Мария Боталова - Леди с тенью дракона

Леди с тенью дракона 919K, 214 с. (Леди с тенью дракона-1)   (скачать) - Мария Боталова

Мария Боталова

Леди с тенью дракона

(Леди с тенью дракона – 1)


Глава 1

Он сразу не понравился мне. Не знаю даже, чем именно. То ли улыбкой своей слащавой, то ли слишком правильными чертами лица, то ли тем, что попытался напоить меня приворотным зельем. Причем… судя по всему, неправильным зельем. Будь на моем месте другая, то, вполне вероятно, она могла бы всерьез травануться.

Я задумчиво покрутила бокал в руках, поднесла к губам, делая вид, будто собираюсь отпить, а на деле – принюхиваясь, чтобы проверить догадку, и с улыбкой поинтересовалась:

– Сам делал?

Кажется, мой собеседник – молодой лорд Эриан Талог Раиш, сын хозяина соседнего владения – в этот момент рассказывал забавную историю из студенческой жизни, а потому вопрос застал его врасплох.

– Что делал? – переспросил он непонимающе.

– Зелье, – не переставая улыбаться, пояснила я.

– Какое зелье? – Эриан слегка насторожился.

Демонстративным жестом снова поднесла бокал к губам, улыбнулась шире и терпеливо пояснила:

– Приворотное зелье, которое Вы, лорд Эриан, незаметно подлили в мой бокал.

На долю мгновения в его глазах мелькнул страх, но лорд быстро взял себя в руки.

– Прощу прощения, но я не понимаю, о чем Вы говорите.

Я немного помолчала. Потом в задумчивости заметила:

– А корня дриара здесь многовато…

– Как многовато?! Не может быть! – Эриан подскочил ко мне, но тут же опомнился. На аристократично бледном лице проступили красные пятна. Лорд отшатнулся и буквально рухнул обратно в кресло. Упавшим голосом спросил: – Вы убьете меня?

– Хм… – я всерьез задумалась. – Попытка создания сильного приворота. При закреплении физической близостью страсть привороженного сохраняется на протяжении нескольких месяцев, от четырех до шести. Вполне достаточно времени, чтобы жениться, да?

Лорд Эриан поник, весь как-то ссутулился, съежился сразу.

– В этом была задумка? – я не спускала с него взгляда.

– Да, – он обреченно кивнул. – Но идея не моя, так отец захотел. Сказал, что если в нашей империи появилась принцесса, значит, нельзя шанс упускать.

Ну да, у предыдущего императора, покинувшего пост всего неделю назад, были только сыновья. Трое сыновей и ни одной дочери. Даже не подберешься. Тем лордам, у кого тоже сыновья.

– Конечно, заполучить в жены наследницу трона – правое дело, – я с иронией закивала и продолжила список прегрешений: – Итак, приворотное зелье. Но оно не получилось. Корня дриара слишком много, да и на огне, по-моему, зелье передержали. Так что умопомрачительная страсть мне не грозила в любом случае. Вместо страсти – долгое и мучительное заседание в туалете.

Брови лорда в изумлении поползли вверх.

– Что?.. Да как Вы… как…

– Как определила? Довелось наблюдать действие корня дриара, если его слишком много положили, да еще и долго варили. Не важно, с какими ингредиентами смешивать. Результат один. Это сильное слабительное.

– И что меня ждет? – понурившись еще больше, обреченно вопросил лорд Эриан.

Забавный он. Как будто даже не приспособленный к придворным интригам. Хотя, судя по рассказам о веселой студенческой жизни, папочка его на самом деле держал подальше от великосветского общества, в закрытой академии на границе. А сейчас, почувствовав возможную выгоду, решил по-быстрому пристроить сыночка. Пока другие лорды со всей империи не налетели.

Какая ирония. Неделю назад я и помыслить не могла, что сама окажусь в императорском дворце и буду рассуждать о каких-то интригах вместо того, чтобы готовиться к выпускным испытаниям.

Вспомнив, от чего, собственно, оторвал меня этот злосчастный прием лордов Раиш, вдруг осознала, что придумала, каково будет наказание.

– Признаюсь, давно было любопытно, что произойдет, если приворотное зелье выпьет тот, к кому оно должно приворотить…

Эриан явно занервничал.

– Но увы, завеса сей тайны в этот раз не приоткроется. Зелье-то работает не так, как нужно. Но Вы все равно его выпьете, лорд.

Я протянула ему бокал и добавила:

– Пейте.

Эриан поднял на меня жалостливый взгляд.

– Может, не надо?

– А Вы представьте, что все могло быть хуже, – посоветовала я. – Например, если бы Вы правильно зелье приготовили.

Почему-то после моего предложения Эриан загрустил только сильнее. Может, страсть к самому себе представлялась ему меньшим злом, чем длительное времяпрепровождение в туалете?

– Будет сильно плохо? – спросил он со вздохом.

– Ну… – я задумалась. – Трудно судить. Боюсь, настолько точную оценку свойств зелья дать не смогу. К тому же, многое зависит от организма. Как у Вас с желудочно-кишечным трактом? Часто бывают проблемы?

Да, я издевалась. Но, видимо, слушать меня дальше оказалось невмоготу. А может, Эриан опасался, что начну перечислять эти самые возможные проблемы в подробностях. Скривившись, он схватил бокал, запрокинул голову и разом влил в себя всю жидкость, после чего ошалело уставился на меня. Я с любопытством наблюдала за ним.

Какое-то время так и сидели, в ожидании глядя друг на друга. А потом лицо Эриана вдруг стало изменяться – с каждой секундой на нем все больше проявлялось выражение вселенского страдания.

– Леди… г-где… где туалет?! – сипло выдавил лорд.

– Катши, проводи нашего гостя.

Из угла зала выскочила тень и метнулась к выходу. Быстро справившись с изумлением, Эриан припустил вслед за тенью. И правильно! Ему явно не стоило медлить.

Как только лорд скрылся за дверью, приказала еще двум теням-стражам:

– Проследите за ним.

После того, как обе тени послушно выскользнули в коридор, начертила в воздухе символ вызова. Отец ответил с небольшой задержкой – как раз такой, чтобы выйти из зала, где беседовал с лордом Раиш старшим.

– Да, родная? – устало отозвался он.

– Пап, они приворот пытались ко мне применить. Будь осторожен.

– Приворот? – отец насторожился. В глазах мелькнуло беспокойство. – Ты выпила?

– Нет конечно. – Я фыркнула. – Буду еще пить всякую гадость. Этот Эриан даже толком зелье приготовить не сумел. Вместо приворота получилось сильное слабительное.

– Только не говори, что ты…

– Да, я споила ему это зелье.

Отец схватился за голову.

– Леста, зачем?! Стражи второй день жалуются, что у темницы дежурить невозможно! Хватает вампира, которому ты конечности поотрывала, он до сих пор кровью хлещет, полы заливает. А лорд Кеирд, которому ты споила очищающее зелье? От содержимого его желудка всех узников и стражей выворачивает. Но теперь-то… теперь!

Нет, ну а что я могла сделать? Сами напросились! Вампир всего лишь словил отражение собственного заклинания, и не моя вина, что заклинание на вампиров действует немного иным образом, чем на демонов. А лорд Кеирд вообще урод – хотел меня отравить этой дрянью. С какой целью, предстоит еще выяснить.

Так что возмутилась я вполне справедливо:

– Ты сам просил пока не убивать! «Начало правления с горы трупов – плохая примета», – передразнила я. – Ну, чьи слова?

– Ладно, Леста! – отец мученически вздохнул. – Мы обсудим это потом. Эриана гони в темницу. А я разберусь пока с Раиш старшим.

– В темницу, так в темницу, – пожав плечами, согласилась я.

Честно говоря, узников жалко не было ни капли. В конце концов, никто не подговаривал их всех идти к отцу с заверениями в вечной преданности новому императору и при этом готовить для него неприятный сюрприз. Одних покушений на жизнь предотвратили целых шесть. И это за первую неделю!

Вот стражам сочувствую немного. Но если будет совсем плохо, поставим вместо них кого-нибудь из нежити. Тех же квайров, к примеру. Обоняние у них отсутствует напрочь.

Пока размышляла, послышался ментальный шепот:

– Лор-рд пыталс-ся с-сбежать. Мы его поймали.

Вслед за этим пришел образ коридора, где их найти. Поднявшись, поспешила туда.

– Леди! Леста! – возопил Эриан при виде меня. – Какое счастье! Ваши слуги меня не отпускают! Мне… мне нужно в туалет, пожалуйста, прикажите им, я больше не могу терпеть… Умоляю!

Лорд, которого тени спеленали жгутами силы прямо посреди коридора и теперь никуда не пускали, выглядел плачевно. Бледный, взмокший, дерганый – того и гляди опозорится прямо здесь.

Лицезреть и… кхм… обонять его позор не хотелось, так что приказ теням освободить несчастного все же дала. Почувствовав свободу, лорд припустил назад к туалету.

Последующие полчаса потратили на то, чтобы доставить его к темнице. А все потому, что несколько раз приходилось возвращаться! Видите ли, слабительное зелье подействовало настолько сильно, что Эриан боялся попросту не донести…

Так что когда мы добрались до темницы, отец Эриана, лорд Раиш старший, был уже там. Вообще там много народу скопилось. Лорд Кеирд, которого почти без перерыва выворачивало наизнанку. Граф Велар Ийриш Калаор – вампир, встретивший нас бодрым фонтанчиком крови. Похоже, отголоски заклинания еще блуждали в его теле и в очередной раз нарушили регенерацию, из-за чего отросшая было рука опять отвалилась. Ну точно, вон, валяется неподалеку от решетки. Еще пара десятков заключенных, в отличие от этих двух, сидела вполне тихо и особого внимания к себе не привлекала.

Что ж, новоприбывший лорд Эриан приятно разбавит местную публику. Или не совсем приятно.

– Леста, – отец, с которым столкнулась на выходе из коридора с темницами, взирал на меня с укором.

– Потом, все потом! – бросила я на ходу и припустила вверх по лестнице на первый этаж. – Кажется, Эриан терпит из последних сил!

– Леста! – отец рванул за мной.

– Потом! Я опаздываю на тренировку! Я уже опоздала!

К счастью, догонять и настаивать на разговоре прямо сейчас он не стал. Так что, выбравшись из подвальных помещений на первый этаж, где можно применять магию, воспользовалась локальным порталом и перенеслась в свою комнату.

Торопливо сменив платье на удобные штаны, выбрала первую попавшуюся кофту из тех, что не жалко в случае чего испортить на тренировке, нацепила пояс с кинжалами и снова открыла портал. Хотелось верить, что хотя бы в финальной части тренировки поучаствовать успею. А то ведь наставник по голове не погладит. Ему все равно, что я, видите ли, в принцессы заделалась. Это не причина, чтобы пропустить тренировку!


Наставник встретил грозным рыком:

– Леста! Где шлялась?!

Ну вот, так и думала, что будет ругаться.

– С отцом принимали очередных лордов, – отчиталась я, недоуменно осматриваясь. Похоже, совсем опоздала! Тренировочный зал пустовал, а это значит…

– Отправляешься без разминки, – заключил наставник, открыл портал и, не давая опомниться, втолкнул в него. На прощание бросил: – Нашествие вакров на окраине.

Едва вышагнув из портала, создала магический щит. И вовремя! На щит тут же обрушилось огромное тело, словно целиком состоящее из клыков и когтей. Силой удара меня снесло и швырнуло в дерево. Следом бросился вакр. Однако даром все наши тренировки и семь ступеней магического обучения, конечно, не прошли. Сгруппировавшись, я кувырком ушла от одной из пастей чудовища. У него их было штуки четыре: одна на морде, как положено, две по бокам и еще одна сзади… кхм… я бы даже не назвала это пастью, но так принято, потому что заглатывать и рвать на кусочки она умеет не хуже пасти передней.

Завершив кувырок, вскочила на ноги и запустила в вакра атакующим заклинанием. Увернуться зверь не успел. Дико взвыв, рухнул на землю, пару раз дернулся и затих. Чтобы снова не ожил, вызвала погребальный огонь.

Пока тело горело, быстро превращаясь в пепел, позволила себе осмотреться. Судя по всему, портал наставника выбросил меня на окраину леса пограничных земель. Впереди деревья росли все реже, и сквозь просветы между ними виднелось свободное пространство. Похоже, именно там находилась деревенька, на которую напала стая вакров.

Уже мельком отметив сгустившееся в небе красноватое марево, обозначавшее границу империи, сорвалась на бег. Где-то здесь должна быть наша группа. Наверное, уже в деревеньке. Обидно будет, если без меня всех вакров перебьют!

Дикий, мученический вопль, быстро перешедший в хрип, заставил подкорректировать траекторию движения. Повернув вправо, пробежала еще несколько десятков метров и ворвалась на поляну.

Продолжая хрипеть, человек упал на землю. Нависший над ним вакр победно взревел и раззявил окровавленную переднюю пасть. Еще пара мгновений – и проглотит жертву целиком. Но я успела быстрее. Разящее заклинание настигло зверя до того, как он это сделал. Не сбавляя скорости, оттолкнулась от земли и подпрыгнула. На полном ходу врезалась плечом в вакра. Дальше летели вместе. Зато огромная, острая туша, у которой со всех сторон торчали зубы с когтями вперемешку, не свалилась на раненого человека.

Скривилась, почувствовав, как крупный, примерно десять сантиметров в длину, коготь пронзил руку. Еще один зуб вскользь прошел поперек спины, лишь немного задев кожу. Неудачно упала. Но человеку, свались на него туша вакра, пришлось бы хуже намного, на нем бы места живого не осталось, потому как у раненого возможности увернуться от колючего клубка попросту не было.

Снова вскочив на ноги, приблизилась к пострадавшему. Застывшие глаза, полные ужаса, смотрели в небо.

Проклятие, все-таки опоздала. И угораздило же наткнуться именно на человека. Хотя, будь на его месте демон, вампир или, к примеру, оборотень, то, скорее всего, не валялся бы трупом, сам бы с вакром справился. А этот… до чего же бестолкова человеческая раса. Ни реакций, ни регенерации толком, что для нашей империи совсем плачевно. Мрут несчастные, как мухи.

Пока раздумывала, что с ним делать, запустила в вакра сгустком магического пламени. Под весело потрескивающий погребальный костерок решение нашлось сразу. Я наклонилась, намереваясь оттащить труп чуть в сторону, но в этот момент человек ожил. Моргнул, издал мучительный хрип и зашелся приступом кашля. Тело начало сотрясаться. От этого из ран в располосованном боку кровь потекла с новой силой.

Ну вот, все-то он делает не вовремя. Не вовремя сдох, не мог немного подождать, пока спасу. Не вовремя ожил, не дождался, когда с ним разберусь.

– Я… я умер! – выдохнул мужчина, глядя на меня широко раскрытыми глазами. – И… и еще жив? Я ранен! Я умираю!

Он приложил ладонь к кровоточащей ране и с ужасом заорал. Потому что крови действительно было очень много. Да и больно, наверное. Из лекций по другим расам помню, что болевой порог у людей очень низкий. Несчастные существа, если задуматься.

– Да успокойся ты, не умрешь.

Я присела рядом, протянула над ним руки и зашептала заклинание. С пальцев сорвалось красное облачко и опустилось на рану.

Под действием заклинания боль должна была отступить. Человек заткнулся, только глаза выпучил еще сильнее. Того и гляди вывалятся из орбит.

– Но я… я ранен. Смертельно.

– Ваша деревня стала территорией империи. У нас не умирают. Так что даже если помрешь снова, потом оживешь, – пояснила я, оторвав рукав кофты. Нужно скорей раны потуже перевязать, а то измучается бедолага, умирая и оживая снова. У человеческого организма, к сожалению, без посторонней помощи не хватает ресурсов, чтобы самостоятельно восстановиться. Так и будет умирать и снова оживать до бесконечности, потому что жить раны не позволят, а умереть у нас невозможно. – Но помереть снова я тебе не дам.

– Что? Как не умирают? Почему?!

Пока перевязывала раны, человек настороженно за мной наблюдал, но хотя бы сильно не дергался. Вторым рукавом кофты тоже пожертвовать пришлось. Покосившись на оголенное плечо, отметила, что дыра от клыка вакра постепенно затягивается. Кстати, надо не забыть сжечь тело монстра, пока не начал оживать. У разной нежити время после смерти до оживления разное, вакры в этом плане не слишком преуспели, но медлить все же не стоит.

– Ответь, – холодные, запачканные в крови пальцы стиснули запястье. – Почему не умереть?!

Я взглянула на его руку. Человек сглотнул и отпустил мое запястье.

– Долго объяснять. Мага какого-нибудь спросишь потом.

Честно говоря, возиться с ним уже надоело. Хотелось скорей присоединиться к группе в охоте на вакров и повеселиться наконец!

Закончив перевязывать раны, я запустила в поверженного вакра сгустком пламени, вызывая погребальный костер, чтобы он уже никогда не поднялся, и схватила человека за ноги. Нужно было оттащить его на свободный от травы участок, чтобы без лишних помех начертить на земле защитный круг. Здесь и крови слишком много натекло, а это может непредсказуемым образом повлиять на магию. Не проблема, конечно, да только зря время тратить не хочется.

Но человек, вместо того, чтобы тихо позволить себя спасти, вдруг запаниковал:

– Что вы делаете? Отпустите! Не надо! Пожалуйста! – завопил он, принявшись брыкаться.

– Кровью истечешь, если будешь дергаться, – предупредила я, перехватывая ногу, едва не угодившую мне в подбородок.

– Ааа! Спасите! Помогите! – продолжал орать этот ненормальный, старательно пытаясь вырваться.

Я не выдержала и вырубила его заклинанием. Тело обмякло. Тащить сразу стало легче.

Дальше управилась быстро. Начертила на вытоптанной, чистой от крови и травы земле защитный круг, наполнила его силой и замкнула контур. Ну вот, теперь ни один монстр до человека не доберется. А значит, можно оставить его здесь. Хотя… пожалуй, еще небольшую подсказку для снятия контура стоит оставить. Вот так. Теперь любой маг сможет снять защиту и вытащить оттуда раненого, чтобы оказать ему помощь. Главное не забыть кому-нибудь потом намекнуть проверить окрестности деревеньки. А то ж без посторонней помощи слабый человек будет умирать снова и снова.

Разобравшись наконец с раненым, припустила к деревеньке.

Подозрительный гул, крики, магические взрывы и рык послышались еще на полпути. А потом они выскочили мне навстречу. Несколько десятков вакров улепетывали от четверых демонов – нашей группы, нашей звезды. Если быть точной, от трех демонов и одного полукровки.

Одно за другим вспыхивали огненные заклинания – чтобы прикончить вакров сразу и наверняка, только сожженные трупы не встают. Ну и обезглавленные еще.

– Эй, Леста! Ты вовремя! – воскликнула Наира, приветственно махнув рукой, после чего набросилась на ближайшего вакра.

– Присоединяйся! – подхватил Шехел.

Дайер и Тивран поприветствовали боевым кличем. Больше на разговоры не было времени. Я ворвалась в стену вакров, сломя голову несшихся от напарников сквозь лес. Запустила сгустки боевого и вместе с тем погребального огня сразу по двоим. За доли мгновения они осыпались горстками пепла, который уже никогда не поднимется, а я подскочила к следующей жертве.

Сражение увлекло. Вакры – безжалостные убийцы, не поддающиеся магии подчинения, вышли на охоту. Они охотились на людей, раздирали на части ради забавы или заглатывали целиком, чтобы насытиться. Но теперь наша очередь охотиться на них.

Вакры падали и сгорали. Кто-то из них бросался на нас, другие пытались сбежать. Тех приходилось сдерживать сетями и щитами. Никто не должен был уйти, иначе потом мстительные твари вернутся в деревеньку, чтобы закончить начатое. До нас они не доберутся, но жителей в живых не оставят – всех сожрут. Переваренные в желудке тоже из мертвых не восстают.

Расправившись еще с двумя вакрами, заметила сбоку движение. Ускользнул! Пока была занята этими двумя, один сумел проскочить мимо и скрыться за деревьями. Я рванула за ним.

Вакры двигаются быстро, но инстинкт, демоническая суть требовала уничтожить противника, не дать ему уйти. Меня захлестывал азарт охоты.

Наконец-то! Наконец-то можно не сдерживаться, не играть в великосветские игры, разгадывая чужие интриги. Можно отпустить себя и насладиться скоростью, опасностью, охотой.

Я почти настигла его, когда что-то выскочило из-под ног и метнулось вперед, прямо на вакра. Мелькнула сероватая дымка, вакр остановился и захрипел. Завязалась борьба между ним и кем-то невидимым. Я удивленно остановилась, пытаясь понять, что происходит. А под вакром плясали две тени. Сцепившись друг в друга, они катались по земле. Вакр яростно рычал. От его противника не доносилось ни звука, но местами то и дело вновь появлялась сероватая дымка. А потом вакр рухнул окровавленной, израненной тушей, из-под него снова выскользнула тень и метнулась ко мне.

Я отпрыгнула в сторону, но… но это была моя тень. И она вернулась на место.

Моя собственная тень. Еще в детстве она приняла форму дракона. Это было странно, удивительно, необъяснимо. Лучшие маги пытались разобраться, но так и не смогли понять, что это значит и почему произошло. Однако, несмотря на странную форму, это была обыкновенная тень. И вела она себя, как самая обычная тень. До сего момента.


Глава 2

Какое-то время я просто стояла. Стояла и смотрела на свою тень, не в силах поверить, что пару мгновений назад она скакала как ненормальная и даже вакра умудрилась убить. Вот эта вот тень? Моя тень, которая спокойно сейчас притаилась, будто ничего и не было?

Потрясение было столь велико, что очередной вакр подобрался ко мне незамеченным. Сообразила, что уже не одна, только когда подкравшийся зверь набросился на меня из-за кустов. Я развернулась, одновременно с тем отскакивая в сторону, чтобы уйти из-под атаки. Снова встав на землю, собиралась швырнуть в вакра атакующим заклинанием, но собственная тень меня опередила. Ей-то не нужно было спасаться от распахнутой пасти с клыками в десять сантиметров длиной и целого клубка когтей. Я вообще не понимала, что ей нужно!

А тень тем временем, нырнув под вакра, вспорола монстру живот. Мое заклинание добило его. Тень снова метнулась ко мне. Правда, занять положенное место не успела. Потому как первый убитый ею вакр зашевелился, начав в себя приходить. Тень, конечно, оставить сей факт без внимания не смогла.

Прислонившись к дереву здоровым плечом, я с каким-то отстраненным любопытством наблюдала, как тень в форме дракона повторно перегрызает вакру горло. А потом тень взмахнула длинным хвостом и отсекла противнику голову. Я одобрительно хмыкнула. Надо же, умнеет прямо на глазах. С отсеченной головой тоже мало кто оживает. В число способностей вакров данное умение не входит. Так что этот больше не встанет.

Покончив с противником, на этот раз основательно, тень скользнула ко мне и замерла под ногами, как ни в чем не бывало.

Нет, на этот раз мне точно не показалось. Тень на самом деле обрела самостоятельность.

Эта мысль привела меня в чувство.

Пора сматываться отсюда. Пока никто не увидел, что вытворяет моя тень.

Как назло, тут же послышался шум.

– Дайер, вон он, туда побежал! – раздался голос Тиврана.

– Я догоню, ты этих двоих добей, отозвался Дайер, причем по голосу стало ясно, что он приближался.

Больше медлить не стала. Создала портал и перенеслась в наш замок. Нужно разобраться во всем, а пока никому лишний раз на глаза не показываться.

Вышагнула из портала. Сообразив, что своевольная тень вполне могла и не последовать за мной, бросила взгляд под ноги. А то кто ее знает теперь. Вдруг решит, что там вакры, там интереснее, чем вместе с хозяйкой переноситься порталом непонятно куда.

Но тень была со мной. И скука ей не грозила.

Просто в зале мы оказались не одни.

Отец стоял в центре. Перед ним неким полукругом выстроились двенадцать вампиров. И все бы ничего, я бы поздоровалась да мимо прошла, но тень снова ожила.

За мгновение до того, как кто-либо успел что-нибудь предпринять, тень подскочила к ближайшему вампиру. Я рванула за ней, но было слишком поздно. Вампир ударил магией, однако заклинание его не спасло. Спустя секунду я оказалась рядом с ним, а вампир… вампир, увы, помощи не дождался. С перекушенным горлом он рухнул на пол.

– Не смей! – завопила я, увидев, что тень замахивается хвостом, явно намереваясь поступить с поверженным вампиром точно так же, как до этого с вакром.

Удивительно, однако тень послушалась. Опустила хвост и вновь устроилась под ногами, будто самая обычная тень.

Я осмотрелась. Одиннадцать оставшихся в живых вампиров искрили готовыми сорваться в атаку заклинаниями. На лицах читалось глубокое потрясение вперемешку с испугом. В глазах отца читалось страдание. Того и гляди схватится за голову с отчаянным воплем: «За что мне все это?!»

А я… ну что я? Похоже, от этих вампиров заверения в вечной преданности мы уже не дождемся.

В голове с бешеной скоростью проносились варианты решения проблемы. Можно было бы откупиться от них, золотом, драгоценностями загладить вину, все же голову не отрубили, встанет их знакомый, никуда не денется. Но вампиры видели мою тень! Мою разбушевавшуюся, кровожадную тень. А значит, отпускать их нельзя. Агрох болотный, неужели этих тоже в темницу?!

И тут я заметила кое-что странное. Небольшое пятно красноватого свечения, у кого-то в кармане, у кого-то – на броши, у кого-то – на рукояти кинжала, у одного вампира на заколке в волосах. Очень знакомое красноватое свечение. У всех одиннадцати одинаковое. Бросив взгляд на убитого, отметила такое же и у него. Это свечение почти не было заметно, особенно теперь, когда вампиры ощетинились магическими заклинаниями, но все же это именно оно.

Я усмехнулась.

– Пап, они готовили «Ловушку на демона», – именно так называлось заклинание. – Так что…

– Взять их, – облегченно выдохнул отец. Притаившиеся в углу зала тени рванули в атаку. Вампиры ответили заранее подготовленными заклинаниями.

Меня окатило волной облегчения. Как же вовремя они решили покуситься на жизнь своего императора! Впрочем, это не помешало мне произнести заклинание и запустить им в ближайшего вампира.

При помощи стражей-теней и моей обезумевшей тени скрутили вампиров до обидного быстро. Даже размяться толком не получилось. А убитые из-за них нервы требовали хорошей разминки! Не вампиры – сплошное разочарование.

Отец решил не рисковать. Объединив силы, наложили на всех усыпляющее заклинание. Досталось и двенадцатому вампиру, который начал к тому времени потихоньку оживать.

– Леста, что с твоей тенью? – отец вперил в меня суровый взгляд.

– Понятия не имею, – пожав плечами, посмотрела под ноги. Тень как тень. Лежит себе на полу, никого не трогает. Даже и не догадаешься, что совсем недавно четверых вампиров загрызла. Двое после этого сдались сами – решили, видимо, что лучше так, чем умереть, а потом еще восстанавливаться. В темнице, да без крови в качестве пропитания раны у них заживают с трудом. Вспомнив боевые подвиги, хмыкнула: – Моя кровожадная сущность на волю прорывается.

Отец устало вздохнул.

– Не смешно. Ты ведь понимаешь, что это может значить?

– Понимаю, – улыбаться сразу расхотелось.

– Тень в форме дракона. Раньше это было странно и необъяснимо. Да, раньше. Пока она не двигалась, это был всего лишь феномен. Но теперь…

– Может, у нас в предках были драконы? А тут вдруг проявилось, спустя несколько поколений?

– Нет, Леста, – он покачал головой. – Я прекрасно знаю нашу родословную. А после того, как твоя тень изменилась и приобрела форму дракона, еще раз убедился, специально все документы перерыл. Ни одного упоминания. Никаких драконов. Ты чистокровная демоница.

– Демоница с тенью, как у дракона… – повторила я задумчиво. – Ладно, пап. Для начала, думаю, нужно решить, что будем делать с вампирами.

– Придется подчищать им память. Никто не должен знать, что твоя тень обрела самостоятельность.

– Придется, – согласилась я. Ментальная магия – штука опасная, но выхода нет.

– Вызову Хаирра. А ты пока… – отец оглядел меня, – переоденься. Ужасно выглядишь. Встретимся в розовой гостиной через полчаса.

Я кивнула и перенеслась порталом в свои покои.

Вообще с этими порталами и с императорским замком, в который мы вынужденно переселились, столько проблем. До тех пор, пока не прошла официальная церемония и отец не стал полноценным императором, защита замка принимает нас неохотно. Часть ограничений до сих пор снять не удалось. И не удастся. Они исчезнут сами собой, когда отец станет полновластным правителем. Но сейчас, до магической церемонии, в замок откуда-то извне можно открыть портал только в одном месте – в общем зале.

Раньше бывали разные ситуации. И когда требовалось побыть одной, никому не попадаясь на глаза, я могла перенестись к себе в комнату. Сегодня пришлось открыть портал в общий зал. А там вампиры. Ловушку для моего отца готовят. Смешно! Именно это спасло нас от настоящего скандала. Представители двенадцати кланов. И вдруг убийство одного из них. Да, это могло спровоцировать нешуточный конфликт.

Сколь бы ни был силен мой отец, поддержка будущих подданных ему нужна будет всегда, а сейчас – особенно. Сегодня мы чуть не лишились поддержки сразу двенадцати кланов вампиров. Спасло только одно. Эти вампиры готовили нападение. Нападение на императора карается смертью. Насчет окончательной и бесповоротной смерти мы, конечно, еще подумаем, но главное, что закон нарушили они. А не мы вдруг ни с того ни с сего убили одного из вампиров, пожелавших принести клятву верности.

Если правители кланов стали отступниками, то на их место в клане придут другие, их приемники. Значит, поддержку кланов мы еще можем получить.

Другой вопрос, что теперь делать с собственной тенью. И еще более интересный вопрос: могла ли она напасть на вампиров, если бы те не начинали выстраивать магическую ловушку?

Вернувшись мыслями к охоте на вакров, когда тень ожила, вспомнила вдруг об оставленном в лесу раненом человеке. Так, нужно с ним разобраться, пока совсем не забыла. А то без моей подсказки его могут и не найти.

Краишшес – представитель редкого вида высшей нежити, на магический вызов откликнулся быстро. Я успела только снять пояс с кинжалами и включить в ванной воду, когда у входа в покои возникла высокая, худощавая фигура в длинном сером плаще с капюшоном. Краишшесы предпочитали скрывать лица, а потому прятали их в глубине капюшонов и за магической вуалью. Да, одни из немногих видов нежити, кто владеет магией.

– Моя госпожа? – с приветственным поклоном прошелестел краишшес и замер, ожидая указаний.

– Я открою тебе портал. Там ты найдешь раненого человека. Принеси его… хм… к любому магу, который сможет помочь и будет поблизости.

– Будет исполнено, – краишшес снова поклонился.

Отправив его на помощь человеку, я наконец сняла с себя рваную одежду и погрузилась в горячую воду. Рана на плече почти затянулась, так что особых неудобств не доставляла. Только немного щипало, когда на нее попадали капли воды.

Долго нежиться не стала – все же отведенные отцом полчаса почти истекли. Выбравшись из ванны, натянула темные штаны… и единственную розовую блузку во всем гардеробе. С обилием рюшек, украшенная бантиками, ярко-розовая блузка, от цвета которой хотелось выцарапать себе глаза, смотрелась ужасно. Зато идеально подходила к интерьеру розовой гостиной.

Снова нацепив пояс с кинжалами, порталом переместилась к оговоренному месту встречи. Без кинжалов я не всегда ходила даже по родному замку, а уж по императорскому разгуливать без оружия и подавно не собиралась.

Отец уже был здесь – устроившись в кресле, в задумчивости постукивал по подлокотникам. Стоило мне появиться, его взгляд опустился вниз. Я тоже посмотрела под ноги. Даже обернулась, потому как свет магических торшеров падал спереди и тень отбрасывал назад. Но ничего необычного пока не происходило. Обыкновенная тень. Ну, ладно, почти обыкновенная. Тень в форме дракона – для демонов тоже не совсем типичное явление.

Кстати, в интерьере гостиной не было ни одного розового элемента. Наоборот, все выдержано в приятных глазу темно-коричневых и бронзовых тонах. Но мы все равно называли гостиную розовой. Это наша семейная шутка.

На замок всегда навешивается огромное количество защитных заклинаний. От любых видов проникновения незваного гостя, в том числе от порталов, от прослушивания и даже провидения. Чего только не наворотишь, чтобы защитить свое жилье. Каждый извращается как может.

Вот и в нашей семье есть свои собственные разработки. Так сказать, индивидуальные штрихи в защите. Мы всегда оставляем иллюзию лазейки. Если вдруг кто захочет посмотреть сквозь магическую пелену, он увидит одну-единственную гостиную – все остальное наглухо закрыто. А гостиная розовая. Мебель, прочие предметы – все на местах, как на самом деле, но окрашенное в разнообразные тона розового цвета.

Тот, кто в этой гостиной находится, тоже в некотором роде виден для тех, кто наблюдает. Но сохраняется только одежда. А вот картинки могут транслироваться абсолютно любые. Главное, что с участием именно тех, кто в этой гостиной на данный момент присутствует. Обычно желающие подглядеть наблюдают сценки из популярной книги «Тридцать дней кровавого веселья из жизни развратной Наветты».

Когда в гостиную заходила я, именно я выступала в роли Наветты в иллюзорных картинках. Так что найдись кто-нибудь, кто захочет узнать, что происходит в императорском замке в этот момент, он увидит меня в кошмарно розовой блузке с рюшечками, вероятно, медленно и с удовольствием выпускающей внутренности очередному любовнику и навешивающей их на розовые предметы интерьера. Да, веселая книжка. И шутка веселая.

А что самое интересное, с тех пор, как мы поселились в императорском замке, каждый день находится по несколько экземпляров, желающих взломать защиту и взглянуть, что за завесой находится. Так что зрители не иссякают.

Розовая гостиная – это первое изменение, которое мы вплели в защиту императорского дворца, когда неделю назад здесь поселились. И, к сожалению, на сей момент единственное. Более серьезные вмешательства пока могут быть рискованны.

– Знаешь, Леста, я тут подумал, – начал отец, когда я устроилась в кресле напротив, – твоя тень ведь на вампиров напала не случайно? Не из простого желания перегрызть кому-нибудь горло?

– Думаю, не только из-за него, – кивнула я с усмешкой. – Лишний раз кому-нибудь горло перегрызть она вряд ли откажется. Что-то мне подсказывает, тень весьма любит развлекаться. Но напала не случайно. Она уловила угрозу от вампиров. Активировать ловушку вампиры не успели, но артефакты все равно немного фонили. Тень заметила. И атаковала, чтобы вампиры не смогли замкнуть магический символ.


– Полезная у тебя тень, – хмыкнул отец. – Я ведь не заметил, что эти гады собираются поймать меня в «Ловушку демона». Вряд ли у них что-то могло получиться, но, пожалуй, стоит признать, что тень сработала лучше, чем мог бы я.

– Она оказалась очень чувствительной к магии, – я кивнула. – Такое небольшое излучение, а все же заметила. Быстрее, чем мы с тобой.

– Это все, конечно, замечательно. Но как же не вовремя. Мы сейчас у всей аристократии империи на виду. Каждый день встречи, приемы. И твоя тень… – папа тяжело вздохнул и повторил: – Как же не вовремя.

Немного помолчали.

Отец в задумчивости, словно вслух размышляя, произнес:

– И контролировать тень ты не можешь, творит что захочет.

Потом вдруг подобрался, взгляд сделался цепким.

– Или все-таки можешь на нее повлиять?

– Не пробовала. Но, возможно, смогу.

– Попробуешь?

Мне и самой стало интересно. С любопытством перевела взгляд на стену, где застыл силуэт дракона. Большой такой, метра два в длину. Интересно, каким образом его можно контролировать? Силой мысли, магическим приказом или заклинанием? И насколько полного контроля возможно достигнуть? Тень показалась мне весьма своевольной.

Некоторое время просто смотрела на нее. Потом прикрыла глаза, отправила мысленный импульс: «Подойди!» Затаила дыхание, внимательно наблюдая за малейшими изменениями и прислушиваясь к себе – вдруг придет ментальный ответ? Сначала ничего не происходило. А потом тень колыхнулась. Откуда-то сбоку послышалось шипение. Легкий хлопок – и повеяло рассеявшейся магией. Тень снова замерла.

– Это магический светильник сломался, – заметил отец.

– Я уж поняла, – разочарованно хмыкнув, снова перевела взгляд на него. – Но когда тень собиралась добить вампира, она послушалась меня. Значит, каким-то образом до нее все-таки можно достучаться.

– Нужно пробовать. И с решением проблемы не медлить. Никто не должен узнать, что твоя тень ожила. По крайней мере, пока не разберемся в ситуации.

– Буду экспериментировать.

– А пока… боюсь, пока тебе лучше на глаза никому не показываться.

Я поморщилась. Это ж сколько времени придется скрываться? Нет, я совсем не против пропустить череду унылых приемов с лживыми улыбками, неискренними заверениями в верности и попытками напоить приворотным зельем или вообще убить. Но как же тренировки? Как же наставник? Выпускные испытания все ближе, готовиться нужно.

– Это необходимость. Ты ведь понимаешь, насколько твоя тень похожа на истинную тень дракона.

Да, теперь моя тень как у драконов.

Драконы всегда были слишком скрытными, неохотно шли на контакт и к представителям иных рас относились с некоторым превосходством. С нашей империей поддерживали дружественные отношения, но только и всего. Мы до сих пор толком не знаем всех их способностей.

Но тени… тени у них всегда в виде драконов, даже когда сами они остаются в человеческой ипостаси. Живые тени, самостоятельные. И если раньше моя тень просто приобрела странную форму, то теперь сомнений не осталось. Как-то здесь все-таки замешана драконья магия.

– Не понимаю, – я помотала головой, пытаясь хоть как-то упорядочить мысли. – Ты уверен, что в нашей родословной драконов не водилось. Но тогда откуда? Откуда у меня драконья тень? Ничего не понимаю. Сказала бы, что такого не бывает, если б тень не ожила сегодня прямо у меня на глазах.

– Драконов не было, – твердо повторил отец. – Но обратиться сейчас к ним за информацией тоже не можем. Кто знает, на что способны эти тени? Возможно, ты окажешься слишком уязвимой перед драконами. Возможно, они смогут каким-то образом воздействовать на тебя через тень. И сейчас, когда я должен занять императорский трон, добраться до тебя соблазн слишком велик. Нельзя давать такой возможности.

Я согласно кивнула. Обращаться к драконам действительно не стоит. Но поискать информацию именно у них все же не помешает.

Пока размышляла, как лучше поступить и с чего стоит начать, отец внезапно напрягся. Спустя мгновение перед ним возникло сероватое облачко – так для постороннего выглядит заклинание связи. Глаза отца удивленно расширились. Рот приоткрылся и снова закрылся. Облачко рассеялось. Несколько долгих секунд отец сидел не шевелясь, глядя в одну точку. Потом все же опомнился и мрачно произнес:

– Через два дня у нас будет делегация драконов.

– Дварлак их задери… – вырвалось помимо воли.

– Боюсь, они этого дварлака раздавят и не заметят, – отец заметно приуныл, с усталостью потер виски.

Да, досталось ему за последние дни. Сколько аристократов нужно принять. Здесь и демоны – большая часть населения империи, и вампиры, и оборотни. И все делают вид, будто готовы верно служить новому императору, рассыпаются в лживых заверениях и прямо у тебя под носом начинают плести коварные интриги.

– Это если будут в облике драконов. Но в замок они в таком виде не поместятся, все равно в ипостаси людей будут входить, – заметила я.

– Что, предлагаешь наловить дварлаков, распихать во все углы замка и надеяться, что таки задерут? – хмыкнул отец.

Я сделала вид, будто задумалась.

– Не, вардлаки – это ненадежно. Лучше призвать кого-нибудь с темной стороны. Чтоб наверняка.

Отец рассмеялся. Но получилось не слишком весело.

– Знаешь, Леста… – со вздохом произнес он, – сейчас я очень хочу послать к болотным упырям всю империю, схватить тебя в охапку и сбежать куда-нибудь подальше, на другой конец мира.

– К светлым?

– Нет, – отец поперхнулся. – Не настолько все достало.

Я вздохнула и тоже посерьезнела.

– Ты ведь не думаешь, что драконы каким-то образом узнали о моей тени?

– Нет. Не должны, – папа качнул головой. – Не сомневаюсь, что у драконов есть наблюдатели по всей империи, но вряд ли кому из них ты умудрилась попасть на глаза. Здесь что-то другое. Скорее всего, просто визит по случаю смены императора. Хотят понять, чего ждать от нового правителя и не удастся ли для себя чего урвать. Хотя бы даже тот спорный клочок земли рядом с горами. Но рано они решили заявиться. Слишком рано.

– Ничего. Как раскатали свои чешуйчатые губешки, так и закатают обратно.

– Но тебе, Леста…

– Нет.

– Я еще даже не озвучил свою мысль.

– А я знаю, что ты собираешься сказать, – я пожала плечами. – Но ты ведь тоже знаешь меня. Не собираюсь отсиживаться в уголке, когда тут драконы будут разгуливать.

– Ты привлечешь нежелательное внимание. Они заинтересуются тобой. Не смогут не заинтересоваться демоницей с такой же тенью, как у них.

– Только если увидят тень, – я улыбнулась. Кажется, у меня появилась идея.

– Ты сможешь ее скрыть?

– Возможно.

Я поднялась. Раз уж до появления драконов осталось всего два дня, проблемой стоит заняться прямо сейчас, не откладывая.

– Леста, что ты задумала?

Я только таинственно улыбнулась и направилась к выходу из гостиной.

– Леста, ты куда?!

– Переодеваться. Пап, ну неужели ты думаешь, что я собираюсь расхаживать по замку вот в этом безобразии? – для наглядности потрепала рюши на рукаве.

– Если бы только по замку. У меня такое ощущение, что ты задумала нечто опасное.

– Я уж и не вспомню, когда мы чем-то неопасным занимались. Доверься мне. Я решу эту проблему.

Покинув комнату, порталом перенеслась в свои покои – переодеваться. Если кто посторонний увидит в этой чудовищной кофте, предназначенной только для одной-единственной цели – соответствовать иллюзорному интерьеру розовой гостиной, то не пережить такого позора. Естественно, но мне, а тому, кто меня в таком виде застанет.

На этот раз, помимо кинжалов боевых, прицепила к поясу еще несколько ритуальных. За ними последовал кожаный кармашек с магическими приспособлениями. Ну все, кажется, готова.

Мысленно проклиная ограничение на внешние порталы, спустилась в главный зал на первом этаже и только после этого перенеслась прочь из замка.

Вышагнув из портала, очутилась на опушке леса. Когда перемещаешься в то место, где никогда не был раньше, с координатами можно сильно ошибиться, поэтому я не рассчитывала увидеть искомый вход в пещеру сразу. Но он оказался прямо передо мной.

Надо же, как удачно получилось. Будто высшие силы благоволят. Ха, высшие силы, которым на нас наплевать.

Усмехнувшись, направилась к зияющему темным провалом входу в пещеру. Отодвинула нависшие над ним длинные стебли растений, создала небольшой огонек красноватого света и уверенно шагнула внутрь.

Удивительно, но в этот момент я даже не задумывалась, откуда знаю о пещере и том создании, что в ней заточено. Даже не обратила внимания, насколько странно все происходящее.

Маленького красноватого огонька хватало, чтобы острое зрение позволило рассмотреть длинный тоннель в подробностях и убедиться, что никаких ловушек вроде бы нет. Но прежде чем продолжить путь, осмотрелась еще раз – теперь уже в поисках магии. Легкая сетка заклинания тянулась на протяжении всего тоннеля, но служила, скорее, не для того, чтобы не впустить случайного путника, а чтобы, наоборот, сдержать узника.

Длинный тоннель, постепенно уходивший вниз, вывел меня в круглый зал с ровным гладким черным полом и черными стенами. Прямо в камне вились магические узоры, наполненные силой. Потоки силы сплетались в прочную, надежную сеть. Весь воздух здесь пропитан магией, она буквально искрила – настолько сильной, настолько концентрированной была.

Магия угнетала, давила, но я уверенно приблизилась к узнику, прикованному к противоположной от входа стене.

Демон с поникшей головой, закрытыми глазами и слипшимися черными волосами, свисающими почти до пола. Лицо бледное, осунувшееся. Под глазами темные круги, скулы выступают, словно вот-вот порвут сухую тонкую кожу, губы – неестественно белые. Одет во что-то черное, но теперь, спустя столько лет заточения, его одеяние превратилось в лохмотья, которые сложно опознать.

С моим приближением прикованный к стене демон зашевелился, неторопливо поднял голову и пронзил взглядом заполненных тьмою глаз. Ни зрачков, ни белка – в глазах одна чернота.

– Мастер теней, – поприветствовала я.

Он заинтересованно улыбнулся.

– Демоница с тенью дракона. Тебе нужна помощь? Или, может быть, хочешь что-то узнать?

– А ты можешь ответить на мои вопросы?

Нет, на помощь я не рассчитывала. И на ответы тоже не надеялась. Но что мешает спросить?

