.

Остальные пассажиры слушали Хлою с открытым ртом, изредка вздыхая на особо красочных местах.

— Как ты думаешь, ей за это платят? — Виола не поддавалась всеобщему настроению и была скептически настроена.

— Может, она настолько радуется возможности посмотреть уникальных животных? — предположила Одри вполголоса. — Не зря же она ездит сюда каждый год?

— В нашем мире такая радость означает либо большой процент с доходов, либо психические отклонения. И я начинаю сомневаться, какой из вариантов мне выбрать.

Одри показала ей кулак, и Виола невозмутимо поправила панамку и откинулась на спинку сиденья.

Одри заметила движение в низких кустах около дороги, через секунду на нее смотрели два больших желтых глаза. Одри подергала Виолу за руку, жестами показывая в сторону притаившегося хищника. А в том, что это именно хищник, сомнений не оставалось.

Саванный лев, осмотревшись, решил, что странная конструкция из железа не представляет угрозы, и грациозно выпрыгнул из кустов.

— Если он подойдет ближе, я, наверное, закричу… — предупредила Одри и замерла, вжавшись в сиденье.

— Вы в полной безопасности! — Хлоя похлопала ее по плечу и застыла в неудобной позе. Едва лев открыл пасть, собираясь зевнуть, блондинка молниесно вскинула руку, вызвала фиксирующий экран, встроенный в ее портативный коммуникатор, одним движением пальцев активировала формулу, и первый снимок хищно оскалившегося льва был готов. Одри зябко повела плечами и пробормотала тихо:

— Я бы не была так уверена в этом.

Последние события лишили ее розовых очков. Действительность оказалась слишком жестокой и местами весьма кусачей. Назвать происходящее отдыхом лично у нее язык не поворачивался.

— Ну, я не думаю, что цель компании скормить нас редким животным, человек отличается высокой токсичностью и потерять ценных экспонатов только из-за неудачного обеда, это глупо, — Виола зевнула. — А когда это принудительно-добровольное извращение закончится? Если кому-то интересно, то мне совсем не весело.

На них уже смотрели все пассажиры, но Виоле было наплевать на них. Она сидела с недовольным лицом, даже не глядела по сторонам. В общем, была сама на себя не похожа. Одри ещё заметила, что она уже несколько раз за дорогу проверяла сообщения на своем идентификационном браслете.

— Через несколько минут, — ответил ей водитель. — Потом мы остановимся у полигона для заключительного испытания.

— Замечательно, просто восхитительно. — сквозь зубы протянула Виола и легким ударом острого ноготка свернула голографическое окно браслета. Одри наконец-то смогла оторвать взгляд от созерцания зубов и когтей льва, заметив маленьких длинных грызунов, стоявших рядом с сеткой. Они смешно морщили мордочку, принюхиваясь к незнакомым запахам.

— О, нам так повезло! — Хлоя перевела объектив на грызунов. — Обычно они ещё находятся в спячке!

И, сделав с десяток одинаковых снимков, повернулась к Одри, впрочем, не сворачивая фиксирующего экрана, отчего Одри лицезрела лицо женщины сквозь него.

— Меня уже начинает трясти от ее счастливого лица, — Виола склонилась к Одри и сказала ей это прямо в ухо. — Если она попробует заодно сфотографировать меня, я за себя не отвечаю.

Одри кивнула, надеясь что успеет сдержать подругу до того момента, пока они не приедут на полигон. Кстати…

— А почему он сказал “полигон”? — опомнилась Одри. Если подумать, то это слово больше всего ассоциировалось с войной. Они что, едут с кем-то воевать? Охотиться на животных? Ну уж нет! Одри напряглась, не зная, что и подумать.

Их заставят проходить полосу препятствий? Или сбросят в ямы с ловушками? Она вспомнила то жуткое ощущение, когда веревка скользит по ладони, и ты падаешь вниз. Аж передернуло от страха.

— Я даже об этом и не подумала… — Виола пожала плечами и с облегчением выдохнула, когда мотор снова заурчал. Дорога почти полностью исчезла, и под колеса то и дело попадались кочки и рытвины. Пассажиров нещадно трясло, так что любоваться красотами стало некогда, как и разговаривать. Хотя и так было видно, что вокруг не было ничего такого, чтобы можно отнести к военным. Дикая природа, звери, полупустыня. Кругом, куда ни кинь взгляд, песок, выцветшая трава и невысокие деревья с кронами-шляпками.

Но вот машина заложила крутой вираж, и впереди показалось что-то темное, похожее на постройки. Очень скоро перед изумленными девушками появилась сетка, ограждающая большое перерытое поле.

— А это и есть наш полигон! Когда-то давно здесь пытались построить военную базу, но из-за климата и уникальной фауны проект пришлось свернуть. Остров был превращен в заповедник, а вот место для стрельбищ осталось.

Водитель помог всем спрыгнуть на землю и отошел к пропускному пункту.

Одри почувствовала неприятный холодок в животе, она же не ослышалась, он сказал — "стрельбищ"? Картинка в ее воображении вырисовывалась не сильно радужная.

— Вот это по мне, — кровожадно ухмыльнулась Виола. — А то все зверюшки, зверюшки. Дайте мне оружие, я отведу душу!

Одри предпочла бы сделать это в уютном кресле с выпивкой и пирожными, а никак не на стрельбище. Да она же оружие никогда в руках не держала, их в университете даже боевой магии почти не учили, пара лекций не в счет. Она инстинктивно прижалась к Виоле, которая только что руки не потирала от предвкушения.

— Я хочу уйти отсюда, — поделилась Одри. — Прямо сейчас.

— Забыла что ли, ты приз, — хихикнула Виола, — так что никуда ты уже не денешься.

Их отвлекли все те же парни из администрации состязаний, и Одри внезапно пожалела, что у нее прямо сейчас нет в руках чего-то метательного.

— Добро пожаловать на заключительную часть нашего сегодняшнего любовного испытания! Участников прошу подойти к палаткам, переодеться и получить необходимый инвентарь!

Одри еще раз мысленно прокляла свою импульсивность, благодаря которой она здесь и оказалась. А Зак шляется где-то, как будто это не он все заварил. Она покрутилась немного в толпе, но так и не смогла его найти. Зато от Сильвера, так же кого-то высматривающего, Одри убежала сама. С ним разговаривать не хотелось, особенно после того, как она спихнула его в грязевую яму.

Солнце уже клонилось к закату, и следующие полчаса заняли приготовления к испытанию. На этот раз им выдали плотную робу, усиленную на груди и коленях, странного вида шлем и водяной пистолет.

— Они это серьезно? — прошипела Виола, разглядывая "инвентарь". — Им только если рукояткой по лбу долбить, и то не поцарапаешь.

А Одри это немного успокоило — главная цель организаторов устроить неповторимое шоу, поэтому им не дадут настоящего оружия. Она подняла свой инвентарь, взвесила руке и присвистнула. Водяной пистолет неожиданно оказался весьма тяжелым.

— Позвольте объяснить правила. Ваше оружие заряжено светящейся краской. Пять попаданий, и вы выбываете! Ускользнуть или как-то иначе обмануть жюри невозможно. Пользоваться магией запрещено. Объединяться в команды против соперников нельзя. Каждый сам за себя. Для занятия позиций дается пять минут, и время пошло. Да пребудет с вами удача!

Одри несмело опустила защитное стекло на шлеме и заняла свою очередь у ограждения. В этом испытании не было команд, значит, их с Виолой разделят. Это тоже не внушало оптимизма. Территория стрельбища была усыпана препятствиями и укрытиями всех мастей. Одри решила добежать до первого, спрятаться там и просто отсидеться до конца испытания.

— Раз, два, три! Начали!

Ободренная своим незамысловатым планом, она прижала к себе пистолет и что есть силы побежала к покосившемуся деревянному ангару в центре. На нее никто не обращал внимания, все старались занять выгодные позиции для стрельбы.

Краем глаза она заметила бегущего Зака, но время для разговоров было крайне неподходящим. Влетев в здание, Одри огляделась и нашла небольшое темное место почти рядом с дверью. Подумав, что именно здесь ее будут искать в первую очередь, сняла шлем и осторожно пристроила его в нишу, а отсутствие тела замаскировала пыльной тряпкой, которую подобрала тут же.

Удовлетворившись результатами своих стараний, Одри подпрыгнула и со второго раза зацепилась за балку, на которой держалась крыша. Доска была достаточно широкой, поэтому получилось устроиться даже с некоторым комфортом.

— Пять минут закончены!

После пронзительного свистка на поле зашевелились нетерпеливые игроки. Одри прижалась к щели между двумя досками и смогла наблюдать за правой частью локации.

От кучки ветоши отделилась одна фигура, по очертаниям похожая на Дина. Он, пригнувшись, шел вперед, с одной стороны прикрываясь этой кучей. Другая сторона была под его постоянным контролем, и едва там появлялся человек, Сильвер стрелял, окрашивая противника едкой зеленой краской.

— Чтоб ты промахнулся! — тихонько пожелала ему Одри, смотря, как он ловко обходит противников. Дин умудрялся уклоняться от выстрелов, на нем не было даже маленького мазка краски, хотя он особо не прятался. Но в ловкости ему не откажешь. Изворотливый, как змея.

Посреди поля высилась другая фигура. Зак не скрывался и не использовал ландшафт для укрытия. Как герой с картинки, он стоял, широко расставив ноги, и просто палил налево и направо, пытаясь уворачиваться от ответных выстрелов. На его шлеме было размазано два цвета, значит, два выстрела он уже пропустил. До его выбытия из игры оставалось три метких попадания.

Одри судорожно сжала перчатку, когда группа из трех человек приблизилась к Заку и стала стрелять. Ей вдруг захотелось, чтобы он выиграл, хотя до этого она мысленно желала им обоим позорного проигрыша.

— В группы объединяться нельзя! Дисквалифицированы! — голос ведущего стал для нее полной неожиданностью. К Заку подбежали администраторы с растворяющим спреем и вытерли с него следы подлого нападения.

Пока Одри была отвлечена происшествием с Заком, Дин и Виола сцепились насмерть. Сильвер снова прикрывался постройкой, а Виола устроилась на одном из каменных столбов. На каждом из соперников было по две отметины, причем у Сильвера они были высоко художественными. Краска в пистолете Виолы была под стать ее волосам, и теперь Дин походил на огромное насекомое с большими фиолетовыми глазами. Пока он тер рукавом защитное стекло на шлеме, Виола опасно свесилась со столба и из такой неудобной позы умудрилась подстрелить Дина пониже спины.

Судя по отчаянной жестикуляции, этот выстрел окончательно вывел его из себя. Где тот сдержанный и интеллигентный мужчина, каким Одри его впервые встретила? Он размахивал руками и обкладывал Виолу такими сочными эпитетами, что она едва не свалилась со столба от смеха.

Одри тихо хихикнула, наблюдая, как взбесившийся Сильвер от слов перешел к делу и пытался взобраться на столб, сверкая фиолетовыми ягодицами, обтянутыми плотной эластичной тканью костюма.

Зак тоже не мог не заметить эпичную битву и тихонько подбирался к ничего не замечающим друзьям.

Внизу хлопнула дверь, Одри испуганно вздрогнула и оторвалась от наблюдения.

В здании кто-то был, она слышала тяжелое дыхание и шаги.

— Вот там! — кто-то закричал, и Одри услышала тихие хлопки, когда шарики с краской разбивались об иллюзию ее тела.

— Можешь даже не выходить! Я высадил всю обойму! — довольно загоготал парень и, чуть ли не подпрыгивая, пошел в сторону выхода. Одри прикусила губу и переползла по балке ближе к двери, одновременно прицеливаясь.

Чпоньк, чпоньк, чпоньк, чпоньк, чпоньк!

Пять выстрелов слились для нее в один, раскрашенный голубой краской парень взревел от обиды и, потрясая кулаком, хотел стащить Одри с насиженной балки, но не успел.

— Номер четыре дисквалифицирован!

Не ясно, как организаторы узнали о происходящем, не иначе, кругом были установлены следящие заклинания. Одри обхватила балку руками и ногами и оттуда проследила, как ее несложившийся обидчик ковыляет прочь. Около заграждения устроили зону для дисквалификации, обтянутые ярко-желтым скотчем скамейки были почти заполнены. На полигоне оставалось всего шесть человек.

Одри медленно выдохнула и разжала пальцы, в которых нервно сжимала пистолет. Ей повезло, все были заняты наблюдением за баталией Виолы и Дина, поэтому не заметили, откуда стрелял участник, помеченный голубым цветом.

— Сдохни! — Виола переместилась со столба за более надежное укрытие. Зак обошел его с другой стороны и уже готовился выстрелить в Виолу, когда с крыши здания раздался такой мелодичный “чпоньк!”

Палец на спусковом крючке сработал сам, стоило только Одри заметить, что Зак разглядел ее сквозь неплотно подогнанные доски ангара. Он увидел ее, а она увидела его ухмыляющиеся сквозь стекло шлема наглые глаза и действовала мгновенно. Вставив дуло в щель, она осчастливила Зака смачным голубым пятном прямо в лоб. И только потом поняла, что он не мог ее заметить, просто так совпало, что он смотрел в ее сторону. Но было уже поздно.

— Ахахаха! Голубой тебе к лицу! — хохотнул Дин, под шумок опасно приблизившись к Виоле. — Твой цвет.

— Чья бы мычала! — парировал Зак, остановившись на пороге. — Ты там случайно задницей об камни не бился? А то она у тебя приобрела приятный такой фиолетовый оттенок!

— Заткнитесь оба и стойте ровно! — прорычала Виола. — Я прицелиться не могу.

Это отвлекло Зака, и он передумал искать невидимого стрелка. Дин перекувыркнулся и, пролетая мимо опасного участка, выстрелил в Виолу. Ее шлем окрасился зеленым, она выругалась и стерла перчаткой стекающую краску.

Одри ждала, когда Дин и Зак подойдут ближе, чтобы расстрелять их в упор. Пока ей везло, но стрелять на дальнюю дистанцию она опасалась.

— Давайте, подходите ближе! Я вам покажу приз! — грозно шептала она себе под нос.

Сильвер переглянулся с Заком, и, ринувшись вперед, они почти одновременно выстрелили в Виолу, раскрашивая ее с двух сторон. Зеленые потеки смешались с белыми, девушка возмущенно заорала, пытаясь привлечь внимание наблюдателей.

— Они жульничали! Дайте мне спрей, эти два выстрела подстава!

Αдминистраторы развели руками, мол, они действовали каждый сам по себе, и только на последнем выстреле их действия сошлись.

— Это нечестно! — взбешенная Виола пнула Дина в коленку, а тот от неожиданности разрядил всю обойму в Зака.

— Да чтоб вас! — Зак отбросил пистолет в сторону и от души заехал Сильверу в ухо. От этого удара шлем Дина покрылся трещинами, и защитное стекло осыпалось осколками.

— Так его! — поддакнула Виола и добавила ему по спине, сцепленными в замок руками.

— Дисквалификация! — едва успел крикнуть наблюдатель, смотря, как Сильвер медленно поднимается с земли с явным намерением убивать.

Одри выпустила пистолет из рук и стала потихоньку спускаться с балки, испытание почти закончилось и теперь можно выйти из укрытия. Тем более что ноги затекли.

— Время!

Противный пищащий звук раздался словно внутри головы Одри, когда она протянула руку за шлемом. Затемненная ниша на самом деле была центральной точкой воздушного заклинания для усиления звука, и ее попросту оглушило.

— Прошу всех оставшихся в "живых" подойти к ограждению!

Одри похромала вперед, прижимая к себе шлем и тихонько матерясь на организаторов с их великолепными умственными способностями. Если бы она действительно спряталась в этой нише, как и хотела, то ее бы оттуда выносили на носилках.

— И результаты! Победитель… — ведущий специально выдержал паузу для большей драматичности, — Одри Брук! Не единого попадания! Поздравляю! И по совокупности результатов, марафон любви выигрывает опять же красотка Одри!

Толпа восторженно закричала, особо рьяные болельщики хотели стащить Одри с пьедестала и начать раскачивать в воздухе.

— Вам вручается купон на самую романтическую ночь в нашем лучшем отеле! Еще раз поздравляю!

Одри почти вырвала билет из рук ведущего и, сверкая глазами, спустилась вниз в поисках Зака. Он встретил ее смело, ничуть не расстроенный проигрышем.