– Как знать… – улыбка мастера теней сделалась зловещей, – возможно, если ты согласишься на сделку, я смогу тебе помочь. Что ты хочешь знать? Почему у тебя тень дракона? Как ею управлять? На что она способна?

– А ты все это знаешь?

– Возможно…

– Ну что ж. Тогда я тоже скоро узнаю.

Конечно, я не надеялась, будто мастер теней решит ответить на мои вопросы. И никаких сделок заключать с ним тоже не планировала. Столь могущественное, опасное существо должно остаться здесь, узником в пещере. Но чтобы получить его знания, согласие демона не потребуется. Достаточно одного очень хорошего заклинания из области ментальной магии, весьма рискованной и непредсказуемой, но порой не заменимой.

Мастер теней с любопытством наблюдал за мной. Тем временем я вынула из ножен ритуальный кинжал и приблизилась к нему.

– Освобождать ты меня не собираешься… – заметил демон в задумчивости. – Неужели хочешь отобрать знания силой?

– Именно так, – я не стала скрывать. Закованный в пропитанные магией цепи, он все равно ничего сделать не мог. Даже применить магию – и то не мог. Я прекрасно чувствовала сети, блокирующие любую магию с его стороны. – Хорошее заклинание есть. Идеально подходит для нашего случая.

– Вот как? Мне даже интересно, что ты собираешься делать.

– В таком случае, у тебя есть прекрасный шанс понаблюдать. Только теперь помолчи немного, ладно? Не хочу, чтобы тебя разорвало на кусочки…

– Ммм, заманчивое предложение… Разорваться на кусочки и наконец отсюда выбраться. Скучно, знаешь ли, в пещере. Совсем никаких развлечений.

Я не стала ничего отвечать, потому как была занята. Отвлекаться во время этого заклинания строго не рекомендовалось. Начав произносить магические слова, начертила кончиком ритуального кинжала первую руну у демона на плече. Как ни странно, тот даже не дернулся, продолжая с любопытством наблюдать за моими действиями, словно не его руку резала.

На второй руне все же произнес:

– Я понял, какое заклинание ты хочешь применить. Не хочу тебя разочаровывать, но не сработает.

Не останавливаясь, вырезала еще одну руну, на этот раз ближе к локтю.

– Против меня любая ментальная магия бессильна.

Кровь наполняла раны, но не вытекала из них, сдерживаемая магией. Одна за другой руны зажигались красноватым сиянием. Покончив с руками, одним движением сорвала с груди лохмотья. Взору открылось покрытое слоем сероватой грязи худощавое, почти высохшее тело.

– У тебя ничего не получится, демоница, – повторил он, внимательно следя за мной черными глазами.

Продолжая произносить заклинание, нанесла руну над сердцем. Когда символ обрел силу и засиял красным, пришло время влить в заклинание немного собственной крови. Стараясь не морщиться, тем же кинжалом начертила руну принимающего знание у себя на ладони. Кровавое сияние охватило кисть. Теперь нужно приложить ладонь к руне на его груди, установить ментальную связь и, не разрывая ее, завершить рунную вязь на теле демона.

Я уже почти коснулась ладонью руны на его груди, когда за спиной вспыхнул чей-то портал. А спустя мгновение сильная рука впилась в плечо и отшвырнула меня от мастера теней.

– Что ты творишь?! – яростно прорычал незнакомец, рывком прижимая к себе.

Я все-таки сбилась с заклинания. К тому же, в нужный момент не соединила наши раны. Магия, сгустившаяся в теле узника, не смогла устремиться ко мне. Ослепительным светом разгорелись руны на теле. Концентрация магии в один миг достигла пика, переполнила тело. Спустя мгновение раздался взрыв. Пещера содрогнулась. Одновременно с вмешавшимся в заклинание незнакомцем мы создали щиты, прикрываясь от удара.

Когда все вокруг перестало искриться и вспыхивать, я с изумлением обнаружила мастера теней целым и невредимым, по-прежнему прикованным к стене. А ведь его должно было разорвать на куски!

Но… об этом подумаем позже, а пока…

Я всадила ритуальный кинжал в бок незнакомца, рывком высвободилась из ослабевших рук и под злое шипение, отскочив в сторону, развернулась к нему лицом.

– Вот агрох болотный! – выпалила я изумленно.

– Для тебя лучше бы, если б действительно он. Шаиттар, верховный демон империи, – с недоброй усмешкой представился… собственно, да, верховный демон.

Вытащив из раны ритуальный кинжал, демон в ожидании посмотрел на меня.

Со злости не сразу дошло, что ему нужно. Потом сообразила. Верховный демон, один из трех. Я должна поклониться. Должна была, пока оставалась простой демоницей, но теперь я – дочь императора. Император выше по положению. Так что не дождется своего поклона, пусть хоть глаза выпадут от того, как усердно взглядом меня прожигает.

– Как инте-ре-есно, – протянул верховный, сообразив, что поклона не предвидится. – Неужели ты и есть дочь нового императора?

– Если бы Вы, Шаиттар, вместе с остальными верховными демонами соизволили посетить императорский дворец, то, вероятно, подобные вопросы сейчас бы не задавали.

Верховных демонов в нашем мире всего трое. Низшие демоны не имеют человеческого облика. У высших демонов, как у меня, моего отца и всех аристократов империи, есть только человеческий облик. В случае необходимости мы можем отрастить когти и клыки. Однако две ипостаси есть только у верховных демонов. Но и они должны подчиняться императору, который, несмотря на то, что верховные демоны сильнее высших, избирается все же именно из высших, не из верховных.

Отец отправил верховным демонам магическое сообщение о том, что ныне он занимает императорский трон. Они должны были откликнуться и прийти на навстречу. Но верховные демоны посчитали это ниже своего достоинства.

И теперь, глядя на высокого широкоплечего мужчину с длинными темными волосами и рогами на голове, я злилась. Злилась еще и потому, что он нарушил заклинание.

– Император у нас был и останется только один. Твой отец для нас никто. Ты должна была мне поклониться.

– Ах поклониться? А больше я ничего Вам не должна? – ядовито поинтересовалась я, все больше закипая. Огромного труда стоило не швырнуть в верховного демона еще парой кинжалов. Останавливало только осознание, что он намного сильнее меня. И опытнее. Помнится, нам рассказывали, что всем троим верховным демонам около тысячи лет, а то и больше.

– Должна, – холодно произнес Шаиттар. – Должна объяснить, что здесь делаешь.

– Для начала, верните мой ритуальный кинжал.

– Нет.

– Вы не имеете права…

– Неужели? – оборвал он меня, не позволив договорить. – А я всегда считал, что с железками, которые оказываются в моем теле, имею право распоряжаться так, как захочу. – Шаиттар внезапно сделал шаг вперед, схватил за плечи, склонился надо мной и зловеще произнес: – Как и с теми, кто нападает на меня.

– О, давненько передо мной не разворачивались сценки насилия. Не поучаствую, так хотя бы понаблюдаю за вами, да…

Мы вздрогнули и одновременно повернулись к мастеру теней.

– Какое еще насилие? – прошипел Шаиттар.

– Больно надо насиловать этого хама… – пробормотала я.

– Как это какое? – удивился мастер теней. – Помнится, любил верховный в демонической ипостаси смазливых девок так и этак… Или… постой. Так это был не ты? Проклятье, точно… другой верховный. Таираш, кажется?

Шаиттар собирался что-то сказать, но в этот момент заметил наконец изрезанное рунами, не сомневаюсь, знакомыми, тело мастера теней. Снова повернувшись ко мне, недобро сузил глаза и спросил:

– Ментальная магия, власть над чужими знаниями? Что ты задумала?

Делиться планами с верховным демоном не хотелось. Я отступила на шаг, пытаясь просчитать варианты. Интересно, если попробую стереть ему память, он сразу убьет, или сначала жестоко поиздевается, как упомянутый мастером некий Таираш?

– Отвечай! – вцепившись в плечи, Шаиттар грубовато встряхнул. И вдруг зарычал, снова оттолкнув меня.

Я отшатнулась от верховного демона и с изумлением воззрилась на причину его странного поведения. Драконистая тень, до сего момента вполне успешно прикидывавшаяся обыкновенной тенью, вцепилась Шаиттару в ногу! Учитывая, что совсем недавно тень без проблем справилась с вакром и несколькими вампирами, нога верховного демона не стала для нее неразрешимой проблемой. Хрусь – и кость оказалась переломлена. Небольшим фонтанчиком брызнула кровь.

По пещере разнесся хохот мастера теней.

Шаиттар дико взвыл и запустил в тень заклинанием. Как ни странно, на этот раз магия сработала. Тень отлетела к стене, мою грудь пронзила острая, обжигающая боль.

Эта боль была настолько сильной, что в глазах потемнело. Согнувшись пополам, я начала задыхаться.

Смех мастера теней резко оборвался.

– К тени, быстро! – скомандовал он. – Поделись своей силой!

Но мои собственные силы стремительно угасали. Попытавшись шагнуть к тени, рухнула на пол. Темнота наплывала со всех сторон. А потом над головой раздался злобный рык, чьи-то сильные руки подхватили меня и швырнули в ту же стену, куда недавно улетела тень. Я упала поверх нее. Почти сразу ощутила, как поток силы хлынул к тени. Ладонь, порезанную во время заклинания, обожгло болью. Зато от груди боль начала отступать и постепенно становилось легче дышать.

Когда способность воспринимать происходящее вернулась, поняла, что тень присосалась к ране на ладони – поэтому такое неприятное, тянущее ощущение. Зато мне и вправду становилось легче.

– Одни проблемы с тобой, – недовольно выплюнул Шаиттар. Он сидел рядом, потому как стоять с переломленной ногой просто не мог. Перекушенная кость за пару минут не восстанавливается, даже у верховного демона.

Некоторое время молчали, пытаясь прийти в себя. Потом до меня вдруг кое-что дошло. Я перевела взгляд на мастера теней.

– Почему ты мне помог?

– Ты любопытная. Было бы жаль потерять столь необычный экземпляр из-за нелепой случайности.

– Спасибо…

От осознания, что мне помог мастер теней – по сути, чудовище, – сделалось неуютно. А еще тот факт, что на меня, оказывается, можно воздействовать через тень, совсем не понравился.

– Чем это Вы в меня запустили? – прищурившись, с подозрением посмотрела на верховного демона.

Шаиттар окатил меня хмурым взглядом, но отвечать почему-то не спешил. Вместо него ответил мастер теней:

– Заклинанием, выжигающим тени.

Теперь Шаиттар полоснул недовольным взглядом по узнику.

– Выжег, так выжег… – я помрачнела.

– Да, чуть дырку в тебе не прожег, – с неискренним сочувствием закивал мастер теней. – Этим и драконов можно было бы атаковать, если бы они не защищали свои тени…

– Значит, тени все-таки можно защитить? От такого вот…

– Конечно.

– Прекрати с ним разговаривать! – рявкнул Шаиттар. Подозреваю, рявкать он не хотел, но в этот момент зачем-то решил проверить, как нога заживает. Ну и, вероятно, зря ею пошевелил.

– Но Вы со мной не разговариваете, с кем еще здесь разговаривать?

– Хватит, – произнес верховный демон, обжигая яростным взглядом. Правда, из сидячего положения выглядело не столь впечатляюще, как ему бы того хотелось. – Хватит прикидываться! Мы немедленно уходим отсюда, пока ты глупостей не натворила.

Он потянулся ко мне, вместе с тем приподнимаясь. Однако нога до сих пор толком не зажила. Хватило лишь немного сдвинуться в сторону, чтобы вместо моего плеча рука демона ухватила воздух. Начавшая было восстанавливаться нога подогнулась. Тонкая, еще слабая кость в очередной раз переломилась. Кажется, мне даже характерный треск послышался. Скривившись, Шаиттар снова сел, почти рухнул на землю.

– Вам бы не дергаться, – заметила я. – Хотя бы часик. Ну или перенестись к себе порталом…

Сообразив, что подкинула верховному неплохую идею, на всякий случай еще немного отодвинулась от него. А то вдруг решит порталом вместе со мной рвануть куда-нибудь.

– Полчаса. Чтобы срастить кость, мне нужно полчаса, – сквозь стиснутые зубы сообщил Шаиттар и под мое удивленное «ого!» добавил: – Но если мы проведем здесь еще полчаса, ты договоришься до того, что освободишь узника и устроишь нам конец света.

– Приятно, что ты обо мне такого высокого мнения. Чтобы я, в одиночку, да целый конец света, – мастер теней мечтательно улыбнулся.

Зато мне неприятно, что Шаиттар такого низкого мнения о моих умственных способностях. Понимая, что легко отмахнуться от верховного демона не получится, даже теперь, со свалившимся на голову титулом, со вздохом призналась:

– Через два дня к нам прибудет делегация драконов. А у меня, как Вы могли заметить, тень не вовремя ожила. Нужно с ней разобраться.

– И ты решила, что мастер теней найдет подходящее решение?

– Решение у меня есть. Нужно скрыть настоящую тень и на ее месте сделать иллюзорную. Желательно обычную, без драконьей формы. Или придать ей нужную форму и прибить к месту, чтобы не рыпалась.

– Умная девочка, – заметил мастер теней.

Шаиттар задумался.

– Идея неплохая. Драконам незачем знать о тебе. Вернее, о твоей тени.

О, неужели он вспомнил, что мы, вроде как, должны быть на одной стороне. Все же он верховный демон, который должен думать о благополучии империи, императорской семьи и меня в частности. Тем более перед лицом внешней угрозы.

– Но решение прийти к мастеру теней – полнейшая глупость. На него не действует ментальная магия.

– Других вариантов у меня нет. Или… может быть, Вы что-нибудь готовы предложить? Знали ведь, каким заклинанием атаковать мою тень.

– Да было бы что здесь знать, – хмыкнул мастер теней. – Шмякнул не подумав.

Если так теперь любой более ли менее толковый маг сумеет прочинить тени вред, то мне это совсем не нравится. Выходит, тень становится моим слабым местом.

– Пока не знаю. Но отсюда все же лучше уйти и продолжить разговор в другом месте, – Шаиттар многозначительно покосился на мастера теней.

– Если Вы не знаете, тогда я попробую еще раз.

– Я бы на твоем месте этого не делал. Сама должна знать, насколько опасное и непредсказуемое это заклинание. К тому же… залезть в голову к мастеру теней никому не пожелаю.

– Вы ничего не смогли предложить. Тогда, пожалуйста, не мешайте мне, – я поднялась, намереваясь все же попробовать. Кто меня знает, вдруг получится. Тень у демоницы тоже не должна бегать и кидаться на всех неугодных.

Шаиттар недовольно зарычал и набросил на меня магический аркан. Я без труда отразила заклинание, даже с шага не сбилась. Второе заклинание оказалось сложнее разбить. А затем последовало еще одно и еще. Безвредные, но заковыристые. Пришлось остановиться и повернуться к верховному демону лицом, чтобы справиться с ними.

– Может быть, вы даже разнесете пещеру, и я наконец освобожусь? – как бы между прочим предположил мастер теней.

Поток заклинаний сразу прекратился.

– Это уже не смешно, – раздраженно заметил Шаиттар. – Если ты сейчас же не отойдешь от мастера теней, я вынужден буду вынести на верховный совет вопрос о смещении твоего отца с императорской должности.

А вот это действительно серьезная угроза. Он может. Даже прежнего императора верховный совет мог бы сместить, что уж говорить о нас, в ком не течет кровь первого императора.

– Что Вы предлагаете? – я тоже начала раздражаться.

– Спрятать тебя на время, пока драконы будут в замке.

– Я могу помочь, – внезапно заявил мастер теней.

Я резко повернулась к нему.

– Как?

– Расскажу заклинание, которое позволит скрыть истинную тень и создать иллюзорную, обычную, демоническую.

– Она не пойдет на сделку с тобой. Я не позволю, – напомнил о себе Шаиттар.

– Никаких сделок. Моя помощь будет безвозмездной. Не доверяешь, Шаиттар? Так ты наблюдай. Если почувствуешь какой-нибудь подвох, сможешь в нужный момент меня остановить.

– Смогу, не сомневайся.

– Ты согласна, девочка с тенью дракона?

– Расскажи заклинание, – я улыбнулась. Слов «я согласна» он от меня не дождется. Уверена, столь древнее и могущественное существо найдет способ воспользоваться неосторожными словами.

– Тогда слушай…

Через полчаса я знала, что нужно делать, чтобы скрыть от драконов свою тень, а Шаиттар почти полностью исцелился. По крайней мере, встать уже смог. Выходили из пещеры вместе.

Я догадывалась, что так просто он меня не отпустит, поэтому не удивилась, когда верховный демон остановился. Положив руку на плечо, развернул… кхм…. вернее, попытался развернуть. Но я не люблю, когда ко мне посторонние прикасаются. Сработал рефлекс. Повернуться-то в нужную сторону я действительно повернулась, но свободная рука, сжавшись в кулак, полетела Шаиттару в лицо. Успел, перехватил. Хорошая реакция оказалась.

– Откуда тебе известно о мастере теней? – невозмутимо, как будто ничего не произошло, спросил Шаиттар.

Я всерьез задумалась. Действительно, откуда?

И вдруг недоуменно выдохнула:

– Я… я не знаю.


Глава 3

– Ты издеваешься?

– Нет. Я на самом деле понятия не имею, откуда узнала о мастере теней.

– А если подробней? – Шаиттар нахмурился. То ли не верил, то ли пытался понять, как такое вообще может быть.

– А если подробней… – повторила я задумчиво, пытаясь разобраться в мыслях. – То знание пришло ко мне неожиданно. Будто просто вспомнила. Сначала пыталась придумать, как решить проблему с тенью, а потом просто поняла, что можно ведь сходить к мастеру теней, он должен знать.

– Очень странно.

Да, странно. Абсолютно согласна. Теперь, задумавшись, поняла, насколько подозрительной выглядит вся ситуация. И по какой причине мастер теней все же согласился помочь? С чего ему вообще помогать? Здесь должен быть какой-то подвох.

– Может быть, заклинание на самом деле не скрывает тень? Или скрывает тень, но, помимо этого, делает что-то еще? Дает лазейку мастеру теней? – предположила я.

Шаиттар тут же уцепился за мою фразу:

– Ты говоришь «лазейка». Что именно ты знаешь о мастере теней? Почему его заточили в пещеру? Когда это было? Чем он опасен, кто он такой?

– Не так быстро, пожалуйста, – я поморщилась. Вздохнув, попыталась сосредоточиться. – Так… мастер теней. А ведь знаю! Все время, пока в пещере была, обрывки этих мыслей болтались.

– Ну, рассказывай.

– Что?

– Что именно ты знаешь. Простого факта «знаю» недостаточно.

Я повела плечами, мол, как пожелаете, и начала:

– Несколько сотен лет назад…

– А конкретнее?

– Триста восемьдесят четыре года назад, – процедила сквозь зубы. Честно говоря, возникло желание продырявить Шаиттару еще один бок. Только кинжалов так не напасешься – предыдущий, оказавшийся у него в боку, до сих пор ведь не вернул, куда-то в складках одежды запрятал. – Месяцы, часы посчитать?

– Не нужно. Продолжай.

Старательно сдержав кровожадный порыв, продолжила:

– Триста восемьдесят четыре года назад обыкновенный демон, из высших, призвал в наш мир некую сущность с темной стороны. Демон хотел власти и могущества. Сущность, собственно, того же самого, но в придачу – тело демона. Смогла она завладеть демоном полностью, или его сознание просто изменилось под чужым влиянием, точно неизвестно. Демон обрел невероятную силу, в том числе власть над тенями, из-за чего стал особенно опасен для драконов и был назван мастером теней. А дальше все банально. Он захотел поработить весь мир, остальные почему-то были недовольны. Драконы объединились с демонами, потому как демоны тоже не хотели ему подчиняться, попытались его одолеть, но, вопреки всем стараниям и вложенным силам, убить не смогли. В итоге заточили в пещере, лишив возможности использовать магию. А потом… проклятье!

– Что такое? – Шаиттар насторожился.

– Заклинание забвения.

– Откуда… откуда ты это знаешь? – его глаза недобро сузились. Того и гляди попытается вытряхнуть признание силой. А потом прикопает под ближайшим деревом.

– Понятия не имею, откуда все это знаю. И… Шаиттар, вы всегда такой нервный?

– Только когда малолетние демоницы лезут в логово монстра, который едва весь мир не поработил.

Меня это заявление разозлило. Потому что прекрасно понимала, что делаю, и никаких глупостей совершать не планировала. А возраст… возраст – это не главное. И под тысячу лет можно вести себя как придурок. За примером далеко ходить не нужно. Я, может быть, в свои восемнадцать, веду себя гораздо умнее.

– Что ты знаешь о заклинании забвения?

– Знаю, что наложили его на демонов. Теперь никто из демонов ничего не помнит о мастере теней. Заклинание не действует только на верховных демонов. Даже семья императора забыла. Но почему на демонов заклинание забвения наложили, а на драконов – нет?

Задумалась, и тут же сама ответила:

– Потому что драконы опасались, как бы демоны не попытались использовать мастера теней в своих целях. Все же у драконов особенные тени, а тут целый мастер теней, такой соблазн. И если демоны, которые видели, на что способен мастер теней, ни за что бы не пошли на такое, то новое поколение вполне могло бы рискнуть. Поэтому мастера теней заточили в империи, подальше от драконов, а на самих демонов наложили заклинание забвения.

Это было странно. Получать неведомо откуда ответы на возникающие в голове вопросы, рассуждать и размышлять, снова приходить к каким-нибудь вопросам и вылавливать из неведомых сфер очередные ответы.

А еще, пока говорила, Шаиттар как-то странно на меня смотрел.

– Что-то не так? – насторожилась я, закончив рассказ.

– Все так, – прозвучало мрачно, почти как смертельный приговор. – У тебя не только тень дракона. У тебя способности дракона.

– Магия дракона? – переспросила я недоверчиво. Честно говоря, мне показалось, будто Шаиттар шутит. Или издевается, в отместку… ну, за что-нибудь. Подозреваю, наше знакомство вообще сильно нервы ему потрепало.

– Нет. Сказал же – способности. Насчет магии ничего утверждать не буду, но то, что сейчас проявилось, это не магия. Это способность получать знания из информационного поля драконов.

– Не понимаю. Что за информационное поле такое?

– В ментальной магии хорошо разбираешься?

Я кивнула и добавила:

– Средний уровень.

Средний, потому что высший может быть только у мастера, посвятившего свою жизнь изучению ментальной магии. А я себя топить в этом болоте не планировала – в мире столько всего интересного!

– Отлично. Значит, должна понять. В нашем мире есть некое энергетическое поле, в котором хранятся общие знания драконов. Если дракон чем-то желает поделиться с сородичами, он отправляет мысли и воспоминания в это поле. В информационном поле есть вся история драконов. Рецепты их зелий, описания ритуалов, тексты заклинаний. Да много чего там есть. На самом деле, подробностей не знаю, все же не дракон. А они… они могут вылавливать нужные знания из информационного поля.

Некоторое время я молчала, пытаясь осмыслить невероятную новость. Все же трудно осознать, что у драконов, оказывается, есть энергетическое поле, в котором столько всего интересного болтается! Мысли, воспоминания. Сухие факты, целые сцены. Возможно, каким-то образом можно даже просматривать, как все происходило. У драконов… вот только я не имею к ним никакого отношения.

– Я не дракон.

– Уверена? – Шаиттар скептически хмыкнул.

– Уверена. Папа проверил архивы. Драконов в нашем роду не было.

– Может быть, ты не родная?

– Родная.

– И все же у тебя способности драконов. Но есть кое-что еще более заметное – это тень. Тень дракона. Откуда она?

– Не знаю.

– Послушай… – кажется, Шаиттар хотел как-то меня назвать, причем явно не по имени, которого он попросту не знал, но в последний момент все же взял себя в руки и уже более ли мене спокойно сказал: – Если ты в очередной раз надо мной издеваешься… – верховный демон многозначительно замолчал, давая мне возможность самой обдумать варианты.

Но мне и вправду стало интересно.

– Что тогда? Продолжайте, – подбодрила я.

– Тогда я буду вынужден напомнить, как правильно вести себя с верховным демоном. Ты обязана отвечать на мои вопросы, быстро и четко. Обязана относиться с почтением. А еще… – он недобро усмехнулся, – выполнять любые приказы.

– Боюсь, если Вы будете часто об этом напоминать, я тоже должна буду напомнить, что Вы разговариваете с принцессой, дочерью императора. Я ничего такого Вам не должна. А Ваши пожелания станут для меня приказами только в случае, если будут рассмотрены и одобрены на верховном совете, – холодно отчеканила я и невинно предложила: – Созовем?

Глаза Шаиттара угрожающе заблестели.

– Не играй с огнем, девочка, – он опустил руки мне на плечи, болезненно сжал и заглянул в глаза. – А ты играешь… очень глупо и недальновидно с твоей стороны.

– Лорд Шаиттар, Вы угрожаете принцессе?

Он убрал руки и выпрямился.

– Скорее, предостерегаю от глупостей, – сухо произнес верховный демон, после чего вернулся к разговору о моих способностях. – Ты с такой тенью родилась? Или она появилась в какой-то момент?

– Появилась в шесть лет. Но я не помню, каким образом это произошло.

– Подробности. Мне нужны подробности.

Спокойствие. Главное – спокойствие. В бок кинжалом его уже пырнула. Убедилась, что эффекта никакого. Ногу клыками тени переломили. Хватит с Шаиттара на ближайшее время. Так что подавляем раздражение и спокойно отвечаем:

– С друзьями играла в окрестностях нашего замка. Заблудилась в лесу, сильно испугалась. Кажется, попала в какую-то топь, а дальше ничего не помню. Очнулась уже дома, в постели и с высокой температурой. Отец сказал, что меня искали два дня. И нашли как раз неподалеку от болота. Нашли уже с тенью дракона. Сначала заподозрили, что драконы лапу приложили. Ведь именно у них такие тени. Однако постепенно выяснили, что не такие. Моя тень не оживала, оставалась самой обыкновенной, не считая странной формы. Маги пытались исследовать, но иных странностей не выявили. Потом я просто привыкла.

– И когда тень ожила?

– Когда охотилась на вакров. На границе империи стая вакров напала на деревеньку. Наставник забросил нас потренироваться. А тени понравилось, тоже решила развлечься.

– У драконов силен охотничий инстинкт, – Шаиттар кивнул. – Но оставим вопрос, как у тебя появились способности драконов. Главное сейчас – разобраться с этими способностями.

– Но Вам-то какое дело? Если для верховных демонов я и мой отец никто.

– Для нас – никто. Но для империи вы – новый правящий род. Даже если временно, ваши проблемы стали проблемами всей империи, а значит, я должен вмешаться. Особенно теперь, когда делегация драконов посетит императорский замок. Думаю, все же не стоит тебя прятать драконов. Ты должна с ними пообщаться.

– То есть Вы все равно планировали меня спрятать?

– Планировал, – невозмутимо кивнул Шаиттар. – Но, полагаю, тебе будет полезно пообщаться с драконами, понаблюдать за ними. Теперь, когда у тебя обнаружились присущие драконам способности.

– Спасибо и на этом, – я иронично улыбнулась. Как будто его кто-то спрашивал, встречать мне драконов или нет.

– Попробуем воспользоваться заклинанием мастера теней. Вместе. Без меня его не произноси.

Я нахмурилась. Понятное дело, мастеру теней, а значит, и его заклинаниям доверия нет, но не люблю, когда посторонние вмешиваются в мою жизнь. Все свои проблемы я привыкла решать сама. На крайний случай, иногда можно с отцом поделиться. А тут вдруг непонятно откуда выпал этот верховный демон и начал решать за меня? Не слишком ли много на себя берет?!

– Может быть, я все-таки справлюсь сама?

– Может быть. Но в противном случае не хочу потом разгребать последствия твоего «увы, не справилась». Мастер теней очень коварен и не упустит возможности попытаться освободиться, если почует хоть малейший шанс. А ты можешь стать для него этим шансом.

– Хорошо. Завтра.

– Почему именно завтра?

– Потому что сегодня, лорд Шаиттар, лимит времени, в течение которого я готова терпеть Ваше общество, исчерпан. Хорошего дня.

Пока потрясенный наглым заявлением верховный демон не опомнился, я создала портал и перенеслась в императорский замок. Драные вакры! Знакомая картина…

Отец, перед ним двенадцать вампиров. С моим появлением все двенадцать обернулись и уставились на меня напряженно. Я тоже на них с напряжением посмотрела. Мало ли, гадость какую-нибудь задумали, снова тень оживет, набросится на них, глотки начнет грызть. Но нет, сколько ни вглядывалась, ничего подозрительного обнаружить не удалось. Да и тень оставалась равнодушной.

Вежливо поздоровавшись с новыми главами кланов, пришедшими на замену тем, которые нашу темницу пополнили, прошла к лестнице и поспешила к себе в комнату.

Пока не забыла, нужно записать заклинание мастера теней. Во время учебы выработалось умение запоминать заклинания почти с первого раза, но если потом не записать, то на следующий день уже половину вспомнить не смогу.

А еще хотелось потренироваться вытаскивать знания из информационного поля драконов, о котором говорил Шаиттар.


Вечером, утомившись от безрезультатных попыток почувствовать неведомо что, да и просто найти информацию в книгах, решила немного размяться. Отложив очередной фолиант, в котором ни единого упоминания о ментальном поле – похоже, скрытные драконы строго следили за тем, чтобы другие расы ничего об этой особенности не узнали, – я потянулась и в задумчивости вышла на балкон.

И тут меня накрыло странное чувство. Захотелось прогуляться. Нет, даже не так. Захотелось прогуляться в определенном направлении. Вот прямо сейчас оказаться в одном конкретном месте.

Мимолетно отметив, что чувство подозрительное, приготовилась в случае чего защищаться, даже заклинание сотворила недостроенное, которому единственного точка хватит, чтобы можно было атаковать. Но противиться не стала и создала портал в лес неподалеку от границы империи.

В ночной темноте раздавались шорохи. Тихий ветер лениво шевелил листву. В небе сияла крупная луна, серебристый свет терялся в переплетениях ветвей над головой, но с острым демоническим зрением большего не требовалось. Вышагнув из портала, я замерла возле дерева, прислушалась к окружающим звукам.

Внезапно моя тень сорвалась с места и припустила вперед. Я рванула за ней следом, перепрыгивая через кусты и огибая деревья.

Да что ей понадобилось здесь, в лесу?! Неужели опять приспичило поохотиться?

Несколько минут так и мчались по лесу. Тень – сломя голову, в одном ей ведомом направлении. Я – вслед за ней, ругаясь сквозь зубы и уклоняясь от колючих ветвей.

В какой-то момент впереди показался просвет между пушистыми кронами. А в этом просвете – огромный силуэт и странные, непонятные вспышки. Я резко остановилась. Пока не поздно, набросила на себя маскировочное заклинание. Дальше – кралась. Зато тень, не слушая мысленных приказов, выскочила на поляну.

Приблизившись к границе деревьев, удивленно замерла. Дракон! Самый настоящий дракон! И появление тени, в отличие от меня, он заметил.

Огромный, метра три в высоту и не меньше пятнадцати в длину, с красной, полупрозрачной чешуей, внутри которой плясало самое настоящее пламя. Первой на появление моей тени отреагировала тень дракона, такая же огромная, как он сам. Спустя мгновение к моей тени повернулся дракон. Пламя в чешуйках разом потускнело, лишь немного подсвечивая рубиновые чешуйки, полупрозрачные, словно драгоценные камни. А еще через несколько секунд вместо дракона на поляне стоял мужчина.

– Кто это у нас здесь? Ты чья? – спросил он, присев на корточки. Что совсем удивительно, мужчина протянул руку и потрепал мою тень по голове, словно она приподнялась от земли, чтобы поластиться к нему, как милая, домашняя зверушка. Проступили очертания, заколебалась едва заметная сероватая дымка – я уже видела тень такой, когда та атаковала вакров и вампиров. Вероятно, именно такой вид она принимает, чтобы обрести материальность.

Тень дракона, которая тоже уменьшилась со сменой им ипостаси на человеческую, с любопытством крутилась вокруг моей тени, будто обнюхивала. Погладив тень по голове, дракон приподнялся, внимательно огляделся по сторонам. Я тоже с интересом рассматривала его. Красивый, высокий, с правильными чертами лица и длинными, до лопаток, красными волосами. Красный дракон. Красные драконы – самые сильные и опасные представители расы. А еще именно красные драконы правят их королевством.

Что ему здесь понадобилось? Неужели один из тех, кто прилетает через два дня? Решил отправиться на разведку?

Разгуливающий по землям империи дракон – между прочим, явление, не слишком обычное. Если уж по какой-то причине и пролетают мимо, то предпочитают огибать империю по границе, не вдаваясь в глубь земель. Этот точно оказался здесь не случайно.

– Я знаю, ты где-то здесь. Выходи, не бойся, – сказал дракон, обводя взглядом деревья вокруг поляны. – Я не причиню тебе вреда.

Но я стояла не шевелясь. По мне ведь сразу будет видно, что демоница. Демоница с тенью дракона. Нет, ни в коем случае нельзя показываться на глаза никому из них, а уж красному – тем более.

Но как эту проклятую тень забрать к себе?! Не могу же без нее уйти, в самом деле.

Пока лихорадочно пыталась придумать, как лучше поступить, дракон снова позвал:

– Леди, я знаю, что Вы здесь. Если не выйдете сами, отправлюсь искать. Или, может быть, Вы хотите поиграть?

Я поборола желание выругаться и в очередной раз отправила тени мысленный зов. Но ей было все равно, что хозяйка чего-то там требует. Тень развлекалась! Подумать только – подкравшись к тени дракона сзади, она ухватила ее за хвост и теперь игриво убегала, устроив самые настоящие догонялки по поляне. Тень дракона, раза в два больше размерами, радостно гонялась за моей, но по-настоящему догнать не пыталась, явно специально давая ей возможность каждый раз ускользать.

Дракон насторожился, встрепенулся как-то. И внезапно посмотрел в мою сторону.

Дохлый гравин. Я точно знаю, что видеть он меня не мог, уверена в надежности собственной магии. Но вот уловить отправленное тени послание – судя по всему, таки сумел.

– Милая леди, – дракон хищно улыбнулся, словно почуял запах добычи, – я очень хочу с Вами познакомиться. Выйдете сами, или… нет?

Я решилась. Могла бы легко уйти порталом. Или просто скрыться. Но чтобы утащить тень за шкирку прочь от дракона, нужно все-таки выйти на поляну. Воспользовавшись заклинанием, чтобы придать себе облик драконицы, сбросила маскировку и выступила из-под прикрытия деревьев.

На самом деле, драконы не сильно отличаются от нас. В человеческой ипостаси чешуя не покрывает их тела, у них нет ни хвостов, ни рогов или иных не характерных для человека частей тела. Как и высшие демоны, могут отращивать клыки и когти. Но все же, глядя на дракона, ты отчетливо понимаешь, что перед тобой именно дракон. А еще они ощущают своих сородичей как-то иначе. По запаху, по магии. Трудно объяснить, если сам этого никогда не чувствовал.

Эти интуитивные ощущения дракона я обмануть не могла, по крайней мере, вот так, ни с того ни с сего и без подготовки. Но черты лица изменила – на тот случай, если вдруг красный дракон окажется одним из тех, кто прибудет в императорский замок вместе с делегацией. Не хватало еще, чтобы он узнал, что эта таинственная леди с тенью дракона – демоница, дочь императора.

Конечно, он почувствует нечто неладное. Конечно, удивится. Но потом я исчезну, и дракон больше никогда меня не увидит. Главное – добраться до тени.

– Леди… – выдохнул он, рассматривая меня.

На мгновение я замерла. Странное чувство пронзило словно электрическим разрядом, дыхание перехватило. И… кажется, он тоже ощутил нечто подобное.

Красивый, притягательный дракон. Словно завороженный, сделал шаг ко мне.

Сердце забилось чаще. Так нестерпимо вдруг захотелось устремиться к нему, дотронуться до его лица, погладить… Так, стоп. Что за безумства лезут в голову? Нужно скорее хватать тень и бежать, пока не понял, что перед ним вовсе не драконица!

Я улыбнулась и уверенно направилась к центру поляны, где продолжали резвиться две тени. К счастью, на этот раз моя тень не стала игнорировать хозяйку. Приветственно махнув хвостом, радостно подскочила ко мне.

Я поймала нужный момент. Мгновение – и вокруг меня сияет портал. Вместе с тенью проваливаемся в него.

– Постой! – воскликнул дракон, рывком устремляясь вслед за нами.

Я оттолкнула его магической волной. Дракон явно не ожидал такой подставы и отразить удар не успел. Портал сомкнулся без него, а в следующий миг мы с тенью оказались в главном зале императорского замка. Получилось. У меня получилось!

Я перевела дыхание, посчитала до десяти, чтобы не распылить собственную тень, и бегом взлетела вверх по лестнице, к себе в комнату. Все, на сегодня приключений достаточно. А завтра… завтра я эту проблему решу.


Мы не договаривались о встрече заранее. Наверное, именно поэтому ранним утром меня разбудило заклинание магической связи. Я наслаждалась прекрасным сном, причем весьма откровенным, почему-то с участием увиденного накануне дракона. И все шло к весьма приятному и желанному повороту, когда вдруг это заклинание.

Как итог – через полчаса я стояла посреди зала одного из замков Шаиттара и, старательно пытаясь не раздражаться из-за ранней побудки, настраивалась на заклинание.

Верховный демон раздражал. Не столько своим существованием, сколько тем, что настоял на совместном проведении ритуала. Он и заклинание хотел сам произнести, но я воспротивилась. Вот еще – позволять кому попало навешивать на мою тень непроверенную магию!

– Хорошо, – наконец, согласился он. – Но давай договоримся. Если я скажу «стоп», ты немедленно прекращаешь заклинание и обрываешь магические потоки.

– Нет, так не пойдет. Давайте немного по-другому. Если Вы говорите «стоп», я прекращаю произносить заклинание, но удерживаю потоки. Если Вы говорите «катастрофа»… хм… нет, слишком длинно. Если Вы говорите «нам конец», я прекращаю произносить заклинание и обрываю потоки.

– Ты издеваешься?

– Что Вы, как можно, – но улыбка вышла весьма выразительной. Потому что… да бред какой-то Шаиттар предлагает! Словно с неразумным ребенком разговаривает, в самом деле. – Заклинание сложное, требует много энергии. Мне, конечно, не так чтобы очень трудно будет потом все повторить еще раз, но мое время мне дорого. И если Вам что-то там покажется, а я оборву потоки, не хочется заново потом начинать. Поэтому разнообразить бы Ваши команды не помешало.

– Ладно, Леста. Я понял. Можешь начинать.

– О, сегодня Вы знаете, как меня зовут? – я всерьез удивилась.

– Сегодня я многое знаю. После вчерашней встречи было время навести справки.

– Прекрасно. Тогда, полагаю, не нужно объяснять, что я сама разберусь?

– С мастером теней? Вряд ли. Ты понятия не имеешь, что он такое.

– Вы тоже, Шаиттар. Вы тоже.

Я очень сомневалась, что верховный демон знает больше, чем хранится в информационном поле драконов. А значит, если драконы толком не выяснили, с кем имели дело, то и Шаиттар вряд ли в курсе.

Хотя, вполне, вероятно, не до всех знаний мне удалось интуитивно дотянуться. Ничего, с этим потом тоже разберемся. Постепенно.

– Начинаю. Не отвлекайте.

Шаиттар вытянул из портала кресло и расслабленно устроился на нем. Словно собирался спектакль посмотреть.

Я на всякий случай пролистала записи, чтобы ничего не перепутать, и принялась за дело.

Для начала специальным мелком, который стирается только через несколько часов, а до этого – держится идеально, что с ним ни делай – начертила на ровном, гладком полу символ. Один, второй, третий. Натренированная память позволила сделать это быстро и без ошибок. Когда рисунок на полу был готов, встала в центр, где три затейливых символа переплетались, превращаясь в единую фигуру.

Теперь эти символы нужно наполнить магией. И собственной кровью.

Убрав мелок в карман, вытащила из ножен ритуальный кинжал и порезала ладонь. Дождалась, когда в ладони соберется достаточно крови, перевернула руку и плеснула на магический символ. Пора произносить заклинание.

А вот здесь началось самое сложное – использовать заклинание, которое никогда раньше не применяла. Заклинание от мастера теней, а тот вполне мог обмануть и заманить в ловушку. Не зная, как именно будет действовать магия, все же внимательно следить за любыми изменениями, чтобы в худшем случае вовремя понять, если будет происходить что-то неладное.

Тень, до этого момента спокойно лежавшая в ногах, заволновалась. Дернулась сначала в одну сторону, потом – в другую, но магические символы вспыхнули бордовым сиянием, не пуская, не позволяя тени сойти с рисунка.

Мастер теней все же кратко пояснил, что и для чего делается. Так что когда тень заволновалась, я осталась спокойной. Магическая клетка нужна для того, чтобы можно было произвести с тенью необходимые манипуляции и она никуда не сбежала. А что тень забеспокоилась, ощутив, что магия удерживает ее – это нормально. Ну, наверное.

Я вдруг осознала, что информационное поле драконов – настоящий кладезь желанных знаний для меня. Ведь если научиться черпать из него информацию, я смогу взаимодействовать с тенью точно так же, как это делают драконы! Даже книги красть из библиотек их королевства не потребуется. Каюсь, посещала такая идея.

Завершив первую часть заклинания, сошла с магического символа. Тень устремилась за мной, но покинуть символ не смогла – бордовая вспышка силы вновь ее задержала. Тень в беспокойстве заметалась из угла в угол магической клетки, забила хвостом по краям, несколько раз даже кинулась на невидимую стену. Ничего. Думаю, ничего страшного не происходит. А если бы что-то пошло не так, я бы почувствовала. Вчера, стоило Шаиттару прожечь тень, едва сознание от боли не потеряла. Сейчас – никакого дискомфорта.

– Леста, мне кажется, или твоя тень стала более… колючей? – как бы между прочим поинтересовался Шаиттар, пока я меняла ритуальный кинжал опять на мелок.

– Колючей? – не поняла я.

– Да. По-моему, гребень у нее на спине стал более…

– Колючим, – закончила я за Шаиттара, потрясенно глядя на тень.

Да. Да, ктуарх драконов пожри! Пока тень мельтешила из стороны в сторону, было трудно рассмотреть, но все же острые отростки гребня, протянувшегося вдоль позвоночника от головы и до кончика хвоста, стали длиннее и ближе друг к другу. Их определенно больше, чем было вчера. Тень стала более колючей, как Шаиттар верно заметил.

– Что это значит?

– Драконья сила растет.

– Моя сила?

– Ты видишь здесь дракона?

Я вижу окончательно рехнувшуюся тень, если уж она вздумала расти, и одного слишком много о себе возомнившего верховного демона. Впрочем, хватит отвлекаться.

Попытавшись сосредоточиться, продолжила работу над заклинанием. К счастью, наставник научил сосредотачиваться в любых ситуациях, даже если твою ногу отпиливает мелкими, но острыми зубками болотный червь три метра в длину, а твоя магия почти полностью блокирована ядом квезиды крючковатой.

Я начертила вокруг уже готового символа вязь дополнительных рун. Затем, выпрямившись, принялась произносить вторую часть заклинания. И тень начала изменяться.

Символы вспыхнули особенно ярко. Сквозь бордовый свет с трудом, но удавалось рассмотреть, как перетекают, искажаются очертания тени, образуя иную форму – привычную для любого демона. Просто тень, без единого намека на драконов. Чувствуя, как энергия струится сквозь меня, концентрируется коконом вокруг тела и магических символов на полу, я перешагнула границу и вновь очутилась в центре рисунка.

Последнее слово заклинания, ослепительная вспышка.

Когда перед глазами перестали плясать разноцветные круги, поняла, что все исчезло. Рисунок на полу, его сияние. Да и магия рассеялась. Зато на полу лежала самая обыкновенная тень.

Верховный демон поднялся и подошел ко мне, придирчиво осматривая результат.

– На первый взгляд, все хорошо. Даже странно, – хмыкнул он, в задумчивости потирая подбородок.

– Я тоже ожидала какого-нибудь подвоха. Но, если верить ощущениям, все в порядке.

– Возможно, мастер теней хочет завоевать твое доверие, – не слишком уверенно предположил Шаиттар. – Или же мы просто не замечаем подвоха.

– Вы вполне можете проверить мастера теней сразу, как только отделаетесь от меня.

– Проверю. Обязательно. Ну а ты… попробуй снять иллюзию.

– Eshtelles, – произнесла я магическое слово. Как подсказал мастер теней, с помощью этого слова можно снимать иллюзию с тени, чтобы возвращать ей истинный, драконистый облик. После проведения ритуала это должно быть легко – снимать и снова надевать иллюзию в случае необходимости.

Сработало. Тень снова приобрела форму дракона. И тут же бросилась к стене, подальше от меня. Побегала туда-сюда, снова вернулась. И… проклятье! Цапнула меня за ногу! Я выругалась. Шаиттар рассмеялся.

– Вся в хозяйку.

– По крайней мере, меня она только укусила…

Снова повторив «eshtelles», не без удовольствия наблюдала, как тень меняет форму, скрываясь за иллюзией.

Я не стала задерживаться в замке Шаиттара, тем более у верховного имелись важные дела – проведать мастера теней, не появилось ли какой лазейки в сдерживающей его магии, не выбрался ли монстр на свободу, пока я тут подсказанный им ритуал проводила.