— Ну что? Я все ещё должна верить в тебя? Ты даже не смог меня обойти! — Одри продемонстрировала ему билет.

— Поздравляю. Проведи эту ночь так, как тебе захочется.

Одри сразу забыла все претензии, которые собиралась ему озвучить. Почему-то думала, что он начнет навязываться в компанию, намекать на их роман, шутить. Но он смотрел на нее серьезно и… пожалуй, с гордостью.

— Дурак, — сказала она и опустила руку. Поняла, как сильно ей все это время хотелось остаться с ним наедине. Дурацкие испытания. Ради чего тогда они были?

Может, как раз для того, чтобы она могла понять свои чувства?

Она развернулась и молча пошла прочь.

— Одри! — Виола поймала ее почти у ограждения. — На тебе лица нет. В чем дело?

— Держи! — Одри сунула билет в руки подруги и быстрым шагом направилась к палаткам.

— И что мне с ним делать? — крикнула ей вслед подруга.

— Да что хочешь! Мне без разницы!

Виола вдруг ухмыльнулась и стала высматривать кого-то в толпе. А найдя, стала хищно подбираться ближе к своей жертве. Одри не сомневалась, что Виола найдет лучшее применение призу, и кто-то точно проведет незабываемую ночь в самом романтичном отеле Пуанга. Но, обернувшись, не смогла сдержать удивления — Виола держала за локоть Сильвера.

Вот уж чего только не бывает на свете!


Глава 15
Голые и счастливые

Одри надолго стала центром всеобщего внимания — ее поздравляли, спрашивали, как у нее получилось обойти соперников почти по всем фронтам. Не напугали ли ее пяткогрызы, какой у нее разряд по стрельбе, как она нашла такое взаимопонимание с гигантской черепахой. И самый популярный вопрос — есть ли парень у ее подруги.

Одри старалась быть вежливой и доброжелательной, но мысленно уже послала всех так далеко, как смогла вообразить. Никто не торопился возвращать их обратно к цивилизации, напротив, праздничный ужин устроили прямо тут, но, к счастью, в более подходящих для этого условиях. Виола уже схватила Сильвера в охапку и утащила за собой в “самый романтичный отель Пуанга”. Одри еще подумала, что едва ли он находился на этом острове, уж слишком все здесь казалось суровым и неприветливым. Одри, как ни странно, совершенно не хотелось есть, и она отсиделась в углу, пока не стало так темно, что можно было ускользнуть в приготовленный для нее шатер, по комфортабельности далеко ушедший от хижины в дебрях кинуанских джунглей. Там Одри смогла как следует вымыться, высушить волосы и приготовиться ко сну.

— Ромашки для очаровашки!

В окно залетел букетик бледно-голубых и желтых цветов, стянутых шнурком от ботинок. А следом за этим в дверь, пригнувшись, вошел Зак.

— Это не ромашки, балбес, — из вредности поправила Одри и поднесла букетик к лицу. Цветы горьковато пахли пылью и солнцем.

— Это дань рифме.

Он подошел ближе, но не обнял, а застыл в одном шаге, так что Одри чувствовала его горячее дыхание на своем лице, но и только.

— Так и будешь стоять? — спросила она, и голос почему-то стал такой сиплый, совсем чужой.

— Я думал, ты на меня злишься.

— Злюсь, — Одри легонько ударила его букетом в грудь. — Но… Ох, это же все такие глупости, да?

Лицо Зака озарила улыбка, и он снова стал похож на себя. Обнял ее за талию, приподнял и закружил. Одри взвизгнула и, отбросив цветы, крепко обняла его за шею.

— Мы могли бы… — начал Зак, и Одри быстро его перебила:

— Нет! Только не здесь! Тут же стены картонные.

— Тебя это не заводит?

Одри прикусила губу и медленно покачала головой.

— Не надо меня соблазнять.

— А то пожалею?

Он сделал такое смешное лицо, что последние капельки обиды растаяли, как роса на солнце. Одри доверительно наклонилась к нему и шепнула:

— Я отдала свой билет Виоле. И знаешь, кого она взяла с собой?

Она прошептала имя, и Зак вытаращил глаза.

— Да ладно?! Вот же ж… жук!

И они одновременно расхохотались.


Утро встретило ее довольным гомоном, все уже давно проснулись, и на площадке царила кутерьма. Администраторы собирали палатки, гости и участники столпились вокруг большого костра, доедая остатки завтрака.

Одри почувствовала манящий запах жареного мяса и, вздохнув, вышла на свежий воздух. Получив свою порцию, она присела на скамейку и стала неспешно поглощать пищу, витая в облаках.

— Ну наконец-то я тебя нашла! — Виола налетела на нее со спины, едва не уронив. Выглядела она подозрительно довольной и даже еще более похорошевшей. В голову Одри закрались подозрения.

— Как романтическая ночь? — спросила она.

— Все было просто замечательно, — сверкнула глазами подруга. — Ты даже не представляешь, какими неожиданными талантами обладает наш Мистер Совершенство. А как ты? Виделась с Заком? Ты, главное, не переживай, возможно, ему нужно было время, чтобы утихомирить свою уязвленную гордость.

Виола плюхнулась рядом на скамейку и выхватила с тарелки Одри самый поджаристый кусочек мяса.

— Вообще-то его гордость была совершенно не причем, — сказала Одри.

— Дааа? А что причем?

Одри улыбнулась, вспомним их ночные посиделки с Заком.

— Он просто хотел, чтобы я сама определилась, что мне нужно. И кто.

— Ох, как это благородно, — иронично протянула Виола. — Α вот мы с Дином просто и безыскусно…

— Молчи! Не надо пошлых подробностей!

— Очень зря. Парень оказался с фантазией, так что вам с Заком нужно перенимать полезный опыт.

Иногда (точнее, почти всегда) Виола говорила такие вещи, слышать которые Одри как-то не привыкла. Это смущало, нервировало и заставляло чувствовать себя сопливой школьницей, хотя по факту Виола была на несколько лет младше.

— Кстати, — вскинулась Виола и торопливо облизала пальцы, вызвав инфаркт у парня, который нес поднос с завтраком к столу. — Мне тут перепали билетики в аквапарк, не хочешь оттянуться напоследок?

— Перепали? — с сомнением хмыкнула Одри.

— В качестве компенсации морального ущерба, — хищно ухмыльнулась Виола и вкратце рассказала о грандиозном скандале, который закатила в офисе администрации, высказав все свои претензии к организации мероприятий. Одри взвесила все “за” и “против” и решительно заявила:

— Я хочу кокос с коктейлем! И пирожных!

— Считай, у тебя целый поднос этих пирожных, — улыбнулась Виола. — Море пирожных ждет тебя, моя дорогая!

До соседнего островка добрались на большом катере, которым управлял тот самый симпатяга-администратор. Судя по всему, погром, учиненный Виолой в офисе, еще больше околдовал его. Его взгляды в сторону девушки стали ещё более восторженными.

— Тебе не кажется, что он слишком пристально на нас смотрит? — Одри лежала на шезлонге, потягивая обещанный коктейль из кокоса.

— Да и пусть смотрит, — Виола чуть согнула ноги в коленях, заставляя длинную юбку приподняться и оголить загорелые лодыжки. Парень судорожно сглотнул и отвернулся.

— Слабак! — довольно громко заявила Виола, взяла маленькое пирожное с подноса и с удовольствием съела. — Забыла сказать. Чтобы тебе было еще интереснее, я пригласила двоих горячих парней.

— Каких парней? Виола, надеюсь, это не всякие маслянистые туземцы? Меня от них уже тошнит.

— Надеюсь, тебя тошнит не от меня? — невозмутимый Зак поднялся с нижней палубы катера, держа в руках второй поднос с пирожными. На парне были только короткие пляжные шорты и солнечные очки.

— Ты просто слишком приторный, а в сочетании с этими пирожными становишься просто убойной дозой сахара! — едко прокомментировал Дин, оттеснил Зака и достал запотевшую бутылку шампанского из ведерка. — Α это вредно для организма.

— Не любишь сладкое? — спросил Зак. — А что же ты такой слащавый?

— Изыди, Мэллори, — фыркнул Сильвер, как и Виола, поразительно расслабленный и отдохнувший. — Ты портишь атмосферу.

Зак обошел Одри вокруг и, оставив слова соперника без ответа, поставил поднос на столик и принялся мягко массировать плечи Одри.

— Хочу сказать это прилюдно, если ты не против. Одри, прости меня за эту глупую выходку. Я повел себя как последний эгоист. Впредь обещаю больше думать о твоих чувствах.

Вот же позер. Одри фыркнула и расслабилась в его умелых руках. Пусть говорит, что хочет, только бы не останавливался. Он не позволял себе слишком интимных прикосновений, на даже этих ощущений хватило для того, чтобы захотеть оказаться с ним наедине. Одри пожалела, что поддалась на уговоры Виолы поехать в этот аквапарк.

Зак понимающе ухмыльнулся и, склонившись над ней, тихонько прошептал в ушко: “Как только мы туда доберемся, обещаю, слиняем при первой возможности”.

Одри улыбнулась, такой план пришелся ей по душе, тем более после наблюдений за Виолой и Сильвером ей стало казаться, что лучше оставить их одних. Мало ли, вдруг это судьба, а они и не заметят?

Катер причалил, на входе в аквапарк собралась большая толпа, но Виола быстро всех растолкала и предъявила пару кусочков яркого пластика — VIP-пропуска, каждый на две персоны.

— За мной! — подруга залихватски помахала панамкой и первой рванула навстречу приключениям.

Сильвер закатил глаза, но молча двинулся вслед за ней, Одри и Зак шли последними, рассматривая украшения на входе, выполненные в виде морских животных. За воротами уже слышались громкие голоса, сливающиеся в монотонный радостный гул.

— Я надеюсь, это простой аквапарк? — спросила Одри, прежде чем переступить черту. — Без ловушек, пяткогрызов и прочей нечисти?

Она всерьез сомневалась, что в этой сумасшедшей экскурсии есть обычные места, а продолжать бесконечный забег уже не осталось сил.

Они, держась за руки, как настоящие влюбленные, прошлись сквозь ворота и прямиком окунулись в галдящую, вопящую, смеющуюся и орущую толпу отдыхающих. Зак забежал вперед и, повернувшись к Одри, широко развел руки.

— Это не простой аквапарк! Это самый лучший аквапарк! — восторженно протянул он. Одри огляделась, и от высоты местных водяных горок мгновенно закружилась голова.

— Я туда не полезу!

— Эй, детка, ты рушишь мои надежды! — разочарованно протянул Зак, все еще не отрывая взгляда от этого устрашающего сооружения. — Ладно, найдем что-нибудь помельче.

Так Одри ему и поверила. Такой взрослый, а на горки смотрит с восторгом пятилетнего мальчишки. И что самое странное, Одри именно это в нем и нравилось — способность смотреть на обыденные вещи с детской простотой.

— А я бы не отказался прокатиться на чем-то подобном, — Сильвер указал на водный банан, пронесшийся мимо них и обдавший тучей брызг. Люди, сидящие на нем, восторженно визжали, и у Одри ком к горлу подкатил.

— И на это я не полезу! — твердо сказала она.

— Хочешь пропустить все веселье? — возмутилась Виола. Она уже скинула сарафан на ближайший лежак и осталась в купальнике, который и купальником назвать можно было с большой натяжкой. Виола потянулась, и эластичная ткань на груди опасно натянулась, грозя порваться в любую секунду. Одри вздохнула и стянула майку через голову. Для этой поездки она выбрала обычный цельный купальник темно-синего цвета и теперь на фоне подруги чувствовала себя стыдливой школьницей. Избавившись от шорт, она несмело переступила с ноги на ногу, не представляя, куда девать себя в этом шумном море веселья.

— С чего начнем? — Виола осмотрелась и сразу нашла первый аттракцион на сегодня, огромную горку, с которой нужно спускаться на надувных подушках. Одри задрала голову, приложила к глазам сложенные козырьком ладони и присвистнула.

— Ну нет, я пас, — сообщила она без единой секунды раздумий. — Подожду вас внизу, пожалуй.

Виола всплеснула руками.

— Одри! Ты не можешь отказаться! Ну же, хотя бы разочек. Попробуй, прежде чем отказываться.

Но Одри ещё помнила, к чему приводили ее всплески ее внезапной храбрости, поэтому настояла на своем.

— Можешь даже не уговаривать. Мне моя жизнь еще дорога.

Виола перевела взгляд на Зака, явно намекая ему, что пора встать на ее сторону, но он покачал головой.

— Если принцесса не хочет, я останусь с ней.

Одри затопила горячая благодарность к Заку, но тут к их маленькой компании подошел Сильвер.

— Неужели испугался? — подначил он, стягивая футболку.

— Не начинай! — оборвала его Одри. — Зак, а ты можешь не сторожить меня и пойти с ребятами, если тебе хочется. Я пока… поищу что попить.

Зак, не стесняясь, обнял ее за талию, притянул к себе и поцеловал. Долго, тягуче, очень горячо. И, честно признаться, Одри после него не очень хорошо соображала и совсем не поняла, как умудрилась подняться вместе со всеми на верх этой кошмарной конструкции. Все-таки, жизнь ее ничему не научила.

Уже сидя на резиновой подушке, она посмотрела вниз и испуганно охнула. Захотелось резко все переиграть, но беспощадный механизм уже завелся, и тем местом, на котором сидят, она почувствовала легкую вибрацию. Сердце ушло в пятки.

— Ничего не бойся, я с тобой, — шепнул Зак, крепко обнимая ее за талию. Он сидел сзади, и она чувствовала, как он зажимает ее коленями. Оставались секунды до старта.

Табло загорелось, и они рухнули вниз.

Одри истошно завизжала, когда подушка под ними соскользнула вниз, легла в колею, и ветер вместе с колючими водными брызгами ударил в лицо. Их заносило то вправо, то влево, казалось, подушку сейчас разорвет от перегрузки вместе с самой Одри. Один раз горка сделала мертвую петлю, верх поменялся местами с низом, и Одри захлебнулась криком. Они не упали лишь благодаря профессиональным водным и воздушным заклинаниям, установленным тут повсюду. К счастью, безопасностью тут не пренебрегали. И все же Одри не могла перестать орать, пока горло не засаднило.

Последний поворот, и их вынесло волной в большой бассейн с теплой прозрачной водой. Только тут действие удерживающих заклинаний закончилось, и Одри как ядро вылетела с подушки и нырнула в бассейн с головой.

Вслед за ними в воду скатились Дин и Виола, причем подруга оглушительно громко смеялась и сразу же поплыла назад, чтобы еще раз скатиться с горы.

— Может, передохнем? — предложил Зак и помог Одри выбраться на твердую поверхность. Она никак не могла успокоиться, а вместо слов благодарности только раскашлялась. — Ты, наверное, жутко испугалась. Мне стоило оставить тебя ждать нас внизу.

Одри обернулась на восторженную Виолу, которая буквально волоком тащила Сильвера на второй заход, и покачала головой.

— Было бы странно бояться собственной стихии, — улыбнулась она и поймала взгляд Зака. — О, прости. Я забыла…

— То, что я не маг, совсем не унижает меня, — сказал он. — Сама видишь, для того, чтобы пользоваться плодами магии, совсем не обязательно ею владеть.

— Ты прав. Тогда давай… Хочу туда, — она указала пальцем на огромный надувной банан. На самом деле, он показался ей самым безобидным аттракционом здесь, поэтому она без страха направилась к нему.

— Догоняйте! — крикнул Зак товарищам и протянул Одри защитный жилет.

Виола с вершины горки показала ей большой палец, а Сильвер предпочел сделать вид, что ничего не слышал.

Одри и Зак пришли первыми и им пришлось подождать, пока наберут ещё несколько человек для группы. После этого все расселись на банане, и распорядитель проверил, как держатся их жилеты.

— На боку есть специальные ручки, можно держаться за них, — сказал он напоследок и дал отмашку на старт. Банан дернулся, как живой, и буквально полетел вперед, вырвавшись из-за ограждения в следующий бассейн, крупнее и глубже первого.

Одри почувствовала себя сидящей на галопирующей лошади, скорость была такая, что все звуки сливались в один. Она вцепилась в ручки, надеясь остаться целой к концу поездки. Снова она ошиблась, ну или просто безопасных видом развлечений в этом мире вовсе не водилось.