К моему возвращению в императорский замок там уже вовсю кипела жизнь. По коридорам носились низшие демоны, нежить и слуги из высших. Стены и пол отмывали, из углов выметали пыль, с канделябров сметали паутину. Словом, активно готовились.

А еще через день в замок прибыла делегация драконов.


Глава 4

Мы смотрели на драконов, драконы смотрели на нас.

Их в составе делегации было четверо: двое впереди и двое – на пару шагов позади.

Те, что позади, – черный дракон и, судя по прозрачным, словно стеклянным волосам с радужными переливами, хрустальный дракон, представитель самого загадочного и удивительного вида. Хрустальных драконов не назвать крупными и сильными, зато они обладают невероятной, сложной магией. Хороший выбор для делегации. Хороший для драконов, а вот для нас – не очень. В случае чего будет непросто такому противостоять.

Двое других драконов, что стояли в центре и ближе к нам, оказались, конечно, красными. Но все мое внимание привлек он. Дракон, которого я видела в лесу и который видел меня. Правда, в тот момент я изменила лицо, а сейчас вышла на встречу в истинном облике и без тени в форме дракона. Он не мог понять, что это я – зная, насколько чуткое у драконов обоняние, свой запах, прежде чем выйти на поляну, я тоже изменила. Узнать он не мог. Однако тоже почему-то не спускал с меня глаз.

– Кронпринц Шагдара, королевства драконов – Ташэль даэр Рейвеш, – произнес хрустальный дракон, кивнув на высокого красноволосого мужчину.

Я продолжала анализировать.

Черный у них – для охраны. Потому что представлять драконов должен тот, у кого в группе самый низкий статус, но охранникам слово не дается. Хрустальный дракон никак не может быть ниже черного по статусу. Значит, черный – всего лишь охрана. Опять же, в делегацию с кронпринцем кого попало не возьмут. Черные драконы – достаточно крупные, сильные, ловкие. Но у этого, вероятно, должны быть, к тому же, незаурядные магические способности.

– Принц Шагдара, Сандар даэр Рейвеш, – хрустальный дракон почтительным кивком указал на второго красноволосого мужчину. Того, с которым мы уже виделись. Надо же. Ночью в лесу на границе империи мне довелось столкнуться с принцем драконов. Выходит, я была права, когда решила, что он обстановку разведывал.

– Я – Шаил даэр Ханор, советник его Величества короля Шагдара.

И наконец хрустальный дракон повернулся к черному.

– Штэр даэр Родэр.

Последнему бедолаге особенно не повезло с именем. Но хрустальный дракон справился, ни разу не запнувшись. Привык, наверное. У драконов вообще не редкость труднопроизносимые имена.

Пришла очередь представления демонов. Рядом с нами тоже стоял советник. Вернее, временно назначенный таковым. Советника на постоянной основе отец выбрать не успел – слишком обдуманным и взвешенным должно быть решение, за неделю не управиться. А по периметру зала стояла наша охрана, из личных подчиненных еще с тех времен, когда отец был представителем высшей аристократии, приближенной к семье императора, но не правителем. Увы, доверить свои жизни прежней гвардии мы не могли – не успели убедиться, что после исчезновения императора они так же будут верны новому, пришедшему на смену ему.

– Элианна Селеста Таишер, кронпринцесса империи.

Взгляд красного дракона, Сандара, снова скользнул ко мне, словно только и ждал, когда вслед за императором назовут его дочь. И, вопреки правилам вежливости, не спешил перемещаться дальше, к советнику, который представился после нас.

Взгляд дракона нервировал. Странный, внимательный, даже пронзительный.

Он не мог узнать во мне встреченную в лесу девушку. Я уверена, не мог! Но тогда почему так смотрит? Почему от этого взгляда пробирает насквозь и холодеют кончики пальцев?

А потом я вдруг ощутила ментальное прикосновение. Кто-то посмел сунуться в мои мысли! Вернее, попытался. Неужели Сандар? Или… хрустальный дракон? Считается, лучшие ментальные маги среди драконов – именно хрустальные.

Как бы между прочим перевела взгляд на отца. Выражение его лица, озаренного приветливой улыбкой, не изменилось, но… я слишком хорошо его знала, чтобы понять. Мысли отца тоже попытались прочитать.

Значит… скорее всего, хрустальный дракон.

Скандал? Можно устроить – все же попытка прочитать мысли не только этикет нарушает, но и вообще… много чего нарушает. Это запрещено. В особенности на подобных дипломатических встречах. И не важно, что ментальный блок оказался достаточно силен, чтобы отразить легкое касание, скорее, попытку прощупать.

Скандал. Невиданное нарушение. Почти оскорбление. А если хорошенько вывернуть, то и в качестве нападения можно представить.

Снова посмотрела на драконов. Те оставались невозмутимы.

Ощутила мимолетный взгляд отца. Он тоже понял, что ментальное прикосновение не осталось для меня незамеченным.

Представление наконец завершилось. Слово взял император.

– Искренне рад гостям Шагдара под сводами нашего замка. Полагаю, сейчас вы можете осмотреться в своих покоях и немного отдохнуть. Все уже готово. А ближе к вечеру мы встретимся за ужином и поговорим.

– Да, с удовольствием осмотрим покои, – кронпринц улыбнулся.

Вряд ли драконы летели через всю империю, скорее, воспользовались порталом, иначе попросту не успели бы преодолеть такое расстояние. Но когда в гости прилетают драконы, и не важно, что на деле они не прилетают, а перемещаются порталами, все же принято приглашать отдохнуть с дороги. Дань вежливости и ничего более.

Выходит, отец решил не подавать виду, что почувствовал ментальное прикосновение. Что ж, хороший ход. Возможно, любопытство драконов можно будет использовать. Например, допустить к специально им предназначенным мыслям.

Похоже, нам предстоят веселые деньки.

– Леста, есть пара минут? – спросил отец, когда сопровождающие увели драконов в гостевое крыло.

– Но только пара минут. Потом нужно спешить на занятие.

И так вчера влетело от наставника за то, что покинула тренировку без предупреждения. Но, в конце концов, я не могла признаться, что виной тому – ожившая тень. Да если б даже и могла рассказать – зная наставника, не сочтет причину достаточно уважительной. Тень ожила, но я-то не померла и даже при всех частях тела осталась.

– Я не задержу тебя.

Мы поднялись в рабочий кабинет, который папа приглядел для себя. Их в замке обнаружилось десять, по количеству проживавших здесь членов императорской семьи.

Так что выбор был огромен, но отец все равно переделал интерьер по-своему: избавился от статуи истекающих кровью людей с искаженными от невероятных страданий лицами и заменил на полки с декоративными пыточными орудиями. Правда, декоративными – только с виду. На деле их вполне можно использовать, прямо здесь, в кабинете. А по периметру вдоль стен в полу как раз тянулись специальные углубления, чтобы кровь жертв туда стекала. Как мы поняли, эти углубления сделали специально, чтобы медленно, однако непрестанно струившаяся со статуи кровь не устроила в кабинете потоп.

– Ты тоже заметила, – отец не спрашивал, он констатировал. И даже не нужно было уточнять, что именно.

– Да, легкое прикосновение. Скорее, прощупывали. Пытались понять, насколько хороша наша защита. И, вероятно, даже не поняли, что не остались незамеченными.

– Драконы всегда недооценивали демонов, – хмыкнул отец. – Всегда смотрели на остальные расы свысока, полагая, будто те ни на что не годятся, а уж потягаться с драконами в силе, уме или магии – тем более. Но демоны могут. А впрочем, нам на руку, что нас недооценивают.

Я согласно кивнула. Лучше пусть недооценивают и совершают ошибки. А мы уж придумаем, как этими ошибками воспользоваться.

– Ты не подал виду, что почувствовал ментальную магию, – заметила я, намекая, что хотелось бы услышать размышления. Ведь неспроста он принял именно такое решение, а не обвинил драконов в нарушении закона сразу же.

– А ты что думаешь по этому поводу?

– Что думаю? – Я улыбнулась. – Думаю, для начала стоит выяснить их планы. А потом можно и в мысли подпустить. Конечно, только в определенные мысли. Специально для драконов что-нибудь подумать. Там будет зависеть от их планов. В зависимости от планов – и будут наши мысли, которые позволим прочитать. Если, например, захотят подстроить дипломатический скандал, чтобы мы были виноваты, дадим им знать, будто они на верном пути, пусть думают, что план удастся. А сами вывернем все наизнанку и сделаем виноватыми их. Или в ловушку заманим, дав им ложные сведения о нашем уязвимом месте.

– Планы… да, планы не помешало бы узнать…

– Подслушивающие заклинания?

– Установили. Что же, думаешь, зря сказал, что все готово? – отец усмехнулся, но сразу посерьезнел: – А вот в мысли к ним лучше не лезь. Хрустальный дракон – очень хороший ментальный маг. Он, конечно, попался, но не будем повторять ошибку драконов, не стоит его недооценивать.

– Да, защита у них должна быть надежная. Но ничего, разберемся. Я могу идти?

– Иди. Не забудь, сегодня вечером ужинаем с драконами. Ты должна присутствовать.

– Конечно. Ни за что такое не пропущу, – я с предвкушением улыбнулась. Уверена, скучно на этом ужине точно не будет.

– Да, Леста, еще… Стоит усилить ментальную защиту. У нас в роду эта магия сильна, но перестраховаться все равно не помешает.

– Сделаем, – я кивнула.

После разговора с отцом отправилась на тренировку. К счастью, наставник уже немного отошел и на меня не злился, так что гонял не больше других. Ну, по крайней мере, в этот раз не заставлял без использования магии вытаскивать золотые монеты со дна болота, кишащего жаборотыми кровопийцами, болотными пираньями и прочими тварями.

Через три часа, все измученные и взмыленные, но зато довольные, устало прислонились к стене.

– Не забудьте – скоро выпускные испытания. Можете начинать готовиться… морально, – наставник зловеще улыбнулся. – А сейчас – свободны.

Но расходиться мы не спешили. Вернее, я попыталась, потому как после тренировки нужно освежиться еще успеть перед ужином, однако ребята подскочили ко мне. Все четверо.

– Рассказывай, Леста! Как драконы? – выпалила Наира с горящими глазами.

– Да, рассказывай! – подхватили парни, чуть более сдержанно, но с не меньшим интересом.

– Да что тут рассказывать? Нас только представили друг другу. Пообщаться пока не успели.

– Но они красивые? – спросила Наира. Парни синхронно закатили глаза.

– К твоему сведению, некрасивых драконов не бывает, – заметил Тивран. Подозреваю, думал он сейчас преимущественно о драконицах.

– Кто в делегации? Драконицы были? – подхватил Дайер, его брат. Ну точно. А мысли у них частенько совпадают.

– Дракониц не было. Были только драконы. Красивые. Вот только…

– Что?! – ребята подались вперед.

– Мне почему-то кажется, что они будут меня бесить… Такие надменные рожи.

О ментальном прощупывании, конечно, говорить не стала.

– Крепись, Леста! Выдержка будущей императрице очень пригодится! – Шехел, единственный оборотень в нашей группе – магической звезде, хлопнул меня по плечу.

– А они сексуальные?

Парни снова закатили глаза.

– Нет, правда, – продолжала Наира. – На мой взгляд, наглость придает мужчинам сексуальности. Я бы не отказалась соблазнить кого-нибудь из делегации. О, думаю, драконы хороши в постели… Слушай, может, как-нибудь устроишь встречу с кем-нибудь из делегации? Или сразу со всеми?

– Она бы сначала спросила, сколько их в делегации, прежде чем мечтать о встрече и постели со всеми, – хохотнул Тивран, за что схлопотал подзатыльник от Наиры.

– Четверо их. Так что… – я изобразила, будто задумалась. – Вполне…

– И мне можно встречу? – у Шехела тоже глаза загорелись.

– Дружище… не знал, что у тебя такие пристрастия, – притворно ужаснулся Тивран, даже отодвинулся от Шехела на пару шагов.

– Да мне бы чешуи набрать! А лучше – зуб. С зубами больше экспериментов можно провести, они используются в таких интересных ритуалах…

– Зубов несколько? – уточнила я.

– Ну… – Шехел всерьез задумался. – Вообще, чем больше, тем лучше.

Я представила, как выдергиваю у драконов зубы. Сразу все, по очереди. Не выдержала и расхохоталась.

– Эй, так ты издеваешься?

– Нет, что ты. Хочешь драконьи зубы – придумаем, как это устроить. Они ведь… по-моему, драконы тоже умеют потерянные части тела отращивать?

– По-моему, умеют… не так резво, как вампиры, и кучу магии при этом теряют, но восстановиться все-таки могут. – И просиял: – Спасибо, Леста! Ловлю тебя на слове.

Я кивнула и со вздохом сказала:

– Ладно, ребята. С вами, конечно, весело, но мне пора возвращаться. Нужно продолжать знакомство с драконами.

– Так ты с нами не пойдешь? – расстроилась Наира.

– Не пойду куда?

– Ох, точно, – Тивран хлопнул себя по лбу. – Мы ведь обсуждали это, когда ты с тренировки сбежала.

– Мы хотели, – пояснила Наира, – наведаться в Лезарию. Это на востоке от империи, небольшое королевство людей.

– Королевство помню, – я кивнула.

– Так вот, там сегодня ночью праздник нечистой силы. На самом деле, в королевство чаще захаживают светлые маги. А нечисть там появляется редко, в порядке исключения…

– Улавливаешь? – перебил Наиру Тивран.

– М-м-м… вы хотели телепортировать к ним нечисть?

Все четверо ошарашено раскрыли рты.

– Как же мы не додумались до такого… – выдохнул Дайер.

– Эй, нет! Я на это не подписывался! – замахал руками Шехел. Самый мирный из нас, потому что демон только наполовину. А оборотни – весьма нежные и дружелюбные существа.

– Ладно, – согласился Тивран. – В общем, мы хотели напустить на них иллюзии. Безобидные, но страшные.

– А если у кого сердечный приступ, так мы рядом будем, – хихикнула Наира, – исцелим по доброте душевной.

Ох, чувствую, будет весело! Но…

– Насколько помню, этот праздник ночной? Постараюсь освободиться пораньше.

Надеюсь, драконы не захотят с нами всю ночь беседы вести…

– Постарайся!


Через два часа я стояла перед зеркалом, полностью готовая к ужину с драконами. Прямо скажем, мне гораздо больше нравилось бегать по лесам, охотиться за нежитью, проводить сложные магические ритуалы или просто разминаться с друзьями, чем посещать светские мероприятия. На этих мероприятиях требовалось соблюдать этикет. А еще они просто невероятно скучны. И, боюсь, драконы эту скуку развеять не смогут. Ну, разве что попытаются снова пролезть под ментальную защиту. Показать им что-нибудь в духе розовой гостиной, что ли?

Отражение в зеркале мне, стоит, заметить, понравилось.

Черное платье с открытыми плечами и расклешенным книзу длинным, почти до самого пола, подолом. Юбка получается достаточно широкая, в несколько наложенных друг на друга слоев. С одной стороны прямо от талии начинается разрез, чтобы удобно было в случае чего подпрыгивать и бить ногой… На ногах у меня хорошие, заостренные шпильки. Каменному, упрочненному заклинанием полу ничего не сделается, а вот драконам – вполне.

На другой стороне разреза нет, потому как к той ноге прикреплены ножны с кинжалом.

Платье красивое, подчеркивает фигуру. Когда свет падает на ткань под определенным углом, она начинает искриться.

Я покрутилась, любуясь бликами. Драконы любят, когда искрит и переливается. А еще они любят золото и драгоценные камни.

Соблазнять никого из драконов я не собиралась, но все же надела изящное ожерелье с гранатами. Красный цвет… всего лишь совпадение. У меня в длинных темно-каштановых, почти черных волосах, сейчас распущенных и спускающихся густыми волнами до талии, две красные пряди по бокам. Вот с ними гранатовое ожерелье и сочетается. А что в составе делегации два красных дракона, я не виновата.

Вкупе со светлой кожей, темно-карими глазами и яркими, слегка подкрашенными губами, смотрелось впечатляюще. Ну что ж, я действительно готова пообщаться с драконами.

В зале к тому моменту, когда я в него вошла, уже все собрались: отец, четверо драконов и высший свет империи. Часть из них ли не сильнее, чем драконы, мечтает нас сожрать.

С моим появлением все поднялись из-за стола. И мужчины, и женщины. Да, теперь женщины тоже обязаны приветствовать меня, как дочь императора. Я улыбнулась, вежливо кивнула и направилась к своему месту, по правую руку от отца.

Пока шла вдоль всего зала, ощущала на себе множество взглядов. Особенно в прожигании взглядами старались драконы. Но первое место занял Сандар. Пять баллов, молодец.

– Мое уважение принцессе, которая дни напролет трудится во благо своего государства, – слегка склонив голову набок, с многозначительной улыбкой заметил Ташэль даэр Рейвеш, кронпринц.

Ну что же. Вот и первое нападение. Несмотря на показную вежливость, он меня обвинил в опоздании, намекнув, что нашлись дела поважнее, чем ужин в компании с нашими гостями.

Отец демонстративно перевел взгляд на часы. Да, минута в минуту. Я пришла вовремя, а если все остальные собрались раньше – их проблемы.

Я улыбнулась и невозмутимо заметила:

– Конечно. Принцесса – профессия круглосуточная. Я чувствую ответственность за свою империю и сделаю все, чтобы сохранить ее процветание.

Вот так вот. Предупреждение в ответ. Пусть не рассчитывают, что мы пойдем на сделки, не выгодные, прежде всего, нам самим.

На некоторое время беседа прервалась. Слуги принесли еду, гости принялись ужинать.

То и дело ловила на себе взгляды. Смотрели абсолютно все. Драконы – внешне расслабленно, но на самом деле изучающе, внимательно. Наши аристократы – настороженно, тоже не знали, чего теперь ожидать.

Мы с отцом не хотели приглашать их на ужин. После вступления на императорский трон мы мало кому могли доверять. Сколько среди высшей аристократии недовольных тем, что место императора занял именно мой отец, а не кто-то из них, самоуверенных и властолюбивых? Кто будет играть на нашей стороне, а кто – против нас? Кто решит воспользоваться прибытием драконов, чтобы вплести их в свои интриги?

Но этикет. Правила. Первый официальный ужин предполагает присутствие высшего света принимающей стороны. А еще не хотелось показывать драконам, что поддержки, по сути, у нас может не быть даже в родной империи. Однако видимость этой поддержки создать необходимо.

– Гаттар, позвольте поинтересоваться, как давно вы занимаете пост императора? – спросил Ташэль после краткого ознакомления с блюдами.

– Неделю и три дня, – ответил отец. – Но, я полагал, Вам это должно быть известно заранее?

– О смене императора мы действительно знали, – кивнул дракон. – Но хотелось бы выяснить правду, так сказать, из первых рук. Поймите меня правильно, у драконов с империей всегда были хорошие, дружественные отношения.

Конечно, на этом ужине, когда разговор слышит высший свет империи, о настоящих целях своего визита они не сообщат. И обсуждение дальнейших отношений империи с драконьим королевством будет позже, между членами делегации и отцом.

– Мы ваши соседи. И вдруг приходит известие о таких странных событиях. Тысячи лет императорский род был неизменен. Но теперь вся власть перешла в руки семьи Таишер.

О, нас явно ожидают каверзные вопросы из разряда: «Что вы вообще делаете на троне, по какому праву?»

Отец поднес бокал к губам. И не донес. Поставил обратно. В тот же миг рядом с одним из демонов возник безликий – существо из клочьев тумана, и только длинные, острые когти у него материальны. Спустя мгновение демон схватился за перерезанное горло, что-то захрипел, забулькал. Вскочив со стула, заливая все кровью, несмотря на прижатые к ране пальцы, свободной рукой попытался выхватить из ножен оружие, но не успел – обессилено рухнул на пол.

Открылись двери зала, вошел низший демон. Схватив труп за шиворот, уволок его прочь.

Остальные подданные как-то подозрительно притихли. И я даже знаю почему – вряд ли их мысли сильно отличались от задумки того, который у всех на глазах был убит. А он теперь очнется только в темнице.

Драконы ошеломленно взирали на нас. У них-то при дворе не принято убивать направо и налево. Их мертвецы, в отличие от наших, потом не оживают.

Двери снова открылись, в зал вбежал слуга и заменил бокал. Тот, в котором был подмешан яд, торопливо унес.

Один из демонов изумленно вытаращил глаза, всматриваясь в принесенный бокал. Даже моргнул несколько раз, словно не верил или не хотел верить увиденному.

Отец протянул руку, демон внезапно вскочил и бросился к выходу. Но выбежать не успел. Следующие пару минут мы наблюдали красивое сражение высшего демона с безликим. Какое-то время демон держался, отбиваясь от убийцы всеми заклинаниями, какие только приходили в голову. Однако проиграл. Следуя примеру первого незадачливого отравителя, рухнул на пол с перерезанным горлом. Этот истекал бодрее. Большая лужа с него натекла, прежде чем тело унесли, а на полу сработало заклинание очистки.

Снова слуга, снова замена бокала. Аристократы империи совсем как-то поникли.

Изумление драконов перешло в стадию глубокого шока.

– Не обращайте внимания, – отец махнул рукой, взял новый бокал и уже без препятствий отпил. – Меня всего лишь пытались отравить. Дважды. Так на чем мы остановились?

Первым с изумлением справился кронпринц.

– Интересная ситуация… сразу два покушения за один ужин, который только начался, – многозначительно заметил Ташэль.

– У нас, в империи, при дворе всегда весело, – отец пожал плечами, мол, ничего особенного не произошло.

– Похоже, высший свет империи не слишком рад ужинать с нами?.. – с явным намеком спросил хрустальный дракон.

Выходит, я была права в своих предположениях.

После замечания хрустального дракона запуганные аристократы, тот самый упомянутый высший свет, вопросительно взглянули на своего императора. Дождавшись утвердительного кивка, принялись заверять драконов, что очень даже рады видеть их в империи.

Ужин потек своим чередом. Слуги приносили и уносили блюда. Аристократы вели беседу, оттягивая внимание драконов на себя. Зато мы с отцом смогли перевести дыхание и теперь наблюдали за всеми сразу: и за драконами, и за собственными подданными. Прекрасная возможность понять, кто на твоей стороне. А я к этому хорошо подготовилась.

Из тех двух часов, потраченных на приготовления к ужину, я только двадцать минут уделила своему внешнему виду. А что здесь долго делать, в самом деле? Наставник довел любые наши навыки до совершенства. Красиво нарядиться, привести себя в порядок – не проблема. Гораздо важнее подготовка магическая. Вот на что ушло все остальное время.

Жаль, с отцом толком переговорить не удалось – его постоянно отвлекали. Но ничего, я была уверена, что не ошибусь. И не ошиблась.

Осмелившиеся на ментальное прощупывание еще при знакомстве, драконы собирались продолжить начатое и за ужином. Только на этот раз покопаться в мыслях наших гостей. К сожалению, далеко не у всех ментальная защита достаточно хороша, чтобы устоять перед мастерством хрустального дракона. Можно не сомневаться – в мысли наших подданных драконы сегодня залезут.

А нас с отцом оставят на «потом». Потому что поняли – к нам в головы так просто не забраться.

Итак, драконы копаются в мыслях наших подданных. А я… я тоже у них в мыслях покопаюсь! Защиту на всех не установить, от хрустального дракона их никак не спасти. Значит, придется вывернуть ситуацию на пользу именно нам.

Перед тем как пойти на ужин, я провела специальный ритуал. На ближайшую пару часов я так же сильна в ментальной магии, как хрустальный дракон. И без проблем смогу взломать защиту подданных. Хотя бы будем знать о них то же самое, что узнают драконы.

Ага… вот уже один заговор в голове оборотня за дальним концом стола. Ничего себе придумали! А ведь главное, действовать собирались уже в ближайшие дни. Понадеялись, что мы будем слишком заняты драконами и не заметим вовремя.

Нет, все же хорошо, что я подготовилась.

Прислушиваясь к разговору и вместе с тем почитывая мысли, взяла бокал с вином, поднесла его к губам. По привычке принюхалась. И тут поняла, что с того момента, как в последний раз из него отпивала, кое-что изменилось. Яд. Замечательно. Папу отравить не смогли, так решили мне подмешать. Интересно кто?

Я внимательно осмотрелась. Прошлась по присутствующим не только взглядом, но и ментальным прикосновением. Ведь если мне подсыпали яд, значит, сейчас, когда бокал у меня в руках, у отравителя должна проскочить нужная мысль. Точно, попался! Ну надо же, мой сосед. А ведь мы с отцом ему почти доверяли. Лорд Велар Диерис, высший демон, владелец большой территории земель. Всегда был дружен с отцом. Не раз наши семьи оказывали друг другу поддержку. И вот такой внезапный поворот, когда отец занял трон.

Лорд Велар мазнул по мне взглядом и теперь смотрел в другую сторону. Но я точно знала, что он ждет, внутренне напрягшись. Ждет, что я сделаю глоток.

Я пошевелила пальцами свободной руки, незаметно подтолкнула магический поток. Спустя несколько секунд содержимое наших бокалов поменялось. Теперь у меня всего лишь вино. А яд оказался в бокале Велара. Пожалуй, справедливо.

Внезапно ощутила на себе чей-то взгляд. По коже побежали иголочки. Посмотрела на драконов, встретилась глазами с Сандаром. О, да он, похоже, заметил мои манипуляции! Проверим?

Улыбнувшись, все же поднесла к губам бокал. Тот самый, где яда уже нет. Но Велар этого не знал, поэтому напрягся в ожидании. Красный дракон с интересом следил за мной. Коснувшись бокала губами, я передумала делать глоток и вновь поставила его на стол. Потому как мне внезапно поговорить захотелось.

– Сандар, что же вы не отведали морского куньяра? Попробуйте, это очень вкусно. А наши повара готовят его просто потрясающе.

Сандар опустил взгляд на свою тарелку, где лежал принесенный слугой морской куньяр в хрустящей корочке, и снова посмотрел на меня.

– Не сомневаюсь. Но… мне захотелось отведать вина. Кажется, Вам другое наливали? Оно закончилось. А то, которое предложили мне, я не очень люблю.

Лорд Велар заметно побледнел. Потом, правда, перевел дыхание – наверное, решил, что я не стану предлагать драконьему принцу испить из своего бокала. Но мне предложенная Сандаром игра очень даже понравилась.

– Это Золотистое Вензельское, его изготавливают только в одном графстве империи. Больше нигде во всем мире. И оно действительно очень вкусное. Слуги принесут еще пару бутылок. Но если вы не хотите ждать…

– Я бы с удовольствием испил это вино из ваших рук, принцесса, – дракон улыбнулся.

Лорд Велар занервничал еще сильнее. Внешне это почти не проявлялось, но я периодически заглядывала к нему в мысли. Так что не сомневалась – лорд нервничал. Еще как! И пытался придумать, что же делать, если вино все-таки достанется драконьему принцу.

На нас начали подозрительно коситься. Ну, то есть как коситься. Все, кто сидел рядом и слышал странный диалог, старательно делали вид, будто на самом деле не прислушиваются и не наблюдают, но, конечно, только притворялись.

Отец бросил на меня взгляд, мимолетно улыбнулся и продолжил разговор с Ташэлем. На этот раз никто из них никаких намеков не делал – попивая вино, они вели довольно мирную беседу, пока хрустальный дракон продолжал копаться в чужих головах и забрасывал каверзными вопросами соседа вампира.

– Что же, не вижу смысла отказывать в Вашем желании, – согласилась я.

Сандар сидел на месте и, продолжая улыбаться, ожидал дальнейших действий. Подойду или нет? Поднесу бокал или нет? Не пристало принцессе империи бегать туда-сюда, словно прислуга. Движение рукой – и бокал поднимается в воздух при помощи магии, после чего плавно начинает скользить в сторону дракона. Медленно, неторопливо, словно дразня. Не Сандара, конечно.

Сбоку раздался хруст. Я отвела взгляд от плывущего по воздуху бокала, посмотрела на выломанный из стола кусок дерева в руках лорда Велара.

– Что-то случилось? – спросила участливо.

– Н-нет, – запнувшись, выдавил он. – Живот прихватило.

– Странно, – я нахмурилась. – Неужели кто-то из наших поваров…

– Нет! – выпалил лорд Велар. – Нет-нет, это еще утром началось. Ваши повара здесь ни при чем.

– Может быть, Вам чем-то помочь?

– Нет, спасибо. Мне уже лучше, – торопливо заверил он.

– Но если что, Вы не молчите. – Я снова перевела взгляд на бокал и подтолкнула его вперед. А то пока отвлекалась, он завис в воздухе над столом примерно посередине между мной и Сандаром.

Бокал снова поплыл к дракону. И в этот момент в зал вбежал слуга. Торопливо подскочив к Сандару с бутылкой Золотистого Вензельского, распечатал, налил в принесенный им же бокал, поставил на стол бутылку вместе с бокалом и торопливо ретировался.

– Надо же, какие расторопные у вас слуги, – заметил Сандар.

Ну еще бы. Лорд Велар мог слишком легко отделаться, если б напиток так быстро добрался до Сандара и лорду пришлось бы вмешаться. Или не вмешаться. Не важно. Я собиралась еще немного над ним поиздеваться.

– Да, знают свою работу. Раз уж Вам целую бутылку принесли, пожалуй, свое вино заберу обратно.

Я поманила пальцем бокал, и тот пополз обратно.

Лорд Велар заметно расслабился, расправил плечи. И принялся ждать, когда же его жертва отведает отравленный напиток.

Но я не спешила. Еще несколько минут продолжала его мучить. То поднесу бокал к губам, то снова поставлю на стол, вдруг передумав.

Лорд снова взмок. Скомкав салфеточку в руке, отер вспотевший лоб, глубоко вздохнул, поерзал на стуле. Я в очередной раз поднесла бокал к губам. Глаза Сандара заинтересованно блеснули.

Чуть наклонила, намереваясь сделать глоток…

Лорд Велар схватил свой бокал и опрокинул в себя все содержимое. От нервов. Но яд был именно в его напитке…

Лорд мучительно закашлялся, покраснел, захрипел. На руках выросли когти, заскоблили по столешнице. Спустя еще пару секунд все было кончено. Лорд упал на стол, угодив лицом в тарелку с мясным салатом. В зале воцарилась тишина.

– Хотел меня отравить. Нервничал сильно, перепутал бокалы, – пояснила я, предотвращая вопросы.

Отворилась дверь, в зал вошел низший демон и уже привычными действиями избавил нас от трупа.

Больше никто покушаться не рискнул. И драконы каверзных вопросов почему-то не задавали. То и дело ловила на себе заинтересованные взгляды Сандара, но перемолвиться парой слов уже не удалось. Вскоре ужин подошел к концу, гости стали расходиться. Покосившись на часы, шепнула папе, что тоже ухожу, и, не дожидаясь, когда зал полностью опустеет, выскользнула в коридор.

Пожалуй, еще успею повеселиться вместе с друзьями!


Вернувшись к себе в комнату, переоделась буквально за пару минут. И вот перед зеркалом уже стояла не утонченная леди в длинном черном платье, а готовая к бою демоница в черном же костюме из обтягивающих штанов и легкой куртки, не стесняющей движений. На бедрах – пояс с оружием и небольшой сумочкой под ритуальные предметы. На руке – металлический браслет из специального сплава с вкраплением мелория – минерала, облегчающего работу с иллюзиями.

Теперь можно идти.

Из двух вариантов: вылезти на улицу через балкон, а затем бегом выбраться за относящуюся к императорскому замку территорию или спуститься в зал, откуда можно телепортироваться, выбрала второй, наиболее короткий. Не хотелось пропустить самое интересное. Момент, когда иллюзорная нежить только появляется перед местными, должен быть самым веселым.

Покинув комнату, вышла к лестнице, ведущей на первый этаж. И тут, не успев добраться до ступеней, чуть ли не нос к носу столкнулась с Сандаром.

Красноволосый дракон преградил дорогу. Пришлось остановиться на площадке перед лестницей, этаком огороженном балкончике, с которого открывался вид на первый этаж.

– И куда это прекрасная леди собирается идти на ночь глядя? – промурлыкал он, приблизившись ко мне. Подкрался, словно хищник. Каждое движение дракона завораживало, заставляло следить за ним неотрывно и замирать в ожидании… чего?

Справившись со странными эмоциями, я усмехнулась:

– Сандар, Вы всерьез полагаете, будто мне может встретиться опасность, с которой я не сумею справиться?

– Опасности могут подстерегать прекрасных леди на каждом шагу, – он многозначительно улыбнулся. – А уж в вашей империи – тем более. Всего один ужин и сразу три трупа. Рекорд. Даже у нас такого при дворе не бывало.

Конечно, вам такого себе позволить нельзя. Заговорщиков нужно сначала допросить, а уж потом решать, что с ними делать – в темнице запереть или казнить. Нам в этом смысле проще намного. Сначала можно убить, затем – допросить и, возможно, снова убить, во второй раз окончательно.

– Можно сказать, все трое пострадали от наших с отцом рук. Не наоборот.

– Но сам факт покушений… Похоже, знать не слишком рада новому императору и жаждет от него избавиться, а вместе с ним – и от его прелестной дочери? – С этими словами дракон сделал еще один шаг вперед.

Рука прошлась по перилам ограждения и остановилась рядом со мной. Стоит еще немного повести рукой в сторону или сделать неловкое движение – и ладонь дракона вполне может соскользнуть мне на талию. При мысли об этом сердце забилось чуточку чаще.

Однако я не подала виду.

– Кто бы что ни замышлял против императора, им ничего не удастся.

Сандар не стал настаивать на том, как опасно нынче быть частью императорской семьи. Вместо этого решил похвалить:

– Сегодня Вы были на высоте. Потрясающее владение магией – так незаметно подменить содержание бокалов. И довести несчастного лорда настолько, что у него сдали нервы.

– Он пытался меня отравить, – я улыбнулась. – Должна ведь я хоть как-то компенсировать это и развлечься за его счет?

– Справедливо, лорд заслужил. И все же… сейчас, когда обстановка в империи столь обострена, может быть, не стоит гулять по ночам без сопровождения?

Ах, он все об одном! Неужели себя хочет предложить в качестве сопровождения?

Подавив раздражение, произнесла, вероятно, совсем не то, на что рассчитывал дракон:

– Вы только что восхищались тем, как ловко мне удалось избежать покушения, и вот снова высказываете сомнение в моих силах? К тому же, Сандар… с чего Вы решили, будто в империи обостренная обстановка? Ни за что не поверю, что у вас при дворе никогда не бывает покушений.

– Бывает. Но, повторюсь, не сразу три за один ужин.

– После смены власти это нормально, – я небрежно повела плечами, тем самым давая понять, что хотела бы уже продолжить путь. – К тому же, у нас в империи вообще часто случаются подобные… хм… происшествия.

– Сдается мне, в империи у вас вообще очень весело? – хмыкнул дракон.

– Очень. – И внезапно для самой себя предложила: – Желаете узнать как?

– Желаю, – глаза Сандара загорелись.

– В таком случае… Проследуйте в портал вместе со мной.

Сандар наконец посторонился, позволяя пройти к лестнице. И уже ступив на первую ступень, вдруг поняла, почему позвала его с собой. Что-то зудело, искрилось и металось внутри меня и вокруг, незаметное глазу, неощутимое… только потому, что я наложила заклинание на тень. А это именно она. Рвалась и не могла выйти из-под пут заклинания. Но рядом с Сандаром словно сходила с ума.


Глава 5

Из портала вышли неподалеку от деревеньки, где друзья собирались устроить переполох. Тут же раздался взрыв, над деревьями вспыхнуло марево, затем послышались крики, а по земле прокатилась подозрительная дрожь.

– Это ваше «весело»? – предположил дракон, приподняв бровь.

– Кажется, оно…

Я улыбнулась и сорвалась на бег. Сандар устремился за мной.

Зарево не угасало.

Выбежав на опушку, увидела небольшую деревеньку, раскинувшуюся в низине под косогором, на котором заканчивался лес. А над деревенькой парил… мертвый дракон. Легендарный представитель нежити. На самом деле, мертвых драконов не существует – это только в страшных сказках рассказывают перед сном, чтобы напугать, будто после смерти душа отлетает, а тень дракона вселяется в его тело. И летает мертвый дракон, сея всюду панику и смерть.

– Мертвый дракон? – удивился Сандар.

– Именно. Как видите, у нас в империи чего только ни случается… Даже легендарную нежить встретить можно.

Мертвый дракон летал над деревенькой и изрыгал зеленоватое пламя. Похоже, друзья вдохновились известием о прибытии делегации. Только не подозревали, что я одного из наших гостей притащу сюда, иначе не стали бы так измываться, изображая полуразложившийся труп, из которого прямо на ходу вываливались куски мяса. В нескольких местах из-под клочьев ободранной кожи виднелись подгнивающие мышцы, местами – просвечивали ребра.

– Мертвых драконов не существует. А это – иллюзия.

– Какой Вы скучный. Не нужно было Вас брать, только все веселье испортите.

А веселье, впрочем, не обращая внимания на занудство оскорбленного дракона, было в самом разгаре. Люди, собравшиеся на площади, с воплями ужаса метались из стороны в сторону, натыкались друг на друга, толкались, спотыкались, падали и снова вскакивали.

Мертвый дракон летал над ними сверху и, вовремя, изрыгая зеленое пламя, из раза в раз загонял несчастных в ловушку, не позволяя покинуть площадь. С противоположной стороны леса вдоль косогора спускалась целая армия нежити. Присмотревшись, узнала в мелких скрюченных существах болотных упырей.

Ух, ну и достанется местным жителям, если не успеют сбежать с площади!

– И все же… что здесь происходит? – поинтересовался Сандар, хмуро взирая на оскорбительную для драконов шутку.

Потому что легенда о существовании мертвых драконов – этакая насмешка над драконами живыми и вполне может быть воспринята как самое настоящее оскорбление.

По крайней мере, Сандар вправе требовать извинений, причем весьма серьезных извинений, выраженных в чем-то большем, чем простое «извините». Неудачная вышла шутка. Знала бы, что ребята сотворят иллюзию мертвого дракона, ни за что бы не потащила Сандара сюда.

Но… ничего иного не оставалось, кроме как делать вид, будто все в порядке. Поэтому ответила невозмутимо:

– Праздник нечистой силы в самом разгаре, что же здесь непонятного?

Пока наблюдали за происходящим на площади, зуд внутри постепенно усиливался. Что-то начало жечь в груди и в ногах. Я буквально чувствовала, как тень дергается под заклинанием, пытаясь высвободиться, рвануть навстречу дракону. И это чувство начинало нервировать всерьез.

Да что ж такое-то, чего ей в покое не сидится.

– Леста, вот ты где! Самое интересное пропустила, – друзья подскочили к нам. Похоже, прятались где-то неподалеку, но я из-за тени не заметила, как они подобрались. Не очень хороший знак. Нужно быть внимательнее.

– Эй, а это кто с тобой?

– Дракон? – глаза Наиры загорелись.

– Ох ты ж… – пробормотал Тивран. И уже обращаясь к Сандару: – Как тебе мертвый дракон? Похож?

В этот момент иллюзия мертвого дракона взревела особенно громко. Кусок подгнившего мяса вывалился из живота и с мерзким хлюпом упал на голову грузного мужичка, улепетывавшего из-под прицельной огненной атаки. А хлюп мы расслышали, судя по всему, благодаря специальному заклинанию, приближающему звуки. Ну да, какой интерес наблюдать издалека, а заклинание дает этакий эффект присутствия.

– Похож? На кого? – прищурился Сандар.

– Ну, я не знаю, – Тивран взлохматил пушистую макушку. Друг тоже пытался найти выход из ситуации. Но получилось как всегда: – Это ведь ты дракон. Может, кого из своих знакомых узнаешь.

– Кончай молоть чепуху, – зашипела Наира, пихнув друга локтем в бок. – К высокородному лорду нужно обращаться вежливо. Вот Леста…

– А с Лестой нам тоже не помешает перейти на «ты», – широко улыбнувшись, предложил Сандар и приблизился ко мне.

Тень дернулась. Да так, что я невольно дернулась в том же направлении и угодила в объятия дракона, разом преодолев оставшееся между нами расстояние. Сандар с готовностью и даже каким-то удовольствием обхватил меня за талию. Я, восставив равновесие, тут же дернулась в противоположную сторону, прочь из объятий дракона. Отметила мельком изумленные лица друзей, отскочила еще на несколько шагов и создала портал.

Огонек в глазах Сандара тоже сменился удивлением.

– Леста, стой! – он устремился было за мной, но я успела ускользнуть от него и сомкнуть вслед за собою портал.

Да, ситуация повторяется. Он может что-то заподозрить. Плевать!

Не могу больше терпеть.

Тень рвалась наружу, металась, неистово билась.

Вывалившись из портала, рухнула на колени и, стиснув зубы, выдавила:

– Eshtelles…

Хотя мне уже казалось, что тень и сама способна справиться с путами заклинания.

Иллюзия слетела, цепи спали. Вновь вернув себе форму дракона, тень припустила сквозь лес.

Рывком встав на ноги, бросилась за ней.

Темнота не мешала. Пусть рассмотреть тень даже с острым зрением было непросто, но я чувствовала ее, словно незримая нить протянулась между мной и тенью. В конце концов, она вряд ли могла убежать от меня совсем уж далеко. Или могла? Надо бы проверить. В другой раз, более подходящий. Когда я сама буду контролировать ситуацию.

А сейчас я ее поймаю и отхлестаю по заднице какой-нибудь вариацией заклинания, которым тогда верховный демон воспользовался. Чтобы неповадно было!

Но худшее поджидало впереди. Я ощутила, как неподалеку раскрылся портал. Как раз в том направлении, куда бежала тень!

Выругавшись сквозь зубы, прибавила скорость.

Тень первая выскочила из-за деревьев на открытое пространство. Ей навстречу прыгнула другая тень, причем до боли знакомая. А затем показался Сандар.

Чтобы с разбегу не вылететь на поляну, вцепилась в дерево. Рывок, поворот на сто восемьдесят градусов – и я затаилась за деревом. Проделала все абсолютно бесшумно, но Сандар все же почувствовал мое присутствие. Или догадался, что вряд ли тень может разгуливать по лесу без хозяйки.

– Леди… я знаю, что Вы здесь. Выходите, – произнес он, глядя прямо на меня. Видеть не мог, это я точно знала. Но чувствовал – без сомнения.

Сандар сделал шаг в мою сторону. Настороженный и напряженный, словно хищник, почуявший добычу. И от этой мысли по телу пробежалась дрожь странного предвкушения.

Мне это не нравилось. Вот совсем не нравилось.

Не знаю, на что я понадеялась. Но просто сдаваться не привыкла. В очередной раз мысленно позвала тень, и… она вдруг откликнулась. В ответ на зов пришел настоящий ментальный отклик, будто тень – самостоятельное, разумное существо!

Я удивленно моргнула, ощутив желание тени поиграть, подразнить дракона. Да! То что нужно. Иди ко мне, давай его подразним…

Тень прекратила как сумасшедшая скакать вокруг тени Сандара и метнулась ко мне.

– Не так быстро! – дракон усмехнулся.

Его тень устремилась вслед за моей, прыгнула сверху и, прикусив за холку, вдавила в землю. Я стояла и не могла поверить собственным глазам.

Значит, вот как. Умеет управлять тенью. Приказал остановить мою.

– Леди… что же Вы так боитесь выйти ко мне? Неужели не хотите познакомиться? – продолжая усмехаться, Сандар направился ко мне.

Я торопливо призвала магию и набросила на свой облик иллюзию. Лицо снова изменилось, приобрело характерные для драконов черты. Глаза изменили цвет – вместо темно-карих сделались зелеными, ну просто, чтобы со мной настоящей сходства оставалось как можно меньше. Длина волос сохранилась, фигура – тоже. Потому что скрыть истинную форму, причем так, чтобы этого не заметил другой маг, гораздо сложнее. Вот изменить цвет – проще. Поэтому волосы посветлели, приобрели золотистый оттенок.

Симпатичная драконица получилась. Не столь прекрасная, как я – демоница, но что уж поделать. Изменяя и без того идеальную внешность, приходится чем-то жертвовать.

Одежду тоже не оставила без внимания.

Закончила с заклинанием как раз вовремя.

– Попалась! – Сандар вышагнул из-за дерева.

Наши взгляды встретились. Лица оказались настолько близко, что между нами осталась всего пара сантиметров. Глаза дракона внезапно вспыхнули огнем, а спустя мгновение Сандар рванул ко мне. Вдавив своим телом в дерево, впился в губы поцелуем.

Это был ураган. Огненный смерч.

Мне никогда еще не было настолько нестерпимо жарко. Никогда еще я не испытывала столь ярких, взрывоопасных эмоций.

Он целовал с исступлением, даже каким-то безумием. И, не давая себе отчета в собственных действиях, я отвечала ему тем же.

Безумие. Помутнение рассудка накрыло нас обоих.

Одним движением Сандар сорвал с меня куртку. Треск ткани, сильный рывок – и куртка летит прочь. Ночной воздух опаляет кожу холодом. А следом – дыхание дракона, оно обжигает. Горячие губы припадают к ямочке между ключицами. Зубы легонько прикусывают кожу, от чего по телу проходит волна дрожи.