— Смотри! Там какие то животные! — прокричал ей в ухо Зак. Действительно, рядом с ними плавали удивительно красивые рыбы с густо красными, похожими на крылья, плавниками и длинным хвостом. Они выпрыгивали из воды на невероятную высоту и казалось, будто они летят на людьми, точно пестрые птички. Еще Одри успел заметить маленьких розовых дельфинов, издающих смешные курлычущие звуки. Один из них выпрыгнул из воды и мазнул скользким боком по ее ноге. Одри взвизгнула и ещё сильнее вцепилась в крепления.

— Водопад! Впереди водопад!

Поток воды обрушился сверху, это длилось всего несколько секунд, но Одри на это время забыла, как дышать. И вот они уже вынырнули с другой стороны водопада. Банан сбавил скорость, и она смогла обернуться и увидеть, как Зак яростно трясет головой. Это выглядело настолько смешно, что она широко улыбнулась.

— Заключительный вираж!

Понтон, на котором они сидели, резко наклонился влево, Одри почувствовала, как ее руки соскальзывают с креплений. Зак обхватил ее и прижал к себе, спасая от падения.

Волна окатила по самую макушку, но ей уже не было страшно, довольно отфыркиваясь, Одри прижалась спиной к Заку и чувствовала его тепло. Последний страх отступил под его сокрушительным напором.

— Это было не так уж и страшно, — гордо заявила Одри. Зак спустил ее на мостик и игриво поцеловал в кончик носа. — Я бы, наверное, смогла бы ещё раз.

Поездка закончилась, и теперь они снимали жилеты и сдавали их распорядителю.

— Тебе так понравилось?

— Потихоньку начинаю привыкать. Но давай передохнем немного. Чуть-чуть.

Едва она встала на ноги, как закружилась голова. Одри оперлась на плечо Зака и вдруг заметила в очереди на следующую поездку знакомую светлую шевелюру.

— Это Хлоя, — зачем-то сказала она Заку. — Я ее знаю. Может, поздороваться? Эй, Хлоя!

Девушка ее не услышала, повернувшись к какому-то мужчине. Темная, почти коричневая кожа, иссиня-черные волосы, собранные в хвост, золотая серьга в ухе. Такого один раз увидишь, точно долго не забудешь. Все это Одри смогла разглядеть буквально за секунды до того, как Хлоя со своим спутником, обнявшись, не затерялись в толпе.

— В чем дело? Там твоя знакомая?

— Н… нет, — пробормотала Одри. — То есть, да. Но мне кое-что показалось.

— Что же? — заинтересовался Зак.

— Нет, ерунда. Просто показалось.

Она улыбнулась Заку и потянулась к нему, чтобы сорвать тайный поцелуй. Но не вышло.

— Одри! Ну как тебе? — раскрасневшаяся Виола подскочила к ним и тут же засыпала вопросами. — Не страшно? Α еще раз не хотите? Я бы попробовала.

— Замечательно, но нужно посидеть на чем-то твердом и не движущемся, — пошутила Одри. — И выпить чего-нибудь холодного.

Они нашли свободные шезлонги и послали Сильвера за напитками. Одри присела и блаженно вытянула сведенные судорогой ноги. Дин вернулся почти сразу, поставил рядом с Одри поднос и потянулся.

— Вы как хотите, а я хочу проверить свою храбрость вот на той горке. Видите? Не у каждого хватит духу хотя бы просто посмотреть оттуда вниз.

Глаза у Зака загорелись, и Одри уже поняла, что тот снова попался на глупую детскую уловку. Ну что теперь с ним поделаешь?

— Иди, если хочешь, а я посижу здесь.

— Ты точно не обидишься? Я быстро! — Зак рванул вслед за Дином, а Виола, на секунду задержавшись, чтобы сделать глоток освежающего коктейля, побежала за ними. Пока они поднимались в аквалифте на самый верх, Зак то и дело махал Одри рукой, привлекая внимание всего аквапарка. Одри помахала в ответ.

Храбрая троица встала у края вышки, готовясь к спуску. Сильвер шикарно смотрелся в узких черных плавках. Даже местное жаркое солнце почти не тронуло его светлой кожи, издалека светящейся, точно жемчужная. Виола для полноты картины протянула ему очки, но тот отказался их надевать. Зак в желтых шортах с пальмами выглядел более раскованно, но от очков тоже отказался.

Виола правилами безопасности пренебрегать не стала и заняла свою позицию, покрутившись в крошечном бикини на глазах у восхищенных зрителей.

Им предстояло спуститься по трем огромным трубам, разделенным желобками. Трубы были закручены как нитки в клубке, и Одри даже вообразить себе не могла, что можно почувствовать внутри них.

— Одри! Смотри на меня! Смотри на меня! — крикнул Зак на весь аквапарк и смело шагнул в трубу, следом за ним в свою пошел Сильвер, а Виола чуть задержалась, усаживаясь удобнее.

Одри показалось, что ее самую затянуло в бешеный лабиринт. Она напряженно выпрямилась и, забыв про апельсиновый коктейль, бросилась к краю бассейна, куда в конце пути должны были вывалиться ее друзья.

Подкрашенная розовым вода со множеством резиновых осьминожек была тиха и безмятежна, как вдруг с дикими воплями туда не вылетел первый безумец. Потом второй и, наконец, дальше всех вылетела Виола, подняв тучу розовых брызг.

— Круто, да? — первым делом спросила она, подгребла к борту и зацепилась за поручни. — Ты видела?

— Да, — кивнула Одри. — Слушай, что с ними?

Сильвер и Зак почти сидели в воде, странно скрестив руки на уровне бедер. Вылезать они не спешили.

— Проклятая горка! — выругался Дин и первым двинулся к ограждению бассейна, нелепо раскорячившись.

— Сам виноват! — Зак делал такие же манипуляции, прикрываясь наскоро собранной горстью осьминожек.

— Чем это я виноват? — разъярился Сильвер.

— Ну ты потащил нас на эту проклятую горку!

Виола переглянулась с Одри, указала пальцем на плавающие неподалеку кусочки желтой и черной материи и начала безумно хохотать.

Одри метнулась назад к шезлонгам, вернулась к ограждению и швырнула полотенцем в Виолу.

— Хватит смеяться! Помоги им выйти!

— Вы что? Съехали вниз на задницах и потеряли плавки? — почти плакала Виола. — Что, правда? Вдвоем?

— Будешь смеяться, я за себя не отвечаю, — прорычал Дин. — Давай сюда полотенце!

Одри пыталась не смеяться, но получалось все хуже. Видя, как Сильвер, всегда такой серьезный и уверенный Сильвер, крабиком подбирается к Виоле, прикрываясь ладошками, она просто не могла оставаться серьезной.

— Одри! — ужаснулся он. — И ты туда же!

— Прости, — извинилась она между приступами хохота. — Прости, пожалуйста…

Зак вдруг остановился на полпути и заявил:

— Стесняешься показать свои прелести? Ну да, на твоем месте я бы тоже постеснялся.

И на всякий случай отодвинулся подальше под прикрытием все тех же резиновых осьминожек.

— Ты на что намекаешь?!

— А я ни не намекаю, балбес, я прямо говорю, а до тебя не доходит.

Зак гордо выпрямился, и вспененная вода потекла по голому торсу вниз, по животу и дальше…

— Встаем и двигаемся синхронно, — приказала Виола и поспешно расправила полотенце, чтобы прикрыть у мужчин то, что не предназначалось для широкой публики. Одри уже полу сидела у ограждения, захлебываясь смехом.

— Одри, дай еще одно полотенце! И прекрати ржать! Ну, Одри! — просящий голос Дина только сильнее рассмешил Одри. Она, не прекращая смеяться, перевалилась через бортик и сама свалилась в воду.

В итоге им обеим пришлось пристроится по обе стороны от мужчин, растягивая полотенце за края, а сами пострадавшие прижались друг к другу теснее, не переставая осыпать друг друга проклятиями.

— Выходим, выходим, двигаемся! Широко не шагаем, полотенчико маленькое, на все ваши прелести не хватит. Зак, ты что не умеешь ходить крабиком?

Виола отрывалась по полной программе, смотря на неуклюжие попытки бедолаг выбраться из бассейна и не показать ничего лишнего.

— Приносим свои извинения! — распорядитель с улыбкой на лице вручил Дину и Заку по большому полотенцу и пакет с одноразовыми плавками. — У нас такой инцидент впервые.

— Ну вот, такое шоу испортили! — Виола разочарованно фыркнула и присела рядом с Одри, вытирающей выступившие от смеха слезы.

— Хватит уже шоу! Я хочу обратно в отель! — рыкнул на них Дин, Зак его молчаливо поддержал. Хотя, встретившись глазами с Одри, игриво ей подмигнул.

— Отель это хорошо! — Одри облизнула губы и постаралась сдержать смешок. Она никогда не забудет этой картины — феерический вылет Зака из трубы и его короткое стрип-шоу. И все же, подумала она, лучше, если видеть его тело будет только она одна. Понадобилось много времени, чтобы понять это, но все, что ни делается, все же к лучшему, да?


Глава 16
Белая полоса, черная полоса

Несмотря на некоторые трудности и неприятности, с которыми пришлось столкнуться, Пуанг Одри понравился, и прощаться с бесконечным лазурным океаном до самого горизонта и огромным, как будто нарисованным, солнцем не хотелось. Она с грустью готовилась к последней вечеринке в этом солнечном гостеприимном мире. Крутясь перед зеркалом, отметила, как загорела ее вечно бледная кожа, а глаза перестали казаться тускло-коричневыми, как старая диванная обивка, и заиграли теплыми шоколадными тонами. Правильно говорят — хороший отдых красит человека.

Одри приготовила купальник, но прежде чем надеть его, достала тюбик солнцезащитного крема и выдавила на ладонь.

— Можем никуда не ходить, — услышала она за спиной. — Останемся тут. Вдвоем. М?

Зак подошел сзади, и Одри обнаженной кожей сполна ощутила волнующее тепло его ладоней на своих плечах. Хотелось замурчать, как довольная кошка, но она только повела плечом.

— Нет уж. Капитан обещал прощальную вечеринку, невежливо будет ее проигнорировать. Ну хватит уже!

Зак вообще ее не слушал, покрывая невесомыми поцелуями шею.

— Тогда вон тот, — он кивнул на бикини с крошечными черными трусиками и лимонно-желтым лифом. К нему прилагалось парео и серьги из птичьих перьев. Одри получила долгий сладкий поцелуй напоследок и, снова оставшись одна, переоделась, накрасилась (наконец-то, сама) и обула кокетливые шлепки на небольшом устойчивом каблучке. Парео завязала на манер пляжного сарафана — и в целом очень даже понравилась самой себе.

Надо было выкинуть из головы все лишнее и просто наслаждаться теми удовольствиями, что перепали на ее долю по чистой случайности. И пусть пока она не выполнила задания шефа, это же не ее вина. Так что вперед — развлекаться!

Виола, услышав этот крик души, непременно бы его оценила, но и без этого осталась довольна видом Одри и ее настроением. Вместе они поднялись на верхнюю палубу, где у небольшого бассейна уже собрались все остальные члены их небольшой группы. Закуска и напитки тоже были на месте.

— Хочу произнести тост, прежде чем удалюсь, — начал капитан Лонс. — За то, чтобы эти дни навсегда остались в памяти светлым и радостным пятном!

Он выбил пробку из бутылки шампанского, и пенная струя вырвалась из узкого горлышка шипящим гейзером. Напиток наполнил верхний фужер из горки и, перелившись через край, растекся по другим. Зак раздал фужеры, и все семеро осушили их до дна. Одри тоже. По подбородку стекали холодные тонкие струйки, а во рту щипались и бурлили озорные пузырьки. Зак сам разлил по второму кругу, и никто уже не заметил, как капитан тактично оставил их одних. Заиграла музыка, и огни верхней палубы окрасились в разные цвета, создавая атмосферу ночного клуба.

— У меня тоже тост! — Виола выскочила вперед, виляя аппетитным задом, почти не скрытым маленьким кусочком ткани. — Давайте выпьем за то, что мы все собрались вместе не просто так! Это судьба!

Одри поймала на себе сразу два мужских взгляда и не смутилась. В голове стало легко и как-то пусто. Тело наполнилось легкостью, и Одри заметила, что покачивается в такт музыке.

— Да, за это стоит выпить, — поддержал Сильвер неожиданно. — Без судьбы тут точно не обошлось.

Айзек безразлично пожал плечами, но фужер поднял.

— Я не верю в судьбу, но выпить не против.

Это послужило своеобразным сигналом к действию, и поздний вечер наполнился веселым звоном стекла. Одри едва ли не впервые с начала отпуска полностью почувствовала себя в своей тарелке, расслабилась, не ощущая себя лишней. Финансовые и прочие границы между всеми ними исчезли, и Одри больше не пыталась отдалиться. Виола предложила освежиться, но проигнорировала бассейн и с громким визгом сиганула за борт. Ее примеру последовал Зак, а за ним в открытый океан прыгнул рыжий медмаг. Солнцезащитные очки он снять забыл, и Одри видела, как они слетели с его носа и навсегда исчезли в бездонной пучине.

— Как неосторожно с их стороны, — заметил Сильвер, подойдя неслышно. — Я слышал истории, что иногда такие вот купальщики не могли вернуться обратно на судно и гибли в море. Хорошо, что ты тоже это понимаешь.

— Да? — невинно спросила Одри, развязала узел на парео и без лишних слов прыгнула за борт.

Вода оказалась теплой, почти горячей, нагревшейся за долгий жаркий день. Одри с головой погрузилась в нее, широко открытые глаза видели только темноту, но вот хорошо знакомые крепкие руки подхватили ее и легко вернули на поверхность. Одри потрясла головой, и мокрые взъерошенные пряди ударили Зака по лицу.

— Эй, полегче! — засмеялся он и разжал объятия. Одри оттолкнулась от него, чувствуя, как тело будто что-то удерживает на плаву — так легко было качаться на едва заметных волнах, словно океан под ней и вокруг нее дышал, как огромное живое существо. Вода ритмично ударялась об обшивку корабля, небо над головой было таким темным и бархатным, что хотелось лицом окунуться в его плюшевую мягкость.

— Звезда зажглась.

Одри легла на спину и раскинула руки. Вода накатывала на лицо, лаская разгоряченные выпивкой щеки. Рядом ощущалось присутствие Зака, а вот задорные выкрики Виолы и невнятные разговоры на палубе как будто отошли куда-то на второй план.

Красиво…

— Давайте танцевать? — громко предложила Виола. — Давайте-давайте! Кто последний поднимется на борт, танцует стриптиз!

И как обезьянка ловко вскарабкалась по лесенке.

— Только после дам, — галантно сказал Зак и подсадил Одри, чтобы взобраться последним.

Виола уже заказала подходящую песню, и под томный голосок популярной певички Зак устроил дефиле по краю бассейна, так профессионально вихляя бедрами, что позавидовала бы даже Виола. Под конец Одри не усидела и присоединилась к нему. В голове было пусто, и тело двигалось само. Одри просто поймала нужный ритм и старалась быть как можно ближе к Заку, чувствовать жар его тела, его волнующую близость, его руки на своей талии, его дыхание возле уха или на шее. Кровь сделалась горячей, как лава, и Одри казалось, что она полыхает костром на глазах у всех. А она видела только Зака, и за один его такой взгляд можно было продать душу.

Музыка сменилась, Линси и Коннор вернулись к шезлонгам и налегли на закуски, Айзек захватил бар с напитками, с мрачным выражением смешивая все подряд в шейкере. На его коричневом от загара лице яркими пятнами выделялись белые круги вокруг глаз — следы от темных очков. Зак оценил его идею и присоединился к смешиванию. Одри стояла неподалеку, опершись на борт и следя за мерным колыханием воды.

Потом поймала на себе взгляд. Он был тяжелым и каким-то недобрым. Одри огляделась, но вроде бы никого постороннего на палубе не наблюдалось. Она потянулась и нетвердой походкой направилась к себе в каюту, чтобы взять полотенце. Несмотря на ясную теплую ночь, ветерок холодил влажную после купания кожу.

Одри, держась за поручни обеими руками, медленно спустилась на нижнюю палубу. Пол под ногами качался как будто в шторм, и звук шагов за спиной она заметила не сразу.

— Одри.

Она остановилась и обернулась.

— Сильвер?

— Одри, надо поговорить.

— О чем? — удивилась она. Здесь, вдали от музыки и шумных разговоров, голова казалась ватной, в ушах стоял отупляющий гул.

Сильвер подошел ближе, и Одри удивилась тому, как он выглядел. Какой-то встревоженный, потерянный, но вместе с тем мрачно решительный.

— Что с тобой? — спросила она озадаченно.

— Я больше не могу смотреть, как ты позволяешь этому ублюдку прикасаться к себе, — неожиданно зло выпалил Сильвер. — Неужели ты не видишь, насколько он поверхностный тип?

— Не говори так…

— Хочешь стать очередной дурочкой в его постели?

Его голова дернулась от пощечины, и Одри с удивлением посмотрела на свою горящую от удара ладонь. Сильвер потер покрасневшую щеку и усмехнулся:

— Не оценивай себя так низко, Одри. Тебе такой мужчина не подходит.

— А какой подходит?

Вместо ответа он схватил ее за плечи и, притянув к себе, грубовато впился в губы поцелуем. От шока Одри не сразу воспротивилась. Но стоило подумать, что в этот момент их может застать Зак, как появились силы. Одри вырвалась и отошла на несколько шагов назад.

— Ты с ума сошел! Зачем ты это делаешь?!

— А разве тебе не нравится?

— Нет! — крикнула Одри и бросилась к двери своей каюты.

Что за ерунда с ней происходит? Одри пыталась понять, что двигало Сильвером, что он вел себя совсем не так, как она привыкла, но не могла. Его будто подменили. Она помнила его взгляд за секунду до поцелуя. Глаза мутные и… Что это за чувство еще в них было? Одри сжалась на кровати, зажмурилась и пыталась понять, что ее так смутило в этом взгляде. Она для верности закрыла лицо ладонями, но озарение не наступило.

В дверь трижды постучали.

— Одри! Ты тут? — Зак вошел в каюту, видимо, в спешке Одри забыла ее запереть, и мгновенно изменился в лице. — Где эта скотина?!

Одри вскочила и замахала руками.

— Зак, успокойся! Никого тут нет.

— Это ведь Сильвер? Он тебя обидел? Приставал? Ну, говори же.

Одри не понимала, как он догадался, но не собиралась все ему выкладывать. Только драки им сегодня не хватало.

— Не знаю, чего ты себе напридумывал, — как можно более натурально удивилась она, — но меня укачало от выпитого, я спустилась за полотенцем, но меня подкосило.

Она улыбнулась, и Зак, кажется, ей поверил.

— Тогда это отличный повод не возвращаться, — подмигнул он. — Кажется, Виола решила непременно устроить оргию, и, по-моему, даже нашла желающих. Одного как минимум. Кто бы мог подумать, что наш хмурый медмаг-одиночка после первого же бокала становится таким горячим парнем.

Одри через силу рассмеялась вслед за ним и отвела взгляд.

— Одри, что-то не так. Я прав?

— Не хочу возвращаться в Лиару, — призналась она. — Здесь все такое настоящее, такое живое, яркое. А в том дорогущем отеле мне неуютно. Как будто там сказка закончится.

— Что за глупости? — Зак присел рядом и погладил ее по руке. — Пока я рядом, сказка тебе обеспечена.

— Пока, — эхом повторила Одри. — Но ведь это не навсегда.

Она почувствовала, как он напрягся после ее последних слов, но ведь примерно этого она и ждала. Просто курортный роман без обязательств.

— Какая же ты милая, — улыбнулся Зак, и все грустные мысли растворились от тепла его губ на ее губах.

Зак увлек ее на простыни, ещё пахнущие кондиционером для белья, и Одри оказалась придавлена его тяжестью. В очередной раз она ощутила себя такой хрупкой и беззащитной в его объятиях, и это делало ее счастливой. Она прижалась к нему, стремясь запомнить каждую проведенную с ним секунду. И с губ против воли сорвались совершенно лишние слова.

— Я тебя люблю.


Утром Одри жалела о сказанных под влиянием момента словах. Зак то ли не услышал их, то ли сделал вид, что не услышал, но ее робкое признание в любви так и повисло в воздухе, ставшим таким горячим от их взаимной страсти. Зря она позволила себе эту непростительную слабость — открыть душу перед человеком, с которым навсегда расстается меньше чем через неделю.

После той ночи Одри проснулась одна, хотя постель все ещё хранила тепло чужого тела, а на подушке еще не разгладилась вмятина от его головы. И запах. Совершенно особенный мужской запах, который ни с чем не спутаешь. Потом был завтрак, освобождение кают, прощание с кораблем. Телепортационная станция на небольшом островке, короткий, почти что формальный досмотр вещей — и вот уже ветер Лиары бьет в лицо. За все это время Одри перемолвилась парой слов лишь с Виолой. Подруга была довольной и умиротворенной и довольно бегло описала свою ночь в компании старпома Ранди, чей тусклый рыбий взгляд был с лихвой компенсирован многими другими достоинствами. Одри кивала и улыбалась, но чувствовала странную тоску. Словно одно хорошее в ее жизни закончилось, в другое не начнется.

Наверное, она просто немного устала от отдыха. Ну надо же, и такое бывает.

В номере, который встретил Одри чистотой, прохладой и абсолютной тишиной, она первым делом скинула босоножки и прошлась по ворсистому ковру на балкон. Сама не знала, на что надеялась, может, что увидит там по соседству Зака, который будет также лучезарно улыбаться ей, как и всегда. Но его балкон был пуст, зато ухо уловило что-то похожее на стук, доносящийся из глубин ее номера.

Одри пошла открывать, по пути бросив взгляд в зеркало. Волосы были в порядке, помаду, конечно, не мешало бы освежить, но когда это ее беспокоило. В невероятном волнении она распахнула дверь на всю ширь и застыла с глупой улыбкой на губах.

Но на пороге вместо Зака стоял Сильвер с весьма неоднозначным выражением лица.

— Сильвер?

Одри было неловко и даже немного неприятно его видеть после того странного поцелуя, хотя она и пыталась потом в мыслях списать его на действие алкоголя. Сильвер осмотрел комнату за ее плечом и, отодвинув Одри в сторону, без приглашения вошел. Это было настолько на него не похоже, что у Одри просто не нашлось слов, чтобы ему возразить.

— Что ты…

— Молчи и слушай, — перебил он. — Пожалуйста. Ты должна была захватить с собой в Лиару небольшой сувенир от шефа.

Одри удивленно приподняла брови.

— Откуда ты это знаешь?

— Потому что я именно тот человек, с которым ты должна была встретиться. Передай мне вещь и покончим с этим, чтобы как следует насладиться оставшимся временем отпуска. Думаю, тебя этот вариант тоже устроит.

— Подожди, я ничего не понимаю, — пробормотала Одри, оглянувшись на неплотно прикрытую дверь. — Ты друг Антонио Γотлинда? Почему сразу не сказал?

У Сильвера дернулось веко, и это не укрылось от Одри. Она вдруг почувствовала тревогу.

— Ты мог сразу сказать мне все, зачем тянуть до последнего?

— Я должен был убедиться.

— В чем? Что я это я? Глупости. Шеф сказал, что ты знаешь, как меня найти.

— Просто отдай вещь и разойдемся по — хорошему, — потребовал Сильвер и протянул руку. Одри уставилась на нее, как на гремучую змею. Можно было прямо сейчас со всем покончить. Она отдаст кулон, и беременная жена Антонио успокоится, а Одри честно отработает подаренную ей путевку в мир мечты.

Но почему-то она не спешила этого делать.

— А ты тут что забыл? — спросил Зак, в самый подходящий момент заглянув в номер к Одри. Он вошел как хозяин, вертя в руках универсальную карту-ключ. По лицу Дина Одри поняла, что Зак ему все испортил.

— Увидимся за обедом Одри, не забудь захватить сувенир, — сказал он и вышел из комнаты, нарочно задев Зака плечом. Тот удивленно проводил его взглядом и обратился к Одри:

— Про какой сувенир он говорил? Что ему нужно от тебя?

Он явно был встревожен встречей с Дином, и в любое другое время Одри бы задумалась о причинах, но не сейчас. Сейчас она чувствовала, как на нее надвигается цунами.

— Подожди! Можешь посидеть пару минут тихо? — попросила Одри, настроила стационарный линофон и набрала личный номер шефа. Протяжные гудки и тишина. Липкое чувство страха стало подниматься изнутри. Спина мгновенно покрылась холодным потом. Одри набрала номер косметологической клиники и с замиранием сердца слушала гудки. Зак послушно молчал рядом.

Примерно на пятом гудке, связь установилась.

— Одри? Почему звонишь на внешний канал? — высоким голосом спросила временная заместительница Одри по креслу секретарши.

— Синди, я никак не могу дозвониться до шефа. Он куда-то уехал?

— Как? Ты не знаешь? Ну да, откуда бы тебе знать, ты же на курорте. А он умер! Три дня назад нашли в собственном кабинете, — в трубке ненатурально всхлипнули.

— Кто умер? Подожди. Подожди, как это, умер?

— Ну как, как, — закудахтала Синди. — Как все люди. Хотя, — она понизила голос, — что-то там нечисто.

Одри с абсолютно белым лицом оборвала связь и медленно сползла по стене на пол. Зак подхватил ее как раз вовремя, не дав приложиться головой о тумбочку.

— Что случилось?! — рявкнул он, тряхнув ее за опущенные плечи. — Кто умер?

Одри в ответ расплакалась. Заку пришлось сбегать в ванную и набрать воды в стакан. Сунув его в ей руки, он сел рядом.

— Расскажи мне что случилось, я помогу тебе. Ничего не бойся.

Все одновременно встало на свои места. Человек, похожий на Антонио, который беззаботно отдыхал в Пуанге вместе со своей ни капельки не беременной женой. Интерес Сильвера, который он начал проявлять к ней, как только увидел. Кулон, подаренный бывшим парнем, который Сильвер по ошибке принял за тот самый кулон и потом вернул с видом благодетеля. Стало ясно, зачем он всюду за ней таскался, и почему был поврежден глубоководный артефакт Зака. Просто гид слишком сблизился с Одри и попал под удар. А теперь ещё и мертвый шеф, который всю эту кашу и заварил.

Теперь слова Виолы о том, что ее хотел убить Дин, получили подтверждение. Но что делать? К кому обратиться? Она далеко от дома, сбежать не получится! Стоит ли рассказывать эту историю Заку, ведь один, самый важный, вопрос все еще оставался открытым?

Что это за кулон такой, если ради него люди готовы пойти на убийства?

— Все началось с того, что мой шеф попросил меня передать одну вещицу своему брату через посредника в Лиаре, а взамен дал мне отпуск и полностью оплатил этот проклятый тур. Какая же я дура! Нужно было еще тогда догадаться, что это неспроста!

— Что за вещица?

— Кулон какой-то. Но шеф сказал, что этот человек будет ждать меня здесь, в Лиаре, а Сильвер сказал, что он это тот самый посредник. Но ведь Дин был со мной с самого начала, мы вместе телепортировались из Глории.

— Да, — согласился Зак, — не сходится. И ты не знаешь, с чего весь переполох?

— Нет… Ума не приложу.

Одри прижалась к его плечу и вытерла слезы ладонью. Рассказала все, что поняла буквально пару минут назад, даже самые страшные подозрения. Озвученные вслух, они стали еще более пугающими.

— Что тебе сказали по линофону?

— Что шеф умер три дня назад. В собственном кабинете. Синди обмолвилась, что с его смертью что-то неладно, и я уже ничему не удивлюсь. Зак, мне кажется… мне кажется, я могу стать следующей.

— Одри. Успокойся! — Зак снова ее встряхнул. — С тобой ничего не случится, обещаю. Покажи, что это за кулон такой, вместе мы придумаем, как это все разгрести.

Но Одри не хотелось даже в руки брать вещь, из-за которой ей теперь грозила смертельная опасность.

— Кулон как кулон, — отмахнулась она. — Серебряный, подвеска с овальным камнем. Довольно массивный и безвкусный.

— И все же, — настаивал Зак. — Покажи мне его.

Одри кивнула, поднялась с пола и подошла к шкафу. Футляр с кулоном она оставила на дне чемодана, а тот поставила в шкаф, прикрыв вешалками с одеждой. Раздвинула платья в стороны и замерла в нерешительности.

— Одри? — позвал Зак. — В чем дело?

Она не ответила, ошарашенным взглядом изучая недра шкафа. И все-таки должна была признать, что неуклюжему желтому чемодану было просто негде затеряться в нише, в которую он едва влез.

— Его нет, — сказала она потерянно. — Чемодан украли!

От новой волны истерики ее спасло только то, что сил на нее не осталось. Одри закусила дрожащую губу, и боль немного отрезвила.

— Поступим следующим образом, — сказал Зак. — Ты пойдешь на обед, встретишься там с Дином…

— Я не могу!

— Одри, — он взял ее за плечи и сжал их, — соберись. Чего бы не хотел этот человек, в полном обеденном зале он не сделает тебе ничего дурного. В любом случае я буду поблизости, и тебе стоит только подать знак, и я начищу рожу этому засранцу. Поняла? Ну же, иди ко мне.

Одри доверчиво прильнула к его груди, чувствуя, как ее сердце чуть замедлило бешеный бег, приноравливаться к его. Ощущение защищенности окутало ее пуховым одеялом, и Одри смогла выдохнуть.

— Хорошо, — сказала она, не поднимая лица. — Я пойду. Но обещай, что со мной ничего не случится.

— Обещаю.

— Подожди. Я говорю серьезно, — она скомкала пальцами ткань его белой футболки и повторила: — Он убьет меня, если что-то пойдет не так. Он уже пытался это сделать, но никто этого не понял. Поэтому подумай и ещё раз пообещай мне, что со мной все будет хорошо.

Ей было жизненно необходимо услышать эти слова, сказанные его неповторимым самовлюбленным тоном, которому хочется верить, даже если он лжет. Одри зажмурилась и почувствовала, как мягкие теплые губы коснулись макушки.

— Все будет хорошо. Я клянусь тебе.

Одри бы вовек не открывала глаз, чтобы не возвращаться к кошмару, в который в одночасье превратился самый лучший в ее жизни отпуск. Но часы тикали, и после того, как Зак ушел, она начала собираться к обеду. Пропажа чемодана тоже выбивала из колеи. Куда он мог деться из запертого номера, тем более, именно тогда, когда он понадобился Сильверу? Одно к одному, будто специально. Будто она отыгрывала написанную кем-то роль.

Одри потрясла немеющими руками и подняла выпавший из пальцев тюбик губной помады. Сама не знала, зачем красилась. Наверное, тянула время.

В коридоре послышались шаги, постояльцы собирались на обед, и Одри снова едва не впала в панику. Понадобилось еще минут пять, чтобы остановить слезы. Потом умыться, подышать, восстанавливая сердцебиение. Самой от себя было противно, но ведь она не шпионка под прикрытием, она простая секретарша, которая понятия не имеет, что именно хранила у себя все это время под видом безобидной побрякушки.

Страшно. Просто невероятно страшно.

* * *

Это случилось в самый разгар вечеринки. Сильвер стоял у борта и наблюдал за творящимся вокруг безумием с легкой брезгливостью. Сообщение пришло на коммуникатор неожиданно, когда первая партия шампанского заняла свое место в желудках отдыхающих. Сильвер отошел в сторону и, встав спиной к остальным, поднес руку к лицу.

Как и всегда, лица собеседника видно не было, и, похоже, тот воспользовался функцией отсроченного отправления. Но главное было не в этом.

“Нам надоело ждать. Твой план провалился, немедленно приступай к работе. Ты знаешь, на что мы способны в случае провала. Не вынуждай нас принимать меры. Каким бы ценным ты ни был для организации, бесполезные люди никому не нужны”.

Сильвер еще раз перечитал отрывистые строки на слабо светящемся маленьком экране и сквозь зубы пробормотал проклятие. Выходит, у него действительно больше нет времени, а ведь все так удачно складывалось. Он и правда хотел как лучше, но точно знал, больше предупреждений не будет.

Пора было заканчивать с этим затянувшимся фарсом.

Жаль. Он хотел оставаться собой до самого конца.


Глава 17
Маски долой

Одри заперла номер и спустилась самым длинным путем — по лестнице. Из обеденного зала доносились приглушенные звуки разговоров, позвякивание посуды, пахло горячей едой. Одри остановилась у входа, но стоять там долго было слишком подозрительно, и она переступила порог и пошла вперед, почти ничего перед собой не видя.