Я выпустила коготки и полоснула Сандара по спине, так же бесцеремонно освобождая его от одежды. Не рассчитала – по пальцам скользнула пара капелек крови.

Дракон взревел, снова нашел мои губы, болезненно прикусывая. Руки скользнули по бедрам, оставляя на ткани рваные полосы, но не причиняя коже вреда.

Отрезвление пришло внезапно.

Тень отправила ментальную волну удовольствия. А меня словно разрядом молнии прошибло. Вздрогнула, дернулась в сторону. Сандар не ожидал, даже не понял в первое мгновение, что произошло. Мне удалось выскользнуть.

Подскочив к тени, воспользовалась единственным заклинанием, которое совершенно точно могло на нее воздействовать. То самое, которое применил верховный демон. И плевать, что вместе с полоснувшей по тени магией у меня потемнело в глазах. Был только один шанс ускользнуть от Сандара. Только один шанс остаться неузнанной, и рисковать с непроверенными заклинаниями я не могла.

Мою тень отбросило от тени дракона. Грудь, уже у меня, обожгло огненной болью. Из последних сил и подскочила к тени, на ходу создавая портал.

Почти теряя сознание от боли, поняла, что в магию портала кто-то вмешался. Даже двое! С одной стороны – Сандар. А с другой – кто-то еще. И оба тянули на себя.

Будь я в лучшем состоянии, смогла бы справиться и удержать заданную точку открытия. Но силы стремительно таяли.

Решив, что по другую сторону портала уж точно хуже не будет, чем если вернуться к Сандару назад, я позволила неизвестному потянуть портал на себя.

Спустя мгновение вывалилась прямо на руки к верховному демону.

Судя по ощущениям, я уже была на последнем издыхании. Готовилась пережить парочку смертей, прежде чем удастся более ли менее восстановиться. Но, несмотря на это, умудрилась извернуться, заехать Шаиттару ногой по подбородку и упасть с его рук.

Правда, долететь до пола все равно не смогла. На этот раз меня подхватила магия. И плавно опустила поверх тени. Ладонь обожгло – тень впилась острыми зубами и принялась выкачивать из меня силы. Я чувствовала магический отток, но вместе с тем, как и в прошлый раз, становилось лучше. Постепенно перед глазами начало проясняться.

– Что с тобой случилось? – скрестив на груди руки, вопросил Шаиттар, грозно нависая надо мной.

Сначала подумала, что я тут блондинкой перед ним сижу, с зелеными глазами и вообще чужим лицом. Но потом сообразила, что заклинание слетело еще во время перемещения – на поддержание иллюзии в таком состоянии попросту не хватило сил. Так что Шаиттар увидел меня уже в истинном облике. И хорошо. Не хватало еще для маскарада объяснение подыскивать.

Валяться перед ним на полу мне не понравилось. Собравшись с силами, все-таки заставила себя сесть. Но смотреть снизу вверх на Шаиттара – тоже удовольствие не из приятных. Огромный, с рогами, буравит строгим взглядом. Как будто я малое дитя, которое перед родителем провинилось. Раздражает!

Нацепив на лицо невозмутимую маску, попыталась встать. В прошлый раз достаточно много времени прошло, прежде чем смогла подняться на ноги. Вот и теперь не удалось. С тем же невозмутимым видом плюхнулась обратно.

Однако Шаиттар попытку оценил. Подцепил меня под локоть и подтолкнул к дивану. Сам устроился в кресле напротив. Осмотревшись, поняла, что находимся в просторной, роскошно обставленной комнате, вероятно, в замке верховного демона.

– Леста, я жду.

– Могу задать Вам тот же вопрос.

Я скрестила на груди руки, невольно пытаясь прикрыться. Все же под курткой, сорванной в лесу, помимо нижнего белья, у меня ничего и не было.

Шаиттар вздернул бровь. То ли на мои слова так отреагировал, то ли… хм, кажется, все-таки второе. Глаза вон как вниз поползли, с моего лица прямо к груди. Похоже, не слишком удачный получился жест.

Убрав с груди руки, демонстративно вздохнула, мол, как же с вами, мужчинами, тяжело, и навесила иллюзию одежды. Шаиттар продолжал буравить меня недовольным взглядом. Потом создал портал, вытащил из него какую-то тряпку и кинул мне.

– Спасибо, – поблагодарила я. – Но чужие вещи надевать не люблю.

Шаиттар скрипнул зубами. Встал. Сдернул покрывало с кресла, на котором сидел, и швырнул в меня.

– Прикройся. Я прекрасно вижу через иллюзию. – Чуть помолчав, зачем-то добавил: – Особенность моей магии.

Вот как. Интересно, это особенности именно его магии, или ко всем верховным демонам относится?

– Леста, не выводи меня из себя. Отвечай на вопрос, – потребовал Шаиттар, когда я закуталась в покрывало.

Упертый, гад. Повторюсь, но… раздражает.

Потом подумалось, что недостойное, наверное, для дочери императора занятие – пробираться с друзьями в соседнее королевство и над местными издеваться. А уж в компании принца драконов – тем более.

В конец концов, я не обязана рассказывать все. Кто он вообще такой, чтобы перед ним отчитываться? Да, верховный демон. Один из трех. Древний, невероятно сильный. Раритет, можно сказать. Но я – дочь императора. Значит, мое положение в империи теперь выше него.

А еще… ну бесит ведь, когда в мои дела вмешиваются посторонние, причем непонятно на каких основаниях.

И все же… все же его положение достаточно высоко, чтобы я не могла встать и уйти.

– Тень взбесилась, – я пожала плечами. – Видимо, ей надоело сидеть под контролем заклинания. Зудеть начала. Я решила дать ей немного побегать.

– Побегала?

– Как видите.

– Вижу я… – взгляд Шаиттара снова почему-то к груди скользнул. Хотя теперь рассматривать там было нечего – все закрыто. Или верховные демоны способны видеть сквозь предметы без применения магии? Магию я бы почувствовала. – То, что я вижу, не совсем соответствует твоему объяснению.

– Почему? Что не так?

– Я могу понять, почему ты отправилась бегать вместе с тенью. Но почему голая?

– Так ведь не совсем голая.

– И все же?

– Не успела одеться.

Какое-то время Шаиттар буравил меня взглядом. Видимо, подбирал возражения. Потому что поверить в такое объяснение… ну, на самом деле идиотом нужно быть.

– Хочешь сказать, ты отпустила тень, потом начала переодеваться, в неподходящий момент почувствовала, как тебя куда-то тянет, и побежала за тенью? – скептически хмыкнул демон.

Ну надо же, какой молодец. Сам все придумал, по полочкам разложил. Даже напрягаться не нужно.

– Именно так, – я кивнула.

– Хорошо, Леста. Остановимся на таком варианте. Но если твою тень не удается держать под заклинанием, тебе придется какое-то время побыть у меня. Пока не научишься контролировать тень.

Честно говоря, я чуть не поперхнулась.

– Простите, что?

– Ты не уйдешь из моего замка, пока не научишься контролировать тень, – жестко повторил Шаиттар, глядя мне прямо в глаза.

– Не уйду? Ладно. Я и сидя могу, чего уж…

Я как раз успела восстановить достаточно сил, чтобы создать портал. Так что задерживаться в логове Шаиттара, что бы он там ни говорил, не собиралась. Но…

– Что? Что ты можешь сидя? – усмехнулся демон, прочитав на моем лице удивление.

А портал создать не получилось.

Я пробовала снова и снова. Но что-то блокировало мою магию. Что-то, очень похожее на защиту, наложенную на императорский замок. Только там порталы нельзя было создать на территорию замка и прилегающие к нему земли, а здесь – наоборот, порталом не переместиться отсюда.

– Ты никогда не задумывалась, почему верховных демонов так уважают? Почему мы занимаем столь высокое положение в империи?

Поняв, что портал создать не получится, по крайней мере, отсюда и сейчас, я расслабилась. Нет, ну а что переживать? Он все равно не сможет меня удержать, выход я обязательно найду.

Хотелось съязвить, но сдержалась.

– Потому что верховные демоны сильнее высших демонов?

– В целом, да, именно так. Мы можем многое из того, на что не способны лучшие из высших демонов. Даже императорская семья. Например, именно мы, верховные демоны, накладывали на императорский замок защиту, замешанную на крови императорской семьи. Императорская семья сильна. Но мы сильнее. И без нашей поддержки им не справиться.

– Им… им – может быть. Но мы с отцом справимся.

– Какая самоуверенная, – хмыкнул Шаиттар. – Смотри, как бы эта самоуверенность тебя не погубила.

Не в самоуверенности дело. Просто если не веришь в собственные силы, ты в империи не выживешь. А умирать… неприятное это дело. Мне в подростковом возрасте пары раз хватило. Больше не хочу.

– Угрожаете? – я приподняла бровь.

– Предостерегаю. Поверь, Леста, вам с отцом очень понадобится поддержка верховных демонов.

– Что же Вы предлагаете? – я мягко улыбнулась, уже догадываясь, что речь пойдет о сделке.

Шаиттар не разочаровал:

– Гаттар Таишер – не прирожденный император. Он не готов. Верховные демоны поддержат его, если Гаттар и ты, Леста, согласитесь выполнять наши… советы и рекомендации.

– Нет.

– Уверена? Может быть, у твоего отца иное мнение?

– Вы, конечно, можете его спросить, – я пожала плечами. – И я ему Ваше предложение обязательно передам. Но – да, уверена. Он откажется. Как и я.

– Без поддержки вы не справитесь.

– А я думаю, Вы ошибаетесь, Шаиттар.

– Не справитесь, – верховный демон покачал головой. – Но у вас есть время подумать.

– Вот что интересно, – заметила я. – Верховные демоны должны подчиняться императору. Должны оказывать ему поддержку. Императору и всей его семье. Так было заведено со дня основания империи. А теперь Вы ставите условия? Отказываетесь давать поддержку, если император не согласится выполнять ваши… рекомендации? Вам не кажется, что это, мягко говоря, нарушение? А если совсем уж честно, то измена?

– Мы были верны прежней императорской семье, – отрезал Шаиттар.

– Их больше нет. Они покинули наш мир.

– Я знаю. Именно поэтому мы предлагаем поддержку вам, но на определенных условиях. Поверь, Леста, без поддержки верховных демонов вы не сможете не только удержать власть, но и сохранить свои жизни.

– Я Вас услышала, Шаиттар, – холодно сказала я, давая понять, что спорить на эту тему больше не собираюсь.

– Хорошо. Что же касается данной ситуации, то выпустить из замка я тебя не могу. И ты, если хоть немного умеешь думать, должна согласиться. Нельзя рисковать. Если драконы увидят твою тень, они заинтересуются тобой. Заинтересуются настолько, что заберут с собой. И плевать им будет, что ты – дочь императора, которого, вполне возможно, они тоже всерьез не воспринимают. А я не собираюсь отдавать им демоницу с тенью дракона. – Шаиттар усмехнулся: – Слишком интересный экземпляр, нам самим пригодится.

Я разозлилась. Мало того что он руки свои загребущие явно к власти уже протянул, так еще и экземпляром называет?!

Я медленно встала. Вытащила из ножен кинжал. И демон взвыл. Потому что пока он с насмешкой наблюдал за моими действиями, тень ему ногу прокусила. И кость снова сломала – я этот звук ни с чем не спутаю!

Больше он, конечно, не насмехался. Вместо этого – сквозь зубы ругался и ногу зажимал, чтобы кровь сильно не хлестала. Я не стала дожидаться, когда Шаиттар придет в себя. С невозмутимым видом убрала кинжал в ножны и направилась к выходу из зала. Если не получается создать портал отсюда, значит, нужно попробовать из коридора или любого другого помещения замка. А нет – я на улицу выйду. Погуляю, подышу свежим воздухом. И обязательно добреду до территории, которая не блокирована магией верховного демона.

На выходе из комнаты обернулась.

– Да, кстати. Шаиттар, с чего Вы вообще перетянули мой портал?

– Я почувствовал, что ты ранена.

– Каким образом? – я опешила.

Но ответа не дождалась. Шаиттар полностью погрузился в потрясающие ощущения, которые ему дарила прокушенная нога. Словом, демон сделал вид, будто меня здесь нет. Ну ничего, разберемся.

Я вышла из зала, в коридоре снова попробовала создать портал. Не получилось. Значит, идем дальше.

По пути попадались слуги. Узнавали, отводили глаза и проходили мимо. Никто задержать не пытался. Охрана не появлялась. Так даже не интересно. Честно говоря, после того, как Шаиттар разозлил, хотелось немного поразвлечься.

Потом сообразила, почему слуги становятся несколько дергаными, если видят меня. Я по-прежнему обмотана в покрывало с кресла Шаиттара. И вот теперь разгуливаю по его замку. Что только подумают… Дочь императора и верховный демон. Смешно!

На выходе из замка обнаружилась стража. Но тоже ничего не предприняла – лишь старательно глаза отводила при виде меня. Их вполне можно понять. Кто бы стал останавливать полуголую принцессу? Вряд ли вообще Шаиттар мог кому-либо дать приказ задержать меня. Это только он такой наглый, что решил под замок посадить. Никому другому такое даже в голову не придет. И выполнять подобный приказ тоже не будет никто. Все же императорская дочь здесь именно я, а не Шаиттар.

Покинув замок, зашагала по окруженной опрятными деревьями дорожке. На улице снова попыталась создать портал, но действие блокирующей магии чувствовалось и здесь. Ничего страшного. Шаиттар не мог накрыть заклинанием всю империю, а значит, рано или поздно я выйду из-под купола.

В какой-то момент с дорожки решила свернуть. Дальше пробиралась через деревья. А то вдруг Шаиттар раньше времени ногу срастит, отправится за мной. Не хотелось бы давать ему так просто себя отыскать.

Задумалась, каким образом он мог почувствовать, что я ранена. Когда по своей же тени заклинанием ударила. Паршиво мне, конечно, было, чуть не померла, но каким образом это определил верховный демон?! Получается, что либо очередная невероятная, необъяснимая способность, либо… на мне маячок. А поставить этот маячок незаметно Шаиттар мог только в один момент – когда я накладывала заклинание на тень и просто не обратила внимания на ювелирное вмешательство. Потом уже просто не проверила себя на наличие посторонней магии.

Присев на широкий камень под деревом, принялась исследовать ауру. И нашла! Нашла ведь. Маленький, почти незаметный маячок. С каким-то особым удовольствием стерла его. Проверила еще раз. Все, больше никакого постороннего вмешательства.

Настроение сразу поднялось. Дальше шагала гораздо бодрее. И вскоре наткнулась на магическую преграду. Вот оно – заклинание, которое не позволяет создать портал. Но и покинуть территорию верховного демона тоже не дает. Значит, будем взламывать.

Причем… нужно сделать это таким образом, чтобы обнаглевший гад не почувствовал. А то ведь наверняка ему сигнал о взломе придет.

Пока раздумывала, с какой стороны лучше подступиться, а то ведь если Шаиттар до меня доберется и где-нибудь додумается запереть, выбраться будет уже намного сложнее, внезапно тень взяла дело в свои руки. Вернее, в лапы свои драконьи. А еще вернее – в зубы.

Снова зашевелившись – после того, как покусала верховного демона, вполне успешно прикидывалась обыкновенной тенью, – она ткнулась мордой в преграду, поводила носом вдоль, щелкнула клыками и… прогрызла в заклинании дыру!

И что-то мне подсказывало, об этой дыре Шаиттар долго еще не узнает.

– Ты гениальна! Спасибо! – выдохнула я и нырнула в дыру. Оказавшись по другую сторону магической преграды, уже без проблем создала портал.

Удовольствие от похвалы пришло в ответ от тени настолько четко, что на какое-то мгновение вогнало меня в ступор. Все же не показалось тогда – она действительно начинает общаться со мной. Какие перспективы интересные открываются.

Усмехнувшись, я шагнула в портал. Тень последовала за мной.

А с драконами, пожалуй, нужно быть осторожнее, если у них такие способности имеются.


Глава 6

Дверь отворилась, и в кабинет отца вошли драконы. Двое. Кронпринц и Шаил – хрустальный дракон. Как они сказали, Сандар подойдет через пару минут.

Поскольку нас, от империи, на этом разговоре присутствовало всего двое, драконы решили соблюсти этикет и четвертого, черного дракона, с собой не взяли, чтобы не делать численное превосходство совсем уж неприличным. Хотя, на мой взгляд, могли бы и Сандара не брать. Или заменить им хрустального дракона, а того, с его ментальной магией, тоже оставить за порогом.

Ну а мы попросту не хотели, чтобы во время разговора присутствовал кто-то еще. До сих пор аристократы проявляли себя не с лучшей стороны и вместо того, чтобы доказывать верность новому императору в лице моего отца, предпочитали строить козни. Значит, здесь и сейчас они определенно лишние.

Перешагнув порог кабинета, драконы с любопытством осмотрелись. Особое внимание уделили стене с не совсем декоративными пыточными приспособлениями. Видимо, раздумывали, собираемся мы это к ним применять или нет. А вот все зависит от того, как пойдет разговор!

Места в просторном кабинете хватило для всех. Шаил занял диван, кронпринц устроился в кресле рядом с ним, мы с отцом расположились в креслах напротив драконов.

– Полагаю, разговор можем начать уже сейчас, – предложил Ташэль, кронпринц.

Отец кивнул и собирался уже что-то сказать, когда в дверь вдруг постучали. Вместо того, что намеревался, отец произнес:

– Войдите.

В кабинет заглянул низший демон, рогатый, в чешуе и с копытами. Я узнала в нем стража ворот.

– Прошу прощения… – замялся он, переводя взгляд с отца на драконов и обратно. – У ворот верховный демон империи, Шаиттар Даираэлеш. Говорит, что должен присутствовать на аудиенции с делегацией.

Только его здесь не хватало.

Отец не подал виду, но не сомневаюсь, что его посетили такие же мысли, как и меня. Только, наверное, чуть менее приличные. А проблема в том, что отказать мы не можем. Верховным демонам многое позволено.

– Пусть проходит, – кивнул отец. Низший демон скрылся за дверью.

– Значит, вас тоже все-таки будет трое, – заметил хрустальный дракон со странной улыбкой, как будто мы уже заговор готовили, и тут вдруг кое-какие подробности вскрылись.

– С удовольствием встречусь с Шаиттаром, давно не виделись, – заметил Ташэль. Этот, в отличие от хрустального дракона, улыбался вполне дружелюбно.

– Конечно, присутствие верховного демона на встрече с вами – дань уважению столь важным гостям, – отец тоже улыбнулся. По виду и не скажешь, что вся ситуация в целом и намеки Шаила взбесили его.

Накануне, сбежав от Шаиттара, я рассказала о его предложении, опустив подробности, при которых это предложение было сделано. Отец, конечно, отказался. Не для того он взвалил на себя бремя власти, чтобы теперь уступить верховным демонам. Если править, значит, править по-настоящему. В конце концов, именно папа теперь рискует своей жизнью буквально каждый день. Он и я. А не верховные демоны. И быть для них ширмой, чтобы они диктовали собственные условия… Нет уж, спасибо! Справимся сами.

Нам ведь только дотянуть до ритуала восхождения на трон, после которого власть отца будет освещена божественной магией. После этого ни верховные демоны, ни кто бы то ни было другой спорить с новым императором уже не рискнет. По крайней мере, не так нагло и не так открыто.

Короткий стук в дверь, скорее, оповещающий о приходе, и на пороге кабинета появляется Шаиттар.

– Доброе утро, – поприветствовал он и вежливо перечислил, кивнув каждому, как предполагалось этикетом: – Гаттар Таишер. – Своего императора он, конечно же, должен был поприветствовать в первую очередь.

Отец приподнялся, приветствуя верховного демона в ответ.

– Ташэль даэр Рейвеш, – следующим шел кронпринц драконов. Тот тоже приподнялся, даже руку протянул Шаиттару, чтобы приветственно пожать.

Улыбнулся:

– Рад встрече.

– Я не мог упустить случай и не повидаться с тобой, – Шаиттар тоже улыбнулся.

Да, верховные демоны живут очень давно и пережили не одно поколение императоров. Ничего удивительного, что и с кронпринцем он оказался знаком. Пусть редко, но иногда делегации драконов все же посещают империю.

Но ситуация, пожалуй, складывается не в нашу пользу. Если Шаиттар что-то задумал, а он не мог заявиться просто так, чтобы там ни говорил!

– Селеста Таишер, – верховный демон повернулся ко мне. Я приподнялась, протянула ему руку. Чуть наклонившись, Шаиттар ее поцеловал. И при этом в глаза мне неотрывно смотрел.

Снова стук в дверь, снова короткий, чтобы предупредить. Не дожидаясь ответа, в кабинет вошел Сандар. А дальше произошло нечто совершенно невероятное. Его тень дернулась. Тень Сандара дернулась! Дракон нахмурился, напрягся, впившись в тень взглядом. Вероятно, приказывал ей не шевелиться, но тень все порывалась вперед, причем по направлению к нам с Шаиттаром.

Все потрясенно смотрели на тень Сандара. Отец, я, сами драконы. Шаиттар удивленно приподнял бровь, повернувшись к Сандару, но не выпуская моей руки.

О да, здесь было чему удивляться. Мы знали, что тени драконов живые и способны двигаться. Знали, что драконы могут приказывать теням, пусть даже и не догадывались, насколько те по-настоящему способны, к тому же взлому чужих заклинаний, например. Но никогда еще тени не выходили из-под контроля. Никогда.

А сейчас тень Сандара рвалась в нашу сторону. Сандар, весь напряженный, пытался ее угомонить. И, что самое ужасное, я почувствовала, как зашевелилась под иллюзией моя тень.

Выдернув руку из пальцев Шаиттара, усилием воли приказала тени угомониться. Только бы удержать, только бы удержать…

Кто же знал, что тень Сандара что-то почувствует! Ведь раньше, когда моя тень была скрыта заклинанием, и тень Сандара никак себя не проявляла.

Шаиттар перевел задумчивый взгляд на меня. Но мне было плевать, что он там подумает – я сосредоточилась на тени. Кажется, нащупала мысленную связь, по крайней мере, ощутила легкий отголосок ее ментального присутствия, и теперь старательно уговаривала немного потерпеть, не подавать виду, что она узнала дракона.

К счастью, все остальные смотрели на Сандара и его тень, так что мои потуги, вероятно, перекосившие лицо не меньше, чем у дракона, остались незамеченными.

И… да! Она послушалась! Послушалась и все же затихла. Тень дракона удивленно повела носом, покрутила головой, после чего расселась наконец в ногах Сандара. Взгляды присутствующих поднялись от тени к лицу дракона. Тот пожал плечами и сел на диван, где еще оставалось свободное место, потому как Шаиттар по-прежнему стоял рядом со мной.

– Надеюсь, я ничего интересного не пропустил? – уточнил Сандар как ни в чем не бывало.

Драконы тоже приняли невозмутимый вид. Кронпринц собирался уже что-то сказать, но отец его опередил:

– Нет. Все самое интересное как раз начинается с вашим появлением.

Прозвучало несколько двусмысленно.

Я вернулась в кресло. Шаиттар, осмотрев кабинет, нагло занял единственное оставшееся свободным место – за столом.

– Пожалуй, приступим… – отец все же решил не заострять внимание на произошедшем. Поиздеваться над драконом – это, конечно, святое. Но не в том случае, когда лучше не привлекать внимание ко мне. Ведь странность в поведении тени Сандара вполне могут связать со мной. А это в нашем случае определенно лишнее.

– Да, нам бы хотелось, – в разговор вступил Шаил, хрустальный дракон, – узнать, что же случилось с прежним императором и его семьей.

– Мы всегда сотрудничали с империей, – смягчил слова своего советника кронпринц. – У нас всегда были очень хорошие, дружественные отношения, как с семьей, так и с императором. Но теперь мы в недоумении.

А проще говоря, «какого грогха вы тут делаете». Шаиттар перевел на отца выжидающий взгляд. Ему тоже, видите ли, интересно услышать ответ. Слухи слухами, а кто его знает, как все обстоит на самом деле? Что ж, пора бы удивить присутствующих.

Отец усмехнулся.

– Полагаю, о некоторых событиях вы все же были осведомлены. За одну ночь император и вся ветка их рода исчезла из нашего мира. По какой-то причине, о которой можно только догадываться, они покинули наш мир.

– С чего вы взяли, что именно ушли? – спросил Шаил. – Может быть, им кто-то помог уйти?

– Может, и помог. Насколько мне известно, даже лучшие маги не способны открыть портал из нашего мира в другой.

– Я не это имею в виду. Я говорю о смерти. Может быть, их кто-то убил?

– Например, я? – хмыкнул отец.

– Не обязательно. Хотя вопрос, почему именно Вы заняли императорский трон, не скрою, тоже нас волнует.

– Поймите нас правильно, – заметил кронпринц, – мы всегда успешно сотрудничали, и если в империи возникают проблемы…

– Никаких проблем, – довольно жестко оборвал отец. Правильно, нечего совать свой нос, куда не просят. Тем более необходимые объяснения мы все же дадим, хотя могли бы умолчать, требовать они не имеют права. – Власть у нас сменилась, но по-прежнему присутствует. Стабильность в империи сохранится. Вам, как нашим соседям, беспокоиться абсолютно не о чем.

Все были увлечены разговором, поэтому никто не заметил, как тень Сандара снова зашевелилась. Я тоже обратила внимание не сразу – только когда драконья морда ткнулась мне в колено. Каким только чудом удержалась и не выхватила кинжал на рефлексе! Удивленно взглянула на тень. Та сидела возле кресла и увлеченно обнюхивала мое колено. Я посмотрела на Сандара, встретилась с драконом глазами. Оказывается, он сверлил меня внимательным, цепким взглядом. Вот будто это я, а не его тень непонятно что тут вытворяет!

Я замерла, не зная, что делать. То ли потрепать тень по голове, то ли пнуть, чтоб не тыкалась носом куда попало, то ли свою тень успокаивать, потому как она снова всполошилась и принялась скрестись под иллюзией.

Проклятье. Что ж не везет так сегодня!

– Повторюсь, императорская семья исчезла, – продолжал отец. – Возможно, вы не знаете всех тонкостей, но у нас в империи совершенно точно можно определить, мертв кто бы то ни было или нет. Мы, не только я, но и все представители высшей аристократии присутствовали на ритуале. А ритуал показал, что император не умер. Но и в нашем мире его нет. Он покинул наш мир. Просто ушел.

– Вы понимаете, что несете?

На мой взгляд, драконьего советника нужно воспитывать и воспитывать. Или его специально отправили вместе с делегацией к демонам, чтобы он таки получил от нас за то, что слишком много болтает.

Я все же потрепала тень по крупной, тяжелой голове…

– Если все именно так, то это удивительно. Если императорская семья смогла уйти из нашего мира, значит, возможны только два варианта, – заметил кронпринц.

– Да, – папа кивнул. – Или им кто-то помог, или у императорской семьи были свои секреты, что не стоит исключать.

– Но почему они ушли?

– Интересный вопрос, – отец развел руками. – Этого я не знаю.

– Даже если мы во все это поверим… – снова вмешался Шаил.

Продолжить отец ему не дал, непочтительно перебил:

– Полагаю, верховные демоны тоже провели ритуал и могут подтвердить, что император жив. Или опровергнуть мои слова.

– Да, мы тоже проводили ритуал, – неохотно кивнул Шаиттар. – Император жив, как и его семья. Однако дозваться до них магией невозможно – они находятся в другом мире, куда у нас доступа нет.

Со словами верховного демона Шаил спорить не стал.

– Хорошо, император ушел. Вся императорская ветка рода ушла, – он усмехнулся, – как удобно. Но почему Вы, Гаттар? Почему именно Вы объявили себя новым императором?

А вот это уже наглость! И заявление хрустального дракона – какое право они, представители соседнего королевства, имеют право задавать подобные вопросы! И поведение тени Сандара, которая за какой-то надобностью, продолжая обнюхивать, попыталась забраться мне под ногу!

– Сандар, пожалуйста, угомоните свою тень, – внезапно заявил Шаиттар. – Мельтешит, отвлекает от важного разговора…

Все взгляды скрестились на тени Сандара. Та словно почувствовала. По крайней мере, попытки забраться мне под ногу прекратила. И в ответ воззрилась… на Шаиттара. Честное слово, мне показалось, еще немного – и верховный демон снова будет прыгать на одной ноге, восстанавливая переломленную кость на другой. Но нет. Тень Сандара оказалась не в пример более воспитанной, чем моя. Только фыркнула и вернулась на пол рядом с хозяином.

Я незаметно перевела дыхание. Моя тоже, кажется, немного успокоилась.

– Сочувствую, Шаиттар, – приняв неискренне скорбный вид, произнес Сандар.

– Сочувствуете?

– Проблемы с вниманием, – дракон пожал плечами. – Должно быть, рассеянное внимание доставляет много неудобства.

– Не больше, чем проблемы с самоконтролем, – насмешливо заметил Шаиттар.

Папа внезапно поддержал:

– Действительно, Сандар. Если какие-то проблемы, Вы можете выйти.

– Никаких проблем.

– Давайте все же вернемся к разговору, – вмешался Шаил, – столько слов было сказано, но я до сих пор не понимаю, почему мы должны воспринимать Вас, Гаттар, как правителя империи. Даже если Вы решили занять данный пост временно…

– Не временно, – глаза отца недобро сверкнули. – Возможно, я разочарую некоторых присутствующих, но не временно. Новый император именно я. – Он повернулся ко мне. – Леста?

Я кивнула, создала мини-портал для перемещения предметов и вытащила из него свиток. Такие порталы, к счастью, нам с отцом были доступны в нескольких помещениях замка, не только в одном-единственном зале на первом этаже. Улыбнувшись, передала папе свиток.

– Вот это. Это то, по какой причине пост императора теперь занимаю именно я.

В кабинете повисла тишина. А потом все драконы разом ринулись вперед, рассмотреть, что там на свитке написано. Шаиттар выпрямился как-то по-особенному, пожалуй, даже вытянулся, но ему со своего места было попросту не увидеть. Вставать и подходить он не захотел – решил, судя по всему, проявить терпение. И пусть теперь ждет своей очереди. Если бы верховные демоны не воротили нос, не игнорировали нового императора и встретились с нами, то мы бы намного раньше продемонстрировали им этот свиток.

Но спасибо Шаиттару, поступил правильно – не стал показывать перед драконами, что тоже видит свиток впервые. Похоже, верховный демон все-таки на нашей стороне? По крайней мере, когда речь заходит о внешней политике?

– Я, Маришь Наагар, – зачитал кронпринц надпись со свитка, – покидаю пост императора. Боле ни один представитель рода Наагар не претендует на власть. Новым императором должен стать Гаттар Таишер. Род Таишер – ближе всего стоит к нам из тех, кто останется. – Чуть помолчав, дракон добавил: – И подпись. Судя по всему, писал действительно Маришь.

Хрустальный дракон вперил в свиток внимательный взгляд.

– Веет магией Мариша. Но подтвердить, вероятно, сможет только верховный демон. Шаиттар? – в голосе Шаила прозвучало уважение. Впервые за весь разговор.

Отец передал свиток Шаиттару. Драконам в руки не дадим, а верховному демону все-таки можно. Тот поводил окутанной магией рукой над свитком, кивнул:

– Истинная воля Мариша Наагара. – И добавил: – Я засвидетельствовал перед вами, чтобы не осталось сомнений.

Растерянные драконы вернулись на свои места.

– Теперь, пожалуй, пора поговорить серьезно, – отец хищно улыбнулся.

А дальше, как ни странно, все было неимоверно скучно. Мы так и не поняли, чего на самом деле хотели драконы. Хотя на протяжении всего разговора пытались добиться от них сколь-нибудь внятного ответа на простой вопрос: «Зачем вы к нам… скажем, прилетели?»

Но, видимо, драконы были слишком ошарашены и вообще не подготовлены к тому, что новый император приведет доказательства, заставит с собой считаться. Потому что слова прежнего императора, подтвержденные магией – это серьезно, с этим никто не сможет поспорить. Ни верховные демоны, ни тем более драконы, которых, в общем-то, никто и не спрашивает, кого в империи на трон сажать. Но факт, что считаться с нами им теперь придется.

Однако драконы продолжали ходить вокруг да около и ускользать от прямых ответов. Несколько раз отец подводил их к вопросу о перспективах дальнейшего сотрудничества, но безуспешно. И ментальная магия не требовалась, чтобы услышать их мысли – те буквально вопили: «Нам нужно обсудить ситуацию, сначала мы обсудим!»

Так ничего и не добившись, решили расходиться. По крайней мере, на сегодня.

– Чувствуйте себя как дома, – отец холодно улыбнулся. – Надеюсь, вам понравится гостить у нас.

– Не сомневаюсь, – кронпринц улыбнулся в ответ. Будто бы даже искренне. Остальные ограничились вежливыми кивками.

Я первой поспешила покинуть кабинет, пока верховный демон не опомнился и до меня не добрался. Он как раз решил с отцом перекинуться парой слов.

Когда проходила мимо поднявшихся на ноги драконов, ощутила, как тень под иллюзией вновь зашевелилась. Чуть вздрогнула, внутренне напряглась, ожидая очередного подвоха. Но… ничего страшного не случилось. Только хрустального дракона кто-то толкнул. Вернее, это дракон не понял, откуда получил столь сильный толчок, что аж покачнулся. Ведь я-то его не касалась.

Однако, не подавая вида, что вообще что-то заметила, я невозмутимо прошествовала мимо удивленного Шаила и вышла из кабинета.

Мой путь лежал обратно к себе в комнату. Но туда я заглянула совсем ненадолго – нужно было захватить оружие для тренировки. На переговорах оружие тоже было при мне, но не в том количестве и не в том виде. Пара спрятанных под одеждой кинжалов не в счет. Их вытаскивать не слишком удобно, если на тебя несется стадо ядовитых хавранов. А вот для переговоров, которые неизвестно, к чему приведут, – пара кинжалов в самый раз!

Быстро собравшись, намеревалась спуститься в зал, чтобы оттуда открыть портал. Но не дошла. В коридоре меня перехватил Сандар.

Вынырнув из-за угла, будто поджидал специально, дракон попытался… а, не знаю, что он попытался. Я не стала дожидаться, когда он это сделает и скользнула в сторону. Сандар промахнулся, но, увы, остановился вовремя, чтобы не встретиться со стеной вместо меня. Я оказалась у него за спиной. Мгновение раздумывала, стоит ли просто сбежать, чтобы отделаться от него, или все же проявить подобие вежливости. Пересилило любопытство. Поэтому когда спустя секунду Сандар повернулся ко мне, я по-прежнему оставалась на месте.

– Сандар, Вы что-то хотели?

Бросила мимолетный взгляд на тень дракона. Та подозрительно принюхивалась, но пока, хотя бы, сидела у него в ногах.

– Хотел, – Сандар хищно прищурился и сделал шаг ко мне. – Хотел спросить, что сегодня было во время нашего разговора в кабинете?

Я приподняла бровь, демонстрируя удивление.

– Вы это меня спрашиваете? Извините, Сандар, но я не очень хорошо разбираюсь в поведении теней драконов. И не могу ответить на Ваш вопрос. – Не удержалась, с сарказмом добавила: – Хотя до этого дня полагала, что сами драконы все же разбираются в особенностях своих теней.

– Вот именно. Мы разбираемся, – он сделал еще один шаг. Как будто к добыче подкрадывался. Я внимательно наблюдала за драконом, но краем глаза все же заметила, что тень опять зашевелилась. Еще немного – и, похоже, придется сбегать. – Мы разбираемся. И тени свои контролировать способны. Кроме некоторых случаев. – Внимательный, пронизывающий взгляд, прямо в глаза. – Но эти случаи бывают только с драконами.

С приближением Сандара участился пульс. Вспомнилось вчерашнее безумство. Однако внешне я оставалась спокойной и невозмутимой.

– Уверяю Вас, я не дракон. Чистокровная демоница.

– Вот это и странно. Я чувствую, что не дракон. И в то же время… в то же время, тень на Вас реагирует. Уверен, Вы не можете не знать, в чем дело, – он всматривался в мое лицо так, будто пытался увидеть насквозь.

– Но все же я понятия не имею, почему Ваша тень взбесилась. Может быть, Шаиттар был прав?

– Ах, Шаиттар… – недобро протянул дракон. Похоже, провоцировать его не стоило. Себя Сандар контролировал прекрасно, а вот тень забеспокоилась, снова зашевелилась… и ко мне на полусогнутых лапах подбираться начала.

– Извините, но мне нужно идти. Опаздываю.

Я развернулась и успела шагнуть к лестнице, прежде чем Сандар схватил меня за руку.

– Леста, стойте! – воскликнул он, резко разворачивая меня к себе.

Я действительно развернулась. Но только для того, чтобы высвободить руку и одним точным движением врезать дракону под ребра. Сандар не ожидал. Видимо, раньше с демоницами общаться не приходилось. А вот не стоило хватать меня столь бесцеремонно. Удар получился сильным. Дракон резко выдохнул и выпучил глаза.

– Для Вас, – с достоинством произнесла я, – Селеста.

Сандар очухался быстро, недобро усмехнулся и рывком подался вперед. Опять же, дожидаться дальнейших действий не стала. Меня вообще раздражать начало его поведение. Уклонившись от дракона, скользнула вдоль стены и собиралась выхватить из ножен кинжал, чтобы рукояткой со всего размаху… ну, не лезвием же, так и до скандала с делегацией недалеко.

Сандар на этот раз оказался проворней. Перехватил мою руку на полпути, дернул на себя, вместе со мной разворачиваясь. В тот же момент его тень подскочила ко мне и спутала ноги хвостом. Я ощутила рывок собственной тени под заклинанием. Высвободиться из-под магии ей не удалось, но равновесие я окончательно потеряла. Каким-то безумным усилием воли смогла сдержать тень, но зато от Сандара защититься не успела. Дракон впечатал меня в стену спиной, прижимая собственным телом, и… впился в губы поцелуем.

Меня словно разрядом молнии прошибло. Опалило волной жара.

Тень совсем обезумела и принялась неистово биться, вырываясь из-под заклинания. Заклубилась, магия, завибрировала подобно натянутой струне. Еще немного – и моя тень сорвет заклинание.

Драконья тень тоже заелозила под ногами, явно что-то почувствовав. Только Сандар пока ничего не заметил, потому что был занят поцелуем… Порывистым, горячим, настойчивым. Мне, наверное, только из-за мысленной борьбы с собственной тенью удалось сохранить рассудок. А еще из-за злости. Совсем обнаглел! Да кто он вообще такой, чтобы лезть ко мне с поцелуями?!

Сконцентрировав злость на кончиках пальцев, незаметно шевельнула свободной рукой и швырнула в дракона заклинанием. Он отлетел к противоположной стене.

– Что здесь происходит? – раздался со стороны лестницы недовольный голос Шаиттара.


Я медленно повернула голову и взглянула на верховного демона. Тот замер на лестнице. Видимо, спускался после разговора с отцом, ну и наткнулся на нас. Интересно только, что именно успел увидеть.

Сандар тем временем поднялся на ноги, с невозмутимым видом отряхнулся. И, не теряя невозмутимости, с окаменевшим лицом заявил:

– Мы с Лестой показывали друг другу некоторые заклинания. Сравнивали магию демонов и драконов. Любопытный получился эксперимент.

Уверена, Лестой он назвал меня не просто так. То ли позлить хотел в отместку, после того, как я его приложила о стену. То ли Шаиттару что-то хотел доказать. Может быть, решил, будто Лестой меня называют лишь близкие друзья.

Вежливо улыбнувшись, кивнула:

– Благодарю, Сандар, за интересную практику. – Надеюсь, иронию в моей улыбке заметил только дракон. Снова повернулась к Шаиттару. – Прошу прощения, но мне нужно спешить.

– Леста, куда?

И этот туда же!

Верховный демон попытался меня перехватить, потому как пришлось пройти мимо него, но я увернулась. Ускорила шаг, надеясь, что преследовать меня при драконе Шаиттар все-таки не станет. Потому что если станет, мне придется его ударить. Опять же, при драконе не хотелось бы. А уж если тень взбрыкнет и в очередной раз прокусит верховному демону ногу…

– На занятие. Опаздываю!

Мысленно прокляла магию, из-за которой порталы создавать пока можно только в одном зале, на первом этаже. Последние несколько ступеней перепрыгнула, буквально влетела в зал и порталом перенеслась прочь из замка, не дожидаясь реакции мужчин. Пусть там сами между собой разбираются, если так хочется. А мне надоело!

На занятие лишь чудом не опоздала. Наставник порадовал. Выгнал порталом на открытую площадку среди гор и вторым порталом запустил к нам стадо курвозавров. Да, разрядка вышла что надо.

После занятия, когда наставник решил, что страданий для нежити империи на сегодня достаточно, с друзьями задержались в тренировочном зале.

– Ты куда пропала вчера?

– Да проблемы с иллюзией возникли.

Часть правды я могла не утаивать. Никогда раньше не скрывала тень в форме дракона. Не было необходимости. Странность, конечно, однако… пока она не шевелилась, странность скорее оригинальная, чем представляющая какой-либо интерес для посторонних и опасность для меня.

Когда тень обрела самостоятельность, пришлось ее скрыть. Слишком много сейчас недоброжелателей, слишком много тех, кто захочет использовать это мне во вред. Особенно сейчас, пока я сама не разобралась, как контролировать тень и пока в империи драконы. Уж они найдут способ воздействовать на чужую тень, в этом можно не сомневаться. А вот я защититься не сумею. Пока не сумею.

Поэтому с известием о прибытии драконов мы с отцом перестраховались. Без помощи верховных демонов сотворить нечто глобальное, к сожалению, не могли. Но всех, кто должен был контактировать с драконами, подзывали к себе заранее, чтобы ментальное заклинание наложить – запрет на разговоры о моей тени. Так что если быть внимательными и осторожными, если вовремя отлавливать всех, кто будет контактировать с драконами, при этом приглядывая, чтобы сами драконы тоже ни с кем лишним не пересекались, то из империи они улетят, не узнав о существовании демоницы с тенью дракона.

Для всех мы скрывали просто тень, мою привычную тень. То же и друзьям сказала – всего лишь перестраховка. Знать о том, что моя тень по какой-то причине ожила, никому не нужно. Уж точно не сейчас.

– Заклинание с иллюзией оказалось слабым, периодически норовит слететь, – я пожала плечами. – Причем в самый неподходящий момент.

– Да уж, более неподходящий момент придумать сложно, – Тивран рассмеялся.

Ну почему же. Поцелуи с Сандаром в коридоре, например.

– А этот дракон такой красивый… – мечтательно протянула Наира. – Мужественный, сильный.

– Только шуток не понимает, – добавил Тивран. – Не люблю, когда нет чувства юмора. Чем ему не угодил мертвый дракон?

– Если ты забыл, для драконов это оскорбление, – сказал Шехел. – Вот ты что за оскорбление делаешь обычно?

– В морду бью, – буркнул Тивран.

– Тивран чаще в морду получает, чем бьет, – ехидно заметил Дайер.

Парни рассмеялись. Ну, двое. Тивран почему-то не смеялся, хотя недавно ратовал за здоровое чувство юмора. Наверное, потому что от меня тоже получал…

– Что было, когда я ушла?

– Да ничего. Ты исчезла, так он сразу в портал рванул.

– Даже не попрощался, – добавила Наира, недовольно поджав губки.

– За тобой, что ли, кинулся? – предположил Дайер.

– Не знаю. Никого не видела, – я бессовестно соврала. Не рассказывать же, в самом деле, о нашей встрече в лесу. – Ладно, ребята, с вами весело, но увы, дела государственной важности, мне нужно идти.

– Леста, а не познакомишь нас с ним? – опомнилась Наира, когда я уже создала портал, чтобы покинуть тренировочный зал. – Я ведь даже не знаю, как его зовут! Как его, кстати, зовут?

– А зубы? Чешуя?! – спохватился Шехел. Хотя, скорее всего, просто подругу дразнил. Слишком уж перестарался он с патетикой в голосе. – Ты обещала надергать и нарвать!

– Потом, все потом!

От нежелательных вопросов спас портал. Не знаю почему, но при мысли, что Сандар понравился Наире, во мне вскипало раздражение. О том, что Наира могла понравится Сандару, вообще думать не хотелось.

А еще… меня вдруг такой злостью накрыло. Потому что сообразила, какой же этот Сандар гад! Ночью гонялся за мной в облике драконицы, целовал, раздевал, черт, возьми, но меня – драконицу! А теперь полез ко мне в истинном облике. Еще суток не прошло, а Сандар, по сути, целовался с двумя разными девушками! Ведь он не мог знать, что в лесу тоже была я, а не прекрасная незнакомка. Вот гад. Бессовестный бабник.

Продолжая кипеть праведным гневом, перенеслась в уже ставший родным лес и выпустила пар. Несколько боевых и взрывоопасных заклинаний помогли немного расслабиться. Тень рвалась на свободу, но я продолжала ее сдерживать. Не время. Сначала нужно разобраться, что с ней происходит, а потом уже отпускать на прогулку. Не удивлюсь, если, получив свободу, она понесется навстречу Сандару. И что в нем нашла, глупая? Этот гад, судя по всему, с каждой прохожей девушкой готов целоваться! Что ему златовласая драконица, что демоница – все одно, лишь бы прижать к какой-нибудь поверхности. В лесу – к дереву. В замке – к стене.