Как и почти каждое утро до этого Сильвер помахал ей рукой, приглашая занять свободное место рядом. Одри огляделась по сторонам, но Зак был так увлечен веселым разговором с молодоженами и Айзеком, что можно было подумать, он реально ни о чем не подозревал.

Одри пересилила себя и подошла к Сильверу.

— Я рад, что ты не выкинула никакую глупость, — похвалил он. — Надеюсь, и не рассказала никому?

— Нет.

Одри поймала на себе его изучающий холодный взгляд и превратилась в немую статую. Зато и Сильвер не смог разглядеть в ее окаменевшем лице признаков обмана. Он доверительно наклонился к ней через столик.

— Не смотри на меня как на чудовище, пожалуйста. Не знаю, что ты себе придумала, но я не хотел тебя напугать. Я на твоей стороне.

— Почему шеф просто не отдал вещь тебе? — вырвалось у Одри. — Ты был в Глории, ты мог забрать кулон у него.

— Шеф? А, старина Готлинд, точно, — Сильвер откинулся на спинку стула и улыбнулся. — Тебя не должно это интересовать. Отдых ещё не закончился. Просто разберемся с делами и продолжим как ни в чем не бывало. Так будет лучше, поверь мне.

Одри стало дурно от его улыбки. Никогда еще она не казалась ей такой хищной.

Сильвер принял ее молчание за знак согласия и протянул руку.

— Ну. Давай.

Одри сунула руки под стол и украдкой вытерла о штаны.

— У меня его нет.

— Прости?

— Мой чемодан пропал.

— Пропал? Как это… Как это, пропал?

— Пропал, — Одри пожала плечами. — Сначала был, а потом исчез. Совсем.

— Ты… — губы Сильвера нервно дернулись. — Ты что, дура?!

От его громкого возгласа у Одри внутри все опустилось. Она отшатнулась, и стакан с водой перед ней упал. Скатерть быстро пропиталась влагой, и к ним поспешил официант.

— Ни звука, — успел шикнуть Дин, и Одри сидела как кукла, пока официант не промокнул скатерть и не унес пустой бокал. Она только поймала взгляд Зака, будто говорящий ей: “Все под контролем”.

— А теперь повтори, что ты только что сказала?

Одри тяжело сглотнула вязкую слюну и пробормотала:

— Чемодан пропал. Кулон был внутри. Я не знаю, как так вышло. Я вернулась, а его нет.

На секунду ей почудилось, что Дин и правда ее убьет. Но, к счастью, ему хватило самообладания.

— Отлично. Просто чудесно. Я его недооценил.

— Кого? — пискнула Одри. — Чемодан?

— Не разочаровывай меня, Одри. Поднимайся, мы уходим.

— Куда?

Сильвер молча обошел столик и помог ей подняться, хотя его пальцы так больно сжали ее локоть, что было больше похоже, что он силой поднял ее со стула. Одри беспомощно проводила взглядом Зака и других ребят, но не нашла в себе сил сопротивляться.

— Куда мы идем? Скажи мне!

— Спросим, не находил ли кто уродливый старый желтый чемодан, — ответил Сильвер, и Одри возмутилась:

— Он новый!

— Да мне плевать!

Спорить сразу расхотелось. Она быстро-быстро перебирала ногами, чтобы поспевать за Сильвером. У ресепшн он остановился и совсем другим, вежливым и учтивым, голосом спросил:

— Саманта, помогите нам, пожалуйста. У мисс Брук опять проблемы с багажом. Скажите, не могли бы его во время уборки, скажем, унести из номера?

— Унести? — переспросила девушка, глупо хлопая ресницами. — Это как так?

— У нас чемодан пропал, — повысил он голос. — Из номера. Мы были на экскурсии, и из запертого номера пропал желтый чемодан. Теперь понятно?

Саманта поменялась в лице.

— Мы разберемся! — пообещала она, смертельно бледнея. — Наверняка, произошло какое-то недоразумение, но наша служба охраны быстро решит эту проблему.

— Уж, пожалуйста, — процедил Дин. — Одри, идем.

— Куда теперь?

— К тебе. Хочу убедиться, что ты не пытаешься водить меня за нос.

Итак, он ей не верил. Да Одри и сама бы себе сейчас не верила — в глазах паника, лицо белое, как мел, язык заплетается не хуже, чем слабые от волнения ноги. Она с опущенной головой шла за Сильвером, будто привязанная, и видела только его ноги в дорогих светлых туфлях.

Это сон, просто плохой сон, который вот-вот закончится.

И Одри кричала: “Разбудите же меня!”, но никто не слышал ее сбивчивых мыслей.

Она провела ключ-картой, и Сильвер вежливо пропустил ее в номер первой, а потом запер дверь. Оставшись с ним наедине, Одри затрепетала, и одного строгого взгляда хватило, чтобы защипало глаза.

— Итак, где ты видела его в последний раз?

Одри сглотнула слезы и повела Сильвера в спальню. Открыла шкаф и кивком указала внутрь.

— Здесь. Стоял внизу.

Сильвер опустился на колени и внимательно изучил содержимое бельевого шкафа, перебрал все наряды на вешалках и простучал внутреннюю стенку. Одри стояла рядом, обхватив себя руками за плечи.

— Видишь, его нет! Я сказала тебе правду.

— Извини, но время слов подходит к концу, — жестко парировал Дин и размял кисти. — Я осмотрю тут все и не уйду, пока не буду уверен, что чемодана действительно нет. Или пока не найду нужную мне вещь.

Он принялся бесцеремонно копаться в ее вещах, выдвигал по очереди все ящички комода, перетряс постельное белье. Одри беспомощно наблюдала за погромом со стороны. Наконец, она не выдержала.

— Вещь, вещь… Что это за вещь такая? В самом деле, не за кулоном же ты охотишься?

— А ты не в курсе?

— Представь себе, нет.

Сильвер вышел из ванной, вытирая руки ее полотенцем.

— Тем лучше для тебя. Одри, ты должна знать только одно. Я тебе не враг, я не хочу, чтобы ты пострадала из-за того, чего даже не понимаешь. Не меня тебе стоит опасаться.

Одри обвела рукой разгромленное помещение.

— Не тебя? А кого же тогда?

— Ты же рассказала Мэллори все, я прав? Можешь не отвечать, это было очевидно. И тебе не показалось, что он очень заинтересовался?

Одри хотела возразить, но слова почему-то застряли в горле.

— Ты хотел меня убить, — сказала она вместо этого. — Утопить в Пуанге, но Зак спутал тебе карты.

Сильвер рассмеялся. Потом бросил полотенце на стул и сунул руки в карманы.

— Ты сама-то себя слышишь? Я хотел убить тебя? А как бы я узнал, где искать вещь?

— Ты… значит, ты хотел устранить Зака, потому что он бы в случае чего защитил меня.

— Уже похоже на правду, но все равно не она. А правда в том, что это был Мэллори. Он подстроил все так, чтобы ты пострадала, но в итоге заподозрила бы кого угодно, но не его. Меня. Так и вышло.

— Глупости! — закричала Одри. — Ты хочешь его опорочить!

— Да? Я не хотел, поверь, но ты не оставила мне выбора.

Он подошел к туалетному столику и взял смятый экскурсионный буклет. Одри видела его сто раз и не понимала, какой в нем прок, тем более, сейчас.

— Посмотри сюда и скажи мне, что это можно объяснить.

Одри взяла из его рук буклет, повернутый задней стороной, и несколько раз прочитала надпись и посмотрела на фото.

— Это какая-то ошибка. Мало ли что случилось. Может, его заменили в последний момент…

— Нашего гида зовут Том Джили и он совсем не похож на того человека, который почему-то занимает его место. И более того, в списке сотрудников нашей турфирмы вообще нет такого человека, как Зак Мэллори. Это фальшивка. Одри, ты спала с фальшивкой.

Одри смотрела на фото темнокожего парня с копной черных кудрей. Просто полная противоположность Заку, как будто специально.

— Он даже не смог правильно нас телепортировать, едва не угробил всю группу в Кинуа, и это только потому, что не знал, что делать. Он не гид. Кто угодно, но не он.

— Хватит! — Одри замотала головой. — Хватит. Прошу…

Сильвер собрался продолжить, но раздался сигнал стационарного линофона, и Сильвер велел Одри ответить.

— Да, я. Вот как? Ничего, продолжайте, пожалуйста. Он мне очень нужен, там… там остались нужные мне вещи. Да. Держите меня в курсе.

— Что сказали? — спросил Дин.

— Охранные плетения не потревожены, слепков ауры тоже нет. Но в соседнем номере на какое-то время был зафиксирован подозрительный энергетический вакуум.

— Соседнем — это не в номере ли Зака Мэллори?

Одри нехотя кивнула.

— И ты еще сомневаешься?

Одри плотно сжала губы и не ответила. Сильвер посмотрел на часы и, проходя мимо, хлопнул ее по плечу.

— Я зайду попозже. Советую хорошенько обдумать, на чьей ты стороне, и принять верное решение.

Одри услышала стук входной двери и щелчок автоматического замка. Ее мелко трясло, но плакать больше не получалось. Наступило странное отупение — ни мыслей, ни чувств, только гул в голове и пустота в желудке. Уже даже не страх — сосущее чувство разочарования. Ради чего это все? Зачем? Почему именно с ней?

Одри утерла кулаком влажные глаза и выскочила в коридор. Надо срочно все рассказать Виоле и попросить совета, она обязательно нащупает верный выход из ситуации, просто и элегантно, как всегда. Но на истерический стук никто так и не ответил. Впору было совсем пасть духом, и Одри была как никогда к этому близка. Она как будто разделилась на две половины, одна из которых продолжала верить Заку и его улыбке, а вторая расширенными от ужаса глазами видела паутину лжи и притворства, которой он ее оплетал все эти дни. Одри совсем ничего не знала об этом человеке, он никогда не говорил о себе, а она и не спрашивала. Но если она не успокоится, не сможет ничего сделать для своей защиты.

— Одри? Прости, возникли срочные дела по работе, не успел заметить, куда ты… Одри? Что случилось?

Зак подошел к ней и протянул руку, чтобы коснуться щеки, но Одри уклонилась. Внутри все разрывалось от боли и больше всего на свете хотелось прижаться щекой к его ладони и позволить ему во всем разобраться вместо нее.

— Как все прошло с Дином?

— Нормально, — ответила Одри механическим голосом.

— Как он отреагировал?

— Почему это тебя так интересует?

Зак опешил.

— Потому что я волнуюсь за тебя, разве это не очевидно?

— И только? Ты уверен, что нет ничего такого, что я ещё должна знать?

— Одри, ты ведешь себя странно, — нахмурился Зак и снова протянул руку, на этот раз, чтобы взять ее за локоть. — Давай уйдем из коридора.

— Нет! — Одри вырвалась и прижалась спиной к стене. — Я никуда с тобой не пойду. Я… Да я тебя даже не знаю!

В конце коридора открылась и тут же закрылась дверь, кто-то повернул к площадке с лифтами, и вот они снова остались одни. Одри все так же жалась к стене, а Зак начинал терять терпение.

— Ты совсем рехнулась от страха? Что ты такое говоришь?

— Игры закончились, Зак. Или как там тебя на самом деле зовут, — хрипло сказала Одри. — Больше можешь не притворяться другим человеком, потому что я знаю, что ты никакой не гид, а только прикидываешься им. Почему? Это из-за меня и этого проклятого кулона? Что в нем такого важного?!

Под конец Одри сорвалась на крик, и Зак пораженно слушал ее, не пытаясь перебить.

— Что за бред? Это тебе Сильвер наговорил?

— Да я сама все видела, своими глазами!

— Он пытается настроить тебя против меня, потому что знает, что я поклялся тебя защищать. Он просто пудрит тебе мозги, чтобы первым заполучить чемодан.

— Первым? — усмехнулась Одри. — То есть вперед тебя?

— Ты все неправильно понимаешь.

— Нет. Боюсь, я наконец-то все правильно понимаю.

Зак сжал кулаки. Его лицо ожесточилось, четче проступили линии скул. Казалось, он вот-вот кинется на Одри, но в этот момент они оба услышали сигнал линофона.

Зак посмотрел на экран и вполголоса выругался.

— Ответь, — устало велела Одри. — Наверное, с работы.

Зак боролся с собой, но вызов оказался для него важнее, и Одри проскользнула к себе в номер, пока выдалась возможность. Заперевшись, она дала волю бессильному гневу. Сильвер уже перевернул все вверх дном, и она просто ходила по комнатам и раскидывала вещи в разные стороны, как будто это могло реально ей чем-то помочь. Она обвиняла себя в глупости и наивности, ругала Зака, да и Сильвера тоже. Оба хороши, и она вместе с ними.

Еще раз изучила брошюру. Как долго на нее не смотри, фотографии Зака там не появится, черное не станет белым. Одри не знала, как ей поступить, если чемодан все-таки найдется. И не лучше ли для нее будет, если его найдет не она, а кто-то из этих двоих?

Ответ на этот вопрос она придумать не успела. Когда раздался короткий звуковой сигнал, Одри даже не успела понять его источник. Кинулась к стационарному линофону, но после второго сигнала пришло осознание — “ожила” функция связи на ее идентификационном браслете мага. Коммуникатор она забыла дома, а передавать сообщения с помощью браслета могли только маги. Одри так редко пользовалась им, что почти забыла, что он так умеет.

Сообщение было от шефа.

Дыхание перехватило, и Одри буквально рухнула в кресло, как подкошенная. Через мерцающую синеватую голограмму с ней разговаривал мертвец.

— Одри, прости, что пришлось втянуть тебя в это дело. Мне правда жаль. Просто выполни то, что тебе скажут, и все будет хорошо.

Изображение задергалось, смазалось, и Одри успела увидеть, как изменилось лицо шефа, как будто он увидел что-то страшное. Мелькнула тень… И все. Конец.

Одри прокрутила сообщение ещё несколько раз, пытаясь понять, что происходит. Шеф сидит в кресле, кажется, это его кабинет в офисе. Он говорит быстрее и тише обычного, как будто спешит поскорее закончить, но все равно не успевает. Эта тень… Похоже на силуэт человека. Убийца?

Одри видела последние секунды жизни шефа, видела его убийцу, пусть и мельком. Это сообщение поставило на ней крест.

Браслет снова подал признаки жизни. Одри поспешно приняла вызов.

— Не делай глупостей, если не хочешь повторить его судьбу.

Голос был изменен, и Одри не узнала говорящего. Это все, что он сказал, но этого более чем достаточно, чтобы прочувствовать ситуацию. Одри попала в западню, кто бы это ни был — Сильвер или Зак, он пойдет на все.

— Что мне делать? Что мне делать? — запричитала она. — Что делать?!

Зак ей больше не помощник, Виола куда-то пропала и линофон в ее номере не отвечает. Искать защиты у Айзека или сладкой парочки Линси и Коннора — глупо и опасно. Как-то так вышло, что она осталась с угрозой один на один.

За дверью послышались подозрительные звуки. Одри была уже так напугана, что от неожиданности чуть не прикусила язык.

— Кто там? — спросила она, подойдя к выходу. — Виола, это ты?

Шорох послышался снова. Одри рискнула приоткрыть дверь и выглянуть в коридор.

На пороге стоял круглый розовый саквояж.

Одри целую минуту тупо смотрела на него, а потом он пришел в движение и покатился прямо на нее. Одри посторонилась, и странный чемодан, шурша колесиками, прокатился прямиком в комнату и остановился возле закрытого шкафа.

— Ты ещё что такое?

Одри наклонилась к чемодану и потыкала пальцем. Удивительно, но при соприкосновении она почувствовала неприятное покалывание, а от места, которого она коснулась, расходились мерцающие круги. Одри притронулась к своему идентификационному браслету, вспоминая нужный энергетический узор. Магия плохо поддавалась, все-таки Одри слишком редко ею пользовалась, но долго стараться не пришлось. Иллюзия сползла с чемодана, открывая ярко-желтый дешевый пластик. Одри упала на колени и с облегчением выдохнула. Дрожащими руками расстегнула потайное отделение, и волна облегчения прокатилась по ней во второй раз. Кулон был на месте!

Она едва успела вытащить украшение, как за дверью снова раздались подозрительные звуки. Одри замерла, прижимая к себе чемодан. В дверь тихонько постучали, и Одри задержала дыхание, чтобы не выдать себя. Посетители в такой момент — это явно не к добру.

Ручка резко дернулась, потом еще раз и еще, будто кто-то с той стороны яростно боролся с замком. В голове пронеслись жуткие картины, одна страшнее другой, и голос Зака заставил ее вздрогнуть

— Одри. Открой дверь!

Она посмотрела на задвижку. До этого момента дверной замок казался ей надежной защитой, но не сейчас, когда человек, которому она имела глупость признаться в любви, пытается ворваться к ней, как какой-то грабитель. Или как убийца. Одри поняла, что обычная задвижка не выдержит такого напора, а от магнитного замка толку не было, ведь у Зака была универсальная ключ-карта.

— Одри, давай поговорим как взрослые люди! — настаивал Зак, сопровождая свои слова очередной порцией стуков — Ты же не боишься меня, нет? Это же глупо!

Чемодан определил громкие звуки как опасность и стал покрываться защитными плетениями, встроенными в охранное заклинание. Прикоснуться к нему сейчас было все равно, что сунуть руку в пасть сарку.

— Задержи его, ладно? — Одри погладила чемодан и заметалась по комнате. Куда она может спрятаться? Ее взгляд упал на балконную дверь с развевающимися занавесками. Решение пришло мгновенно.

Одри кинулась туда, надеясь, что Зак еще какое-то время будет пытаться выйти с ней на контакт. Главное, не столкнуться нос к носу с Сильвером. Вот же, они специально обустроились в двух соседних от нее номерах, чтобы следить! Α Виола хороша, так запросто поменялась с Заком комнатами. Одри в последний раз оглянулась на звук вскрываемой двери и выскользнула на свежий воздух.

Ей повезло, на соседнем балконе никого не было. Одри посмотрела вниз и ее затошнило. Под ней целых семь этажей, нереальная высота. Да будь их даже и меньше, у нее не хватило бы храбрости спуститься даже на один. Тоненький парапет не внушал доверия, а в дверь продолжали ломиться. К голосу Зака добавился второй, судя по громким выкрикам, это был Дин, и у вечных соперников разгорелся очередной конфликт.

Одри выдохнула, достала увесистый овальный кулон из коробки и повесила на шею. Потом мысленно досчитала до пяти и смело перебросила ногу через парапет. Перед глазами пронеслась вся жизнь, составленная словно из красочных коллажей и ярких стикеров. Ничего не разглядеть — просто пестрая лента, от которой под веками плясали раздражающие блики.

— Одри. Прекрати дурить и открывай! — от этого злобного окрика, Одри вздрогнула, и ее нога, собравшаяся нащупать хоть какой-нибудь выступ, соскользнула и поехала вниз. Все заняло доли секунды, сначала из-под тела ушла опора, сердце упало куда-то в желудок и замерло, как неживое, а потом засвистело в ушах.

— Ой!

Одри едва не заорала в голос, когда ее подхватили горячие руки. Она зажмурилась и крепко вцепилась в человека, так удачно поймавшего ее за минуту до неминуемой смерти.

— Одри? Ты чего? — спросил Айзек, немного сонно хлопая выгоревшими ресницами. Без своих очков выглядел он непривычно, от него явственно несло алкоголем и табаком. Хоть кто-то просто наслаждался жизнью в этом проклятом туре.

Одри поморгала и сдавленно сглотнула, усилием воли заставив себя разжать пальцы.

— Ааа… — протянула она, не зная, что и сказать.

Но вечно хмурый медмаг был не в том состоянии, чтобы дружить с логикой. К свалившейся на него с верхнего этажа знакомой он отнесся философски.

— Иду я, значит покурить, а тут с неба падает ангел, — сказал он. — Хотя сначала с неба показались розовые трусики, а уже потом и весь остальной ангел.

Он как-то странно хихикнул, покачнулся, и до Одри дошел сладковатый дымок его самокрутки.

— Извини, — Одри соскочила с его рук и проверила сохранность кулона на шее.

— За что? Это же просто отличный конец отпуска, я спасаю девушку от коварных преследователей и в награду получаю поцелуй! — Айзек посмотрел на Одри. — Ведь я прав?

Даже немного не в себе, он не потерял способности подмечать важное. Одри не пришлось ничего говорить, тем более что времени было в обрез.

— Я поцелую тебя попозже, герой. А сейчас…

— Я провожу тебя к выходу.

Пошатываясь, он добрел до двери и выпустил Одри в коридор. Ну хоть один из ее товарищей по туру оказался просто туристом и все. Еще одного тайного злодея Одри бы не пережила.

Она выглянула в коридор, там никого не было кроме горничной, которая с флегматичным видом возила пылесосом по ковровому покрытию.

Поправив маечку, Одри со спокойным видом прошла мимо нее и свернула к аварийной лестнице.

Еще немного, и Зак с Дином догадаются, что она ушла через балкон. Часики тикают.

Паника, отступившая под натиском новых сильных эмоций, накрыла ее с новой силой. Одри побежала вниз по лестнице, пытаясь сосредоточиться и понять, где можно спрятаться. Ноги сами вынесли ее к нижней площадке, с которой они отправлялись на экскурсию. Табличка над входом гласила, что это телепортационный зал отеля, и оттуда как раз выходила новая группа отдыхающих.

Одри успела затормозить и спрятаться за кадку с огромным растением, когда перед ней прошли два сотрудника безопасности. Обратиться к ним? А может, они тоже состоят в заговоре? Казалось, что в отеле каждый готов на нее напасть. Надо бежать отсюда как можно скорее.

Одри осторожно выглянула из своего убежища и поняла, что у нее есть один единственный шанс на побег. Добраться до телепортационной площадки и переместиться обратно в Пуанг.

Она выждала момент и смешалась с неорганизованной толпой. Сердце бешено билось, когда она прошла мимо занятых делом техников и вместо того, чтобы уйти к лифтам, резко свернула в опустевший телепортационный зал. Γорел слабый дежурный свет, стояли четыре арки, две из которых еще не до конца перешли в спящий режим. Одри сделала шаг к ближайшей.

— Одри!

Она обернулась и увидела, что к ней бежит Зак, а следом за ним Сильвер вместе с сотрудниками отеля. С удвоенной силой она рванула вперед, едва не сбив собой навигационную панель телепорта.

— Не делай глупости! Одри! — крикнул Сильвер.

— Ты не знаешь, как им пользоваться! — добавил Зак.

О, как он был прав! Она понятия не имела, какие координаты вводить и как вообще активировать перенос. Единственная мысль, которая пульсировала в мозгу — надо бежать, бежать, бежать отсюда.

Одри ни на что не надеялась, ее рука скользнула по пластику навигационной панели, будто изучая. В университете же этому учили. Неужели она так ничего и не вспомнит?

— Да пошли вы все! — разозлилась она и с силой ударила кулаком по панели.

Вокруг все заискрилось, затрещало. Αрка наполнилась хаотичными сиреневыми всполохами, и последнее, что Одри увидела, прежде чем переместиться, это испуганное лицо Зака, протягивающего к ней руки.

А потом наступила темнота.


Глава 18
Свет в конце тоннеля

Мысль о том, что она не выбрала пункт назначения, появилась гораздо позже. Одри осторожно открыла глаза и тут же зажмурилась. Яркий солнечный свет пробивался сквозь кроны развесистых кустарников с круглыми листьями и попадал точно на лицо. Память услужливо подсунула картинку, где Γеорг делал из этих листьев панамки.

Кажется, ее закинула в Кинуа.

Ей снова повезло, по крайней мере, она немного знает местность и сможет спрятаться тут на какое-то время. Бунгало были жилыми, кое-где висели рубашки, а костер ещё не успел прогореть.

— Γеорг! — позвала Одри, но ей никто не ответил. Возможно, проводник повел группу дальше в джунгли. Остаться тут или попробовать найти их самостоятельно?

Почему-то Одри не сомневалась, что Георг поможет ей, но не могла ждать на месте. Она подобрала нож, оставленный кем-то из туристов, и двинулась в сторону пещеры. Тяжелый кулон с грубой цепочкой натирал ей шею, и Одри сняла его, положив в нагрудный карман.

Дорогу к пещере она помнила плохо, ей казалось, что та была совсем не далеко от лагеря, но Одри шла уже, наверное, час, а вокруг был все-тот же густой душный лес.

Очень хотелось пить, было влажно и душно. Одри присела на небольшой камень, с тоской смотря на свои ноги. Кожаные ремешки босоножек превратились в орудия пыток, терзая ее все сильнее с каждым шагом. По лицу градом катился пот.

Вдруг позади зашуршала трава. Одри вскрикнула и швырнула туда позаимствованный из лагеря нож. Бросок получился так себе, и Одри испугалась больше своего гипотетического врага. Пушистый липотиан испуганно чирикнул, посмотрел на нее своими маленькими желтыми глазами и быстро упрыгал обратно в заросли.

— Как ты меня напугал! — воскликнула Одри. — Глупое ты животное.

Зато трусливому липотиану удалось немного снять напряжение, из-за которого стало совсем невозможно идти дальше. Одри решила снять босоножки и дать отдых ногам, и как только она это сделала, кусты зашевелились вновь. И на этот раз отголоски голосов не предвещали ничего хорошего.

Одри быстро натянула босоножки, потихоньку сползла вниз с камня и уткнулась головой в проход, вырубленный между лианами. Она сразу узнала это место: та самая поляна, где они впервые встретились с ожившим заклинанием с кучей щупалец. Выходит, она присела отдохнуть в паре шагов от цели. Стараясь не хрустеть ветками, Одри пошла вперед, к пещере. Если ей повезет, удастся переждать опасность и потом попросить помощи у Георга.

Одри почти ползком добралась до пещеры и только внутри, оказавшись под прикрытием свисающих лиан и вязкой темноты, перевела дух. Прохладная вода в бассейне принесла долгожданное облегчение, Одри села на каменный выступ и опустила ноги в воду. Вокруг нее кольцами расходилось свечение, но Одри, наконец, не чувствовала никакой опасности. К счастью, теперь пещера была просто пещерой, без всяких сюрпризов, и если повезет, надежнее места ей не найти.

Одри сжалась в комок и постаралась мыслить позитивно, но получалось из рук вон плохо. Ее ищут, возможно, чтобы убить, потому что ее ныне уже мертвый шеф ввязал ее в какую-то авантюру, а она польстилась на сладкие посулы, как последняя дура. Знала же шефа, как облупленного. Жадиной был, жадиной и помер. Какой уж тут бесплатный тур для богатых и успешных.

Таким образом Одри корила себе ещё около часа. Время в сумраке пещеры тянулось, как резиновое, и в действительности могло пройти и три часа, и десять минут. Хруст веток заставил ее отвлечься от самобичевания — вдалеке послышался голос, зовущий ее по имени.

Одри выругалась и отбежала дальше вглубь пещеры, возможно, у нее получиться спрятаться там или даже пройти дальше. Вода же откуда-то поступает в бассейн? Она осторожно ощупывала каменную стену на предмет ниши или выступа, за которым можно было бы притаиться. Гнилая лиана лопнула у нее под руками, и Одри, не удержавшись на ногах, провалилась в темноту, не успела даже вскрикнуть или испугаться. Одновременно с этим пещера наполнилась топотом и голосами. Одри встала на четвереньки и осторожно выглянула из своей дыры.

Зак и Сильвер, пихаясь и рыча друг на друга, стояли возле бассейна.

— Она должна быть тут, — уверенно заявил Сильвер. — Из всех мест в Кинуа она точно смогла бы найти только это.

Одри сокрушенно прикусила губу. Как же легко оказалось ее просчитать, а она-то думала, что сможет их запутать.

Зак молчал и шарил взглядом по стенам. Одри попятилась, медленно поднялась на ноги, и тут тонкая подошва босоножки соскользнула с камня. Мужчины одновременно повернулись на звук, и Одри сорвалась с места.

Она бежала наугад, спотыкаясь о невидимые в темноте камни. Лимит ее везения подходил к концу. Она не угодила в тупик и по случайности обнаружила настоящий подземный ход, но вскоре каменная кишка стала совсем узкой, почти до паники, почти до удушья. Когда идти дальше стало опасно для жизни, Одри почувствовала дыхание свежего воздуха. Пещера действительно оказалась не тупиковой, и вместо ловушки Одри очутилась на пороге бездны.

За резко обрывающимся краем каменной площадки далеко внизу билась и рычала беспокойная река. Звук был такой громкий и грозный, что Одри, оглушенная и дезориентированная, попятилась. За спиной была лишь темнота пещерного тоннеля и преследователи, которые скоро ее настигнут, а впереди…

Впереди был мост. Но какой мост!

От одного крутого берега до другого над пропастью была перекинута узкая веревочная дорога из старых канатов и досок, даже на неопытный взгляд не вызывающих доверия. “Перила” давно обвили лианы, несколько досок в середине отвалились и покачивались на ветру. Впрочем, как и весь мост.

— Вы шутите, — пробормотала Одри вслух и еще раз обернулась. Пока никого не виднелось, но едва ли затишье продлится долго. Одри сжала в кулаке кулон. Какая безделица, а сколько принесла проблем. К сожалению или к счастью, особо предаваться унынию времени тоже не было, и Одри решительно взялась за канаты.

Странно, откуда только смелость взялась? Одри никогда не совершала ничего безрассудного, даже по мелочи. А вот в первый раз повелась на сомнительное предложение об отдыхе — и куда это ее привело? Без преувеличения можно сказать, что на волосок от смерти.

Одри затаила дыхание, накинула цепочку с кулоном на шею и сделала первый шаг. От ужаса стало дурно и закружилась голова. Остановившись с одной поднятой ногой, она досчитала до пяти и опустила стопу на следующую доску. Если идти медленно и выверять каждый шаг, есть шанс добраться до финала относительно невредимой и уж точно — живой. От облегчения, что она ещё не свалилась в бездну, Одри со свистом выпустила воздух, и тут налетевший порыв ветра колыхнул шаткий мостик. Одри вцепилась в натянутые канаты обеими руками и застыла на месте. Перед глазами не пронеслась целая жизнь, как говорят, и даже полжизни не пронеслось. Одри просто на какое-то время совсем перестала дышать, а сердце провалилось в желудок. Слышно было, как оно колотится там, и потревоженные внутренности скручивало болезненными спазмами. Когда немного отлегло, Одри нервно облизала пересохшие губы и упрямо продолжила путь.

Минуты растянулись на года, и казалось, что гул в ее голове громче, чем шум воды под ногами. Кровь стучала так, будто кто-то бил в барабаны у нее в ушах.

Но не только это.

— Одри! Одри, остановись!

Она повернула голову и увидела, как из темного зева тоннеля выбежал сначала Зак, потом Дин.

Итак, они вместе. Этого стоило ожидать.

— Одри, не дури! — рявкнул Сильвер, перекрикивая грохот стремительной реки. — Этот мост сейчас рухнет!

Зак что-то быстро заговорил, тыча пальцем в Одри, и она снова почувствовала тупую боль в груди. Она все еще так хотела верить этому человеку, но больше не могла позволить себе такой роскоши. Она шевельнулась, и внутри все ухнуло вниз, когда канаты под руками протяжно заскрипели от натуги. Мужчины разом перестали спорить и подошли к самому краю, впрочем, не делая попыток шагнуть на шаткий мост.

— Одри, замри и не двигайся, — велел Зак. — Зачем тебя туда вообще понесло?

Он вел себя, будто ничего особенного не произошло. То же лицо, те же вальяжные интонации, даже майка — белая, туго обтягивающая широкую мощную грудь — та же, что и в их первую встречу.

Сильвер отпихнул его плечом.

— Немедленно возвращайся обратно, Одри. Ты подвергаешь себя опасности.

— Себя? — рискнула переспросить Одри. — Или это?

Сильвер поменялся в лице, когда она подцепила пальцем кулон и оттянула цепочку. Он сразу успокаивающе вскинул руки.

— Эй, спокойно. Давай будем разумными взрослыми людьми.

— Это вообще не про тебя, — сказал Зак. — Зачем ты пытался настроить Одри против меня? Что за детский сад такой?

— Я всего лишь раскрыл ей глаза на то, что ее водит за нос дешевый жиголо.

Если бы Одри не покачнулась, они бы накинулись друг на друга с кулаками. Но резкий порыв ветра качнул мост из стороны в сторону, и Одри прикусила язык от неожиданности. Рот наполнился кровью.

— Одри, это неправда! — воскликнул Зак. — Прошу, поверь мне!