Пришлось выпустить еще несколько заклинаний, прежде чем успокоилась. Я сама. А вот тень продолжала бушевать под иллюзией.

Очередным порталом перенеслась к пещере. Той самой, где отбывал бессрочное заточение мастер теней. Пожалуй, нам стоит поговорить.

Уверенным шагом я направилась к пещере и вдруг услышала голоса. Замерла, тут же набросила маскировочное заклинание. Кто бы там ни находился, не стоит допускать, чтобы он заметил мое появление. А голос я узнала…

– Ты думаешь, я просто так решу тебе помочь? По доброте душевной? – мастер теней расхохотался.

– Уверен, душевной доброты в тебе не сыскать, – хмыкнул Сандар. А это был именно он.

Я замерла, внимательно прислушиваясь.

– Так с чего я должен тебе помогать?

– Не знаю. Дай подумать. Может быть, потому что тебе скучно? – с некоторой иронией предположил Сандар.

– Скучно, – согласился мастер теней. – Разговором развлекусь. Но это вовсе не значит, что я должен отвечать на твои вопросы. Даже наоборот… если отвечу, развлечение уже будет не то.

– Может быть, ты просто не знаешь? – дракон явно попытался взять мастера теней на «слабо». Интересно, с какими вопросами он пришел.

– О, ты удивился бы, насколько хорошо я осведомлен. И мог бы многое рассказать. Но не буду. Разве только… может быть, ты сумеешь меня убедить?

– Убедить… хорошая мысль. Как насчет пыток?

– Посмотри на меня, дракон, – голос мастера теней звучал насмешливо. – Посмотри. Эти цепи, – я услышала звон цепей. Похоже, узник ими тряхнул. – Это иссушенное тело, в котором почти не осталось сил. Я даже не помню вкуса еды. Не вкушал ничего уже сотни лет. А знаешь, чем я живу? Магия. Потоки магии, которые меня окружают, которые удерживают в этой пещере. Я питаюсь этой энергией, чтобы не превратиться в мумию с горящим в лихорадке разумом. Ты всерьез думаешь, будто я испугаюсь какой-то боли? Будто пытки помогут добиться тебе желаемого? Нет, дракон. Нет. Угрозы тебе не помогут. Но ты можешь попробовать договориться со мной.

Немного помолчав, Сандар предложил:

– Еда? Напитки? А может быть… женщина? Хочешь женщину?

Ну точно озабоченный бабник. Кого он, интересно, собрался предлагать? В чужой-то империи. Это у себя он принц, а здесь пусть приказы не раздает.

Мастер теней снова рассмеялся.

– Глупый дракон! Могущество – вот единственное что всегда интересовало меня. Всегда!

Узник продолжал смеяться. Долго, безумно. Из пещеры выскочил разозленный Сандар. Я спряталась за валуном, хотя магия скрывала меня от посторонних глаз и даже от драконьего чутья. Впрочем, в таком состоянии вряд ли Сандар мог кого-нибудь заметить. Швырнув в ни в чем не повинный камень, к счастью, не в тот, за которым я пряталась, несколько огненных сгустков, дракон перевел дыхание, создал портал и перенесся прочь.

Я вышла из-за своего прикрытия. Некоторое время в задумчивости смотрела на опаленный огнем камень. Интересно, что Сандару могло понадобиться от мастера теней? Вероятно, то же самое, что и мне. Но разве драконы и так не знают все о тенях? Это их особенность. Или… или дело во мне? Захотел узнать, почему его тень так реагирует на демоницу, если подобное возможно только среди драконов?

Возможно, зря я надеялась поговорить с мастером теней. Вряд ли он ответит на вопросы. Но, с другой стороны, попробовать стоит. Обратиться больше не к кому.

Я решительно шагнула в пещеру. Хохотать узник уже перестал, так что шагала в тишине. По пути сбросила с себя маскировочное заклинание, вошла в темный зал. Пары магических огоньков хватило, чтобы все рассмотреть.

– А вот и ты, демоница с тенью дракона, – мастер теней как будто даже обрадовался. – Я знал, что ты зайдешь. – Его взгляд скользнул к моим ногам. – Ах, бедная тень, на привязи держишь. Кстати, вы с драконом случаем не столкнулись на выходе? Должны были столкнуться. Или все же разминулись?

– С драконом разминулись, – я усмехнулась, впрочем, не скрывая, что осведомлена о его посещении пещеры.

– Совсем с ума свела беднягу. Решился на такой шанс. Поговорить с безумным монстром в моем лице. Но ты была, конечно, смелее. Или глупее… это с какой стороны посмотреть.

– В этом все дело? С драконом ты не был столь многословен.

Мне вдруг подумалось, что мастер теней вполне мог бы рассказать Сандару. Не важно, по какой причине тот приходил и какие вопросы задавал. Мастер теней вполне мог рассказать, что в империи есть демоница с тенью дракона. Да хотя бы даже ради веселья, чтобы скучно так не было.

– Дракон… дракон придет еще. И чувствую я в нем странную силу. Такую, какой у дракона быть не должно.

– Какую силу? – я насторожилась.

– Не знаю. Непонятную. Могущественную. Только он ее скрывает. Не удивлюсь, если ото всех.

Странно. Очень странно. Что бы это могло значить?

– А еще… – продолжал узник, – вы чем-то с ним похожи.

– У меня тоже есть скрытая сила?

– Нет. У тебя есть тень. Вы чем-то похожи, – повторил он.

– Если дело только в тени в виде дракона, то можно сказать, что мы со всеми драконами похожи.

– Нет… – мастер теней прищурился, внимательно всматриваясь в мое лицо. – Нет. Только с этим драконом.

– Что ты имеешь в виду? Чем похожи?

– Не знаю, – он издевательски усмехнулся и натянул цепи на руках. – Как видишь, я прикован к стене. А потоки магии отрезали меня от моей собственной силы. С этого места и в таком положении мне мало что видно.

– И ты хочешь, чтобы я тебя освободила? – я тоже усмехнулась.

– Нет, что ты. Ты не настолько глупа, чтобы освобождать меня.

Странная улыбка на бледном изможденном лице мне совсем не понравилась.

– Тогда что же?

– А ничего. Это ведь ты ко мне пришла. Что-то хотела?

– Да. Узнать. Почему тень пытается вырваться из-под контроля? Разве заклинание не должно было помочь ее удержать?

– Оно и помогает. Но твоя тень слишком сильна. Да, сильная тень… – он чуть прикрыл глаза, рассматривая меня сквозь опущенные ресницы. – Не у всех драконов есть такая сильная тень. Мощи заклинания просто не хватает. Снова и снова тень будет одерживать верх.

– И больше ничего сделать нельзя?

– Выпускай ее погулять. Это будет помогать. Временно.

– А если выпускать почаще?

– Поможет, да. – Мастер теней усмехнулся. – До встречи с тем драконом, который сводит твою тень с ума. И тень которого отзывается на тебя. Это ведь ты, верно? Это ты не даешь ему покоя.

Значит, действительно Сандар пришел сюда, чтобы понять, что происходит с его тенью в моем присутствии.

– Он сказал, тень так может реагировать только на дракона.

– На дракона или не дракона. Какая разница? Главное, что у тебя тоже есть тень.

Я кивнула.

– Я так и думала. Все дело в моей тени. Но почему? Драконы слишком скрытные существа, мы о них почти ничего не знаем. Почему его тень так реагирует на мою? Уверена, она кидается не на всех подряд.

– О, здесь все просто, – узник хохотнул. – Просто ты и твоя тень понравились его тени.

Какое-то время я изумленно молчала.

– И все? Просто понравилась?

– А ты хотела неземной любви? Знака судьбы? Истинной пары? – мастер теней продолжал насмехаться.

– Я полагала, объяснение будет… иным, – растерянно заметила я. – А все оказалось так просто.

– Да, у драконов все просто, – хмыкнул он. – Это инстинкт. Всего лишь инстинкт.

– И поэтому тени рвутся друг к другу?

– Да.

– Но как-то можно утихомирить мою тень? Ведь путы заклинания… я ощущаю, что они в любой момент могут слететь.

– Ах, если бы я ощущал нечто подобное со своими путами… – иронично заметил узник, снова звякнув цепями на руках. – Ничего не поделаешь. Инстинкт драконов очень силен. И сколь бы чистокровной демоницей ты ни была, у тебя самая настоящая тень дракона. Держись от него подальше, если не хочешь раскрыть себя в самый неподходящий момент.

– Спасибо. И за совет, и за ответы.

Пусть ответ не был слишком радостным, но, по крайней мере, мастер теней не молчал. И даже многое объяснил. Что очень странно.

– Почему ты мне помогаешь?

Он немного помолчал. Потом загадочно улыбнулся.

– С тобой мне не скучно.


Глава 7

Я лежала на кровати с закрытыми глазами, но не спала. Пыталась каким-то неведомым образом дотянуться до информационного поля драконов. Учитывая, что я слабо представляла себе, что это вообще такое, получалось… да никак не получалось. В лучшем случае – просто медитация. К чему тянуться, что оно собой представляет – непонятно. Вот и оставалось тыкаться наугад.

Я долго обдумывала разговор с мастером теней. Покинув пещеру, перенеслась на границу империи, отпустила тень на прогулку. В этот раз обошлось – Сандар не появился. Тень, набегавшись и нарезвившись, теперь более ли менее спокойно сидела под заклинанием. Впрочем, это потому что на Сандара не наткнулась, так что я особо не обольщалась.

Но вот что интересно. Драконы все же контролируют свои тени. Пусть, как выяснилось, сбои у них тоже случаются, например, если тень чужая очень уж понравится, если верить мастеру, однако во все остальное время драконы прекрасно контролируют свои тени. И даже приказывать им могут. Что именно приказывать – уже другой вопрос, на который так сходу не ответить из-за скрытности драконов, но что приказывать могут и контролировать тоже – в этом нет сомнений.

Значит, мне нужно выяснить, как они это делают. Как нашли общий язык со своими тенями. Для меня существует всего два варианта: пытаться дотянуться до информационного поля драконов и экспериментировать с тенью самой. С экспериментами прямо завтра и начнем. На завтра вообще планов много.

Заклинание связи вырвало меня из размышлений. Еще больше удивила личность того, кто попытался со мной связаться.

– Леста, нам нужно встретиться, – произнес Шаиттар, когда я начертила в воздухе магическую руну, отвечая на вызов. – Приходи завтра ко мне.

– Шаиттар, Вы издеваетесь?

– Нет. У нас будет важный разговор.

– Как Ваша нога? – не без намека полюбопытствовала я.

Шаиттар нахмурился, чуть ли зубами не заскрипел.

– Заживает за полчаса. Так что с ногой все в порядке.

– Я рада, Шаиттар. Доброй ночи…

Собиралась уже разорвать магическую связь, но верховный демон встрепенулся:

– Леста! Постой. Мы должны поговорить. Завтра же. Чем дольше тянем, тем в большей опасности вы с отцом.

Ох, знает, куда надавить. Но виду, что забеспокоилась, не подала. Спросила совершенно спокойно:

– О чем Вы?

– Мне самому не доставляет удовольствия вся эта ситуация со сменой власти и необходимостью возиться с вами. Прежний император меня вполне устраивал, – Шаиттар усмехнулся. – Но по какой-то причине он ушел, а нам оставил вас. С тобой одни проблемы, Леста. Я ведь понял, что вы с отцом наложили на приближенных ментальное заклинание. Никто из них не сможет рассказать драконам о твоей тени. До поры до времени. Пока хрустальный дракон, а он, уверен, это может, не взломает ваше заклинание, или пока кто-нибудь из делегации не встретится с тем, с мыслями которого вы не поработали. Но мы не можем допустить, чтобы драконы узнали о твоей тени. Ни в коем случае.

– Что же Вы предлагаете?

– Помощь. Помощь верховных демонов. Ты знаешь, что мы можем наложить ментальное заклинание на всю империю. У нас есть эта сила и эта власть. В отличие от вас.

– Хорошо, Шаиттар, я подумаю. На этом все?

– Да. Завтра приходи ко мне.

– Подумаю.

Я поспешила разорвать заклинание, потому как получила другой сигнал – на этот раз от защитного плетения на стенах замка. В мою комнату с улицы пытался кто-то проникнуть. Подтянув магическую нить, с любопытством к нему присмотрелась. О, как интересно. Демон. Высший, естественно. Один из аристократов, впрочем, с ним мы никогда толком не общались, даже имя не припомню. Знаю только, что в высшее общество вхож и при дворе, кажется, частенько появлялся.

И ничего бы любопытного не было, если б вокруг него не клубилось странное марево явно магического происхождения. Через заклинание не понять, что это такое, но, похоже, демон или зелье принял, или ритуал с собой провел. В общем, что-то с собой сотворил, прежде чем попытаться пробраться в покои императорской дочери.

Защитное заклинание, конечно, взломать ему не удастся. И вообще – достаточно одну из заряженных атакующей магией нитей задеть, как обугленным трупом свалится под окном. Или оплавленным. Хм, как интересно. Здесь такой набор заклинаний! Тут тебе и огонь, сжигающий жертву изнутри, и яд, разъедающий кожу, а потом и все остальное. И заклинание, от которого часть тела отваливается, которой коснешься магической нити. Но это видно мне, из своей комнаты, а для демона все одно – просто защитное плетение.

Вот, пытается аккуратно взломать. Сейчас попадется.

Но во мне вдруг любопытство взыграло. День выдался нервный, а расслабиться толком не получилось. Почему не развлечься?

Силой мысли аккуратно распустила пару узелков, как раз вовремя, чтобы демон не умер в жестоких муках. А он, глупый, решил, что сумел проделать дырку в защите! И бодро начал карабкаться вверх по стене, к моему окну.

Я устроилась в кровати поудобней, даже глаза прикрыла, притворившись, будто задремала, не выключив свет. И принялась ждать незваного гостя.

Решив, видимо, что полностью обезопасил себе путь, демон чуть не наткнулся на еще одну смертоносную нить. Едва успела убрать у него из-под руки! Нет, ну надо же, какой бестолковый. Вовремя не подсуетилась бы, так он бы уже обугленным трупиком сползал со стены обратно на землю. И долго бы после этого восстанавливался. В общем, вряд ли после такого он бы стал меня развлекать.

Совместными усилиями демон все же добрался до окна. Стараясь двигаться как можно тише, перелез через подоконник, бесшумно спустил ноги на пол. Незваный гость сделал шаг по направлению к кровати, я уже приготовились к чему-нибудь интересному, замерла в предвкушении… и в этот момент в окно кто-то влетел. Демона отбросило в стену, комната содрогнулась. Я вскочила с кровати и воззрилась… на Сандара. Дракон стоял посреди комнаты, грозным взглядом наблюдая за демоном. Тот уже поднимался на ноги.

– Сандар, что Вы себе позволяете?! – возмутилась я.

Дракон перевел взгляд на меня, изумленно приподнял бровь.

– По-моему, все вполне очевидно. Спасаю Вас, леди, от попытки соблазнить, а затем – и убить.

– Как хорошо Вы осведомлены о планах моего подданного, – едко заметила я.

– Это было не трудно.

Он стоял вполоборота к демону и смотрел прямо на меня. Но как тот, выхватив из ножен кинжал, рванул к Сандару, заметить успел. Вернее, бежал демон к окну в надежде выбраться из комнаты. Но Сандар стоял у него на пути, так что пробиваться ему пришлось с боем.

Два кинжала почти одновременно настигли цель. Мой угодил демону под колено, заставил подломиться ногу. Кинжал Сандара, длинный и тонкий, вонзился в плечо. Удар получился настолько сильным, что демона снесло. И пригвоздило к стене. Демон взвыл. Из рук выронил свое оружие, то состукало о пол. Но, впрочем, мне не нужно было всматриваться в клинок, чтобы сказать, каким ядом он смазан. Да и магию, окутавшую демона, при встрече лицом к лицу распознала без труда.

Сандар прищурился, впившись в меня оценивающим взглядом.

– Вокруг него аура страсти. Ничего подозрительного не чувствуете?

– Нет. Не чувствую. Я, знаете ли, не беспомощна и могу прекрасно противостоять подобной магии. Так что соблазнить меня при помощи магии можно даже не пытаться.

– А как насчет парализующего яда?

Сандар повел носом, демонстративно оценивая яд по запаху.

– Насколько я знаю, этот яд парализует демонов. Причем высших демонов. Нацелен именно на их нервную систему. И противостоять ему уже невозможно.

Я не стала признаваться, что у меня иммунитет к любым ядам. Абсолютно любым, какие только есть. Незачем об этом знать ни принцу соседнего королевства, ни собственному подданному, который не так чтобы предан оказался новому императору.

– Вы всерьез полагаете, что я бы не справилась?

– А Вы хотели, чтобы я дожидался дальнейшего развития событий? Проверил, удастся ли демону выполнить задуманное, и только после этого вмешался? Не слишком Вы благодарны за Ваше спасение, Леста.

– Благодарна? Благодарна?! – я окончательно разозлилась. – Да Вы хоть понимаете, что только что натворили?!

– Предотвратил покушение на дочь императора? – предположил Сандар, но я его проигнорировала, продолжая с возмущением:

– Да Вы только что сами чуть не напоролись на защитное заклинание!

Я подошла к окну, схватила магическую нить с подоконника и чуть потянула, отделяя от общего плетения, чтобы продемонстрировать дракону смертоносные переливы силы. Может быть, хоть так заметит. Не знаю насчет Сандара, он почему-то не впечатлился, а вот глаза демона вылезли на лоб.

– Вы понимаете, что это? Да Вас бы спалило на месте! Или вон еще нить. Да их здесь полно! Если бы Вы напоролись на что-то такое? Нет, не подумали, когда в мою спальню влетали через окно?! А надо было думать! Понимаю, у Вас это может быть не принято, но хотя бы ради собственного королевства. Чтобы не провоцировать конфликт! Нет, Вы вообще понимаете, что было бы, если б под моими окнами нашли Ваш труп?!

Дракон тоже вспылил.

– А теперь Вы меня оскорбляете. Неужели Вы полагаете, будто я мог попасться на такое заклинание? – прошипел он, делая шаг ко мне.

Демон тем временем начал пробираться к двери. Видимо, решил, что через окно ему не сбежать, потому как на пути по-прежнему стоит Сандар, зато можно дверь попытаться взломать. Ну уж нет! Меня тут веселья лишили, так хоть еще разочек ударю этого гада. Не принца ведь избивать, в самом деле.

Подскочив к демону, со всей силы долбанула по здоровой ноге. Прохрустела кость. Демон взвыл и рухнул на пол. Снова повернулась к Сандару.

– То есть Вы утверждаете, что древняя защита замка, которую не одно поколение императоров достраивало вместе с верховными демонами, для Вас – это так, ерунда, детские шалости?

– Нет, что Вы, Леста, я ничего подобного не говорил. Как Вы заметили, Ваш подданный уже распутал часть заклинания и… хм… – дракон внезапно задумался. – Если он распутал, то я тоже вполне мог.

Кажется, он всерьез удивился. Поди сам не ожидал такого вывода и распутать защиту на императорском замке не рассчитывал. А тут вдруг удивился, как это простой демон, ну ладно, высший, из аристократии, но все равно всего лишь подданный, мог справиться с защитой, которую он сам не рискнул бы взломать.

Я усмехнулась.

– Не хочу Вас разочаровывать, но защиту распутала я…

В комнате повисла изумленная тишина. Демон, из-за сломанных ног добравшийся до двери ползком и потянувшийся было к ручке, потрясенно замер. Пожалуй, в этот момент до всех дошел смысл происходящего. Ну, что не просто так им обоим в мою комнату удалось проникнуть и что покушение не стало для меня неожиданностью.

Спустя долгий миг пугающего осознания, на что он в действительности нарвался, демон дернулся вверх, к ручке. В последнем, решительном, полном отчаяния броске. Я швырнула заклинание. Вспышка – и демон снова воет, катаясь по полу со сломанными в запястьях руками.

Сандар щелкнул пальцами. Позер! Заклинание можно было сотворить и без щелчка пальцев. Как бы там ни было, темное облачко устремилось к демону. Тот, испытывая невыносимые муки, не обратил внимания, да и при всем желании вряд ли смог бы заблокировать. Заклинание достигло цели, в комнате повисла тишина. Дальше демон бился на полу уже беззвучно.

– И все же, Сандар. Что Вы делаете в моей комнате?

– Вероятно, уже ничего. Хотя на Вашем месте глупо отмахиваться от помощи. Повторюсь, от яда на кинжале у Вас защиты не было. Рекомендую не со мной разбираться, а со своим подданным, который попытался Вас убить.

– Ерунда, – я подняла кинжал, создала мини-портал и забросила отравленный клинок в хранилище. Потом исследуем. Впрочем, ничего интересного. Подобных кинжалов, смазанных точно таким же ядом, у нас в хранилище пять штук. А еще: стилет, короткий меч, секира, золотой кубок, симпатичная подушка с кисточками, подсвечник, которым попытались ударить отца по голове, игла, пуговица… нет, вру, две пуговицы с разных костюмов, бальное платье, расческа и заколка для волос.

– Не будете допрашивать?

– Почему же. Будем. Но не в этой комнате и не в Вашем присутствии.

Мысленно сделала пометку, что надо бы избавиться от натекшей с демона лужицы крови.

– Намек понял, – дракон усмехнулся. Впрочем, уходить не торопился. Вместо того чтобы удалиться, хотя бы даже опять через окно, с многозначительной улыбкой заметил: – Чудные дела творятся в империи. Стоит ли нам сотрудничать с вами, если у вас такие проблемы?

Мне такой намек не понравился.

– Как будто у вас покушений не бывает.

– Не так часто. Достаточно вспомнить ужин и три попытки убийства.

– Новую власть пробуют на зуб, – я усмехнулась. – Желаете попробовать тоже?

– Всенепременно… – улыбка у дракона вышла весьма многообещающая.

Появление слуги – бесплотного, но полезного сгустка тьмы, – я ощутила заранее. Дав мысленную команду, позволила двери отвориться. Сгусток тьмы втек в комнату, схватил беззвучно воющего демона за шиворот и выволок прочь.

Молча проследив за слугой, Сандар снова перевел взгляд на меня. Задумчивый, как-то подозрительно… хищный.

Я указала рукой на дверь.

– Благодарю за вмешательство, но больше Ваша защита мне не требуется. Через окно, конечно, вылезать не заставляю.

Оставалось только добавить «дверь открыта, идите», но я вежливо промолчала в надежде, что сам догадается. Вроде бы намек достаточно откровенный.

Однако Сандар по-прежнему не спешил никуда уходить. Наоборот, сделал шаг ко мне. Тут же у него под ногами зашевелилась тень, сразу встрепенулась. Моя тоже беспокоиться начала, но пока сильно не дергалась – видимо, вечерняя пробежка помогла.

– Как думаете, Леста, почему не просто отравленный кинжал, но и темный ритуал совращения? – спросил Сандар, в задумчивости меня рассматривая.

Словно сам размышлял о плюсах и минусах того, чтобы меня соблазнить.

– Здесь все просто. У демона было немного ума. Он знал, что так легко меня не убить. А страстью, полагаю, хотел всего лишь отвлечь. Но, повторюсь, ума у него было не так много, – я усмехнулась. – А шансов – вообще ноль.

– Соблазнить или убить? – уточнил Сандар вкрадчиво, приблизившись ко мне. В темно-карих глазах вспыхнул огонек.

– Ни то, ни другое. А Вас, Сандар, попрошу удалиться и позволить мне отдохнуть. День был очень длинный.

– Мы не закончили наш разговор, Леста. Шаиттар нам помешал, но сейчас… – он протянул ко мне руку, явно намереваясь обхватить за талию.

От близости дракона дернулась тень. Заклинание выдержало. Зато я не выдержала. Пошевелив пальцами, сплела магические нити и швырнула в Сандара. Тот отреагировать никак не успел, его захлестнуло потоком магии и выбросило в коридор. Выбрасывало не слишком аккуратно, даже слегка перевернуло, но в полете Сандар сам умудрился изменить положение, а потому приземлился уже на ноги. Двери захлопнулась у него перед носом, активировалось заклинание, должное охранять мой покой от незваных гостей.

Некоторое время стояла прислушиваясь. Однако Сандар колотить в дверь не стал. Воспользовавшись магией замка, оплетающей все вокруг, в том числе и стены, и двери, мысленно выглянула в коридор. Ушел, замечательно. Значит, нужно восстановить защиту на окне, а потом можно и спать. День на самом деле выдался непростой. К тому же, завтрашний обещает быть не менее насыщенным.

Ах да, еще кровь с пола убрать. Не сочетается с интерьером.


Посреди ночи меня разбудил сигнальный звон заклинания. Спросонья плохо соображалось, но, кажется, это Сандар что-то делал под моими окнами. Приподнявшись на локте, разлепила глаза и все же попыталась сконцентрироваться. Медленно осознала, что дракон возится у стены, пытаясь взломать защиту. Вероятно, подвиг демона покоя не дает. Решил проверить, смог бы сам пробраться ко мне, или нет.

Я досадливо поморщилась. Вот что ты будешь делать? На кой ему не спится?!

И тут в сонную голову пришла идея. Естественно, гениальная. На сонную голову только такие мысли и приходят. А будь я в трезвом уме, ни за что бы не смогла просчитать дальнейшие действия дракона по борьбе с заклинанием. Но сейчас мне каким-то чудом это удалось. Заранее предугадав, к какой нити он потянется следующей, чтобы обезвредить, мысленно коснулась защитного плетения, поменяла местами безопасную нить, просто силовую подпитку, с обездвиживающей в самый последний момент. Сандар ее коснулся! И как подкошенный рухнул на землю. Ну ничего. Не так уж по ночам сейчас холодно.

Ощутив удовлетворение, снова провалилась в сон, а наутро проснулась в прекрасном расположении духа. Первым делом выглянула из окна. Никаких драконов, зато натоптано, натоптано. Посадить под окнами кусты плотоядного грызилика, что ли? Хотя нет. Мало ли, вдруг еще захочется развлечься, гостей пропустить. А через грызилика если кто и проберется, то уже ни на что будет не способен. Издохнет сразу, едва через подоконник перелезет.

Завтрак заказала к себе в комнату, чтобы зря время не тратить на светские разговоры. Особенно если отец решит позавтракать вместе с драконами. Так что вскоре я была полностью готова действовать. На улицу выбралась через окно и, немного пробежавшись, покинула накрытые блокирующим полем территории вокруг замка. Оттуда – уже порталом в родной дом. Ну его этот императорский замок, ритуалы проводить лучше в своем, привычном, где уж точно нет никаких ограничений.

Сначала заглянула в лабораторию. Здесь нужно сварить зелье. Все необходимые ингредиенты оказались под рукой – у нас большой запас, целая стена уставлена шкафами с ящичками металлическими и даже серебряными, потому как некоторые вещества нужно хранить именно в серебре.

Приготовив зелье, прошла к одной из начертанных на полу пентаграмм. Ими весь пол испещрен, это основы, своеобразные заготовки, которые можно использовать, дорисовывая под конкретные ритуалы.

Через десять минут все было завершено. Я прошла к зеркалу, с интересом рассматривая выбранный облик. Так вот какой меня видел Сандар. Золотистые волосы длиною до талии, чуть вьются, в отличие от настоящих, прямых. Пронзительные зеленые глаза, более раскосые, чем у меня. Светлая кожа, румянец на щеках. Губы бледнее, тоньше. Симпатичная, конечно, миленькая. Но ничего особенного. И что в этой драконице Сандар нашел?

А впрочем… неважно. Уж какой облик себе выбрала. В конце концов, не для того выбирала, чтобы Сандар при виде такой меня голову терял. Он и так теряет. Причем, кажется, в каком бы облике я перед ним ни появилась. Или просто вообще с головой не дружит, и дело совсем не во мне?

Когда любоваться отражением в зеркале надоело, провела рукой перед лицом, произнеся короткую фразу заклинания. Вернулся истинный облик. Замечательно, все получилось. Теперь в ближайшую неделю смена внешнего вида не составит никакого труда. Маска готова, а при случайной встрече с Сандаром в нужный момент достаточно будет эту маску надеть. А то ведь в спешке можно и забыть о чем-нибудь важном. Например, запах изменить или излучение ауры. Достаточно оставить прежней маленькую деталь, и все – он догадается. Вспомнит поведение тени при встрече с незнакомой драконицей и со мной, сложит два и два… Но благодаря заклинанию моя маска всегда наготове.

Вызов от Шаиттара известил о том, что меня ждут. Ничего, пусть ждут. Мне еще нужно кое-что сделать.

Отец на заклинание связи ответил почти сразу. Видимо, уже отделался от общества драконов.

– Хорошо, что тебя не было на завтраке, – сразу же сказал он. – Может быть, тебе вообще лучше не показываться драконам, пока не улетят? Знаешь, не нравится мне поведение Сандара.

– С ним что-то было не так? – заинтересовалась я. Все же ночь у меня под окнами провел, обездвиженный на несколько часов. Ну, не меньше, чем на пару часов точно, даже если у него какой-нибудь иммунитет к такого рода заклинаниям.

– Нервный какой-то, дерганый. А без тебя тень контролирует. Если еще раз его тень сорвется при тебе, драконы начнут задавать нежелательные вопросы. Но что ты хотела?

– Нас верховные демоны к себе пригласили. Говорят, могут помочь сберечь мою тайну.

– Ты о тени?

– Да.

– Неужели ментальная магия на всю империю?

– Именно. Но… они знают, что моя тень уже не просто в форме дракона, а еще и шевелится, – я поморщилась. Скольких бы проблем можно было избежать, если б тогда Шаиттар не застал меня в пещере с узником.

– Было бы очень кстати перестраховаться. Но верховные демоны. Я им не доверяю.

А я-то как не доверяю после попытки Шаиттара посадить меня под замок! Но об этом, конечно, не стала рассказывать. Незачем отца зря тревожить, и без того прекрасно может оценить ситуацию.

– Лучше бы мне пойти с тобой, но тогда драконов не на кого оставить. Доверять пока подданным мы не можем, даже тем, кто верно служил нашей семье из поколения в поколение. Значит, следить за тем, чтобы драконы не пересекались ни с кем, пока вы накладываете заклинание, придется именно мне.

Я кивнула. Да, так лучше. А последить за тем, чтобы драконы во время произнесения заклинания ни с кем из жителей империи не контактировали, необходимо. Иначе ведь почувствуют, что в воздухе ментальная магия витает. Особенно этот хрустальный дракон. Не удивлюсь, если без труда определит характер магии.

– Но одной тебе тоже не стоит ходить, – продолжил отец. – Захвати оружие с парализующим ядом. На всякий случай. Возьми с собой пару безликих, малый отряд граишей и, пожалуй… темных мрогов… сотню.

– Может, еще Алый Дух призвать? – спросила на полном серьезе. Потому как мало, мало этой армии против верховных демонов!

Немного поразмыслив, отец сказал:

– Нет, думаю, не стоит. А вот амулет с заточенным в него кроахшем возьми. Не помешает.

Через десять минут я заходила в замок верховного совета. Именно сюда меня пригласил Шаиттар. Несмотря на название, здесь, конечно, не только советы верховных демонов проходили. Их же всего трое, и чтобы встретиться, для этого вовсе не нужен целый отдельный замок. Но именно здесь они принимали гостей высшего света, здесь же проводились самые сложные ритуалы. Как один из тех, что предстоит нам сейчас.

– Элианна Селеста Таишер, кронпринцесса империи, – с задумчивой улыбкой произнес верховный демон, встретивший меня в ритуальном зале, куда меня провел местный слуга.

Не Шаиттар, почему-то всего один. Остальных здесь не было. Зато этот гораздо больше осведомлен о том, кто я, чем Шаиттар при нашей первой встрече. Оно и немудрено – поначалу верховные демоны наше существование вообще признавать не хотели. Кто я такая, чтобы знать мое имя? А теперь отец представил доказательство императорской воли. Не сомневаюсь, справки о нас уже успели навести.

Я тоже с интересом рассматривала верховного демона. Вообще всех троих я видела только один раз, еще в детстве, когда нас с отцом пригласили на одно важное мероприятие в императорский замок. По большей части, верховные демоны не участвуют в светских мероприятиях. Еще несколько раз я видела их по одному. Чуть поразмыслив, смогла выудить из памяти имена.

Высокий, но худощавый, даже долговязый демон с длинными жилистыми руками, бледной кожей, серыми кругами вокруг глаз и серыми же рогами на черноволосой голове. Это Гарниарш. И если двое весьма красивы, то Гарниарш выглядит отталкивающе. Не красят его даже черные когти на руках, потому как кривые и нездоровые на вид. Такими полосонет – скорее издохнешь от какого-нибудь заражения, чем кровью истечешь.

Говорят, однажды, когда еще более жуткие твари, чем те, которых мы привыкли призывать себе в услужение, пытались пробраться в наш мир с темной стороны из-за грани, Гарниарш пожертвовал своей силой и частичкой души. Поэтому он утратил привычные демонам черты, а тело его кажется иссохшим. Но вот чего он не утратил, так это магическую силу. Возможно, после той битвы даже умудрился ее как-то приумножить. Некоторые считают, будто магия заняла освобожденное частичкой души место.

– Гарниарш, – приветственно отозвалась я.

– Что ж… не будем терять времени, – демон улыбнулся и указал рукой на сложный символ на полу, судя по всему, начертанный совсем недавно. – Проходи. Остальные скоро подойдут.

Я не торопилась двигаться с места. Интуиция подсказывала, что-то не так. Хотя, на первый взгляд, символ именно тот, который нужен для наложения ментального заклинания. Подробней сказать не могу, потому что ментальное заклинание, способное накрыть всех жителей империи, доступно только верховным демонам. Но… чувствую, что-то все же не так.

– В чем дело, Селеста?

Я бросила на Гарниарша подозрительный взгляд и подошла к символу. Возможно, вблизи сумею понять, что мне не нравится. Или не в начертанном на полу рисунке дело? Но что же, что тогда…

– Позволишь взглянуть на свою тень?

Я сняла оковы заклинания, иллюзия растаяла, а на полу возникла тень дракона. Встрепенулась, потрясла головой, потянулась, словно разминаясь от долгой неподвижности. Глаза Гарниарша сверкнули.

– Восхитительно, – произнес он, прикрыв глаза, то ли от удовольствия, то ли прислушиваясь к своим ощущениям. – Настоящая тень дракона. Я чувствую это. Словно ты – дракон. Но ты демоница, чистокровная. Это я тоже чувствую.

Тень дернулась. Губы верховного демона беззвучно шевельнулись. И тут я тоже это ощутила – он пытался что-то сделать с моей тенью, накладывал на нее заклинание!

Тень зарычала и бросилась на Гарниарша. Я выхватила из ножен отравленные кинжалы и швырнула в верховного демона. Но ни тень, ни кинжалы добраться до цели не смогли. Впрочем, на кинжалы я особо не рассчитывала. Сработают – хорошо. Нет – и пусть, я все равно собиралась следом за ними отправить атакующее заклинание.

Однако я не ожидала, что магия так быстро воздействует на тень! Прямо в прыжке она замедлилась, словно стала в воздухе вязнуть. Меня внезапно повело, движение смазалось, будто под руку толкнули. Дыхание перехватило. Магия коснулась только тени, но через нее воздействовала на меня.

В тот же миг в зал ворвались слуги. Сотня мрогов, черных, когтистых и огромных, заполонила все вокруг. Между ними к верховному демону скользнули безликие. Граиши, быстрые, стремительные и гибкие, добрались до Гарниарша первыми, сломив защитный барьер, возведенный верховным демоном в последний момент. Гарниарша отшвырнуло.

Тень рухнула на пол и распласталась, жалко заскулив. У меня потемнело перед глазами, воздуха отчаянно не хватало, словно горло что-то стискивало, но валяться рядом на полу было некогда. Я схватилась за амулет на шее, намереваясь ритуальной фразой высвободить из него кроахша, когда в зал ворвались двое других верховных демонов.

– Ты что творишь?! – буквально прорычал Шаиттар.

Гарниарш накрыл огненным валом армию мрогов. Пламя рвануло во все стороны. Но до того как оно добралось до нас, ему навстречу вырвалось сразу три магических волны. Магия верховных демонов смешалась с моей и встретилась с огненным валом. Долю секунды перед нами творилось самое настоящее безумие, в котором бесследно рассеивались, превращаясь не в пепел, а в крупицы пыли мои слуги. Спустя эту секунду все прекратилось.

От армии почти ничего не осталось. Вот она – сила верховного демона.

– Какого швакра? – зло выругался Шаиттар, глядя на Гарниарша.

– Меня? – из пола высунулся… ну, собственно, швакр. Призрак упыря, возникающий при неудачной попытке того упокоить. Не знала, что в замке верховного совета водится экземплярчик.

Несколько секунд длилось молчание. Все перебрасывались изумленными взглядами. Но это остальные, может, просто глазели, а я с бешеной скоростью просчитывала варианты. И получалось, что вряд ли Шаиттар и Таираш, угомонив худощавого коллегу, никакой гадости не задумают.

А потому я первая нарушила молчание:

– Откуда здесь швакр?

Нет, если подумать, вполне резонный вопрос. Призрак упыря может быть создан только криворуким магом, если тот неудачно попытался нежить упокоить. И к месту этот призрак привязан. Что удивительно для замка совета, принадлежащего трем верховным демонам, по идее, магам гениальным.

– А я, милая леди… – швакр начал выплывать из пола, постепенно проявляясь в полный рост. Все взгляды скрестились на нем. Чего я, собственно и добивалась.

Обхватив амулет, выдохнула ритуальную фразу. В зале тут же потемнело, заклубилась тьма, заплясали фиолетовые молнии. Демоны среагировали мгновенно, но все равно опоздали. Кроахш вырвался на свободу и опутал меня пеленой защитной магии. А что атакующие заклинания от всех троих девонов в него полетели, там ему все равно. Воспитанный нами кроахш почти ни к какой магии невосприимчив, так что долго верховным демонам гадать придется, чем можно его взять. Я уж десять раз телепортироваться отсюда успею.

– Бред какой-то… – пробормотал Шаиттар себе под нос и уже громко сказал: – Леста, прекрати! Тебе ничего не угрожает. Отзови кроахша.

– А может, нам вместе с ним отозваться… подальше от вас?

– Глупости…

– М-да?

– Хорошо, – демон вздохнул. – Гарниарш сделал глупость. И мы еще с ним разберемся… – он недовольно покосился на худощавого, который теперь с невозмутимым видом стоял посреди зала и отряхивался от осевшего на одежду пепла. – Но мы действительно хотели помочь.

– Не верю.

– Что мне сделать, чтобы ты поверила?

Сначала хотела сказать «ничего» и помахать ручкой, но потом задумалась. Если действительно хотели помочь, а Гарниарш устроил здесь самоуправство? В конце концов, верховные демоны обязаны служить императору. А из случившегося можно и выгоду извлечь.

– Клятву верности, – потребовала я.

– Что? – опешил Шаиттар.

– Я думала, верховные демоны должны служить императору верой и правдой. Разве нет?

– Ладно, – Шаиттар глубоко вздохнул, явно пытаясь не выйти из себя. – Просто клятва устроит? Поклянемся, что не причиним тебе вреда и позволим уйти сразу же, как только захочешь.

– А на верность посягать когда будете?

– Когда положено, – он все же начал злиться. – После того, как твой отец зайдет на трон по-настоящему, и его правление будет освящено волей высших сил. Мы поклянемся в верности всему роду.

Что ж… пожалуй, это большее, на что я могла рассчитывать. Поклянутся, как положено, или нет, еще вопрос, но, по крайней мере, не говорят сразу, что никакой клятвы не будет. Уже не отрицают назначение моего отца – и то хорошо.

Но за убитых слуг хотелось отыграться.

– Хорошо. Мое последнее предложение: простая магическая клятва и десять ударов плеткой по Гарниаршу.

– Чтооо?! – взревел упомянутый демон.

Гарниарш тут же попытался атаковать, но Шаиттар его остановил, блокировав удар. Впрочем, я даже не шевельнулась – меня окружала защитная магия кроахша, через которую почти ни одно заклинание не пройдет. По крайней мере, я прекрасно знаю, какой тип магии может причинить кроахшу вред. Но до этой разгадки верховные демоны пока что далеки. А значит, опасаться нечего.

– Ты ведь нуждаешься в нашей помощи, – заметил Таираш, третий демон. Садист и маньяк, если верить мастеру теней. Таираш – самый крупный из всех троих, с отливающим красным цветом кожей, гигантскими угольно-черными рогами, внушительными мускулами и пронзительными янтарными глазами.

– Мы с отцом и без вашей помощи в этот раз обойдемся. Вы сами предложили. И вдруг, стоило прийти к вам в замок, на меня напал этот… Гарниарш.

– Зачем ты это сделал? – Шаиттар повернулся к нему. – Мы ведь договорились.

– Это вы договорились, – Гарниарш пожал плечами. – А я сразу говорил, что нужно воспользоваться моментом и подчинить девчонку через тень.

Я поставила мысленную пометку: все же нужно раздобыть информацию и защитить тень от постороннего воздействия, как это делают драконы. Даже если придется поймать одного из них и долго пытать, прежде чем он признается. Кандидатура на пытки, к тому же, сама, можно сказать, напрашивается.

– Но ты оказался в меньшинстве, – заметил Шаиттар. – И тебе придется принять наше решение.

– Интересно какое? – не удержалась я. Потому что на самом деле интересно.

– Помочь вам. На данный момент – наложить заклинание на жителей империи, чтобы никто не рассказал драконам о твоей тени. Так ты выйдешь из-под защиты кроахша?

– Сначала магическая клятва. От всех троих.

И они поклялись. Трое, как требовала я.

Следующий час верховные демоны творили магию, удивительную, невероятно могущественную и захватывающую. От меня требовалось только присутствие и частичка добровольно вложенной силы с парой каплей крови, как от той, о ком нельзя будет говорить. А в остальном я могла просто наблюдать, потому что магия такого уровня недоступна простому демону. Такое могущество способны удержать в своих руках только верховные демоны. И я с восхищением наблюдала.

Когда заклинание было наложено, меня действительно отпустили. Только Шаиттар бросал странные взгляды, когда я уходила, но ничего так и не сказал.


Глава 8

Я сверлила тень взглядом, старательно пытаясь нащупать ментальную связь. И вроде бы даже улавливала отголоски удовольствия после хорошей пробежки, но каким образом установить контакт, понять не могла.

А ведь драконы умудряются приказывать собственной тени. Как они это делают, ну как?!

И тут в голову пришла абсолютно безумная идея. Вот совсем безумная. С такой идеей пора зелья для укрепления ума пить, а не идти воплощать задумку в жизнь.

– Скажи-ка, родная, ты как к Шаиттару относишься?

Можно было, конечно, отправиться к Сандару, тогда бы тень точно оживилась и поделилась положительными эмоциями. Но, боюсь, от дракона мы бы потом попросту не ушли. А вот от Шаиттара уйти еще можно. Особенно если учесть, что амулет с кроахшем до сих пор не сняла, в нем по лесу бегала, разминаясь вместе с засидевшейся и жаждущей действия тенью.

На вопрос тень все же отреагировала – зарычала. Отчетливо так зарычала. Уже хорошо!

– Тебе ведь он не нравится, верно?

Тень продолжала рычать. Я сочла это положительным ответом.

– Тогда давай немножко досадим ему? Шаиттар – сильный верховный демон, без твоей помощи мне не справиться. Поможешь?

Я создала портал и шагнула в него. Тень последовала за мной, а вышли мы на том самом месте, где в прошлый раз дыру проделали в защитном куполе, чтобы сбежать из Шаиттара. Тень это место тоже узнала, оживилась, забегала вдоль невидимой магической линии. Кстати, если ничего не путаю и я не ошиблась парой десятков метров, то дыру все-таки уже залатали.

– А сейчас нам нужно вскрыть эту защиту.

Тень остановилась, повернула ко мне морду. В ответ пришло ментальное удивление.

Отлично! Она не только способна делиться эмоциями, но еще и просто слова понимает. Я ведь без всякой магии с ней сейчас разговариваю. Ну что ж, продолжим…

– Если проберемся, у тебя появится возможность укусить его за ногу, – я пожала плечами, мол, мне-то что, о тебе, родная беспокоюсь, о тебе.

И… тень поверила. Честно говоря, сама не ожидала. Но тень поверила и с энтузиазмом, который пришел мне все тем же ментальным посылом, уткнулась в защиту. Я тоже пригляделась к переплетениям магии. Мне и самой тренировка не помешает, скоро ведь экзаменационные испытания предстоят. Однако самое главное сейчас не самой пытаться вскрыть защиту, а к тени прислушиваться и попытаться наладить с ней контакт.

Тем временем тень бродила вдоль границы, водила носом, словно принюхиваясь, а вернее, выискивая лазейку, и даже хвостом шевелила от усердия. Вот она нащупала какую-то нить, потянула, р-раз – и перекусила. Узор пополз подобно распускающемуся вязаному шарфу.

Я моргнула. Как она это делает?

Даже я… даже я, проклятье, не заметила уязвимую нить!

Тень сделала стойку, намереваясь пролезть через дыру, видимо, чтобы отыскать Шаиттара и покусать его, но я пробираться на территорию верховного демона не торопилась. Потому что вообще не планировала. Сосредоточившись на ментальной магии, старательно пыталась достучаться до тени с помощью силы мысли: «Покажи мне как. Как ты это сделала?»