— А что тогда правда, если не это? — спросила она. Ветер усиливался, и она не могла пойти ни вперед, ни назад, пока хлипкая “почва” под ее ногами ходила ходуном. Мерный скрип канатов и досок успел стать почти привычным. — Я хочу знать правду. Сейчас!

Она поймала взгляд Зака и на долю секунды готова была бросить все и поверить ему. К счастью, вмешался Сильвер.

— Что ты хочешь знать?

— Все.

— Один вопрос — один ответ, — сказал он. — И один твой шаг обратно. Идет?

Одри колебалась недолго.

— Идет. Я начинаю. Что это за вещь?

— Одри, не слушай его! — перебил Зак. — Не верь ему. Разве забыла, что он обманывал тебя ничуть не меньше меня!

Он признался в своей лжи, но легче не стало. Одри повторила вопрос:

— Что это за вещь, если ради нее можно убить?

Зак открыл рот, но Сильвер вскинул руку, прерывая его.

— Это не обычное украшение, как ты уже поняла. Это артефакт, точнее, энергетический накопитель. Он содержит в себе важное заклинание. Очень важное.

— Что за заклинание?

— Это уже второй вопрос, а ты еще не выполнила свою часть сделки.

Одри прикусила губу, но обещание есть обещание. Она перешагнула с одной доски на другую и тут же вцепилась обеими руками в ненадежные поручни.

— Что за заклинание?

На этот раз Сильвер ответил не сразу.

— Тебе лучше этого не знать. Просто прими это как факт.

— Ты нарушаешь условия сделки.

Зак перестал крутить головой от нее к Дину и обратно и мрачно подтвердил:

— Он прав. Лучше задай другой вопрос.

Но Одри хотела знать ответ на этот.

— Что это за заклинание?!

Она перестаралась и слишком сильно качнулась вперед. Зак повторил ее движение, почти ныряя в пропасть.

— Одри!

Она сумела выровняться и где-то на грани сознания отметила, что даже не успела испугаться.

— Я не шучу, — сказала она. — Вы вертели мной, как хотели, так что я хочу знать абсолютно все и только после этого я решу, как мне поступить.

Мужчины замолчали. Было видно, как они борются с собой, и ей было их даже немного жаль. Столько дней они плели вокруг нее паутину, а теперь все рушится на их глазах.

Но себя ей было жаль больше.

— Я получил приказ убить тебя, как только заберу накопитель, — признался Сильвер наконец. — Поэтому я тянул время. Не хотел выполнять приказ… таким образом. Надеялся, что удастся забрать заклинание незаметно для тебя, но я тянул слишком долго, и мне велели заканчивать работу. Но я, правда, не желал причинять тебе зла, Одри, и до сих пор не хочу. Я не пытался тебя утопить, я не убивал твоего шефа. Если ты просто отдашь мне накопитель, я смогу сделать так, что ты вернешься в Глорию невредимой. Даю слово.

Он казался таким честным в этот момент. Он всегда был рядом и правда мог убить ее в любой день, но не сделал этого. Но не потому ли, что чемодан слишком ответственно подошел к своей охране? Не будь охранное заклинание таким эффективным, стал бы Сильвер играть так долго?

— Одри, насчет того, что ты тогда сказала мне, ночью, — вдруг заговорил Зак. — Я ничего не ответил не потому, что не испытываю к тебе тех же чувств, а потому что знал, что ты не простишь меня за обман. Я выдавал себя за другого человека по приказу Службы безопасности Визании. Мне приходится на них работать, это… это слишком сложно объяснить. Помнишь, ты спрашивала про мою сестру? Она больна, и СБВ обещала помочь ей. И если этот мерзавец хочет украсть заклинание для своих дружков, фанатиков и террористов, то я защищаю интересы Ойкумены. Поверь мне. Я не лгу. Я должен был вмешаться в процесс передачи накопителя врагам обитаемых миров. Но ты спутала мне все карты. Ты… Ты стала особенной для меня.

По лицу покатились слезы. А может, просто начался теплый тропический дождь.

— Не смей говорить мне о чувствах, — сказала она, и горло предательски сдавило тисками. — Вам обоим нужен этот проклятый накопитель, но вы в лепешку расшибетесь, чтобы не говорить мне, что в нем хранится. Моя жизнь зависит от этой штуки и зависела все это время. Вы что, серьезно думаете, что я сейчас расплачусь и кинусь в ваши объятия? — она быстро смахнула со щеки текущие градом слезинки. — Так вот. Я вам не марионетка!

В груди стало тесно и горячо. Странное ощущение заполняло тело, и Одри поняла, что больше не может этому сопротивляться. Ярость. Вот, что она теперь чувствовала. Ярость и опустошенность.

Она сорвала цепочку с шеи и подняла высоко над головой.

— Что ты делаешь? — занервничал Дин. — Одри, не совершай того, о чем потом пожалеешь. Ты не знаешь людей, на которых мне приходится работать. Они убьют и меня, и тебя.

— Ха, ты не знаешь людей, на которых мне приходится работать, — хмыкнул Зак. — Одри, давай отмотаем назад и будем честными друг с другом? Обещаю, что никогда не буду ничего от тебя скрывать.

Он протянул к ней руку, и Одри грустно покачал головой.

— Знаешь, Зак, есть отличный способ проверить, что для тебя важнее. Я или это.

Она отвела руку в сторону, и цепочка свесилась через канатные перила. Дин схватился за голову, а вот Зак, будто все еще не верил, что она так поступит.

Ну что же, смотри.

Одри разжала пальцы, и тяжелый кусок металла камнем полетел вниз. Спустя пару секунд он скрылся в пенной стремительной воде, даже без всплеска.

— Что ты наделала?! — заорал Сильвер и упал на колени. — Дура. Идиотка! Ты нас всех уничтожила!

Но Одри продолжала смотреть на Зака. Он проводил взглядом последний полет своей цели и поднял голову.

В этот момент раздался жуткий треск. Одри почувствовала пугающую легкость, как будто что-то, мешающее ей, исчезло. И тут же полетела в пропасть.

— Одри!

Мост рушился. Одри ударило по затылку доской. Верх и низ, вода и небо — все закрутилось в бешеном темпе. Одри только успела вытянуть руку и ухватиться за что-то, прежде чем перешла в свободное падение. Сердце ещё не начало биться, когда Одри повисла над бурлящей бездной, держась одной рукой за мохристый конец каната. Он сильно раскачивался, и потная ладонь скользила по гладким от старости волокнам. Одни посмотрела вниз и увидела собственные беспомощно болтающиеся ноги, а еще ниже — торчащие из воды острые камни.

— Одри, держись!

Она повернула голову на голос. Зак выхватил нож и, полоснув по толстой лиане лезвием, оттолкнулся от края утеса.

Ладонь защипало от боли, и Одри еще на несколько сантиметров сползла вниз по канату.

Зак бесстрашно несся к ней, ухватившись за лиану одной рукой, а другую протягивая к Одри. От столкновения слезы брызнули из глаз, канат выскользнул из содранной в кровь ладони, но Зак не дал ей упасть.

— Держись за меня, — коротко приказал Зак. — Не бойся. Все уже хорошо.

Одри обхватила его за пояс, и Зак начал раскачивать свое тело мощными рывками. Одри поняла, что он задумал, и стала ему помогать. Не сговариваясь, они работали в едином ритме. Одри старалась не смотреть вниз. Тело Зака было нестерпимо горячим, оголившийся живот блестел капельками пота. Он старался за двоих, но даже их совместных сил не хватало, чтобы раскачаться достаточно сильно и дотянуться до ближайшего берега.

— Одри. Одри, я тебя… спасу…

Хотелось крикнуть, чтобы он не тратил силы на слова, но Одри промолчала. Она понимала, что тянет его вниз, и либо лиана не выдержит, либо они оба сорвутся, либо… Либо сорвется только она.

Она опустила взгляд на бурлящий поток. С моста он не казался таким устрашающим, и Одри почти видела, как исчезает в нем, и ее тело сломанной куклой бьется о мокрые камни.

Нет. Она слишком сильно хотела жить.

Зак зарычал, толкая их обоих в сторону обрыва, и тут лиана все-таки надорвалась. Снова это мерзкое ощущение полной невесомости, и руки разжались. Одри полетела вниз, но буквально через пару ударов сердца что-то пронеслось рядом, и падение резко завершилось.

— Виола?!

Девушка стояла на одном колене и, вытянув перед собой руки, ловко сплетала заклинание Стихии Огня. Одри вскочила, но едва не сверзилась с узкой поверхности флайта. Виола управляла дорогим артефактом как заправская воздушная гонщица. Флайт сделал лихой вираж, и Одри успела увидеть, как под ними пронеслась такая же доска, где пассажиром был Зак. И тут Виола рывком выпрямилась, флайт крутануло на месте.

— Пригнись! — крикнула Виола, завершила свой узор и увела флайт влево. И как раз вовремя: с берега начали стрелять. Одри сразу узнала базовое заклинание Земли. Мелкие камешки атаковали их с устрашающей скоростью и частотой.

Виола закрылась огненной стеной, а потом отправила ее вперед, чтобы под ее прикрытием добраться до врага. Одри не понимала, что происходит. Она словно попала на поле боя, ее трясло и мотало из стороны в сторону. Виола стояла в полный рост, и вокруг нее концентрировалось просто дикое количество магической энергии.

— Он там один, — сбоку возник флайт с Заком. Бывший гид был подозрительно спокоен. — Я знаю правила, но его я возьму сам.

— Цыц! — шикнула на него Виола. — Ты уже наворочал дел, а мне разгребай. Меняемся. Я лечу в атаку, а ты уводишь Одри в безопасное место.

— Простите, дамы, — улыбнулся Зак и хлопнул по гладкой поверхности флайта.

— Вот засранец! — воскликнула Виола, когда Зак скрылся за огненной завесой. Она развеяла заклинание и пустила флайт низом, чтобы уйти из-под обстрела. Только тогда Одри рискнула заговорить.

— Виола, что происходит? Я… я уже ничего не понимаю!

Подруга тряхнула кистями и ухватила новые энергопотоки для следующего заклинания.

— Прости, но объясняться придется потом. Сильвер наш враг, и он не так прост, как кажется. Зак идиот, что полез в пекло с голыми руками. Судя по всему Сильвер опытный маг, и Зак ему не ровня.

Флайт начал огибать берег, и Одри подняла голову. Отсюда ничего не было видно, и она спросила:

— Ладно. Что будем делать?

— Придется сначала куда-то сбросить тебя, потом…

Она замолчала, и Одри заподозрила неладное.

— Что? Что такое?

— К Дину подоспело подкрепление. Дело дрянь, милая.

Одри безуспешно попыталась разглядеть хоть что-нибудь, пока не догадалась перейти на магическое зрение. Тогда и стало видно возмущение сети энергетических каналов. Совсем рядом готовились отнюдь не детские заклинания.

Решение пришло внезапно.

— Я так понимаю, Сильвер сейчас находится отдельно от своего подкрепления? А там, где Сильвер, там и Зак?

Виола задумчиво кивнула.

— Да, получается, что так.

— Тогда я схожу здесь.

Одри сильно рисковала. Ее Стихией была Вода, но даже если бы и Воздух — с ее навыками и опытом лучше отсиживаться в окопе. И,тем не менее, удача оказалась на ее стороне. Одри оттолкнулась и, на ходу выстраивая нужную последовательность потоков, помогла себе левитацией. Давно позабытое ощущение силы переполнило ее. Сознательно ограничив использование магии, она стала жить обычной жизнью, но маг всегда остается магом, даже работая секретаршей.

На последних метрах узор развеялся, и Одри чудом успела ухватиться за выступ скалы, подтянулась и, почти срывая ногти, взобралась наверх.

— Удачи! — пожелала Виола и умчалась прочь.

Одри осталась стоять недалеко от пещеры, а у входа кипело магическое сражение. В огненных вспышках угадывались три фигуры, одна — Виолы, а две другие казались незнакомыми. Одри решила не мешкать и бегом бросилась к низко нависающему своду пещеры.

Ей удалось проскочить невредимой. В каменной кишке было темно и холодно, звуки снаружи едва проникали, поглощенные гулким сырым мраком. Одри не знала, что делать дальше. Тоннель на первый взгляд не имел ответвлений, она просто пошла вперед, осторожно ступая и все равно распространяя вокруг зловещее эхо.

Только бы Зак ее дождался! Сначала она спасет этого идиота, а потом прибьет. Но уже сама.

От напряжения сводило спину. Одри добралась до выхода в подземный грот, и вот там уже услышала голоса.

— Уйди с дороги, кретин! Ты не знаешь, с кем связался!

Это Сильвер. Одри прибавила шагу, и ответ Зака увидела уже своими глазами.

— С трусливой крысой, кинувшей хозяев на растерзание? Ха. Да пошел ты!

Зак висел в воздухе над озером, скрученный воздушными петлями. Сильвер стоял спиной к Одри и не мог видеть ее появления.

— Нет, ты так ничего и не понял. Не меня вам надо бояться, — покачал он головой. — Я не хочу ничьих смертей, даже твоей. Дай мне уйти!

Он боялся. Одри не хотела даже представлять себе, что могло напугать того, кто так пугал ее саму. Она шагнула вперед и использовала то единственное оружие, которое у нее было. Зато более чем в избытке.

Озеро пришло в движение и волной обрушилось на Дина вперемешку с поднятым со дна светящимся песком. Силы этого удара хватило, чтобы опрокинуть его на землю и слегка оглушить. Зак упал на осушенное дно и громко выругался.

— Зак! Зак, ты в…

Одри забыла обо всем на свете и собралась подбежать к нему, но тут что-то острое прижалось к горлу. Одри скосила взгляд и увидела тонкое женское запястье и пальцы, сжимающие рукоятку ножа.

Больше никакой магии, только грубая сила.

— Где накопитель? — спросила Линси. Острое лезвие чуть вспороло кожу, Одри запаниковала и ещё раз слабо дернулась. Кровь потекла по отточенной стали.

— Я выбросила его в реку.

— Ты шутишь?

Одри было не до шуток, особенно после того, как самые безобидные люди в их группе оказались врагами. Она повторила:

— Я выбросила его в реку.

— Это правда…

Сильвер медленно поднялся, покачиваясь, как пьяный, и выплюнул попавшую в рот воду. Теперь Одри не могла видеть, что там происходило с Заком.

Странно, что это вообще волновало ее в такой момент.

— Ты провалил задание, Дин. Мы тебя предупреждали. Надо быть совсем тряпкой, чтобы испортить такую простую работу.

Сильвер поднял вверх руки, но Линси не спешила отпускать Одри из смертельного захвата.

— Линси, что происходит? — спросила она. — Почему ты делаешь все это?

— Где Коннор? — спросил Сильвер одновременно с ней.

— Коннор разгребает то, что ты заварил, — зло прошипела Линси. — А ты, деточка, помалкивай, пока я не перерезала тебе глотку. Дин, ты знаешь, что я должна сделать, был уговор. Ты нас разочаровал, и ты завалил свою последнюю проверку, больше тебе доверия нет.

— Отпусти Одри, и я пойду с тобой.

Лицо Сильвера было белым, как мел, и светилось в полумраке пещеры. Одри стало страшно за него, она не понимала, о чем они говорят, но уже догадалась, что милые молодожены и были теми, от кого только что так отчаянно пытался сбежать Сильвер. Те, кого им всем реально стоило бояться.

— Сначала ты. Иди сюда.

Сильвер с поднятыми руками сделал несколько шагов вперед. Неужели он готов рискнуть ради нее? После всего, что уже сделал?

Линси резко оттолкнула ее в сторону. Сверкнула сталь, и Дин согнулся пополам. Одри вскрикнула, упала, перекатилась и, прижавшись щекой к сырому песку, увидела, как Сильвер плавно опускается рядом. Из-под прижатых к животу ладоней сочилась кровь.

Линси схватила Одри за волосы и дернула вверх. От боли брызнули слезы, а тело прошила судорога. Одри как во сне видела окровавленное лезвие, занесенное над ее лицом. Это конец? Совсем все?

Она зажмурилась и почти сразу услышала удивленный вздох. Тень, нависающая над ней, исчезла. Раздался глухой звук падающего тела.

Одри поспешно отползла подальше.

— Ты как? Эй, посмотри на меня. Одри, Одри!

Зак обнял ее за плечи и легонько потряс. Ужас близкой смерти еще застилал глаза, но это тепло, эти руки… Они вернули ее к жизни.