– Леди Селеста? Принцесса Элианна Селеста Таишер? – из кустов внезапно выбрался незнакомый демон и замер, глядя на меня широко раскрытыми глазами. Судя по форме, страж.

Тень вперила в него полный подозрения взгляд, но, к счастью, кидаться не стала. Ну, по крайней мере, именно эмоция подозрения коснулась моего сознания. Так по взгляду самой тени, конечно, не определить.

– Что Вы здесь делаете, принцесса?

– Хм… тренируюсь, – я не стала мучиться и выдумывать что-нибудь далекое от истины.

– Тренируетесь? – непонимающе переспросил демон и перевел растерянный взгляд на дыру в защитном куполе.

Я решила все же немного приукрасить реальность:

– Да, тренируюсь. Лорд Шаиттар любезно согласился предоставить мне защитную магию вокруг своей территории для некоторых экспериментов. – Пожав плечами, совсем уж обнаглела: – Можете у него спросить.

Но что-то не подумала я, что к принцессе империи иное отношение, нежели просто к аристократке. После предложения спросить у Шаиттара, разрешил он издеваться над защитной магией или нет, демон пошел красными пятнами и начал заикаться:

– Н-нет, думаю, спрашивать н-не стоит. Вы тут делайте что хотели, не буду мешать.

С этими словами демон поспешил удалиться.

А все же есть положительные моменты в том, чтобы быть принцессой империи. Можно к верховному демону безнаказанно ломиться. По крайней мере, безнаказанно, пока ему не попадешься.

К сожалению, после ухода стража мне не удалось сосредоточиться на тени. Та наотрез отказывалась устанавливать ментальный контакт и все рвалась покусать Шаиттара. Смирившись с тем, что на этот раз ничего не получится, решила возвращаться к себе. У нас еще вечерняя тренировка с наставником, на которую опаздывать крайне не рекомендуется.

Вернувшись к себе, в очередной раз прокляла невозможность создания порталов из любой точки замка. Дверь в мою комнату подпирал Сандар. И мне нужно было пройти через него. Причем время уже поджимало.

Не замедляя шаг, шевельнула рукой, чтобы сплести потоки магии, мысленно подтолкнула их в нужном направлении, всего лишь ниточкой, чтобы Сандар не стал ее перехватывать. Магия сконцентрировалась уже у него за спиной. Дверь взорвалась, Сандара подбросило. В полете он сумел поддержать себя заклинанием, но приземлился на ноги он посреди коридора, а я тем временем обогнула летающего дракона и скользнула в освободившийся проход. Во всех смыслах освободившийся – и от незваного гостя, и от двери.

– Леста! – рыкнул разъяренный дракон и рванул вслед за мной.

А я что? Говорю же, время…

Я открыла шкаф с оружием, самое необходимое для тренировки прицепила к поясу, забрала волосы в хвост, чтобы не мешались, а по пути вызвала охрану.

– Ко мне в комнату дракон ломится. Угомоните его, я спешу.

Отдав короткую команду, в очередной раз увернулась от Сандара и прыгнула в окно. Пока летела, услышала топот ног и крики – похоже, охрана уже добралась до моей комнаты. Дракона, конечно, не повяжут. Все-таки представитель делегации, принц соседнего королевства. А я не сказала «нападение», «покушение» или «тащите гада в темницу». Значит, ничего серьезного, сами разберемся. Но все-таки ненадолго его должны задержать! А мне этого времени как раз хватит, чтобы уйти отсюда порталом.

Выбравшись на улицу, немного пробежалась. Как обычно, до открытого для порталов места. Пересекла невидимую границу, на ходу, не останавливаясь, создала портал, прыгнула… и почувствовала, как в спину врезалось что-то тяжелое. От неожиданности, от силы удара я потеряла равновесие и дальше летела носом вперед. Нечто тяжелое, подозрительно брыкаясь, навалилось сверху. Ощущения подсказали, что это мы с драконом так встретились.

Именно из-за него я не успела ничего предпринять. Ну, еще потому, что понимала – бесполезно. В тренировочном зале нас встретил портал, на этот раз созданный наставником. Спорить с ним – себе дороже. Если уж он решил куда закинуть, значит, закинет. Так и влетели вдвоем с Сандаром во второй портал. Вывалились на полянку в лесу. Я уткнулась носом в траву. Дракон, однако, сверху не рухнул – умудрился извернуться и упасть рядом со мной.

– Какого хракозавра? – выругалась я, сплевывая набившуюся в рот сочную траву.

Понимая, что если наставник куда закинул, не время разлеживаться на травке, поспешно вскочила на ноги. Успела заметить, как поднимается Сандар, отряхивая штаны, между прочим, красивые, черные с блекло-красноватым узором, как принято у драконов, от земли и колючек растительного происхождения. От разводов травяного сока без помощи магии уже было не избавиться.

– Леста, что произошло?

– Во-первых, «Селеста», а во-вторых, не стоит прыгать в чужие порталы, – сказала я, напряженно осматриваясь по сторонам и прислушиваясь к посторонним звукам. Если наставник куда-то забросил без предупреждения и без каких-либо инструкций, значит, оно само начнется. Лучше не пропустить этот момент. – Вас разве не учили, Сандар?

– Нам рассказывали, что демоны хитры и коварны. Но чтобы настолько разрушительны… Зачем Вы собственную дверь выломали? И зачем сказали стражам, будто это я к Вам в комнату ломился?

– А где мы и что делаем, Вас уже не интересует?

Я услышала шорохи в кустах, приготовилась, заранее создавая в ладони сгусток магической энергии, чтобы при необходимости быстро его трансформировать атакующим заклинанием в нечто опасное, в зависимости от ситуации.

– Интересует. Но предпочитаю разобраться во всем по порядку.

– А, ну так разбирайтесь на здоровье, только мне не мешайте.

Из кустов вылетел шип и стремительно понесся в мою сторону. Я уклонилась с траектории его полета, пригнулась, чтобы не нарваться на второй, и метнула в куст атакующим заклинанием, специально предназначенным для уничтожения грогхов. По шипу с первого же взгляда определила напавшую на нас нежить.

Впрочем, все мои усилия пропали впустую. Сандар благородно прикрыл меня от шипов отставленными щитами. На самом деле, такие намного сложнее создавать – когда не самого себя закрываешь, а создаешь защиту на некотором расстоянии, например, чтобы помочь напарнику. Только я в помощи не нуждалась. А этот наглый дракон, к тому же, прикончил грогха раньше меня! Нет, он, конечно, ближе к грогху стоял, ясное дело, что его заклинание долетело раньше моего, но ведь обидно просто.

– Что ты творишь? – возмутилась я, когда из кустов вывалилось лысое зеленоватое тело поверженного грогха.

– Ого! – изумился Сандар. – Так мне нужно было просто кого-нибудь убить в твоем присутствии, чтобы мы наконец на «ты» перешли?

Каюсь, забылась. Но теперь уж поздно. Он убил моего грогха! Грогха, которого я сама хотела убить! И должна была, если учитывать, что у меня тренировка.

Тем временем еще один шип метнулся из других кустов. На этот раз в Сандара. Я не стала его прикрывать. Мне вообще плевать, сдохнет он здесь или нет. Ну пронзит его ядовитый щит, ну умрет, и что? Как раз мешать не будет в ближайшие несколько минут.

В общем, я сразу атаковала, без труда определив, откуда летел шип. Но… чертов дракон опять первым прикончил нападавшего!

– Сандар, это уже не смешно!

– Конечно, не смешно. Мы окружены стаей грогхов. Насколько знаю, на крупную добычу они охотятся только стаями, в которых не меньше сотни или двух…

Опять атака со стороны Сандара. В меня, но мне даже уклоняться не пришлось. Шип до меня не долетел. А мое заклинание не долетело до прятавшегося за деревом грогха, потому как несчастная нежить сдохла от магии Сандара.

– Да прекратите уже!

– Опять на «Вы»? Мне всю стаю перебить, чтобы закрепить результат?

Дракон отвлекся, чтобы прикончить еще одного грогха, подбиравшегося к нему со спины. Честное слово, по моему поведению прознать о его приближении было невозможно. Я вообще никак виду не подала, чтобы дракона загрызли и он не мешался. Но Сандар выжил, опять. Да еще грогха убил. Их же так для меня не останется!

– Если я пообещаю обращаться на «ты», перестанете убивать моих грогхов?

– Твоих?

Проклятье! Еще одного убил. Да какого черта? Этот ведь наконец-то с моей стороны подбирался, я запустила в него заклинанием, но Сандар… этот гад ко мне подскочил и все равно умудрился прикончить грогха первым.

– Да, моих! Наставник специально отправил меня на тренировку. Понимаешь? Это тренировка!

Я швырнула в показавшегося из кустов грогха заклинание. Сразу с нескольких сторон к нам полетели шипы. Если вдуматься, нежити гораздо проще стало нас атаковать – не нужно рассредоточиваться, стрелять в двоих, теперь в одну сторону целиться можно.

У меня все было под контролем. Я уже создавала магический щит, когда Сандар схватил меня за плечи и, развернув, дернул вбок, спасая от очередного шипа нас обоих. Ну, как сказать «нас обоих». Я этот специально пропустила… чтобы яд вырубил дракона, который тренироваться мешает!

– Сандар!

Нападения грогхов участились. Теперь они лезли почти беспрерывной волной, отовсюду, один за другим. Часть из них доставалась и мне, но все равно же не то, так не интересно.

Огненная волна, выплюнутая Сандаром, накрыла сразу десятерых.

Гад! Да когда ж он уже загнется от яда?!

– Что ты предлагаешь? Чтобы я просто стоял и наблюдал, как на тебя лезут эти твари?

– Прекрасная идея, – поддержала я. – Отойди и не мешайся. Ну, ты… Этого зачем убил?! Я ж в него уже бросила заклинанием.

– Значит, отойти и не мешаться? Оставить тебя на растерзание ядовитым тварям?

– Да, Сандар. Да! Мне как еще повторить, какими словами, чтобы ты понял?

Дракон в очередной раз вцепился мне в плечи и развернул, помогая уйти сразу от нескольких шипов. Мы встретились взглядами, наши лица оказались близко-близко. Сандар вдруг подался вперед, почти коснувшись моих губ своими, и выдохнул:

– Раз ты так просишь… развлекайся!

Спустя мгновение я стояла на поляне одна, под целым градом шипов. Похоже, к поляне подобралось не меньше трех десятков грогхов! А Сандар в каком-то удивительном прыжке долетел до ближайшего дерева и устроился на толстой, прочной ветке. Путь себе от шипов во время полета расчистил огнем. Язычки пламени хлопьями осыпались на землю, прочертив этот путь. Но как долетел-то без применения магии? Магию я бы почувствовала, однако Сандар ее не применял. И ведь не допрыгнуть просто так до дерева! Или дракону допрыгнуть?

Впрочем, размышлять особо было некогда. Грогхи наступали. Да еще тень разволновалась, то ли впечатлившись невероятным драконьим прыжком, то ли инстинкт охоты у нее пробудился. Ведь как раз веселье началось!

Небольшие, всего по пояс высотой, зеленоватые существа со сморщенной кожей и обилием складок, из которых то и дело вылетали отравленные шипы, лезли на поляну отовсюду. Я прыгала, приседала, уворачивалась, всячески изворачивалась, умудряясь ускользать из-под шипов и вместе с тем атаковать, расшвыривая заклинания во все стороны. На защитную магию время не тратила – пока град шипов не был сплошным, хватало ловкости и гибкости, чтобы избегать встречи с ними. Зато вся магическая энергия превращалась в атакующие заклинания.

Наконец-то! Наконец-то никто не мешается под ногами, не лезет под руку. От быстрых движений радовалось тело и пела душа. Как же мне это нравилось! Уходить из-под атаки, нападать самой, крутиться в этом вихре без возможности остановиться, потому что малейшее промедление грозит встречей с шипом. Ощущение рвущейся из-под пут тени немного портило удовольствие, приходилось сдерживаться, чтобы не выдать себя перед драконом, но я все равно наслаждалась сражением.

Количество трупов вокруг увеличивалось, вскоре они почти всю землю на поляне усеяли собой, а местами даже целые кучки возвышались, когда мне удавалось ударить таким образом, чтобы отбросить очередного убитого к одной из этих кучек. Прыгать среди трупов, не спотыкаясь и не поскальзываясь, становилось трудней, но это только раззадоривало меня.

Хорошо еще, что гарью не пахло. Для грогхов разработали специальное заклинание, из расчета, что охотятся они как раз большими стаями. Заклинание убивает, но не сжигает. И в то же время не дает восстать из мертвых в ближайший час. Как правило, поверженные грогхи валяются безобидными трупиками, уныло дожидаясь, когда сражение будет окончено и маг сможет сжечь всех скопом, чтобы не ожили уже никогда. Единственное условие – разобраться со всей стаей за час, чтобы заклинание действовать не перестало.

Но мне много времени не потребовалось. Уже минут через пятнадцать нападения прекратились. Интуиция подсказывала, что грогхи попросту закончились.

– Позволишь? – спросил Сандар, в мягком прыжке спустившись с дерева.

– Попробуй, – я пожала плечами. Схватка закончилась, азарт стал убывать. Так что не имеет особого значения, кто сожжет тела грогхов. Им даже погребальный огонь не нужен – достаточно обычного. Это для высшей нежити обязательно стоит разжигать погребальный, если не хочешь, чтобы тебя призраки убиенных начали преследовать.

Сандар порадовал. Набрал в грудь воздух и выдохнул пламя. Красиво получилось. Даже почти не воняло и не дымило от сгорающих трупов. Закончив с грогхами, дракон повернулся ко мне. Его взгляд упал на плечо, неприятно саднящее. Глаза удивленно расширились.

– Ты ранена. Это шип.

Я покосилась на плечо. Проклятие! Ведь задел один из шипов, точно. Прошел по касательной, но куртку разорвал, кожу оцарапал.

В этот момент я осознала, что нельзя показывать дракону собственную неуязвимость перед ядами. Поэтому я закатила глаза и рухнула в обморок.

Рассчитала все верно. Сандар успел меня подхватить, не позволил упасть. Взял на руки и куда-то понес. Эй, куда?!

Но никак отреагировать я, конечно, не могла. Оставалось лежать у него на руках, изображая припадочную, и дожидаться дальнейшего развития событий.

Вообще яд у грогхов не опасный. Отправляет в беспамятство примерно на полчаса, при этом не вызывает ни жара, ни других неприятных симптомов. Просто отравленный этим ядом отключается на короткое время. Грогху времени вполне хватает, чтобы оторвать себе кусочек и сожрать. А учитывая, что в стае не меньше сотни штук… в общем, ни в себя приходить, ни оживать потом уже некому.

Сандар унес меня прочь с поляны, прошел немного по лесу и остановился. Я все ждала, когда он откроет портал, чтобы перенести меня в императорский замок, но дракон медлил. Он явно что-то задумал. Добить и прикопать прямо здесь, в лесу?

Покрутившись по сторонам, Сандар прошел еще немного вперед, призвал магию и положил меня на что-то мягкое. Судя по всему, магию использовал как раз для того чтобы соорудить мне на земле мягкий лежак. Непонятно только зачем все это? Боится возвращаться с бессознательной мной, чтобы в покушении не обвинили? Нет, ну так-то вполне могут обвинить. Но в темницу не потащат. Поняв, что в моем теле яд грогха, отец сразу догадается, что я всего лишь притворяюсь. Ну и скажет, что нужно подождать, когда действие яда прекратится, чтобы потом уже поговорить и во всем разобраться.

Рядом зашуршала трава. Рука Сандара внезапно коснулась моего лица и погладила щеку. Какого же труда стоило не дернуться и ничем себя не выдать!

– Ты красивая, – произнес дракон, продолжая скользить кончиками пальцев по лицу. Провел по щеке, прочертил узор, дотронулся до уголка губ.

Тень забилась под заклинанием с новой силой. Я мысленно выругалась и попросила не буянить, но разве ж тень послушает, когда рядом Сандар?

А он продолжал…

Пальцы погладили нижнюю губу, чуть надавили. Огромного труда стоило не открыть рот и не укусить обнаглевшего дракона! Но я терпела и старательно контролировала дыхание.

– Красивая, умная, смелая, насмешливая, решительная, – в задумчивости говорил дракон, поглаживая теперь подбородок. Не скажу, чтобы не знала о себе всего этого до слов Сандара, но услышать подобное оказалось неожиданно приятно. Именно от него. – Прекрасно владеешь оружием и магией. Но все равно не понимаю. Что в тебе такого? Почему, – голос дракона прозвучал неожиданно близко, – почему меня так к тебе тянет?

Я ощутила прикосновение к губам. На этот раз не пальцами – Сандар меня целовал. Тень заскреблась, задергалась еще сильнее. Хотелось влепить Сандару пощечину и всадить кинжал поглубже, но я старательно сдерживалась. Проклятие, нельзя же выдавать, что яд на меня не действует! Чем меньше драконы знают о моих способностях, тем лучше. И ставка здесь – не моя жизнь или жизнь моего отца, а благополучие всей империи.

В общем, терпела я, в мыслях проклиная и жестоко убивая наглого дракона десятками разных способов. Если так подумать, у нашей империи потрясающая особенность. Тех, кто тебя бесит, можно убивать несколько раз. Столько, сколько захочешь. Пока не надоест. Пока не решишь, что наглый ящер поплатился достаточно!

А Сандар продолжал целовать, как будто даже увлекся.

Упавшие на мое лицо длинные волосы Сандара щекотали кожу. Долгий, вдумчивый поцелуй вызывал внутри жар, и с каждым мигом все сложнее становилось сдерживаться, чтобы не ответить на поцелуй… или таки не вонзить кинжал дракону под ребра. Давление тени тоже нарастало.

Рядом что-то просвистело, я уловила движение воздуха. Сандар дернулся, вскочил на ноги, призвал магию, в которой я узнала заклинание против грогхов, и… под нами внезапно разверзлась земля.

Падали не слишком долго. Сандар умудрился подхватить меня в полете и вовремя перевернуться, чтобы уберечь от удара и самому встретиться с камнем. Из-за кувырков и жесткого приземления дракон не сразу заметил, что я пришла в себя. Но притворяться дальше было опасно. Кто знает, куда нас занесло. Так что я тут же оттолкнула Сандара от себя и вскочила на ноги.

– Леста? – ошалело выпалил дракон. Выглядел он при этом на редкость растерянным, помятым и комичным.

Впрочем, Сандар тоже быстро сориентировался. И вот уже вместо того чтобы разлеживаться на совсем не мягких камнях, стоял рядом со мной, внимательно осматриваясь по сторонам.

Ну, что можно сказать?

Нападать на нас никто не спешил – и это главное. Все остальное – мелочи. В одну сторону тянулся темный коридор, чуть мерцающий магическими символами. Явно наставник над ними потрудился, подготовил в продолжение к испытанию грогхами.

Во мне вновь проснулся азарт. Я даже о драконе позабыла, когда шагнула по направлению к коридору. А зря. Сандар схватил меня за руку и развернул к себе.

– Леста, ты как? – спросил он с беспокойством, внимательно всматриваясь в лицо.

– Все нормально, спасибо, – сказала я. Вывернув руку, освободила от пальцев дракона. Хотелось, конечно, врезать ему хорошенько за то, что вытворял, пока я обморок изображала, но не стоило разом обесценивать все свои труды по тренировке терпения. Пришлось выдумывать объяснение: – Наставник нас хорошо подготовил. И заранее сегодня предупредил, чтобы выпила противоядие от яда грогхов. Поэтому его действие оказалось кратковременным. Я ведь недолго в обмороке провалялась?

Дракон продолжал сверлить меня пристальным взглядом. Наконец немного отстранился.

– Нет, недолго. Это, – он обвел взглядом небольшую пещерку, в которой мы оказались, – я так понимаю, очередное испытание от твоего наставника?

– Да. И сейчас я пойду вон в тот коридор, а ты можешь отправляться обратно в замок. Или просто погулять. Или еще куда-нибудь, – я все же не удержалась от маленькой грубости. Вот просто… бесит меня этот дракон. Бесит! Еще и собственная тень спокойствия не добавляет. Рвется, мечется из стороны в сторону. И что мне делать, если она прямо здесь выйдет из-под контроля? Смена облика уж точно не поможет. Если только бросить Сандара на произвол судьбы, а самой сбежать порталом? Проклятье, одни проблемы с этим драконом!

– Я пойду с тобой, – заявил Сандар, чем вызвал еще больше раздражения.

– Чтобы добить меня в случае чего?

– Чтобы помочь. Вижу, твой наставник на фантазию не жалуется.

– Не хочу тебя расстраивать, но до сих пор ты не особо помогал, больше мешался под ногами. И, к тому же, эта тренировка предназначена для меня. Я хочу пройти ее честно, без чужого вмешательства.

– Проходи, – разрешил дракон. – Я рядом постою.

Скрипнув зубами, я развернулась и зашагала к коридору.

Ну ничего. Может быть, его еще камнями завалит.

Ближайшее переплетение нитей, едва заметное, отливающее серебристым мерцанием, грозило страшным потопом. За пару минут я обезвредила заклинание и двинулась дальше. Спасибо дракону, над душой не стоял и в ухо не сопел. Если будет вести себя хорошо, то… честное слово, я готова была его пощадить, пока не опознала следующее заклинание! Увы, судьба дала шанс, который жалко было бы упустить. Тем более я только что о каменном завале мечтала.

На этот раз с заклинанием провозилась чуть дольше. Но не потому, что снять его не могла, а потому как нужно было снять его не полностью, оставив часть ловушки, которая сработала бы на Сандара. Пару свисающих ниточек силы оставила слева, сама же с невозмутимым видом прошла чуть ближе к правой стене.

Остановившись перед следующим заклинанием, ненадолго замешкалась. Сандар, конечно же, пошел за мной. Но я стояла у правой стены, поэтому он подошел слева. И… задел макушкой тонкую, едва заметную ниточку!

Заклинание сработало сразу. Импульс побежал по ниточке вверх и за доли мгновения достиг потолка пещеры. Громкий треск над головой, шелест падающей на пол крошки. А вслед за ней – уже приличный булыжник вывалился из потолка.

Увы, Сандар оказался проворней и легко увернулся из-под камня. Тот, грохнувшись на пол, раскололся пополам.

– Леста? – дракон с подозрением воззрился на меня.

– Да, похоже, надо быть осторожней. Наставник делает хитрые ловушки, – я равнодушно пожала плечами и двинулась дальше.

Мне удалось без труда обезвредить еще три заклинания, прежде чем нашлось кое-что действительно интересное. Что-то вроде магической мозаики в сплаве с ребусом. Отгадываешь загадку – и понимаешь, каким образом нужно передвинуть магические символы, чтобы снять смертоносное переплетение нитей, от потолка и до пола заполнившее выход из коридора в широкий подземный зал. Пожалуй, здесь даже муха не пролетит, если будет старательно петлять – обязательно на какую-нибудь нить да напорется. И ловушка сработает.

Сандар, видимо, тоже понял, к чему приведет малейшая ошибка.

– М-да, похоже, наставник вас совсем не жалеет, – хмыкнул он. – Смертельное заклинание. Убьет на месте – и вздох сделать не успеешь.

– А жалеть-то нас зачем? Наставник пытается сделать из нас хороших магов, а в реальной жизни никто щадить не будет, – сказала я, принимаясь за разгадывание ребуса, и даже парочку линий сдвинула, чтобы перенести их из одного символа в другой. Судя по тому, как приятным зеленоватым оттенком засияли до этого красные узоры, все сделала правильно.

– Но самым настоящим смертельно опасным заклинанием?

– Вас учат не так?

– Нет. Нас подстраховывают. Если тренировки и приводят к смерти, то это редкость, несчастный случай. Но никак не обыденность.

– Знаешь что? – я развернулась к дракону и вперила в него полный раздражения взгляд. – Если так хочется, пойди к моему наставнику и расскажи ему, как нужно учить. – От избытка эмоций ткнула пальцем ему в грудь. – Вот иди и скажи! Будет интересно посмотреть, в двойной или в тройной крендель он свернет тебя, прошедшего бережное и осторожное обучение.

Сандар перехватил мою руку и дернул на себя, когда я попыталась освободиться, тем самым притянув меня к себе.

– Ты сомневаешься в моих способностях? – спросил он проникновенно, глядя в глаза.

– Что ты, ни капли. Мешать, портить нормальные тренировки и появляться в самый неподходящий момент очень умеешь.

Поединок взглядов.

– Если хочешь, – Сандар усмехнулся и внезапно опустил свободную руку мне на талию, тут же скользнув вверх по изгибу, – я легко разберусь с этой ловушкой. Увидишь, что задания вашего наставника не так уж для меня сложны.

– Вот о чем и говорю. Портить чужие тренировки ты умеешь. А что же касается твоих способностей… вероятно, не такие уж они выдающиеся, если доказывать приходится?

Я усмехнулась и схватила слишком наглую руку. Резко повернула, драконье запястье хрустнуло. Глаза изумленно распахнулись. На какое-то мгновение в них отразился самый настоящий, искренний шок.

– Как быстро дракон может срастить сломанную руку? Верховный демон сращивает сломанную ногу за полчаса, – сказала я и, оттолкнув от себя Сандара, снова повернулась к стене, переливавшейся магическими узорами.

Успела дополнить один символ частью другого, превращая в совершенно новый, но, судя по всему, ключевой, когда Сандар резко подался вперед, рывком развернул меня за плечо и грубо впечатал в стену.

– Не слишком ли ты много…

Дыхание вышибло, а ладонь от такого поворота угодила прямиком в ловушку. Ощутив прикосновение колючей магии, торопливо отдернула руку, но было уже поздно – заклинание сработало. На принятие решения была всего лишь доля секунды. Я построила щит вовремя и накрыла нас обоих, прежде чем смертоносная волна пришедшего в действие заклинания добралась до нас. Спасло только то, что мы стояли, буквально распластавшись по стене, даже в некотором углублении, а магия для удара концентрировалась в центре. Того мига, что потребовался ослепительной, жгучей вспышке на преодоление расстояния, хватило для создания не слишком надежной защиты. Как ни странно, Сандар тоже успел отреагировать – его щит встал сразу под моим, почти вплотную к нам.

Смертоносная волна врезалась в защиту. По пещере разнесся оглушительный грохот, стены задрожали, по полу побежала сеточка трещин. Еще несколько толчков – и мы снова срываемся вниз в разверзшуюся под нами бездну.


Глава 9

Какой-то булыжник заехал по плечу. Что-то острое полоснуло по боку. Сандар пытался цепляться за стену, но из-за ударной волны, последовавшей в провал, нас слишком сильно швыряло из стороны в сторону. Единственное, что получалось – это смягчать магией удары о неровные стены и прикрывать голову, чтобы сверху по ней ничего не угодило. Остаточная от ловушки магия очень мешала создать что-нибудь более приличное, разрушая все сложные соединения.

Наконец падение прекратилось. Мы рухнули на оскалившиеся острыми зубцами камни. Одновременно вместе с Сандаром призвали магию, чтобы падение не закончилось смертью. У обоих вышла осечка – тряхнуло нас очень хорошо. Настолько хорошо, что можно понадеяться, что мозги у дракона встанут на место. Или вытекут окончательно. Гхаров дракон! Да я сама ему сейчас что-нибудь выдавлю или выцарапаю!

Еще не успев очухаться, я зарычала, выпустила когти и набросилась на Сандара. Вернее, попыталась. Бок опалило жгучей болью, в глазах потемнело. И вместо того, чтобы разорвать дракона на кусочки, я просто повалилась на него. Сандар подхватил меня одной рукой. В тот самый бок, проклятый упрырь! Я взвыла и полоснула когтями ему по щеке. Теперь зарычал Сандар. Спустя мгновение я оказалась на спине придавленной к острым камням навалившимся сверху телом дракона.

– Прекрати дергаться!

– Что ты постоянно лезешь куда не надо! – со злостью выпалила я, но дергаться действительно перестала. Потому что боль в боку не утихала, да и слишком много шевелиться лежа на камнях – для здоровья опасно.

Сообразив, что больше не сопротивляюсь, Сандар немного отстранился. Но я не стала подниматься, даже когда он сместился в сторону. На камнях продолжала лежать, потому как силы внезапно покинули тело. И боль пульсировала, мешая соображать.

– Сейчас-сейчас, я тебе помогу, – бормотал Сандар, склонившись надо мной и явно пытаясь сотворить что-то магическое. Видимо, чтобы страдания мои облегчить. Но у него не получалось.

– Что ты там возишься? У тебя таки с магией проблемы? Нежное обучение не дает нужных результатов?

Рассмотреть, что он делает, никак не удавалось из-за расплывающихся перед глазами кругов. Видимо, слишком много крови потеряла.

– С магией проблемы, да… – голос дракона прозвучал как-то отстраненно. – Только не у меня. Гралит.

Вот как. Магию, значит, попросту блокирует.

– Гралит? – переспросила я. – Вполне в духе наставника.

И улыбнулась. Гралит – это прекрасно!

Будь у меня на это силы, я бы тут же вскочила и принялась исследовать пещеру, где мы оказались, но увы, такой возможности пока не было. Нужно немного полежать, прежде чем организм хотя бы немного восстановится.

Полежать спокойно мне не дали. Над головой раздался треск разрываемой одежды. И круги так удачно сразу разбежались, что мне удалось лицезреть, как Сандар рвет у себя на груди рубашку. Впечатляющее, между прочим, зрелище. Встрепанный дракон со спутанными волосами, свисающими на плечи паклями и настолько запыленными, что красный цвет едва угадывается. Безумный взгляд, испачканное лицо, сам весь мятый и потрепанный. И вот это нечто героически рвет на себе рубашку, обнажая весьма мускулистую грудь, на порядок чище лица и рук.

Скатав в подобие жгута полученную из куска рубашки тряпку, Сандар потянулся к ране на боку.

Я все же дернулась – в противоположную от него сторону.

– Убери! Убери эту дрянь!

– Успокойся, я перевяжу тебе рану, – сквозь стиснутые зубы прорычал дракон. Дотянуться до меня, полуживой, ему не составило труда. А вот перевязать рану я не позволяла – пусть вяло, но весьма эффективно брыкалась. Даже в подбородок локтем Сандару угодить умудрилась.

– Она грязная! Без этой тряпки быстрее заживет! Да ты рехнулся, что ли?! Я же не человек какой-нибудь, у демонов прекрасная регенерация! – увещевала я рехнувшегося дракона, пока отбивалась.

Наконец он сдался, отбросил тряпку и плюхнулся на камни. Я без сил рухнула рядом с ним, на всякий случай добавила:

– Без твоей помощи обойдусь. Спокойно полежать нужно немного.

Из-за нашей потасовки перед глазами снова начало темнеть. Несколько раз чуть не провалилась в обморок. Дышать было тяжело, на лоб выступила испарина, все тело взмокло. Далекие от приятных ощущения. Но я терпела молча. И вроде бы даже поводов не давала, но Сандар зачем-то подобрался ближе, чуть приподнял мою голову, устроил у себя на коленях. Надо же, какой заботливый. Для разнообразия не стала сопротивляться.

Какое-то время ждали в тишине. Несколько раз я проваливалась в темноту, граничащую с обмороком. Наверное, именно поэтому не сразу почувствовала, как кончики пальцев легонько гладят лицо, едва заметными прикосновениями скользят по подбородку, по щекам и вискам, пряча за уши слипшиеся от пыли пряди волос. И было в этих прикосновениях что-то настолько нежное, что я не решилась снова противиться. А еще боль как будто начала отступать.

– Зачем ты вообще пытался перевязать мне рану? – спросила я, когда почувствовала, что силы постепенно возвращаются. – Только не говори, что драконы не в курсе регенерации демонов. У самих такая же.

– В курсе, конечно. Но регенерация проходит гораздо быстрее, если предварительно остановить кровь.

– У нас наоборот. Кровь – наполненное магией вещество.

– Именно. И чем быстрее она перестанет вытекать, тем лучше.

– Да нет же. Когда она вытекает, происходит что-то вроде запуска механизма исцеления. Что-то вроде подношения в помощь организму.

– Да, ваша магия очень сильно отличается от нашей, – задумчиво произнес дракон. – Мы кровь бережем.

– А в нашей магии она почти во всех ритуалах используется. Иногда даже литрами.

– Литрами? Шутишь?

– Я абсолютно серьезна.

– Это в каких же ритуалах нужны литры крови?

– В тех, где призывается очень могущественная магия.

– Расскажешь?

– Нет. Государственная тайна.

А все же приятно, что не только нам многое неизвестно о драконах, но и они не все о нас знают.

Спустя еще какое-то время пришла в себя достаточно, чтобы вдруг осознать нечто чудовищное. Гралит. Блокирует любую магию. А значит, и заклинание, наложенное на тень, теперь не действует!

Первым порывом было вскочить и таки вырубить дракона. Потом сообразила, что, по идее, тени уже должны были как-то себя проявить. Пусть вокруг царила темнота, сквозь которую с трудом что-либо удавалось рассмотреть, но тени-то необычные, они и в такой темноте должны угадываться. По крайней мере, по ночам я свою тень тоже видела. В таком случае, возникает вопрос: почему тень Сандара не обнаружила мою? Или почему он сам ничего не заметил?

Прислушавшись к себе, поняла, что тень не подает признаков жизни. Вообще никак. Видимо, ее, как проявление магии, тоже блокировало. Что ж… это, конечно, хорошо. Плохо другое. Я почти уверена, что тень у меня, несмотря на гралит, все-таки в форме дракона.

– Пора отсюда выбираться, – сказала я, приподнимаясь, чтобы сесть.

Наставник придумал весьма интересное развлечение… в смысле, испытание. В любой другой момент я бы порадовалась. Вот как в тот миг, когда осознала, что мы угодили в гралитовую ловушку. В любой другой момент, но не сейчас. Гралит – это интересно, это заставляет отказаться от магии, чтобы искать выход из ловушки иным путем. Но не когда драконий принц может узнать мою тайну! А значит, никаких развлечений, выбираемся отсюда как можно скорее. И самым простым способом.

– У тебя есть идеи, как это сделать? – спросил Сандар, с любопытством наблюдая за мной. Хорошо, что останавливать не стал. С него станется – наброситься на меня с воплями, что рано еще шевелиться после столь серьезной раны. Рана, кстати, до конца не затянулась, но кровоточить перестала. И силы в тело постепенно возвращались. Валяться дольше не имело смысла.

– Есть. Мы…

Но договорить я не успела. Потому что пока поднималась на ноги, взгляд Сандара, наоборот, опускался. Прямо к застывшей в неподвижности тени. В темноте подземелья, где мы очутились, ее контуры едва угадывались, но увы, Сандар не слепой, чтобы не заметить нестандартную для демоницы форму тени.

Раздумывать было некогда. На ходу решив, что попытка ослепить драконьего принца или прибить, оставив здесь на веки вечные с моей тайной, может послужить серьезным поводом для политического скандала, я подскочила к Сандару, обхватила его лицо ладонями и припала к губам.

Дракон с готовностью ответил на поцелуй. Его руки тут же оказались у меня на талии, порывисто прижали к горячему телу. И пусть это я поцеловала Сандара, но он сразу перехватил инициативу. Большого труда стоило не потерять голову и не забыть, для чего вообще все это делается. Чуть отстранившись, я поймала взгляд дракона, чтобы он не забрел куда не надо и не увидел тень.

– Не сейчас, – прошептала я. – Пойдем, у меня есть идея.

И, не позволяя дракону разорвать зрительный контакт, повела к стене. Приложив его ладонь к холодной каменной поверхности, накрыла сверху своей и демонстративно выпустила коготки.

– Мы взберемся по стене.

Горевший в глазах жар сменился заинтригованным огоньком. Комментировать мое поведение Сандар не стал. Вместо этого самодовольно усмехнулся и слегка меня подсадил, помогая первой начать взбираться по стене.

Не сомневаюсь, подумать не то он уже успел. И наверняка губу раскатал на продолжение, когда мы выберемся из ловушки. Ну ничего, придется ему разочароваться. Потому что никакого продолжения Сандар не дождется.

Мы карабкались вверх по отвесной стене, вонзая когти прямо в камень. Хорошо, поверхность была достаточно неровной, чтобы ногами удавалось находить опору. А вот когти все же приходилось вонзать, иначе мы таки рисковали свалиться обратно на дно похожей на колодец ямы, куда угодили из-за ловушки. Гралит – достаточно прочный камень, но, как оказалось, демонические и драконьи когти прочнее.

Сандар держался со мной рядом. И один раз даже подстраховал, едва не сорвалась. Нет, я бы точно справилась без его помощи, но из-за случившейся недавно большой потери крови передвижение по отвесной скале давалось гораздо сложнее. Сандар подоспел быстрее, чем я успела что-либо предпринять. Обхватив за талию, дракон меня удержал. Притянул к себе, вместе с тем прижимая к стене, и выдохнул на ухо:

– Скажи, Леста, ты никогда не мечтала, чтобы рядом был сильный мужчина, на которого всегда можно положиться?

Дыхание обожгло кожу и вызвало странную дрожь, прокатившуюся по телу. Или это от усталости, вовсе не от близости дракона?

Однако продолжать игру я не собиралась. Не в том мы сейчас положении, чтобы он тени отыскивал. А значит, и притворяться больше незачем.

– Ни на кого нельзя положиться, – сказала я, вместе с тем подтягиваясь вверх. Честное слово, плечом по подбородку слишком близко ко мне прижимавшемуся дракону заехала совершенно случайно!

На горизонтальную поверхность я выбралась первой. Сандар меня подстраховывал и даже снова помог, подтолкнув выше. Хотя, скорее всего, просто полапать захотел. А выбравшись наружу, я осознала, что вляпалась. Откуда-то из глубин полуразрушенного коридора доносились огоньки света. И от этого света отчётливо становилась видна моя тень, причем ожившая тень, едва стоило избавиться от гралита. Произносить заклинание? Сандар услышит. Уверена, он сумеет найти ответ на вопрос, какое заклинание было мною использовано.

Решение приняла за доли секунды. Нацепив на лицо маску злорадства, наклонилась к Сандару, почти выбравшемуся вслед за мной.

– А это, – я схватила его за руки, – за то, что ты испортил тренировку!

Я ударила по нему магией. Не ожидав такой подставы, Сандар не успел защититься и сорвался со стены. Заклинание, достигнув линии, где начинался гралит, действовать тут же перестало, но ударной волны вполне хватило, чтобы не позволить Сандару ухватиться за выступ. Дракон сорвался вниз.

Тень взвыла и попыталась рвануть за Сандаром. Но я вовремя ее остановила, накрывая оковами заклинания. И сразу же создала портал, покидая пещеру.

К гваргам проваленную тренировку. Пора отсюда сбегать.

Надеюсь, Сандар быстро оклемается и сможет оттуда выбраться уже сработавшим единожды способом…

Вернувшись в замок, поспешила к себе в комнату, пока следом Сандар не перенесся и перехватить не успел по пути. Выломанная из-за потасовки с драконом дверь уже стояла на месте. Осталось только наложить на нее пару защитных заклинаний. Затем пришла очередь ванны. Места ран нужно было хорошенько промыть. Мне, конечно, никакая зараза не страшна – все тот же иммунитет, защищающий от ядов, помогает, – но ощущение слипшейся на коже крови вперемешку с пылью удовольствия не доставляет.

Напряжение росло. Тень рвалась из-под пут заклинания. С каждым мгновением сдерживать ее становилось сложней. Похоже, тень нервничала из-за того, что сегодня все интересное пропустила. Ведь и под заклинанием она ощущала присутствие Сандара, просто сделать ничего не могла.

Сандар… Признаюсь, я беспокоилась.

Дракон, конечно, живучий, да и сдохнуть окончательно на территориях империи невозможно, только все равно беспокоилась. Желание отомстить за испорченную тренировку я лишь изобразила, чтобы поступок свой объяснить в его глазах. Но на самом деле всерьез начала переживать, выберется или нет. Да ведь должен! Принц драконов не может быть беспомощным. Он выберется. И хватит о нем думать.

Отмывшись и переодевшись, сдалась под напором неугомонной тени и через окно выбралась на улицу. Пожалуй, если я не собираюсь всю ночь проворочаться без сна, стоит выпустить ее побегать по лесу.

Самая серьезная рана уже полностью затянулась, о мелких порезах с ушибами и говорить нечего, так что мне самой пробежаться не составило никакого труда.

Как обычно, добравшись до места, где можно было создать портал, перенеслась подальше в лес и освободила тень из-под заклинания. Сообразив, что может шевелиться, она встряхнулась, послала мне эмоцию обиды и, хорошенько толкнув, сорвалась на бег.

Обиделась, значит. Ничего удивительного. Что интересно – в этот раз не стала кусаться. И тут же пришло мысленное осознание: мне и так сегодня досталось, поэтому хватит толчка.

А вот это уже любопытно!

Я не стала гоняться за тенью. Хотелось поэкспериментировать.

Прислонившись к дереву, прикрыла глаза и попыталась ментально настроиться на тень.

Поначалу ничего не происходило. А потом… это было странно. Я словно провалилась в темную яму. Но когда проморгалась, поняла, что вместе с тенью несусь сквозь лес, огибая деревья, не касаясь земли.

На пути ей попался охотившийся страгог. Не замедляя бега, тень подскочила и бросилась на него. Через долю мгновения все было кончено. Истекающая кровью нежить безвольно повалилась в траву. Тень еще покрутилась вокруг гигантской когтистой туши, откусила ей голову и припустила дальше.

А потом внезапно споткнулась и замерла.

Ни одно живое существо не способно останавливаться так резко. Вот она бежала – и уже стоит на месте. Спустя еще секунду тень помчалась обратно.

С ее приближением волна беспокойства нарастала. Причем не моего беспокойства.

– Что ты почувствовала? Что случилось?

В ответ – все то же беспокойство, быстро перераставшее чуть ли не в панику. Я чувствовала, как она торопится, как боится не успеть.

– В замок! Сандар! – пришла отчетливая мысль за секунду до того, как тень выскочила ко мне из-за стены деревьев.

Я ошарашено распахнула глаза, но портал создала вовремя. Тень подпрыгнула и втолкнула нас обеих в портал. Стоило нам вывалиться в открытом для перемещений зале, я выдохнула заклинание. Тень скрылась под ним. Вскочив на ноги, торопливо осмотрелась. Повезло, мы здесь одни. Значит, никто мою тень не увидел.

– Быстрее! Сандар! Опасность! – паниковала тень, мысленно подталкивая меня в определенном направлении.

Ладно, удивляться буду потом.

Не раздумывая, припустила к лестнице. Тень, пусть и не могла теперь шевелиться, однако направление показывала.

Наверное, после осознания, что тень заговорила, я была немного не в себе. Ничем иным не объяснить то ошалелое состояние, в котором я не заметила впереди Сандара и с разбегу налетела на него. Дракон тоже не ожидал. В последний момент выставил руки, подхватывая меня, но я неслась как сумасшедшая, так что нас обоих снесло. Пролетев чуть ли не по воздуху, мы рухнули в паре десятков метров от места нашей встречи.

– Леста? – изумился Сандар. Потом, правда, вспомнил все обиды и несправедливости. Резко перехватив мои запястья, перевернулся. Я оказалась прижата к полу, он навис сверху. Глаза недобро сверкнули. – Добить меня хочешь?

Я ответить ничего не успела. Поднялась тревога. По коридору забегали слуги, причем не те, кто еду приносит и одежду стирает, а нежить, из охраны. Раздался магический вызов отца.

Вывернув руки так, чтобы высвободить из захвата, я изогнулась и толкнула Сандара ногой. Можно сказать, пнула. Пальцы дракона соскользнула с запястий, сам он слегка отлетел, уже не так весело, как мы вместе до этого летали. Я тем временем подскочила и сразу начертила в воздухе символ ответа на вызов.

– Леста! В покои черного дракона, немедленно! – воскликнул отец и тут же прервал связь.

Сандар тоже слышал. Вопросов задавать не стал, удерживать тоже. Так и рванули вдвоём к комнатам, где поселили делегацию драконов. Хорошо, что отец не по имени черного назвал, иначе пришлось бы соображать, куда именно нужно.

Впрочем, дверь в его комнаты оказалась открыта, а вокруг в коридоре уже собралась целая толпа.

Нас с Сандаром пропустили беспрепятственно. Когда мы пробрались через небольшую толпу, взору открылась комната с разбросанными по полу вещами, перевернутыми предметами мебели и… телом черного дракона.

Он лежал прямо на полу, безвольно распластав руки и ноги. Левая нога вывернута под неестественным углом, правое запястье чуть ли не оторвано. Бледная кожа, почти белая. Синеватые губы, впалые щеки. Под драконом уже натекла небольшая лужица крови.

– Это заговор, – прошипел Шаил, хрустальный дракон. Позабыв о правилах приличия, обвинительно ткнул пальцем в отца. – Убийство члена делегации, вы за это поплатитесь!

Отец неловко откашлялся:

– Да вы не волнуйтесь. Он сейчас немного полежит и очнется…

– Что?! Вы издеваетесь?! – взревел дракон. Кажется, он прямо сейчас готов был объявить нашей империи войну. И ерунда, что он только советник. Кронпринц, между прочим, кидаться обвинениями не спешил.

– Не беспокойтесь. Все поправимо, – отец хорошо себя контролировал. Никто посторонний не заметил, а я все же прочитала в его глазах желание отправить хрустального дракона в беспамятство, чтобы зря слюной не брызгал.

– Труп – это, по-вашему, поправимо?!

– Он сейчас очнется. Нужно просто подождать. – Видя, что Шаил уже собирается возразить, добавил: – Голова не отрублена, тело не сожжено. Вы не в курсе? В империи не умирают. Он полежит немного и оживет.

Шаил раскрыл рот и снова закрыл. Взгляды всех присутствующих скрестились на трупе. Почти осязаемо потекли минуты. Мы ждали. Но ничего не происходило.

По моим подсчетам, черному дракону уже пора бы оживать. Разве что его убили прямо перед нашим приходом? Хорошенько так убили? По идее, чем сложнее устроено существо, тем больше времени ему требуется, чтобы ожить. Кроме вампиров. Те логике не поддаются, оживают почти моментально, как амебы.

Время шло, росло напряжение. Дракон лежал – труп трупом.

А ведь действительно! Его убили только что. Если убийца оказался столь силен, что прикончил черного дракона, воина, то опасность, вероятно, мог представлять и для Сандара. Именно поэтому тень всполошилась. Она боялась, что Сандар наткнется на убийцу и тоже пострадает!

Я перевела вопросительный взгляд на отца. Он кивнул, подтверждая, что отправил слуг на поиски убийцы.

Обращаться к тени мысленно в присутствии хрустального дракона я не рискнула, хотя к ней тоже накопилось несколько вопросов.

А время шло. Труп не оживал. Подозрительно долго не оживал.

Проклятье. Почему он не оживает?! Почему все драконы такие неудачники, даже ожить не могут? Черт, это ведь и нежити под силу! Проклятые драконы.

Все трое оставшихся в живых драконов посмотрели на отца.

– И сколько нам ждать? – поинтересовался Ташэль, драконий кронпринц. В его голосе обвинения не прозвучало – только напряжение и собранность.

– В ближайшие пять минут должен очнуться, – ответил отец. Пожалуй, это крайний срок. Если не оживет за эти пять минут – все, конец дракону, самый настоящий.

– Что насчет убийцы?

– Ищем.

Ташэль перевел взгляд на хрустального дракона. Тот явно передал ему что-то мысленно. Не удивлюсь, если предложил обвинить нас в заговоре и тут же сматываться из замка, чтобы вернуться уже с армией драконов. Хорош советничек, ничего не скажешь.

Пяти минут они не выждали.

– Вы позволите?.. – вопрос Сандара прозвучал с сарказмом. Естественно, подойти к трупу дракона мы запретить не можем.

Сандар приблизился к черному дракону, присел рядом с ним на корточки и начал водить руками. Шаил тоже подошел, нахмурился, всматриваясь в странное облачко, возникшее над телом из-за действий Сандара.

Что ж… стоит признать, мы опростоволосились. На поиски убийцы отправили слуг, но слишком привыкли к тому, что любые трупы, если их не сжечь и не отрубить им голову, в империи рано или поздно встают. Этот не вставал. А мы ждали и ничего не делали.

Проклятье! Да как такое возможно?! Он должен был встать! Должен был ожить! Идиот. Беспомощный идиот. Он, видите ли, сдох, а нам теперь отдуваться?

Пока драконы что-то колдовали, я тоже решила взяться за дело. Если труп не встал, значит, его душа должна болтаться где-то поблизости. У нас в империи, даже если тела лишишься, на покой так просто не уйдешь. Душа превращается в беспокойный призрак и начинает блуждать, портя жизнь остальным, если ее вовремя не отправить дальше, в мир за гранью смерти.

– Нет, Леста, – отец качнул головой. Я рассеяла магию, так и не оформив в заклинание. – Я сам. А ты…

– Поняла, – я усмехнулась.

Хочешь, чтобы все было сделано хорошо – делай сам. Правило, в котором редко бывают исключения.

Кто-то ведь убил дракона из делегации. А это, как минимум, международный скандал. Теперь мы должны сделать все, чтобы расследовать убийство и наказать виновника. Что-то мне подсказывает, покушение на дракона вполне могло быть попыткой навредить именно нам, еще не успевшим укрепить свою власть. А значит, доверять никому нельзя. Даже тем, кто отправлен на поиски убийцы. Придется взять дело в свои руки.

Прежде чем покинуть комнату, заметила, как драконы переглянулись. Сандар поднялся на ноги, бросил взгляд к выходу. Но я уже отвернулась и поспешила в коридор. Чем быстрее я окажусь как можно дальше от драконов, тем быстрее смогу поговорить с собственной тенью. Сдается мне, она может что-нибудь подсказать.

Чтобы, не приведите боги, каким-то чудом не попасться на глаза драконам, пока буду исследовать замок, тень решила из-под заклинания пока не отпускать. А вот поговорить с ней все же попыталась, когда отошла на достаточное расстояние от покоев с убитым черным драконом.

– Эй, тень, – позвала я мысленно. – Что произошло?

Молчание.

– А у нас тут дракона убили…

О, зарычала! Тоже ментально, потому как до сих пор под магией заклинания сокрыта.

Ага! Вот, значит, что тебя интересует.

Вдохновившись успехом, я продолжила:

– Я так понимаю, кто-то, кто напал на черного дракона, угрожал Сандару?

Рычание стало более отчетливым, прямо-таки с грохотом прокатилось по голове.

Ну точно, Сандар у нее – больная тема. Хотя, скорее уж, навязчивая идея.

– Если ты мне не поможешь, то убийца уйдет безнаказанным, – заявила я и добила: – А в следующий раз он прикончит твоего дорогого Сандара!

Ох, зря я это сказала. Потому что тень рванула. И чуть не сорвала все магические путы. Оглядевшись по сторонам, я накинула на себя иллюзию блондинки-драконицы и отпустила тень на свободу. Если уж на кого наткнемся, пусть видит драконицу с тенью, а не демоницу.

Почувствовав, что может шевелиться, тень уже не ментально, а по-настоящему взвыла, принюхалась и рванула вперед по коридору. Я поспешила за ней.

Лично мне, пока разговаривала с тенью, никаких следов обнаружить не удалось. Вернее, кое-какие отголоски нашлись, но дальше не прослеживались. То ли убийца дракона хорошенько все остаточные следы, как магические, так и энергетические, не говоря уж о банальных, физических, хорошенько подчистил, то ли их попросту затоптали наши слуги, отправленные по этим следам. Но, признаться, очень сомневаюсь, что им удастся кого-нибудь поймать.

Тень знатно меня погоняла. Оббежали половину коридоров второго этажа и часть первого, покружили во дворе, словно убийца запутывал следы или, что тоже вероятно, моя тень попросту рехнулась. Даже до леса пробежались, но увы, никого не нашли. Наконец тень затормозила на какой-то поляне, поводила носом, покрутилась из стороны в сторону и жалобно заскулила.

– Что, упустили?

Тень поникла. Однако я сдаваться не спешила.

– Но он был на этой поляне? Отсюда ушел, порталом?

В ответ пришло мысленное подтверждение, не словом, а скорее, все-таки эмоцией.

Я внимательно осмотрела поляну, прочитала над ней несколько поисковых заклинаний, только все без толку. Поняв, что здесь даже отголосков магии не осталось, повернулась к тени.

– Вот ты скажи мне, зачем он до леса бежал, а не создал портал раньше? Да, из замка перенестись он не мог. Но зачем бежал в лес? Открытая зона гораздо раньше начинается.

Тень молчала. Наверное, несмотря на все свои таланты, ответа на вопрос не знала.

Пока я размышляла, продолжая бродить по поляне, подтянулся наш отряд, отправленный на ловлю преступника. Все-таки добрели. Выходит, я бы тоже сумела выйти по следам на эту поляну, вот только время поджимало, а с тенью получилось гораздо быстрее. Впрочем, тоже не помогло.

Дожидаться появления на поляне остальных не стала. Зачем время на них тратить? Увы, здесь чисто. И с тенью, к тому же, не поговорить. Остается надеяться, что отец сумел призвать душу дракона, ставшую призраком, и задать ему все вопросы.

Порталом перенеслась в наш родной замок, не императорский. Хотелось побыть в укромном месте, где никто не помешает. А в императорском замке до своей комнаты вряд ли удастся добраться – там сейчас такой переполох! И уляжется нескоро.

– Тень, признавайся, это вообще нормально, что ты – разговариваешь? – поинтересовалась я, сидя в кресле уютной гостиной. Как же мне, оказывается, не хватало родных стен, среди которых выросла. Жаль, что нам пришлось покинуть дом. Императору положен императорский замок.

Какое-то время тень молчала. Сверлила меня взглядом исподлобья и излучала негодование.

– У всех драконов тени разговаривают, или это ты у меня такая ненормальная?

Наконец она не выдержала.

– Не называй меня тенью, – пришла в голову отчетливая мысль.

– Почему? Разве ты не тень? – я с любопытством подалась вперед.

– Тень. Но у меня есть имя.

Надо же, как складно говорить умеет. Я думала, она только обрывками изъясняться может, этакими восклицаниями: «Сандар! Опасность!» А здесь целые предложения.

– Какое имя?

Снова молчание. Тяжкий вздох. Хотя, скорее, его имитация. Сколь бы уникальной тень ни была, она все же тень и дышать ей не нужно.

– Пока не знаю. Придумать нужно.

– М-м… я должна придумать тебе имя, или ты сама?

– Сама хочу.

– Ладно. Думай.

Я откинулась обратно на спинку кресла. Интересно получается. Выходит, тень может осмысленно общаться. Даже имя себе придумывать собралась.

– Сандария? – внезапно предложила она.

Я чуть не поперхнулась.

– Может, не надо?

– Очень красивое имя!

Я представила. Вечно скрывать живую тень точно не собираюсь. Научусь ее контролировать, если это в принципе возможно. А если невозможно – все равно научусь! Смогу защитить от постороннего воздействия, как это делают драконы. И тогда мир узнает. Потому что использовать против меня уже не сможет. Так вот, мир узнает. Драконы заинтересуются. Снова заявятся своей делегацией. Сандар спросит: «Как зовут твою тень?» И тут эта выпадет, глядя на него с восхищением и пуская от удовольствия слюни: «Сандария! Сандария я, в Вашу честь!»

Меня аж передернуло от этой картины.

– Нет, «Сандар» – красиво, – сказала я, потому как не хотелось расстраивать тень. И кто ее знает, вдруг тогда назло мне назовется Сандарией. С нее поди станется. – А вот «Сандария» – уже не очень. Может, Лейда?

Помню одну демоницу, Лейдой звали. Редкостная стерва. Но имя-то вполне симпатичное.

– Не зна-аю… – задумалась тень. – А может, Сандарра?

Мне захотелось выругаться. Или шандарахнуть по ней чем-нибудь тяжелым. Увы, единственное заклинание в моем арсенале, способное долбануть по тени, по мне тоже хорошенько ударит. А мозгов у нее все равно нет. Так что на место нечему вставать.

– Саира? – предложила я. Ну, раз уж ей так хочется, чтобы похоже на «Сандар» звучало. Так хотя бы никто посторонний подозрительного сходства не заметит.

– Саира… – повторила тень. – Мне нравится. Я – Саира!

Я не удержалась от облегченного вздоха.

– Саира, почему ты раньше молчала?

– Не было сил. Нужно время на развитие. И чтобы накопить силы.

– Вот как. Но ты не единственная?

Драконы строго держат свои секреты в тайне. Нам мало что известно об их способностях. О том, что их тени не только магическими талантами обладают, но и разговаривать могут на равных, изъясняясь вполне осмысленно, пусть даже ментально, раньше ни разу не встречалось информации.

– Все тени драконов такие. Но я особенная.

– Потому что я не дракон?

– Наверное…

Мы немного помолчали. Я размышляла, как лучше использовать новоприобретенные способности моей тени. Ведь она может кое-что знать! О драконах.

– Может быть, ты знаешь, откуда такая особенная взялась?

– Нет. Этого не знаю, – тень качнула головой.

– А как тебе защититься от постороннего воздействия, знаешь? Помнишь, как Шаиттар по тебе ударил…

Тень снова понурилась.

– Не знаю.

Вот Шаиттар ей явно не нравится. И такая уязвимость перед ним ей тоже удовольствия не доставляет. Только, боюсь, гораздо большую угрозу для нас сейчас представляет не Шаиттар, а драконы. По крайней мере, именно от них приходится скрывать существование тени. Саиры. Как странно называть собственную тень по имени!

– А что ты знаешь об опасности, которую сегодня почувствовала?

Тень зарычала.

– Очень сильный. Очень опасный. У него есть власть.

– Какая власть?

– Власть над тенями.


Глава 10

Мы вместе с тенью крались. Крались, потому что не хотели, чтобы он заметил наше появление раньше, чем нужно. Возможно, вообще не захотим выдавать свое появление здесь, рядом с пещерой, где заточен мастер теней.

В прошлые разы, когда я бывала в пещере, Саира не проявляла никакого беспокойства. Наверное, просто не чувствовала исходящей от мастера теней опасности – наложенная повсюду магия лишала его возможности как-либо навредить. Однако сейчас тень явно нервничала.

– Чувствуешь угрозу? Что-нибудь изменилось? – спросила у нее мысленно.

– Нет. Ничего странного…

Но бдительность от этого терять не стоило. Потому что власть над тенями – это не шутка! И если Саира ощутила подобную магию в императорском замке, значит, ниточка вполне может вести к мастеру теней. По крайней мере, проверить необходимо.

А с приближением мы почувствовали, что в пещере есть кто-то еще. Саира заметила их даже раньше меня.

– Драконы, – отправила она настороженную мысль.

Что ж, если драконы, то не будем торопиться.

Мы затаились в кустах рядом с пещерой. Я вынула из ножен кинжал, полоснула по ладони, чтобы сбрызнуть каплями крови землю, начертила на ней несколько символов и прошептала заклинание. На крови магия всегда у нас, в империи, сильнее. А когда имеешь дело с драконами, лучше перестраховаться, чтобы уж точно не попасться. Достаточно, что нас теперь считают виновными в смерти черного дракона.

Мелькнула мимолетная мысль, что со временем можно будет очень хорошо использовать способности тени. И отсылать шпионить именно ее. Даже самой магию применять не придется – только чтобы тень закрыть от постороннего воздействия.

Из размышлений вырвали голоса драконов, ставшие слышными благодаря заклинанию на крови.

– Не чувствую никаких изменений, – произнес Шаил, хрустальный дракон.

– Уверен? – уточнил кронпринц.

– Я – не чувствую. Но есть ли они…

– Может быть, объясните, что именно ищете? – мастер теней явно потешался над ними. – Я бы, в таком случае, мог чем-нибудь помочь…

– С каких это пор ты стремишься помогать? – Сандар явно вспомнил свой предыдущий визит в пещеру.

– С тех пор, как мне стало совсем скучно, а вы появились, все такие любопытные…

Мастера теней ответа не удостоили.

– Значит, можем идти? – спросил Ташэль.

– Подожди, сейчас еще кое-что проверю…

Примерно минуту в пещере царила тишина. Вероятно, хрустальный дракон использовал магию без слов. Да и заклинания подслушивающая магия гораздо хуже передает – возникают помехи. Вскоре драконы показались на выходе из пещеры. Я торопливо набросила на себя тройную маскировку. Первая – для защиты от глаз и обостренного обоняния, вторая прикрывает мое присутствие на энергетическом уровне и само использование магии, а третья – прячет мысли. Когда имеешь дело с ментальным магом, и уж тем более – драконом, такая перестраховка лишней определенно не будет.

– Полагаешь, это не он? – спросил Сандар, когда драконы в задумчивости остановились неподалеку от пещеры. Открывать портал не спешили – и это очень хорошо.

– Не знаю, – Шаил качнул головой. – Магических изменений я не почувствовал. Защита все так же работает, мастер теней отрезан от энергии и совершенно бессилен.

– Но ничто не мешает ему договориться с кем-нибудь, чтобы тот работал на него, – заметил Сандар.

– На землях демонов? Не знаю…

– Демоны действительно не помнят о существовании мастера теней, – сказал кронпринц. – Но я бы не стал исключать вероятности, что кто-то мог прознать. И использовать это против нас.

Нет, ну какие же самоуверенные, а! Сами притащились в нашу империю, теперь еще теорию заговора строят, как будто все вокруг них крутится и только против них замышляется.

– Трое демонов знают о мастере теней, – произнес Сандар.

Ташэль и Шаил одновременно взглянули на него. Ташэль – недоверчиво. Шаил – так, словно след почуял.

– Не думаю, будто верховные демоны могут замышлять что-то против нас, – наконец, спустя некоторое молчание, сказал Ташэль.

– А против нового императора? – предположил Шаил. Надо же, иногда способен соображать и дельные мысли высказывать. – Мне показалось, они тоже не в восторге от смены власти.

Я подавила волну раздражения. Какого грогха они лезут куда не просят? Наши проблемы – только наши! А что один из них подох, так вообще сам виноват. У нас в империи так трудно умереть, но нет, он же сумел!

Сандар помрачнел.

– Что-то подсказывает мне, верховные демоны не пойдут против нового императора.

– Почему ты так думаешь? – заинтересовался Ташэль. – Я знаком с ними. И тоже склонен согласиться, что власть они не предадут. Даже теперь, после смены. Но почему так решил ты? Заметил что-то интересное?

Сандар невесело усмехнулся:

– Считай, интуиция.

– Если не все трое, значит, кто-то один мог рассказать кому-нибудь о мастере теней, – продолжал гнуть свою линию Шаил. – Что если удар направлен не на то, чтобы подорвать новую власть, а против нас? Мы имеем дело с мастером теней. Он угрожает, прежде всего, именно нам.

– Еще не доказано, что в этом замешан мастер теней, – напомнил кронпринц. – Ты ничего не почувствовал.

– Возможно, мы пришли слишком рано. Но как бы не было потом слишком поздно…

Ташэль кивнул:

– Согласен. Необходимо выставить охрану. Если убийца заявится сюда с тенью Штэра, его нужно будет перехватить.

Поднапрягшись, вспомнила, что именно так звали черного дракона, ныне убитого.

– Вопрос только в том, ставить ли в известность верховных демонов. Все же мы на их территории…

– Но среди них может быть предатель, – завершил за кронпринца Сандар.

Интересно получается. С верховными демонами он не знаком. Видел, получается, только Шаиттара, тогда, на аудиенции. И как раз на основе этого знакомства сделал вывод, что верховные демоны не должны пойти против новой власти. Выходит, что-то в поведении Шаиттара подтолкнуло его к подобному выводу. Поскольку наличие одного предателя, из двух других, незнакомых ему верховных, он все же не отрицает.

А если еще вспомнить поведение Сандара… Он что, решил, будто Шаиттар проявляет интерес ко мне?! Ведь приревновал же тогда, точно приревновал!

– Предатель – вряд ли, – сказал Ташэль. – Но дело все равно слишком серьезное, чтобы рисковать.

– Значит, выставляем охрану, но верховных в известность не ставим?

– Пока так, – Ташэль кивнул. – Шаил?

– Буду первым.

Ташэль с Сандаром ушли порталом. Шаил остался и неторопливо принялся обустраиваться. Создал мини-портал, перетащил к себе кресло. Следующим последовал стол. За ним – полог невидимости. Больше я ничего не видела и не чувствовала, как будто никакого дракона здесь и не было вовсе. Можно было бы, конечно, взломать защиту и подглядеть, но вряд ли там происходило что-то интересное. По крайней мере, оно того не стоит, чтобы рисковать выдать собственное присутствие.

Еще немного подождав, я медленно стала пробираться обратно в глубь леса. Портал здесь создавать нельзя – Шаил почувствует. Нужно уйти на достаточное расстояние, прежде чем можно будет без опаски переноситься.

А в голове, пока шагала по некому подобию давно заросшей тропинки, крутилось множество мыслей.

Как драконы нащупали связь с мастером теней? Может быть, кто-то из них тоже был неподалеку от убийцы? Почувствовал опасность, умение того управляться с тенями?

И тут я внезапно остановилась.

Потому что моя тень почувствовала опасность издалека. Мы же вообще порталом к замку переносились и мчались Сандара спасать! А драконы были в замке. Уж они-то должны были во всей красе прочувствовать, что и как сделал этот убийца. Явно каким-то образом на тень черного дракона воздействовал. Нужно будет расспросить отца, что удалось обнаружить на месте убийства.

Но вопрос-то в другом…

– Саира, ты в какой момент почувствовала, что убийца воздействует на тени?

– В замке. Когда вынюхивала. Когда мы шли по следам, – отозвалась она.

– А в лесу ты что почувствовала? Когда завопила, что нужно Сандара спасать.

От таких небрежных слов о ее обожаемом Сандаре тень слегка насупилась, это я по эмоциям ощутила, но все же ответила, не стала отмалчиваться:

– Там было другое. Там… просто ощутила, что он в опасности.

– Это каким же образом? – я с подозрением прищурилась.

Потому что странно. На самом деле странно! Подобные предупреждения просто так не возникают. Есть магия, которая вызывает такие же ощущения. Но сначала нужно ритуал провести, чтобы…

– Ментальная связь, – неохотно поделилась Саира.

Я выругалась.

Только ментальной связи с драконом мне не хватало! С чего вообще? С чего она могла возникнуть? И даже не моя связь с Сандаром, хотя такое без специальных ритуалов невозможно, каким образом моя собственная тень чувствует этого дракона?!

Последний вопрос я задала Саире. Но та вдруг замолчала.

– Говори. Саира, говори, что знаешь.

– Ничего не знаю, – пробубнила она. – Тянет меня к Сандару. И тебя тоже тянет. Просто ты сопротивляешься.

Ближайший камень, приличных таких размеров валун, вспыхнул синеватым пламенем и оплавился. Я погасила на ладони заклинание.

Не хватало еще, чтобы моя тень мне нотации читала и жизни учила! А еще говорила, к кому какие чувства испытывать!

Еще один валун оплавился моими стараниями. Стало чуточку легче. Но не настолько, чтобы изливать перед тенью душу.

Ладно, это потом. Сейчас главное решить, стоит ли рассказывать Шаиттару о самоуправстве драконов. С одной стороны, среди верховных демонов действительно могут быть предатели. Они с самого начала особых восторгов по поводу перешедшей к нам власти не проявляли.

Что убийством дракона захотели именно нам навредить, я заподозрила сразу. Почему бы одним из заговорщиков не может быть верховный демон? Во-первых, он знает о существовании мастера теней. Во-вторых, именно Шаиттар ударил тогда мою тень, вполне успешно ударил. Значит, двое других тоже должны знать этот способ. Ну и в-третьих, верховному демону вполне хватит сил, чтобы прикончить черного дракона.

Шаиттар? Кто-то другой, но из верховных демонов?

Возможно.

В таком случае, доверия им нет.

Но и рассказать отцу о мастере теней я не смогу! Магия не позволит. Он просто не воспримет, знаю я особенности такой магии. Сколько ни говори, а все будет как об стенку. Он не воспримет информацию, пока на нем лежит это заклинание. Чтобы снять заклинание – моих сил не хватит. Верховные демоны могут, конечно. Но здесь опять встает вопрос доверия к ним.

И еще один вопрос. Пожалуй, самый интересный. Если на всей империи наложено заклинание забвения, чтобы никто о мастере теней не узнал, то каким образом о нем узнал убийца черного дракона?


Разговор с отцом кое-что прояснил. Хотя бы стало понятно, с чего драконы мастера теней стали подозревать. Ни с кем они не столкнулись. Похоже, ощутить силу, способную воздействовать на тени, довелось только нам с Саирой. Зато драконы подробно исследовали труп сородича.

– Я не смог призвать душу Штэра, – произнес отец, когда мы устроились в одной из комнат для отдыха. В императорском замке мы по-прежнему не освоились, так что было, в принципе, все равно, какую комнату для разговора выбирать. Главное, не розовую гостиную, чтобы не смущать драконов. Не тот, пожалуй, случай, когда им стоит показывать картинки кровавых жестокостей.

– Подробности? – осведомилась я без особого удивления. Сейчас важно понять, что именно произошло. Почему этот дракон так и не сумел ожить. Ведь оживают все.

Богу давно наплевать, что творится на территории империи, поэтому за душами он не приходит. И сама по себе душа тоже не покидает тело – всегда стремится вернуться к жизни. Тело оживает. Если оно есть: не было сожжено и не лишилось головы. Ибо без головы процессы жизнедеятельности все-таки восстановить невозможно. Во всех остальных случаях тело оживает. Если не поднялось, значит, по какой-то причине душа улетела. Но недалеко. Бог не приходит за душами. Ни бог, ни его слуги. Так душа превращается в беспокойный призрак. И блуждать он будет до тех пор, пока его не подтолкнуть за грань…

– Я все делал как положено. Ритуал призыва беспокойной души. Но душа просто не откликнулась. Я точно чувствовал, что она где-то есть в нашем мире, но перенестись ко мне не могла или не хотела. Гораздо интереснее исследования самих драконов…

Я подобралась, ожидая услышать что-нибудь любопытное. Отец не разочаровал:

– Мы просто не обратили на это внимания. Наверное, потому что не изучали в подробностях смерть драконов. Так вот, у Штэра не было тени.

– По-моему, наставник рассказывал, что тень у мертвого дракона исчезает.

– Как мне объяснили, после смерти тень сплетается с душой и действительно улетает. Тень уносит душу на своих крыльях в мир Мертвых.

– То есть… хочешь сказать, драконам попросту не нужны проводники, которых в империи нет? И поэтому они могут здесь преспокойненько умирать?

– А вот и нет. Преспокойненько у них все равно не должно получиться. Какое-то время тень находится рядом с телом, стережет. Иногда может даже отомстить обидчику. Но ближайшие сутки она никуда подеваться не должна. Только если кто-то, опять же, тело сожжет. Обычно драконы успевают обнаружить погибшего сородича и сжечь его, спев прощальную песню. Когда понимает, что больше ничего здесь не держит, душа улетает на крыльях тени.

– Как интересно… – пробормотала я. – Вот только почему мы об этом не знали? Понимаю, драконы – существа скрытные. Но чтобы настолько? Ведь это на самом деле очень важная информация!

– А здесь все просто, – отец невесело усмехнулся. – Мы с тобой никто. Вернее, были никем. Приближенный к императорскому род аристократов. Нам не полагалось этого знать. Подозреваю, верховные демоны знали. И император с его семьёй. Все, кто появлялся в императорской семье, проходили должное обучение. О драконах им тоже все это рассказывали. А нам – нет.

Я хмыкнула, качнув головой. Вот же интересно получается! Мне скоро экзаменационные испытания предстоят по поводу окончания обучения, а все обучение, оказывается, не такое уж полное и всеобъемлющее. По крайней мере, доучиваться теперь точно придется. Но уже не у наставника. Он тоже ничего не знает.

Отец верно уловил ход моих мыслей:

– Тебе придется пройти обучение у верховных демонов.

И быть Шаиттару искусанным… ибо Саира от него не в восторге.

– Им придется согласиться, – я кивнула.

– Да, придется. Поговори с верховными. Возможно, они скажут, что поделятся секретными знаниями только после того, как моя власть будет одобрена свыше. Но всё же есть вероятность, что о чем-нибудь согласятся рассказать уже сейчас.

– Поговорю. Знания нам сейчас очень пригодятся. Хотя бы относительно драконов.

– Да, что касается драконов. На месте преступления они нашли странные следы. Как будто тень была оторвана.

Вот и ответ. Теперь понятно, почему они вспомнили о мастере теней. Кто еще мог оторвать тень? Впрочем… верховные демоны тоже могли бы, наверное. Учитывая, что им известно многое, что неизвестно нам.

– Вместе с душой?

– После смерти душа дракона переходит в тень сразу.

– Значит, кто-то оторвал тень и забрал с собой? Но в ней была также душа дракона, поэтому она не смогла откликнуться на твой зов?

– Получается, что так. Боюсь, выводы неутешительные. – Отец нахмурился. – Если только верховные демоны знают…

– Может быть, не только? Они могли кому-нибудь рассказать.

А еще у нас есть мастер теней, вот кто в действительности мог оторвать тень. И он тоже мог кому-нибудь рассказать. Как ни крути, четкого круга подозреваемых нет.

– Думаешь? – с сомнением переспросил отец. – С одной стороны, это было бы даже хорошо. Но, с другой стороны… доверять верховным демонам теперь не стоит. Будь осторожна.

– Ты ведь знаешь, – я улыбнулась. – Я всегда осторожна. А с верховными демонами побеседовать придется. Но виноваты они или кто-то из них, или вообще не они, еще выясним.

– Драконы сказали, что будут расследовать вместе с нами.

– Главное, чтобы больше обвинениями не кидались. И сильно не мешались.

– Ташэль высказал свою позицию. Официально новую императорскую власть виновной не считают.

– Но подозревают?

– Куда уж без этого, – отец развел руками.

После разговора с отцом я собиралась вернуться к себе в комнату. А по пути, конечно, наткнулась на Сандара. Дошло до абсурда. Прежде чем сообразить, что я вытворяю почти в собственном замке, накинула на себя маскировочное заклинание и отступила в темноту коридора.

Как выяснилось, интуиция подсказала подобные действия не зря.

– Ты спятил такое по замку таскать? – навстречу Сандару вышел Ташэль.

– Ты присмотрись внимательней, – хмыкнул Сандар, переворачивая книгу, которую держал в руках, обложкой к брату.

Тот присмотрелся. Хмыкнул. Усмехнулся.

– Не боишься прослыть любителем женских любовных романов?

– Небольшая шутка, – Сандар улыбнулся, а затем провел над обложкой рукой. Та зарябила и сменила цвет с тошнотворно-розовой на благородную темно-синюю. – Так лучше?

Ташэль вчитался:

– Механика построения скоростных порталов в условиях нестабильного магического поля под влиянием энерго-пространственных искажений? Да, определенно лучше. Но еще лучше, если ты не будешь шататься с этой книгой по замку.

– Ты же знаешь, мне лучше думается, когда я хожу.

– Ходи по комнате.

– Даже если это помешает мне понять, каким образом тень Штэра была похищена?

Ташэль помолчал.

– Думаешь найти ответ в книге?

– Не знаю. Но что-то делать нужно.

– Ладно. Но будь осторожен. Эти демоны… они ведь тоже не дураки. И твою иллюзию вполне смогут раскусить.

– Я осторожен.

– И, кстати, ты следующий. На замену Шаилу.

Драконы разошлись, а я задумалась, по пути похвалив себя за предусмотрительность. Если б себя выдала, столь любопытный разговор уже бы не услышала. Зато теперь получается очень интересно. Книга, которую изучает Сандар, должна содержать полезные сведения. Просто обязана. Причем сведения не просто о магии драконов – о тенях.

А еще, судя по иллюзии любовного романа, Сандар оценил бы нашу шутку с розовой гостиной.

Сама не зная, чему улыбаясь, таки добралась до своих покоев. Там взяла пару полезных предметов, затем поспешила обратно в зал, из которого можно создавать порталы. По-прежнему под заклинанием невидимости. Дожили! По собственному замку крадусь, как воровка какая-то. И все из-за драконов, одна морока с ними.

Портал потребовался, чтобы перенестись в родовой замок и взять из лаборатории ещё пару полезных вещиц. Когда идешь на важное дело, трудно предугадать, что может пригодиться.

Вот давно бы уже переехали полностью, так ведь смысла пока нет. Все равно в императорском замке ограничение на магию, в том числе на нашу с отцом. Пока ограничение снято не будет, толком нормальный ритуал в его стенах не провести. А значит, ни лабораторию, ни ритуальные залы переносить пока не стоит. Мучаемся теперь, между замками скачем.

Подготовившись, я вернулась в замок и приказала одному из слуг, неосязаемому и неуловимому, почти незаметному сгустку тьмы последить за покоями Сандара. Пусть сообщит, как только дракон оттуда уйдет. А что уйдет надолго – это я знаю. Ташэль ведь сказал ему следующим на пост караула заступать. Замечательно. Пожалуй, успею еще выспаться, прежде чем слуга даст сигнал.


Рассчитала все правильно. Слуга связался со мной вообще после обеда наследующий день после подготовки. Я не только выспаться успела, но даже на тренировку к наставнику сходить и выслушать все, что он думает по поводу моего поведения. Хорошо хоть не сильно ругался, когда понял, что в его ловушке сам драконий принц побывал, а выбралась я в полном одиночестве, гордо скинув незваного «помощника» в бездну.

Один слуга передал сигнал другому, тот еще одному. В итоге путь Сандара отследили до самого зала, где он создал портал. Замок дракон точно покинул. Вскоре слуги засекли Шаила, вернувшегося к себе. Вывод однозначный: Сандар сменил его на посту. А значит, в его комнатах больше никого нет.

Взяв с собой все, что приготовила накануне, я произнесла маскирующее заклинание, усилила его зельем, чтобы уж точно и сильной магией не распознали, после чего отправилась наконец к пустующим покоям Сандара.

Мне нужно добраться до его книги. Если там важные сведения о тенях, а Сандар – не совсем идиот, то он точно не будет брать с собой эту книгу. К пещере, где скучает мастер теней, к которому, возможно, скоро гость с душой убиенного наведается. По крайней мере, очень надеюсь, что при таких обстоятельствах книгой Сандар не рискнет.

Возле ближайшего потайного хода остановилась, надавила на три камня один за другим в определенном порядке, в нужном месте послала магический импульс и нырнула в открывшийся темный провал. Как только стена за спиной вновь вернулась в прежнее твердое состояние, зажгла небольшой огонек света и двинулась вперед.

Нет, будь у нас полные права на императорский замок, нам бы вся сеть потайных ходов была известна. Могли бы пользоваться, сколько захотим. А пока приходится самим вычислять где что находится, буквально на ощупь. Наложенная на замок магия нам в этом не помощник – скорее уж, только мешается.

Как бы там ни было, нужный ход нашелся. Незадолго до приезда драконов. Между прочим, очень удачно. Еще и коридорчик внутри стен раздваивался. Находку мы, конечно, применили наилучшим образом. Одни покои с тайным ходом отдали Ташэлю, вторые – Сандару, как раз кронпринцу и принцу драконов хватило.

Добравшись до тупика, остановилась. Снова надавила на несколько камней, понаблюдала, как часть стены становится полупрозрачной, образуя овальную арку. Внимательно осмотрелась. В комнате действительно никого не оказалось. Книги тоже, на первый взгляд, нигде не было видно. Впрочем, я и не надеялась, что Сандар беспечен настолько, чтобы оставить ее на кровати или рядом на тумбе.

Лезть в комнату я не спешила. Для начала пригляделась к переплетениям магии. В том, что каждый дракон обезопасил отведенную ему территорию от внезапного вторжения с нашей стороны, можно не сомневаться. Да, точно, вижу защитные линии. Вполне симпатичные, переливаются красиво. Можно полюбоваться немного, пока ищу слабые места. О, а вот здесь можно капельку подправить, чуток передвинуть. Готово! Можно забираться, Сандар сигнал не получит.

Оказавшись в комнате, принялась за обыск. Магию использовать опасалась – мало ли, вдруг наткнусь на сюрприз от Сандара. Так что приходилось искать самым обычным способом, просматривая все вещи, отодвигая ящички в столе, переворачивая подушки на диване.

По пути приходилось успокаивать тень. Она, видите ли, оживилась, ощутив, что все здесь пропахло ее любимчиком Сандаром. Но хотя бы под путами заклинания сильно не дергалась.

Довольно приличной толщины фолиант обнаружился под одной из подушек дивана. На нежно-розовой обложке на этот раз значилось: «Приключения невинной Вельты в стране распутных демонов». М-да. Помнится, было такое произведение, написанное популярным автором, между прочим, человеком. Нашли в одном из поселений на границе с империей. Наведались туда во время нашествия нежити, людей спасти успели далеко не всех. Пока разгребали проблемы, наткнулись на книгу. В доме убитого несчастного вообще много любопытной литературы хранилось. Мы все это в деревенскую библиотеку отдали, в империи. Ну, чтобы деревенские жители приобщались к искусству и знали, о чем люди фантазировать любят.

Но со стороны Сандара пошутить так довольно забавно. Мы, демоны, вовсе не развратны. Это у людей психика съехала. Просто чаще всего зачистку от распоясавшейся нежити проводят именно демоны, ведь это мы способны управлять темными существами. Управлять теми, которые поддаются контролю, и расправляться с теми, кто совсем дикий и живет только ради того, чтобы побольше сожрать. А воины, особенно из низших демонов… ну, им после сражений нужно расслабиться. Вот и наведываются порой к женщинам той территории, где нежить убивали. То есть у людей. А они потом пишут всякие сомнительные книжки о развратных демонах.

Естественно, забирать книгу с собой я не собиралась. Это было бы слишком очевидно. А ссориться с драконами сейчас, особенно, после гибели одного из них, нам никак нельзя. Я поступила умнее. Вынула из сумки на плече заранее заготовленную пустую тетрадь, положила ее рядом с книгой Сандара.

Дальше – дело техники. Шикнула на тень, снова беспокойно завозившуюся. Сняла иллюзию с книги. Уколола палец кончиком кинжала. С использованием крови магия гораздо надежней, а сейчас ошибиться нельзя. И принялась произносить заклинание, чтобы скопировать всю информацию с книги Сандара в заранее пропитанную магией тетрадь. Та охотно принимала все знания в себя. А что страниц намного меньше – не страшно. Главное, что магической энергии в нее заложено достаточно, да еще и теперь благодаря моей крови добавится.

Строчки в тетради появлялись одна за другой. От книги Сандара в нее вливался мерцающий, чуть пульсирующий зеленоватый поток. Я внимательно контролировала процесс. И даже не сбилась, когда тень под заклинанием как-то нервно дернулась.

– Эй, что случилось? – обратилась к ней мысленно, потому как губы были по-прежнему заняты произнесением заклинания.

– Сандар! Он что-то чувствует!

– Что? Нас?

– Не знаю… что-то…

– Так при чем здесь мы?

– Он все ближе…

Проклятье! Что он мог почувствовать? Я ведь все его заклинания преодолела незаметно. На книге никаких сигналок не стояло. Как он мог узнать?

– Он рядом! – нервничала Саира. Даже ей было не по душе, что Сандар может застукать нас за преступным занятием.

Ну же, давай, быстрее копируйся.

– Он сейчас войдет! – завопила тень.

Последние строчки отпечатались в тетради, поток погас. Я захлопнула книгу, попыталась вернуть на нее иллюзию. Проклятье, как же там было? Ах да, вроде розовая обложка… Саира нервничала все сильнее, напряжение внутри росло. Иллюзия никак не желала устанавливаться. Да! Получилось! Запихав книгу обратно под подушку, схватила тетрадь. Запихивала в сумку уже на пути к потайному ходу. Два нажатия, магический импульс, еще одно нажатие, чуть мягче. Стена начинает расплываться. Звук шагов за дверью.

А дальше все произошло почти одновременно. Я нырнула в потайной ход, и дверь в комнате отворилась.

Арка медленно исчезала, стена на ее месте вновь становилась твердой. Судя по звукам, Сандар шел вглубь комнаты. Провал потайного хода не был виден со стороны двери благодаря высокому шкафу. Но Сандар все ближе, ближе, я чувствовала это.

Раз – стена полностью затвердела. Последнее, что успела заметить сквозь тонкую еще не затянувшуюся щель – какое-то движение. Как будто Сандар что-то почуял, подошел к самому ходу! Но не успел. Он точно не успел ничего увидеть, а теперь перед ним обычная стена.

Я перевела дыхание и припустила обратно по коридору. Нужно возвращаться к себе.


Глава 11

Я ворвалась в комнату, закрыла дверь и торопливо спрятала тетрадь в ящик стола. На ящиках как раз висело достаточно сильное охранное заклинание. А интуиция подсказывала, что так просто моя вылазка в покои Сандара не закончится.

Я успела избавиться от снаряжения, когда в дверь постучали. Почуяв гостя, Саира отправила волну из радости, смешанной с тревогой. А ну как прознает, что мы к нему в комнату без спросу наведывались, разозлится на нас. Бедняжка Саира этого не выдержит.

– Не бойся, – ответила ей мысленно, – он не докажет.

Стук повторился. Я махнула рукой, не вставая с кресла. Дверь сама собой отворилась, а вернее, под действием магии.

– Войдите. А, Сандар. Чем обязана?

Переступив порог, дракон окинул комнату подозрительным взглядом. Как будто надеялся что-то здесь увидеть. Интересно что, если книга осталась у него.

Стоит заметить, выглядел Сандар странновато. Я бы сказала, несколько мято. На манжетах рубашки, изначально светлой, серые разводы. На растрепанных волосах – нитки паутины. На плечах – тоже какая-то пыль и, кажется, даже россыпь каменной крошки. Поборов желание прямо сейчас проверить, не разнес ли дракон половину замка, пытаясь найти потайной ход, усилием воли осталась на месте. Нет, пожалуй, если бы разнес, звуковое сопровождение об этом уже б известило.

– Леста… – взгляд дракона остановился на мне. – Ты случайно не знаешь, не забирался ли кто в мою комнату?

Причем смотрит так, будто точно уверен, что именно я забиралась.

Но, как я уже сказала тени, не докажет.

– Почему Вы так решили? Что-то пропало? Или что-нибудь случилось? – Я поднялась и сделала вид, будто направляюсь к выходу из комнаты. – Мы непременно выясним, если вдруг…

Сандар перехватил меня за локоть и развернул к себе. Светло-карие, золотистые глаза встретились с моими. Надо же, какие они у него интересные. До этого не было как-то повода и возможности рассмотреть при хорошем освещении. А глаза у дракона оказались очень даже красивыми, словно с вкраплением искорок, как в авантюрине.

– Мы ведь перешли на «ты». Разве нет?

– Хм… возможно.

– Я думал, проблемы с памятью могут быть только у меня, – он недобро усмехнулся. – После того, как ты меня сбросила обратно в провал.

Я недобро прищурилась, однако на «ты» все-таки перешла:

– Боюсь, проблемы с памятью – это для тебя будет уже слишком. И без того умудряешься влипнуть в идиотские ситуации. Ты мне, между прочим, тренировку испортил.

– Ты всех пытаешься убить, кто тебе тренировку портит?

– Ты первый. В нашей империи нет безумцев, которые рискуют влезть в процесс тренировки.

– Извини, что пытался тебе помочь, – Сандар явно разозлился.

– Вот именно, только пытался. Я подумаю над тем, чтобы простить, – заявила я, надменно кивнув.

Сандар нахмурился, но сбить себя с темы не позволил:

– И все же ко мне в комнату забрались. Ничего об этом не знаешь?

– С чего такие выводы, что вообще кто-то забрался?

– Я почувствовал, – он продолжал сверлить меня внимательным взглядом.

– Драконья интуиция?

– Можно сказать и так. Значит, ты говоришь, что ничего об этом не знаешь?

– Нет, – я пожала плечами. – Но могу узнать. В нашем замке не принято проникать в покои наших гостей без их разрешения.

– Не стоит утруждаться. Я сам могу проверить. Есть у меня некоторые догадки.

– Сам? Пожалуйста, проверяй. Но зачем тогда ты вломился ко мне?

– Ты тоже нужна для проверки. Присядешь? – Сандар махнул рукой в сторону кресла, с которого я недавно встала.

Пожав плечами, вернулась на прежнее место и в ожидании взглянула на дракона.

– Только быстрей, пожалуйста. У меня дела.

Сандар хмыкнул, но ничего не сказал. Встал напротив меня и начал произносить заклинание, сплетая перед собой серебристые ниточки магии. Я с любопытством наблюдала, внешне расслабленно, а внутри просчитывала действие заклинания наперед.

Тень беспокойно завозилась и едва уловимо прошептала у меня в голове:

– Не нравится мне это…

Ниточка магии оторвалась от пальцев Сандара и поплыла ко мне. Вернее, только наметила путь движения, который я все же предугадала.

– Он нас вычислит! – завопила Саира.

Но до того как ниточка устремилась ко мне, я вмешалась в плетение, совсем легонько, на грани возможных ощущений, чтобы Сандар ничего не заметил. Редкие маги способны на столь незаметные касания к чужой магии, мне тоже не всегда удавалось, однако в этот раз получилось. Или нет?.. Или заметил?

Сандар вздрогнул, и заклинание рассыпалось серебристыми искорками, устроив в его руках настоящий фейерверк. Взгляд дракона внезапно сделался хищным, буквально пригвоздил меня к креслу.

– Что это было? – спросил он напряженно, всматриваясь в мое лицо. Ноздри странно подрагивали, а взгляд такой, будто он почуял след добычи.

– М-м-м… ты с заклинанием не справился.

– Я не о том! – Сандар мотнул головой, встряхнул с рук остатки магической энергии и шагнул ко мне.

Саира тихонько заскулила и вся сжалась. Чувствую, будь ее воля, сбежала бы отсюда или провалилась сквозь пол.

Стоп. Это он не мое вмешательство заметил, а восклицание тени услышал?!

Нет же, он не мог. Не мог услышать адресованную лично мне мысль. Сандар – не хрустальный дракон, а от всех остальных я свою голову вполне могу защитить. К тому же, ментальных прикосновений никаких не заметила. Он не мог.

– Что это было? – повторил Сандар, напряженно всматриваясь в мое лицо. Подошел, уперся руками в подлокотники кресла и навис надо мной.

Я оставалась спокойной.

– Не понимаю о чем ты. Поясни? – я невозмутимо приподняла бровь, мол, слушаю, говори.

– Голос. Чей-то ментальный голос в этой комнате.

– Наверное, это я слишком громко думала, – я усмехнулась.

– Ты? Обо мне?