Одри прижалась лицом к его груди и протяжно то ли вздохнула, то ли всхлипнула. Зак гладил ее по волосам и что-то шептал, пока оцепенение окончательно не прошло.

— Все закончилось, — сказал он и коснулся губами вспотевшего лба. — Все уже хорошо.

Одри бездумно смотрела на залитый кровью песок, на лужицы воды, окрашенные красным. На два тела, без движения лежавших рядом друг с другом.

А потом пришло осознание.

— Он может быть еще жив!

Зак помог ей подняться, и они подошли к телу Сильвера.

— Рядом экскурсионный лагерь экстремальщиков, — сказал Зак, проворно осматривая Дина. — Попросим помощи у Георга.

Он разорвал на себе майку и прижал к ране. Пока Зак поднимал Сильвера на руки, Одри пыталась остановить кровотечение. Получалось не очень хорошо.

Путь до стоянки туристов показался ей вечностью. Сильвер не пришел в себя, дышал, хрипло и прерывисто. Кровь все не останавливалась, но Одри верила Заку, а он говорил, что все будет хорошо.

Γеорг не задавал лишних вопросов и сразу занялся пострадавшим. Одри казалось, что она погружается все глубже и глубже куда-то внутрь себя. Вместе с облегчением пришло спасительное отупение, и только руки Зака, не выпускавшие ее из объятий ни на секунду, как только они остались наедине, не давали отключиться.

Они ждали развязки возле одной из хижин. Одри узнала, что Виола была не той, за кого себя выдавала, и вместо беззаботной любительницы мужчин и острых ощущений оказалась членом знаменитой Службы безопасности Визании, поддерживающей основы магического порядка в обитаемых мирах. Причем не самым последним членом, потому что Зак был всего лишь ее протеже.

— Не спи, скоро нас отсюда заберут, — пообещал он. — Ты точно не ранена?

Одри покачала головой.

— Нет. Я в порядке. Просто устала.

Каждое слово приходилось буквально выталкивать из себя, и Зак понял это. Прижал к себе и позволил прислонить голову к плечу. Одри не хотелось больше ни о чем думать, хотя где-то там Виола ещё сражалась с Коннором, а Дин лежал одной ногой в могиле. Все ещё не верилось, что все это было с ней и что все действительно закончилось.

— Я во многом лгал тебе, — вдруг тихо сказал Зак, поглаживая по спине. — На самом деле я, конечно, никакой не гид, а обычный мошенник средней руки. Я зарабатываю на жизнь обманом и, — он усмехнулся, — своей внешностью. Точнее, зарабатывал. Потому что все в прошлом. Я нужен Службе безопасности, это мой шанс начать все сначала. Они не просят о сотрудничестве, они находят твое слабое место и используют его, но так даже лучше. Благодаря им я здесь, с тобой. Но прежде я должен сделать ещё кое-что. Позволь сказать тебе одну абсолютную и безоговорочную правду.

— Какую правду?

— Я люблю тебя, Одри Брук. И это самые честные слова за всю мою никчемную жизнь. Ты мне веришь?

Одри крепко зажмурилась.

— Да. Верю.

И стало так легко-легко, что захотелось рассмеяться. Потом лагерь наполнился людьми в форме Службы безопасности, Сильвера окружили медики и медмаги, а со стороны пещеры бодрой походкой вышла Виола.

— Эй, голубки! — позвала она на весь лагерь. — Дело сделано, пора и честь знать.

Она уперла руки в бока, подмигнула, и Одри слабо улыбнулась в ответ.

— Зак, молодец, — похвалила Виола, — иди сюда, мерзавец, я тебе уши надеру! Почему не слушаешься приказов? Я тебе начальница или кто? Эй, ты меня слушаешь?

Одри спрятала лицо у него на груди и закрыла глаза, продолжая чувствовать биение любимого сердца.

Кажется, отпуск все-таки закончится тут.

А вот любовь? Кто знает.


Эпилог

Дни сменялись днями, и скоро стало казаться, что никакого головокружительного отпуска в жизни Одри Брук, бывшей секретарши клиники магической косметологии, никогда не было.

— Да, я поняла. Спасибо, что уделили время. До свидания.

Она во вздохом отложила линофон и вычеркнула очередную фирму из списка в ежедневнике. Снова отказ. Мир словно сговорился оставить ее за бортом. И это после всего, что она пережила!

Несправедливо!

Но так всегда бывает — вчера у тебя было все, а сегодня ничего, вчера ты купалась в лучах лиарского солнца и внимании головокружительных мужчин, а сегодня в одиночестве сидишь в пустой квартире, за которую в следующем месяце будет нечем заплатить. И нет больше ни подруг, ни мужчин, только грязная посуда и тучи за окном. А где-то сейчас плещется ласковое лазурное море…

Тогда все закончилось как-то скомкано, быстро, Одри мало что успела понять сразу, додумывала уже потом, дома. Служба безопасности работала четко: ее забрали в штаб СБВ, долго и нудно допрашивали, заставляя раз за разом рассказывать одно и то же. От белых стен, безэмоциональных лиц и однообразных вопросов к горлу подступала тошнота. И за все это время ей больше не удалось увидеться с Заком. Курортный роман подошел к концу.

Нет, она ничего не знала о связи шефа с террористической антимагической группировкой.

Нет, она лично не разговаривала с Антонио Готлиндом и не знала, что он обокрал лучшую магическую лабораторию Ойкумены.

Нет, она не в курсе, что на кону стояла формула мобильного мгновенного телепорта многоразового действия.

Да, она в курсе, какое это было великое открытие в истории современной магической науки.

От вопросов кружилась голова. Знали бы они все, как глубоко ей плевать на будущее магии и всей Ойкумены, когда в сердце будто нож воткнули.

Линси и Коннор не семейная пара, а напарники по оружию. И Сильвер не простой парень, а наследник известной фамилии военных предателей, переметнувшихся на сторону врага во время последней попытки совершить переворот в содружестве обитаемых миров. Эксперты смогли доказать, что это не он, а фальшивые молодожены испортили глубоководное снаряжение Одри, чтобы напугать ее. Зак — агент на полставки в Службе безопасности Визании и работает, чтобы его больной сестре оказывали достойную медицинскую помощь, что стоит слишком больших денег для него. Он, всегда такой легкомысленный и беззаботный, один обеспечивал семью, проворачивая мелкие аферы, вовсю пользуясь своим обаянием и привлекательной внешностью.

Он был мошенником и ловеласом, обманщиком и манипулятором. Он был мужчиной, которого Одри полюбила.

Она заставила себя опомниться и вернуться к реальным проблемам, которые нарастали как снежный ком. После смерти шефа и тайного расследования СБВ у нее больше не стало работы, а найти ее в Глории в это время года было не самой простой задачей. Зато это отвлекало от депрессии, в которую она готова была в любой момент окунуться. Она и хотела увидеть Зака снова и боялась, что это может случиться. Зак лгал ей, и это оставалось фактом, как не посмотри. Простила ли она его? Ответа на этот вопрос у нее все еще не было.

Да, уж лучше совсем не отдыхать, чем потом так мучиться.

Пришло сообщение от мамы:

“Детка, ты можешь вернуться домой, когда захочешь. Мы с отцом будем рады тебе помочь”.

Впервые перспектива все бросить и сбежать от проблем в родное гнездышко ее не прельщала. Придется выслушивать мягкие укоры и советы, от которых давно тошнило. Одри накрылась пледом с головой, как линофон снова подал признаки жизни.

Одри высунула руку из теплого кокона и запустила голосовое прослушивание.

— Выйди на улицу.

Голос был автоматическим, чужим и мертвым, но у Одри что-то болезненно сжалось в груди, когда она его услышала. Как будто… Как будто вместо него услышала совсем другие, знакомые интонации.

Она вскочила, путаясь в складках пледа, и подбежала к окну. Распахнула створку, и с улицы потянуло свежестью раннего глорианского вечера третьей четверти года. Скоро пойдет дождь.

А он стоял под ее окнами совсем рядом с гудящей, никогда не засыпающей трассой, и смотрел наверх. На нее. И она бы увидела его белозубую улыбку даже через океаны всех миров вместе взятых.

— Ты простынешь, глупая, — сказал Зак, когда она спустилась к нему, и снял куртку. — Накинь-ка.

Черная кожа так знакомо пахла и так тепло обнимала, почти как его руки.

— Зак, — только и сказала Одри.

— Собственной персоной, — улыбнулся он. — Уже успела забыть?

Подул ветер, и влажные после душа волосы упали ей на лицо, но Одри не пошевелилась, чтобы их убрать.

— Ты обижена, я понимаю, — быстро заговорил Зак, как будто пытался перебить сам себя. — Нам не удалось нормально поговорить, начальство озверело, всех кинули по следу, а мне влепили такой выговор, что лучше бы я в той пещере помер. Я, правда, хотел бы найти тебя раньше, но Виола, то есть, капитан Монро, так насела, что я света белого не видел… Одри. Одри, ты меня слышишь?

Одри молча коснулась его руки. Теплая.

— Одри… — выдохнул он и порывисто обнял ее. — Прости меня. Прости.

Прохожие смотрели на странную пару — загорелого парня в майке без рукавов и девушку в пижаме и тапочках, обнимающихся под начавшимся дождем.

Одри не простила его, просто дала еще один шанс. Только одну попытку начать все сначала, начать все правильно.

— Привет, я Зак, — сказал он в ответ. — Ты симпатичная. Не оставишь свой номерок?

— Но ты его уже знаешь, — улыбнулась Одри. — Кстати, откуда?

— О, совсем забыл! Не соизволите ли вы сопроводить меня до штаба Службы безопасности? — Зак картинно поклонился и протянул руку. — Пока мы совсем не промокли.

— Подожди-подожди! То есть ты пришел ко мне не чтобы извиниться, а чтобы отвести к своему начальству? Да ты… да ты…

Одри отвесила ему пощечину, и стало немного легче.

— Эй! — Зак потер покрасневшую щеку. — Ты все не так поняла! Куда ты?

Одри решительно вернула ему куртку и сказала:

— Стой тут, мне нужно переодеться.

Она пошла к дому и тут услышала за спиной:

— Эй, Одри. Теперь все будет по-другому, обещаю.

Она, не оборачиваясь, кивнула и продолжила путь. А когда вернулась, Зак крутил в руках какой-то маленький предмет. Одри подошла ближе и спросила:

— Что это?

— М? А, это? — Зак хитро улыбнулся. — Одна очень интересная штука.

Он обнял Одри за талию, и вдруг перед глазами потемнело. Она вцепилась в его плечи, и через секунду их обоих уже не было в Глории.

— Зак! — Одри едва не задохнулась от неожиданности. — Это же…

— Мобильный телепорт многоразового использования, — ответил он. — Не думаешь же ты, что Служба безопасности не подстраховалась и первой не забрала себе такую полезную штуку? Ты выкинула в пропасть копию, за которой охотились террористы.

— Так значит, настоящей целью было не вернуть формулу, а просто не дать ей попасть в чужие руки?

— Конечно, было бы лучше ее вернуть, но твой вариант тоже был ничего.

Молодой парень в форме СБВ кивнул им и поднес к лицу руку с идентификационным браслетом.

— Они прибыли. Запускать?

Одри переглянулась с Заком, и он ободряюще похлопал ее по плечу.

— Пойдем? Начальство не любит долго ждать.

Их пропустили в кабинет, где уже было двое людей: фиолетововолосая девушка в строгом мундире, выгодно подчеркивающем все достоинства ее фигуры, и высокий крепкий мужчина средних лет, несмотря на возраст, с заметной проседью в волосах.

Мужчина поднялся им навстречу из-за стола и протянул Одри руку:

— Одри Брук? Меня зовут капитан Гершель. Мне рассказали, что вы самоотверженно защищали украденный из лаборатории накопитель и не дали ему попасть в руки врага. Мы с капитаном Монро рассмотрели вашу кандидатуру на роль напарника для агента Мэллори и сочли ее подходящей. Вы готовы сотрудничать со Службой безопасности Визании и служить на благо Ойкумены и ее жителей?

Он смотрел ей в глаза немигающим взглядом жестких серых глаз и, кажется, не подразумевал отказа. Виола из-за его спины радостно улыбнулась и помахала рукой.

Одри повернулась к Заку, немного ошарашенная той скоростью, с которой менялась ее жизнь.

— Ты хочешь работать вместе со мной? — спросил он негромко. — Дашь мне шанс все исправить?

Одри думала. Она не знала, на что ее уговаривали подписаться, но точно знала, что ни в Глории, ни в родном мире ее не ждало ничего хотя бы на сотую долю столь же необычное и яркое, как те дни, что она провела с Заком. Может, это именно то, для чего она рождена? Как узнать это, если только не проверить на себе?

— Это опасно? — спросила она у капитана Гершеля.

— Да, — честно ответил он. — Но ваш коэффициент магического потенциала довольно неплох, только опыта не хватает. Мэллори хорошо справляется со специфическими заданиями, но ему нужен маг рядом, а мы не можем раскидываться ценными кадрами. Так вы согласны?

В последний раз за Одри охотились всего три человека, а она едва не умерла от страха. Но…

— Да, я согласна.

Но как-то же надо начинать новую жизнь.

Лицо Зака озарила улыбка облегчения, и Одри улыбнулась в ответ. И этот момент выбрала Виола для своей реплики.

— Вот и отличненько. Кстати, вас обоих ждет сюрприз. Рядовой Оливер вас проводит. Увидимся чуть позже.

В коридоре Зак первым делом попытался поцеловать Одри, но она решительно пресекла эту попытку.

— На этот раз все по порядку. Сначала я узнаю тебя поближе, раз уж ради тебя я опять во что-то ввязалась, — сказала она, накрыв его губы ладонью. — И, кстати, на нас смотрят.

Рядовой мгновенно сделал вид, что смотрит совсем в другую сторону, даже порозовел немного от старания.

— Идите за мной, — пробормотал он и пошел вперед по длинному светлому коридору.

Одри позволила Заку взять себя за руку, но не более.

— Ты, правда, согласилась на предложение Гершеля ради меня? — спросил он.

— И ради себя тоже. Но можешь гордиться, твоя заслуга в этом тоже есть.

— Ты научилась острить, — похвалил Зак и придвинулся ближе.

— А ты не научился тормозить.

Одри ткнула его кулаком в плечо, но тут иx провожатый остановился возле одной из двойных дверей.

— Зайдем вместе, напарник? — спросила Одри.

— Конечно, напарник. Раз, два, три…

Они толкнули двери и сделали шаг вперед.

— Добрый вечер, — поприветствовал их Сильвер Дин собственной персоной и убрал ноги со стола. — Рад вас снова видеть. Хотя к тебе, Мэллори, это не относится.

— Что он тут делает?! — закричал Зак, и Одри поняла, что для него появление Дина тоже стало сюрпризом. Ощущение дежа-вю накрыло с головой, а тут и Виола пожаловала. Она обняла их с Заком за плечи и довольно проворковала:

— А это ваш третий товарищ по оружию. Бывший преподаватель, действующий предатель и будущий агент Службы безопасности. Советую поскорее привыкнуть друг к другу, потому что вам уже выдали новое задание, — она подмигнула Одри. — Еще не выкинула купальник? Он может тебе пригодиться, потому что в Пуанге срочно понадобилась наша помощь. Справитесь?

Одри по очереди оглядела своих новых коллег и вздохнула. Наугад нашла пальцы Зака и сжала.

Справятся, куда они денутся. Ведь теперь они вместе, а это важнее всего.


Оглавление

  • Пролог
  • Глава 1 Дамочка с желтым чемоданчиком
  • Глава 2 Гид в пене
  • Глава 3 Утро начинается не с кофе
  • Глава 4 Джунгли зовут!
  • Глава 5 Не время для сна
  • Глава 6 Экстрим кусается
  • Глава 7 Вечер, который запомнится
  • Глава 8 Похищенная принцесса
  • Глава 9 Слишком много экзотики!
  • Глава 10 Маленькие женские радости
  • Глава 11 Опасная глубина
  • Глава 12 Пари на любовь
  • Глава 13 Оседлать удачу
  • Глава 14 Прямое попадание
  • Глава 15 Голые и счастливые
  • Глава 16 Белая полоса, черная полоса
  • Глава 17 Маски долой
  • Глава 18 Свет в конце тоннеля
  • Эпилог
  • X