– Об ужине. Сегодня на ужин обещали потрясающее мясо по-каррийски. Наши повара готовят его просто отменно. – Я даже облизнулась от удовольствия при воспоминании об этом блюде. Вкус у него на самом деле обалденный.

Глаза дракона хищно сверкнули. Пожалуй, промелькнуло в них нечто голодное. Вот только вместо того чтобы помчаться в столовую вытряхивать из поваров обещанный ужин, Сандар подался вперед и впился в мои губы поцелуем. Дыхание перехватило, сердце куда-то ухнуло, но не от страха – от нахлынувших эмоций. На удивление сладкий, упоительный получился поцелуй.

Но едва внутри начал разгораться огонь вместе с острым желанием вцепиться в дракона и притянуть к себе еще ближе, я со всей силы ударила его ногой в голень. Сандар тут же отпрянул, недовольно зашипел.

Пытаясь отдышаться, насмешливо сказала:

– Ничему-то тебя жизнь не учит. Все никак не можешь запомнить, что в нашей империи нечего без спроса лезть к девушкам с поцелуями.

Хорошо еще, что тень по-прежнему считает нас с ней виноватыми и тихо сидит, не рыпается, в восторженном экстазе от поцелуя не бьется и продолжения не требует.

– Помнится, в пещере ты сама меня поцеловала, первая. Или все это было только для того, чтобы усыпить мою бдительность, а потом жестоко отомстить?

Я улыбнулась и пожала плечами, мол, понимай как знаешь.

– Признайся, Леста, тебя все-таки тянет ко мне. Мы ведь оба с тобой взрослые, самостоятельные… – он провел кончиками пальцев по щеке, затем погладил подбородок. – Что нам мешает?

Ну, например, это странное притяжение, слишком сильное, пугающее тем, что может выйти из-под контроля. А еще моя тень. Как бы она ни рвалась к Сандару, именно из-за нее я вынуждена держаться от дракона подальше, чтобы не выдать свою тайну.

– Почему ты отталкиваешь меня? Если нам обоим это нравится…

Позволив себе еще немного насладиться лаской, потому что прикосновения Сандара действительно будоражили и заставляли сердце биться чаще, я перехватила его руку.

– Не стоит, Сандар. Это лишнее, – сказала я, глядя ему в глаза.

Долгое мгновение он смотрел на меня, но потом все же отстранился.

– И все же. Полагаю, ты имеешь отношение к проникновению в мою комнату.

– Поверь, я совершенно равнодушна к подушке, на которую ты по ночам пускаешь слюнки. Мне незачем проникать в твою комнату.

– Да, тебя заинтересовала совсем не подушка.

– А что же? – я изобразила интерес. Выдаст тайну или нет?

Сандар снова молчал какое-то время, с задумчивым прищуром рассматривая меня, словно оценивая. Но если он так уверен в том, что в его комнату кто-то забрался, и этот кто-то – я, если он точно знает цель моей вылазки, то есть ли смысл продолжать скрывать? Получается, я и без его слов знаю о книге.

Наконец Сандар произнес:

– Книга. С важной информацией о магии теней.

Ох, именно о магии? А это уже интересно! Я ведь даже название не прочитала, не говоря уже о том, чтобы просматривать страницы – просто копировала.

Однако я сохраняла невозмутимость. Благо, эмоциями прекрасно научилась владеть.

– Интересно. Пожалуй, в свете последних событий такая информация действительно могла бы нам пригодиться. Поделишься?

– А нужно? – хмыкнул Сандар. – Ты ведь уже и так все раздобыла.

Я нахмурилась, продолжая притворяться.

– У тебя украли книгу? Если это так…

– Нет, – перебил Сандар.

– Тогда ничего не понимаю.

– Неужели? А может быть, существуют заклинания, скажем, для копирования с одного носителя информации на другой?

Проклятье, неужели прокололась на воссоздании иллюзии? Остаточной магии на книге быть не должно – я за собой всегда подчищаю. Защиты на книге не было, сигнальных заклинаний – тоже. Остается одно. Все же что-то не так с иллюзией. Бывает, мелочь, сам не заметишь, решишь, что иллюзия идентична. А для ее создателя – нет, разница ощутима, может быть, та деталь была важна именно для него.

– Заклинания существуют. Но если кто-то оставил следы использования магии, значит, его можно вычислить. – Я широко улыбнулась и хорошо отрепетированным доброжелательным тоном предложила: – Наша империя готова оказать содействие в поисках того, кто незаконно проник в твою комнату.

Сандар снова просверлил меня взглядом. Вот знает же, знает, что доказать не сможет! А без доказательств все догадки остаются просто догадками.

– Боюсь, твое, – он выделил это слово интонацией, – содействие мне ничем не поможет.

Конечно. Не буду ведь сдавать саму себя.

– Мы можем позвать отца, – я улыбнулась еще шире. И с сочувствием поинтересовалась: – Книга очень важная была? – Тут будто вспомнила: – Ах да, ее ведь не украли…

На лице Сандара возникло непередаваемое выражение. Можно растолковать примерно как: «И не стыдно тебе издеваться?! Сама ведь знаешь, что я прав!»

– Ладно, Леста, – дракон вздохнул и без разрешения плюхнулся в соседнее кресло. Но, раз уж он в некотором роде пострадавшая сторона, решила не одергивать. – Информация в книге действительно любопытная, но ответов не дает. А ситуация – серьезная. – Он устало прикрыл глаза. – Мы со Штэром не были знакомы до того, как отправились в империю. Но все же он дракон, один из нас. Мы должны расследовать его убийство.

– Расследование ведется, – я кивнула. – У тебя есть какие-нибудь предположения?

Быстрый, оценивающий взгляд. Сомнения. И – ответ:

– Я не знаю, кому это могло понадобиться.

Ну да, о мастере теней рассказать он все равно не может, ведь не знает, что мне об узнике тоже известно.

– Но то, что случилось со Штэром… никому не позавидуешь.

– А что с ним случилось? – мягко уточнила я. Хотелось, чтобы он объяснил это со своей стороны, так, как это видит и понимает дракон.

– Тень Штэра не улетела сама – ее вырвали. Вместе с душой, потому что после смерти душа переплетается с тенью. Мы привыкли к тому, что после смерти душа оказывается в Мире Мертвых. Мы не можем точно знать, что ждет нас в этом мире, но уверены в одном – душа обретает свободу. А сейчас… душа Штэра не свободна. Кто-то завладел его тенью.

Сандар немного помолчал. Потом задумчиво продолжил:

– Знаешь, такого никогда не случалось. Тени у нас живые, самостоятельные. Есть заклинания, которые позволяют воздействовать на чужие тени и тем самым находить брешь в защите дракона. Есть заклинания, которые оберегают тень от чужой магии. Но мы воздействуем на тени живых драконов. Через тень можно ударить, если сумеешь преодолеть защиту на ней. Через тень можно даже убить. Но когда дракон умирает, тень больше не трогают. Не только потому, что душа неприкосновенна, хотя это тоже. Какие бы цели убийца ни преследовал, чего бы ни добивался, но все это касается жизни. Дракон был помехой, а теперь убит? Прекрасно. Можно дальше вершить свои дела. Но не трогать душу убитого дракона. Это против правил. Это противоречит законам Вселенной. А к тому же… когда душа сплетается с тенью, она обретает такую защиту, которую пробить невозможно. По крайней мере, так считалось до сего дня.

– Я не совсем понимаю. Если душа неприкосновенна, если вы просто не трогали тени убитых, то откуда вам знать, что там есть защита, которую не пробить? Может быть, никакой защиты нет, вы просто не проверяли?

– Вероятно, все же когда-то проверяли, – Сандар невесело усмехнулся.

– Значит, нам попался кто-то очень могущественный…

– Да, очень. Я не представляю, какое заклинание способно насильно оторвать от тела тень мертвого дракона. Я даже не знаю, нужна убийце душа или именно тень.

– Или тень вместе с душой…

В голове что-то щелкнуло. Тень вместе с душой. Душа вместе с тенью. Вот в чем проблема! Вот почему наше заклинание по призыву души не сработало! Ее не только убийца дракона удерживал. У души есть весьма тяжелый довесок – тень!

– Сандар, – я ощутила, как во мне разгорается азарт. – У меня есть идея.

– Какая? – дракон тут же подобрался, будто готов прямо сейчас ринуться в бой. Не скажу, что потребуется драться. Но кто знает? Вдруг идея сработает, а вслед за тенью и душой к нам завалится сам похититель? Встреча вряд ли пройдет гладко, учитывая нехилые способности возможного противника.

– У нас есть заклинание, чтобы призвать душу умершего. Как раз предназначено для случаев, когда душа покидает тело и блуждает где-нибудь по миру. У вас есть заклинание для воздействия на тень. Наше заклинание не сработало, потому что душа не одна, а привязана к тени. Ваша магия не сработала, потому что позволяет воздействовать только на тень, без привязанной к ней души.

Глаза Сандара тоже загорелись. Он, кажется, уже понял, что я собираюсь предложить.

– Нужно объединить наши заклинания. Два в одном.


Следующую пару часов мы активно обсуждали, что и как лучше сделать. А еще через несколько минут шли по коридорам нашего, не императорского, замка по направлению к ритуальным залам. Переноситься сразу в зал не стоило, чтобы не засорять место проведения ритуала посторонней магией. Так что пришлось пройтись пешком, но мне даже приятно было вновь очутиться в родных стенах, насладиться чувством надежности и защищенности, чего совсем не ощущалось в том же императорском замке. И вообще больше нигде.

Зал, выбранный мною для ритуала, встретил дуновением знакомой магии. Еще не выветрилась. Приятно. Это в императорском замке все чужое, а здесь – такое родное и знакомое, каждая руна в магических символах, каждый камень в полу, специально окрашенный в свой цвет, каждая бутылочка в прикрытых щитами ящичках.

– Это ваш родовой замок, здесь вы раньше жили? – спросил Сандар, наблюдая, как я провожу рукой по столу. Стол здесь поставлен специально, на нем очень удобно подготавливать что-нибудь к ритуалу, те же зелья подогреть или крови нацедить.

– Да. Отец ведь совсем недавно стал императором. К императорскому замку еще толком не привыкли. А здесь все родное, все знакомое, пропитанное нашей магией. Это тоже важно, проще настроиться на ритуал.

Странно. Зачем все это рассказываю? Могла ограничиться коротким «да». Но почему-то захотелось поделиться мыслями, ощущениями. Когда Сандар не лезет целоваться, с ним, пожалуй, даже уютно. Или, можно быть, это родные стены так на меня действуют?

– Пока мы шли, мне показалось, здесь довольно пустынно. Или ты вела меня тайными коридорами, стыдно показать родне?

– А нет никакой родни. Здесь остались только слуги, приглядывают за замком, поддерживают в чистоте. Но на глаза не показываются.

Взяв все необходимые для ритуала предметы, я прошла к подходящему переплетению узоров. Символ для вызова призраков, некое подобие магической клетки, находился в самом дальнем углу.

Призраков у нас довольно часто приходится вызывать, каждый раз, когда кого-нибудь с концами убивают. Не оставлять же его бродить по империи, да жизнь всем остальным портить? Так что ритуал этот известен всем магам. Символы для него начертить можно хоть на земле, но стабильность в таком случае будет оставлять желать лучшего. А нам нужно, чтобы наверняка. Значит, используем заготовку с вырезанными прямо в камне магическими знаками.

– Вы всех с собой взяли в императорский замок? – удивился дракон.

– Конечно. Папа стал императором и взял меня.

– Вас двое?

– Да, – я пожала плечами.

Дракон нахмурился.

– Я считал, каждый род демонов достаточно многочисленный. По крайней мере, именно такие у нас сведения.

– Не каждый. Но… разве у вас нет сведений о жестоких и коварных интригах, которыми демоны упиваются?

Сандар какое-то время помолчал. Видимо, переваривал информацию.

– И ты тоже?

– Отец отомстил за всех, когда я была маленькой. А сейчас меня больше привлекает обучение у наставника. Он не интриги преподает, а магию и боевые искусства. Это гораздо интересней.

– Леста, но почему?

– Что «почему»? – я повернулась к нему, отвлекшись от раскладывания черных камней по углам ритуального рисунка.

– Почему весь ваш род?

– Наш род силен и приближен к императору. Мы всегда стояли рядом с ним. А другие завидовали и строили козни. Как видишь, вполне успешно.

– Я слышал… это ваш род предотвратил покушение на императора с его семьей?

– Какое из? – я усмехнулась. – Но ты прав, последнее крупное покушение предотвратили мой дядя и двоюродные братья.

– Теперь понимаю, почему император выбрал именно вас.

Я Сандара проигнорировала, вернувшись к подготовке. Почему прежний император назначил на свое место именно моего отца – вопрос, конечно, интересный. Но темы такого уровня не стоит обсуждать с представителем соседнего королевства, тем более с принцем.

– Тебе точно ничего не понадобится? – уточнила я, когда камни расположились на нужных местах.

– Нет. Наша магия не так сильно привязана к ритуалам, как ваша. Мы опираемся на заклинания и силу мысли.

– Мы тоже, – я усмехнулась, не удержавшись от некоторого самодовольства. Что уж поделать, магия демонов всегда вызывала во мне чувство гордости. – Мы и без ритуалов многое можем. А если с использованием крови… такая магия драконам даже не снилась.

– Согласен. Драконам обычно не снятся перемазанные кровью демоны.

Я фыркнула и продолжила приготовления. Больше не разговаривали. Сандар внимательно, пожалуй, даже с любопытством наблюдал за моими действиями.

– Готов? – спросила я, взглянув на дракона.

– Начинай, – сказал он, утвердительно наклонив голову.

Ну что же… будем надеяться, Сандар не напутает, когда нужно присоединяться к ритуалу. Дожил ведь как-то до своих лет, не убился.

Я встала в центр символа призыва, вынула из ножен ритуальный кинжал и принялась читать заклинание.

– Kaarre…

Безжалостно разрезаю кожу на запястье и стряхиваю три капли крови на ближайший кристалл в переплетении нарисованных линий. Тот вспыхивает красным сиянием. Красиво, притягательно и зловеще красный свет пробивается сквозь прозрачный темный камень.

– Felte…

Еще три капли – на следующий кристалл. Тоже вспыхивает.

– Arkaniere…

Еще три капли, на третий кристалл.

Так я окропила все семь кристаллов и, вернувшись в центр, продолжила читать заклинание. В нужный момент провела острием вдоль руки – на этот раз крови потребуется больше – и позволила густой, темной жидкости стекать в такт словам заклинания. Медленно и неохотно кровь наполняла углубление в центре символа у меня под ногами.

Что-то оно сегодня не течет…

Так, ну-ка еще раз вдоль вены! Отлично, вот теперь гораздо лучше.

Вместе с тем, как кровь наполняла углубление в полу, концентрация силы вокруг нарастала. Я скрутила магическую энергию в сеть и развернула над ритуальным рисунком. Рядом зазвучал голос Сандара. В сеть начала вплетаться посторонняя магия, незнакомая, с привкусом чего-то далекого, словно ветром принесенного. Тень неуверенно завозилась под заклинанием. Переглянувшись с Сандаром, одновременно бросили зов. Переплетенная магия взметнулась и отправилась на поиски Штэра.

Я звала душу. Сандар звал тень дракона.

Восприятие времени смазалось.

В какой-то момент я ощутила отклик. Сеть рванула в том направлении. А перед мысленным взором возник незнакомый демон. Живой.

Сеть касается этого демона, я вижу тень под его ногами, странно насыщенную, колеблющуюся, словно живую. Тень дракона. Удар. И меня отбрасывает назад.

Не сумев восстановить равновесие после внезапного толчка, я повалилась на пол.

Пару минут пыталась проморгаться – перед глазами плыли круги. Когда зрение вернулось, заметила Сандара, сидящего рядом со мной на полу. Дракон растерянно моргал и осматривался по сторонам. Кристаллы вновь были черными – ритуал завершился. Но, вакр его задери, завершился не так, как должен был!

– На нем защита, – произнес Сандар.

– Понял какая? – тут же уточнила я.

– Не совсем. Такой тип защиты мы ставим на тени, чтобы никто на них воздействовать не мог. Но вот такой мощной и сложной защиты я еще не встречал, – Сандар мотнул головой. – Ударило неслабо.

А ему, похоже, досталось сильнее. Я-то звала душу, а защита стояла на тени, так что все логично – по Сандару пришелся основной удар.

– У тебя кровь, – сказала я, заметив тонкую струйку, стекающую от носа к губе. Зачем-то потянулась к дракону, стерла кончиком пальца.

От моего прикосновения Сандар замер. Что-то странное мелькнуло в его глазах, но уже в следующий миг он усмехнулся:

– Сама тоже вся кровью перемазана. Так себе у демонов магия, если постоянно приходится кровью истекать.

– У нас регенерация хорошая, – я пожала плечами. – Если правильно помню, даже лучше, чем у драконов.

– Не уверен. Но спорить не буду. Кстати, тебе не знаком этот дракон?

– Какой дракон?

– Которого мы видели.

– Тебя очень сильно шибануло, да? – спросила я с напускным сочувствием. – Если ты не заметил, это был демон.

Лицо Сандара изумленно вытянулось. Подумал немного. Хмыкнул.

– Я не буду кидаться ответными обвинениями и мудро предположу, что кто-то из нас разучился отличать демонов от драконов. Кто-то, – повторил он, намекая, что не сказал прямо, что я. Хотя явно так подумал!

– Это было не слишком мудро. Я бы предложила перечислить внешние отличия демонов от драконов, а затем описать увиденного типа, но, боюсь, все гораздо сложнее.

Сандар кивнул.

– Все дело в нашем восприятии. Заклинание искажает его. Ты – демон и увидела демона. Я – дракон и увидел дракона, потому что…

– Потому что он полукровка, – завершила я мысль.

Немного помолчали.

– Знаешь, что это значит? – поинтересовался Сандар.

– Даже не представляю. Наполовину демон и наполовину дракон – это редкость. Не могу припомнить ни одного примера.

– Я тоже. Но, вероятно, стоит выяснить, покопаться в документах.

– Стоит.

Еще немного помолчали.

– Значит, на нем защита для тени? – уточнила я, решив проверить, все ли верно понимаю. – Он защитил тень, а поскольку после смерти душа дракона сплетается с тенью, вместе с тенью была защищена и душа?

– Вроде бы так… – с сомнением согласился Сандар. И я прекрасно понимала эти сомнения.

– Тогда что у него делала тень Штэра? Ты сколько теней видел?

– Одну, но… – дракон прищурился. Кажется, почуял след. – Одна тень, но двойная!

– Он объединил две тени?

Любопытно, что я ничего подобного не заметила. Да, тень была именно драконья, но чтобы две в одной? Нет, таких нюансов рассмотреть через исказившее суть заклинание мне не удалось, но оно и понятно – я не дракон и в магии теней пока не разбираюсь.

– Как будто бы склеил.

– Значит, именно так он и похитил тень Штэра.

– Не обязательно. Он обладает очень могущественной магией. На что эта магия способна, мне неизвестно. О методах тоже можно только догадываться. Унести тень с места преступления он мог каким-нибудь другим способом. И уже потом объединить со своей.

– Мне другое интересно. Это ли цель?

– Объединение теней… цель или средство? – подхватил Сандар.

– Да. Вот что, по-твоему, дает объединение теней?

– Тебе честно? Я понятия не имею. Никто и никогда подобного не делал.

– Значит, нам придется это выяснить.

– Выясним, – глаза Сандара заблестели решительностью.

А потом он наконец поднялся на ноги и помог мне. Я почему-то приняла от него помощь, хотя прекрасно встала бы и сама. Рассмотрев заляпанную кровью руку, нос уже зажившим порезом вдоль вены и поперек, на запястье, Сандар медленно провёл по коже пальцами. Сделалось немного щекотно – это голубоватое облачко, чуть влажное на ощупь, окутало руку. А когда магия рассеялась, кожа буквально сияла чистотой.

Я могла бы сама. Но все же улыбнулась:

– Спасибо, Сандар.

Какое-то время он еще удерживал мою руку. Тень снова заскреблась, завозилась чего-то. И тут я чуть не выругалась, потому что в голове раздалось отчетливое предложение:

– А давай мы его поцелуем?

– Ты рехнулась? – послала в нее раздраженную мысль.

– Но он же… он такой…

В общем, пришлось с Сандаром срочно прощаться. Пока чокнутая тень не свела с ума еще и меня. К счастью, Сандар не рвался продолжать разговор. Каждому было что обдумать. Ему, пожалуй, даже больше. Магия теней – как раз по части драконов. Но мы в стороне тоже не останемся. Вычислим этого полукровку, никуда не денется!


Глава 12

Вот уже несколько часов я изучала книгу. Да-да, ту самую, которую скопировала у Сандара. В моем варианте это выглядело как тетрадь, в процессе перелистывания чудесным образом утолщавшаяся. Естественно, это оказался не любовный роман, ни в нежно-розовой, ни в ядовито-розовой обложке. И не механика построения скоростных порталов в сложных условиях. На самом деле надпись на обложке гласила: «Нестандартные и малоизвестные теории магии теней».

Вообще в книге имелась масса полезной информации. Ну, наверное. Если судить по сложным названиям и незнакомым словам, информация должна быть невообразимо полезной. Вот только я ни грахта в ней не понимала. Нестандартные теории! Попробуй разобраться в нестандартной теории, если даже самых основ не знаешь.

Но все же мне повезло. Сразу после предисловия нашелся коротенький справочник по общей теории. То есть как раз по той, которая мне нужна. А в ней отыскалась парочка заклинаний, судя по всему, сложных и энергоемких, зато вполне понятных. И крайне мне необходимых.

Еще раз перечитав приглянувшееся заклинание, воспрянула духом. С этим, пожалуй, можно попробовать! Вопрос только в том, стоит перестраховаться или не стоит. Отца, чтобы наблюдал за процессом и в случае чего мог вмешаться, отвлекать от дел не хочется. С этими драконами у него и без меня дел невпроворот. Налаживание контактов и достижение с ними, так сказать, понимания, тоже никто не отменял. Так что отвлекать отца не стоит. Шаиттару я сама не доверяю. А кроме них, о моей тени не знает никто. По крайней мере, об ожившем ее варианте. Ладно, рискну.

Интересно, сама тень может помешать наложению заклинания и что-нибудь испортить?..

– Эй, Саира, – позвала я, вновь шагая по коридору родового замка. На этот раз моей целью был другой зал, не ритуальный, но хорошо защищенный от магических взрывов. Кто его знает, заклинание все же весьма энергоемко. – Ты ведь сильно испугалась, когда почувствовала присутствие убийцы с магией теней?

Тень зарычала. Мысленно, но впечатляюще.

– Испугалась…

– Хочешь от него защититься?

– Хочу!

– Прекрасно. Это мы сейчас и будем делать.

Я вошла в зал, проверила его на наличие защиты и сняла с тени маскировку. Та блаженно потянулась, пробежалась к стене, подпрыгнула, совершила в полете кувырок и… ну, прямо так в кувырке, кверху пузом, и подлетела обратно ко мне.

Тень зависла рядом со мной в воздухе, я зависла от мыслительного процесса. От вопроса «ты так можешь?!» удерживало только одно. Если висит, значит, действительно может.

– Надоело сидеть под заклинанием. Энергию некуда девать. Бегать хочется, – пояснила Саира, не меняя положения. – Может, ну его, это заклинание?

– Это наша защита. От драконов. Вот тебе нравится хрустальный дракон?

– Он противный.

– Вот. Он еще и гадость может нам сделать, если узнает о тебе.

– Я его покусаю.

– Покусаешь, – я не стала спорить. – Но только когда я научусь тебя защищать, чтобы точно быть уверенной в твоей безопасности.

Тень перевернулась, приземлилась обратно на пол и уставилась на меня.

– А Сандар? Сандару можно показать?

– Сандару покажем. Но тоже позже. Потерпи немного, ладно?

Как с маленьким ребенком разговариваю, честное слово!

– Ладно, – буркнула тень. – Но давай мы его поцелуем?

Чуть не ляпнула какую-нибудь ерунду в духе: «Никогда! Только через мой труп!» – но тут меня озарило идеей.

– Если поцелую, то ты прекратишь попытки ему показаться и будешь тихо сидеть, пока не разрешу выползти из-под маскировки.

Саира поразмышляла. Минуты две размышляла. Потом все же кивнула:

– Договорились. Я могу подождать.

– Прекрасно. А теперь переходим к делу. Сейчас я наложу на тебя защитное заклинание. Это должно хоть немного обезопасить тебя от всех тех, кто попытается причинить нам вред.

От убийцы Штэра вряд ли защитит, раз уж он опытного дракона прибил, но от остальных… если верить книге, должно помочь!

– Сиди тихо. Не дергайся. И, пожалуйста, не мешай мне. Но если почувствуешь сильный дискомфорт, можешь сказать.

– А если я буду биться в агонии? – вопросила Саира, из-за чего я воздухом подавилась.

– Ты не переживай. Я – не хилый дракон, окончательно умереть не должна. В крайнем случае восстанем с тобой из мертвых.

Тень это не успокоило, но сопротивляться не стала. Вместо того чтобы сесть, разлеглась на полу, положила голову на вытянутые вперед лапы и тяжело вздохнула, мол, делай со мной, что пожелаешь, я заранее готовлюсь страдать. Позерка. Хоть бы вздохи не изображала, ей все равно воздух не нужен!

Раскрыв тетрадь на нужной странице, еще раз пробежалась глазами по заклинанию, чтобы в важный момент не споткнуться, и начала зачитывать вслух.

Ощущения были… странные. Под действием заклинания вокруг собиралась магия темными сгустками теней. Они кружились, перетекали, обволакивали Саиру. И здесь ощущения раздваивались. Магия расползалась по тени, но я чувствовала эти прикосновения, вернее, их отголоски. Словно это по моей коже растекалась защитная пленка. И в то же время не совсем. Когда Шаиттар ударил по тени, ощущения были иные. У меня в груди будто сквозную дыру прожгли. А сейчас иначе, отдаленно. Может быть, все зависит от яркости ощущений?

К концу заклинания магия бесследно впиталась в тень, словно ее не бывало.

– Как ощущения? – полюбопытствовала я.

– Уже никак. Никаких изменений.

– Хм… ну ладно. Может, еще одно заклинание попробуем? Не знаешь, их вместе можно применять?

Ну а вдруг? Вдруг Сара знает! И она не разочаровала:

– Все тени носят сразу несколько заклинаний.

– Серьезно? Ты это чувствуешь?

– Да.

А может быть, Саира вообще научит меня магии теней? Раз уж подключиться к информационному полю до сих пор не удается. Кстати, идея. Боги, какие перспективы! Но… со всем разбираемся по-порядку.

– Какие именно заклинания на них, тоже чувствуешь?

– Нет. Только разницу между защитными оболочками. Ощущаю, что там не одна. Разные есть. Но это только драконам ведомо, что они делают ради нашей защиты.

Или саму тень тоже нужно для начала обучить.

– Ну что же… значит, накладываем второе заклинание.

Это выглядело иначе. На этот раз магия окутала тень золотистым коконом, но когда прозвучало последнее слово заклинания, золотистое сияние полностью исчезло. Зато, внимательно присмотревшись, я смогла все же различить тонкую золотистую пленку, а под ней – черную. При обычном взгляде не видно, но когда начинаешь рассматривать так же, как смотришь на переплетения магии, уже замечаешь, что защита действительно есть, перед тобой не голая тень.

Никогда не всматривалась в тени драконов. Интересно, теперь, зная, на что смотреть, я смогу увидеть защиту на них?

Какое же упущение эта магия теней! И какие теперь перспективы!

Обязательно нужно во всем разобраться. А для начала – проверить, действует ли защита, установленная мной. Последнюю мысль я озвучила. Тень тут же отреагировала и с надеждой спросила:

– К Сандару?

– Мы договорились, что ты ему показываться не будешь.

– К Сандару – целоваться?

– Это не поможет нам узнать, есть на тебе защита или нет.

– Но это будет приятно.

Она сведет меня с ума.

– Учти, я согласилась только на один поцелуй.

– Зря. Тебе же нравится.

Мне вдруг подумалось, что спорить с собственной тенью – это какой-то бред, так что отвечать ей не стала.

Открыв портал, перенеслась в лес, где мы уже не раз с Саирой разминались. Тень пейзаж тоже узнала и радостно понеслась среди деревьев – растрачивать невостребованную энергию. У меня такой потребности не было. В раздумьях прислонившись к дереву, собиралась поразмыслить над дальнейшими действиями.

В первую очередь, пожалуй, стоит поговорить с Саирой, понять, не знает ли она, каким образом драконы пользуются информационным полем – ответ на этот вопрос найти в скопированной книге не удалось. Итак, сначала разговор с Саирой. Пора выяснить, что ей вообще известно о драконьей магии и чем она может помочь. А дальше…

Но тут пришла мысль от Саиры.

– Я чувствую его, совсем рядом!

В первое мгновение подумала, что речь об убийце Штэра, владеющем магией теней. А потом уловила в эмоциях восторг.

Проклятье.

– Стой! Не смей! – на ходу набрасывая иллюзию светловолосой драконицы, рванула за тенью.

– Целоваться! – завопила Саира и пуще прежнего припустила через лес.

То ли на эмоциях, то ли еще по какой причине – не знаю, что дернуло так поступить – сплела энергетический жгут, сотворила из него лассо и набросила тени на шею. Сама не поняла, как это получилось. И поначалу не поверила, что… действительно получилось! Вместо того чтобы пройти сквозь тень и упасть на землю, лассо затянулось у Саиры на шее.

Жгут натягивается, рывок – и мы вместе летим по земле кубарем.

Я вовремя сгруппировалась и затормозила возле пенька. Саира распласталась рядом.

– Ты что творишь?! – возмутилась тень.

– Это ты что творишь? – зашипела я. – Совсем рехнулась?! Забыла, что обещала сидеть и не высовываться?!

В некотором роде с тех пор, как тень заговорила, стало проще. С ней теперь можно поговорить, а Саира уже не притворится, будто не понимает разумную речь. Речь она понимает. Значит, буду спрашивать по-полной!

Разозлившись, дернула жгут на себя. Саиру перевернуло и подтащило ко мне. В развороте на лету наглая тень заехала мне в живот хвостом. Между прочим, весьма ощутимый удар!

Собиралась уже прочитать тени парочку нотаций, когда ощутила неподалеку сильный всплеск магии. Пожалуй, даже взрыв. А потом еще один, и еще.

– Сандар, – тут же отреагировала Саира.

Не сговариваясь, подскочили и поспешили вперед – посмотреть, что происходит. По пути набросила еще одну маскировку, чтобы дракон не смог обнаружить.

С нашим приближением послышались голоса.

– Сандар, ты не хочешь объяснить мне, что происходит? – прозвучал строгий голос Ташэля.

– Если б я сам понимал… – мрачновато отозвался Сандар.

– Твоя магия. Этого не было уже очень давно.

– Больше десяти лет. Знаю.

– Почему именно сейчас? – не унимался Ташэль. – Мы должны ответить на этот вопрос.

– Я думаю, это как-то связано…

– С демонами?

Пауза. И ответ:

– Да, с демонами.

– И это может быть опасно. Не стоило брать тебя в состав делегации.

– Серьезно, Ташэль? Ты уверен, что это ты меня взял? А вспомни, кто вообще предложил наведаться в империю?

Стоп. Это что же получается? Идея посетить новоиспеченного императора пришла в голову Сандару?!

– Прекрасно помню. Но это не причина брать тебя с собой. Стоило оставить тебя в замке.

– Под присмотром папы и мамы? – хмыкнул Сандар.

– Тебе бы стоило держаться подальше от имперского двора, – Ташэль проигнорировал сарказм. – И от империи вообще. То, что происходит с твоей магией, очередное тому подтверждение.

А что это происходит с его магией? Надо бы подобраться поближе.

– Я ни в чем не смогу разобраться, если буду сидеть в четырех стенах.

– Я не ободряю, Сандар. Не будь ты моим братом, давно бы… – дракон замялся и почему-то замолчал.

Но Сандар закончил за него:

– Убил бы меня? Что, Ташэль? Думаешь, не знаю, что бы ты со мной сделал?

Что самое удивительное, Ташэль не стал отрицать.

– Все слишком серьезно. На кону может стоять благополучие не только нашего королевства, но и всего мира. Ты рискуешь, Сандар. Очень рискуешь. И я не хочу, чтобы мой родной брат… стал причиной ужасных событий.

Очередная вспышка магии. Я отодвинула ветку невысокого деревца, чтобы внимательнее рассмотреть, что происходит на поляне, и тут драконы внезапно повернулись ко мне. Проклятые ящеры! Да как они могли меня учуять?!

Впрочем, в следующую секунду я уже знала ответ. Тень Сандара припала на передние лапы, всего на мгновение, а потом припустила в моем направлении. Я собиралась в очередной раз сбежать, но Сандар, похоже, отдал тени приказ, и та остановилась. Хм… или тень у него – мальчик? Тень он? Как это правильно говорить? Его тень остановился? Тьфу, совсем рехнешься с драконами!

– Пожалуйста, не убегай, – попросил Сандар, словно глядя на меня. Но ведь он не мог видеть меня сквозь маскировочное заклинание. Точно знаю, не мог!

Видеть не мог, но, похоже, чувствовал. Даже не он – его тень ощутила наше с Саирой присутствие. И оповестила хозяина.

Ташэль перевел напряженный взгляд на Сандара, но тот продолжал смотреть в ту сторону, где пряталась я. Значит, правильно предположила. Тень почувствовала, подала сигнал Сандару, а тот уже мысленно предупредил брата.

– Я не причиню тебе вреда, – пообещал Сандар, не делая попыток приблизиться. – И… – он запнулся, но все же произнес: – Кидаться на тебя тоже не буду. Я себя контролирую. Ты, думаю, тоже. Давай просто поговорим. Мы можем просто поговорить?

Я помедлила в раздумье.

На мне хорошая иллюзия, очень хорошая. Но где гарантия, что драконы не заметят магии?

Поговорить, опять же, не помешает. Хотя бы для того, чтобы выяснить, насколько качественную защиту удалось навесить на тень.

Защита, конечно, будет подозрительно выглядеть. Но, может быть, оно и к лучшему. Подозревал меня, теперь будет подозревать незнакомую драконицу с теми заклинаниями на тени, которые есть в скопированной кем-то книге. Что ж, пожалуй, стоит рискнуть.

– С тобой поговорю. Второй пусть уходит, – сказала я, тем самым окончательно выдавая свое присутствие. До этого хотя бы можно было сделать вид, будто драконам почудилось.

Братья переглянулись. Ташэль нахмурился и уже открыл рот, явно собираясь возразить, но Сандар качнул головой:

– Не стоит. Позволь нам поговорить. Все будет хорошо.

– Уверен? – хмыкнул Ташэль. – Демоны «спасибо» за спаленный лес не скажут.

Стоп. Это с чего они тут лес палить собрались?!

– Уверен. Никаких разрушений.

– Ладно.

Ташэль ушел порталом, Сандар снова повернулся ко мне.

– Выйдешь? Или так и будешь прятаться?

– Выйду.

Я сбросила маскировочное заклинание, по крайней мере, то, которое скрывало мое присутствие, и зашагала к Сандару в облике светловолосой драконицы.

– Можно? – уточнила тень почему-то шепотом.

По эмоциям, сопроводившим мысленный вопрос, поняла, о чем она спрашивает.

– Можно.

Тень радостно подпрыгнула и рванула к тени Сандара. Та (или все-таки тот?) сорвалась с места и не менее резво поскакала навстречу. Уже спустя пару секунд на поляне резвились две сумасшедшие тени.

Сандар проводил их глазами, странно улыбнулся и вновь перевел взгляд на меня.

– Кто ты такая? – спросил он. – И что делаешь на территориях империи?

– Какой странный вопрос, – я усмехнулась. – По крайней мере, странно услышать этот вопрос от дракона, разгуливающего в лесочке на территории империи.

– Присядешь? – он махнул рукой на заросли мягкой травы подле нас, после чего создал мини-портал и, выудив оттуда небольшой тонкий коврик, расстелил его на земле. – Прошу.

– Благодарю. – Я вежливо кивнула и устроилась поверх. Трава под ковриком не желала мяться и слегка пружинила. Так что получилось весьма удобно и мягко.

– Так что же? Если желаешь знать, кто я такой, я расскажу. Может быть, ты слышала, в империю прибыла делегация драконов. Я – один из представителей драконов в этой делегации. Но ты? Ты живешь здесь?

Солнце приятно припекало, легкий ветерок шелестел верхушками деревьев по краям поляны. При ярком свете карие глаза дракона искрились горячим, расплавленным золотом. Красиво, можно полюбоваться.

– Я жила в империи. Меня воспитывали демоны, но жила я здесь. Поэтому, к сожалению, не так много знаю о драконах и о самой себе, как мне бы того хотелось.

Сандар внимательно всматривался в мое лицо. Странно это… Странно осознавать, что он сейчас изучает чужие черты, не мои.

– Почему? – наконец спросил он после некоторого молчания.

Я покачала головой:

– Долгая история. Может быть, когда-нибудь расскажу, но не сегодня. – И улыбнулась, чтобы смягчить отказ: – Кое-чего мне все же удалось добиться. Недавно каким-то образом почерпнула знания из информационного поля.

– Вот как? – Сандар удивился. – Тебя никто не учил, но ты смогла что-то вытащить из информационного поля?

– Это странно?

– Да. Можно сказать, странно, – задумчиво произнес Сандар. – И что же тебе удалось узнать?

– Заклинания для защиты тени. Кстати, можешь сам посмотреть. Как раз думала, как бы выяснить, насколько они у меня получились.

Сандар посмотрел на тени. Те резвились неподалеку от нас. Больше всего это походило на игры в салочки, хотя временами они обнюхивали друг друга, тыкались любопытными мордочками в бока или падали на землю, начиная на ней кувыркаться. В приличном смысле этого смысла. Кататься, крутиться. Собственно, за этим сомнительным занятием наши взгляды и застали их.

– Иди ко мне, – Сандар протянул руку, подманивая тень.

Обе тут же прекратили заниматься непотребством и вытянули головы по направлению к нам. Саира поднялась первой, неторопливо посеменила к Сандару. Тень Сандара последовала за ней.

– Ну что, давай знакомиться? – спросил дракон, когда Саира с любопытством приблизилась к нему.

Та скромно потупилась и ткнулась мордочкой в ладонь. Сандар улыбнулся, потрепал Саиру по голове.

– И как зовут нашу красавицу?

Если бы тень могла произносить звуки, она бы сейчас замурчала, как гигантская кошка. По крайней мере, нечто подобное прокатилось у меня по голове. Так что я не сразу поняла, что Сандар обращается ко мне. Ах, ну да, с чужой тенью, похоже, не может разговаривать даже дракон. Или у них это что-то вроде вежливости?

На всякий случай обратилась к тени мысленно:

– Помни о нашем договоре. Ведешь себя спокойно, не высовываешься и ничем не выдаешь, что я – это я. С Сандаром не заговаривай.

Дракону тем временем ответила:

– Ее зовут Саира.

– Красивое имя, – он продолжал ублажать мою тень, а та и рада стараться. Завалившись на спину перед драконом, чтобы подставить под руку живот, блаженно перебирала лапами.

– Он такой чудесный! – сообщила Саира. Оставалось понадеяться, что драконы не могут слышать обращенные не к ним мысли чужих теней. – Ты будешь его целовать?

– Может быть, не сейчас?

– Ладно. Пусть сначала меня приласкает. А потом ты его поцелуешь, – благосклонно разрешила Саира. Как будто одолжение сделала!

– Защита на ней стоит, – заключил Сандар, внимательно, с легким прищуром рассматривая тень. – Все правильно, ошибок не вижу.

– И насколько эта защита надежна?

– Бывает, конечно, намного более эффективная и сложная защита, но этой вполне хватит, чтобы обезопасить от средней руки мага. Но… хм… – Сандар взглянул на меня. – Как тебя зовут? Ты так и не представилась.

– Ты тоже.

– Сандар.

– Шейса, – назвала первое попавшееся имя. Есть у меня знакомая – надменная леди, из вампиров. Самомнение зашкаливает, мужчин меняет как перчатки. Не знаю, почему вдруг вспомнилась. Так… стоп! Знаю почему! Знаю! Точно, это ведь ее род мы заподозрили в измене, когда мысли некоторых аристократов подслушали на приеме в честь прибытия драконов. Думали еще, как к ним подобраться, подробности выяснить. Но времени из-за тех же драконов на обдумывание не было. А Шейса вполне пригодится, через нее можно подобраться к главе рода. Она же надменная дурочка, она ничего не поймет – подумает, что принцесса сама к ней в руки пришла. А тут мы их всех и поймаем. Да, надо будет отцу подкинуть идейку.

– Шейса, – произнес Сандар, глядя мне прямо в глаза…

Кажется, он собирался сказать нечто важное, но тут тень, о которой он как-то забыл, недовольно дернулась. Скосив взгляд, успела увидеть, как Саира прикусила его руку. Не больно, своего любимчика она вряд ли могла обидеть. Но весьма демонстративно.

– А тень с характером. Как и ее хозяйка, – хмыкнул дракон. Продолжив гладить пузо Саиры, посмотрел на меня. Правда, уже не так проникновенно – момент был упущен. – Ты никогда не хотела побывать в королевстве драконов? Увидеть, как и чем мы живем? Я приглашаю тебя вместе с нами. Когда делегация будет возвращаться в Шагдар, пойдем с нами?

– Заманчивое предложение.

На какой-то миг подумалось, что я бы даже могла согласиться. Почему нет? Общение с драконами мне не повредит. Можно будет притвориться выросшей среди демонов драконицей, с собственной тенью не способной управляться и не разбирающейся в магии их расы. Прекрасное прикрытие, чтобы получить всю необходимую информацию.

Вот только драконы – не дураки. Встречаются среди них такие мастера, что мою иллюзию, пусть и очень качественную, живо раскусят. Ну ладно, не так чтобы просто, но раскусить смогут все равно. И вот тогда можно обвинение в шпионстве схлопотать. Я не имею права так подставлять отца.

Я покачала головой и закончила:

– Но, извини, нет.

– Почему?

– У меня есть обязательства перед семьей.

– Перед демонами?

– Да. Демоны – моя семья.

– Они не смогут дать того, что тебе действительно нужно. К тому же, я не предлагаю поселиться в Шагдаре навсегда. Ты в любой момент сможешь вернуться. Но пойдём вместе с нами. Если захочешь… – Сандар приблизился ко мне, заглядывая в глаза, – я сам буду заниматься с тобой.

– Интересно чем… – я не удержалась от смешка.

– Магией. Я покажу, чем живут драконы. Чем мы живем. Шейса…

Между нашими лицами осталось всего несколько миллиметров.

– Целуй его, целуй! – оживилась тень.

– Погоди, не сейчас, – отмахнулась я.

– Сейчас! Ты так всю жизнь упустишь! Хватай его, пока какая-нибудь демоница…

Всего лишь миллиметр отделял наши губы, когда я улыбнулась и предложила:

– А научи прямо сейчас? Научи пользоваться информационным полем?

Дракон усмехнулся:

– Отправишься вместе со мной в Шагдар – всему научу.

Я отстранилась.

– Нет, так не пойдет. А может быть… – предположила с лукавой усмешкой, – ты плохой учитель? И не хочешь прямо сейчас опозориться? Или звал меня в Шагдар, чтобы мы занимались там… вовсе не магией?

– На самом деле, – прошептал Сандар, снова ко мне приближаясь, – на свете есть множество приятных занятий. Обещаю научить тебя всему, что умею и знаю сам…

Он уже собирался меня поцеловать, но я вновь отпрянула и приложила палец к его губам. Хитро улыбнулась:

– Я позволю себя поцеловать, если научишь использовать информационное поле драконов.

Один поцелуй – две сделки! Раз уж приходится целоваться, значит нужно извлечь из этого максимум выгоды.

– Вот как… – дракон с подозрением прищурился. – Интересно, ты всего лишь хочешь получить и полезную информацию, и поцелуй, или поцелуй – это плата, на которую ты согласна ради знаний?

– Предлагаю проверить и прямо сейчас научить меня пользоваться информационным полем.

– Что ж, хорошо, – хмыкнул он. – Больше всего это похоже на медитацию. В магии демонов используется медитация?

– Да, есть определенные практики, которые мы изучаем на начальном этапе.

– Значит, ты поймешь, о чем я говорю. Чтобы почерпнуть знания из информационного поля, нужно медитировать, но в определенном направлении. Закрывай глаза, я направлю тебя.

Я послушно прикрыла глаза. Достичь нужного расслабления удалось быстро. Сандар руководил мною. Подсказывал, как ощутить необъятное пространство, как проникнуться сутью дракона и как отыскать в бесконечном пространстве синеватое сияние множества линий. Я не дракон, однако в нужный момент важностью процесса прониклась Саира и тоже мне помогла, подтолкнула. Я нащупала синеватые нити.

– А теперь подумай, что тебя интересует. Что ты хочешь узнать. Не обязательно даже мне говорить, просто подумай, сформулируй свою цель. Сосредоточься на том, что хочешь найти, и скользи по нитям пространства в поисках того, что нужно тебе. Когда найдешь – ты почувствуешь.

Сандар замолчал. Саира тоже не отвлекала. И в этой тишине я скользила по лабиринту синих нитей, сконцентрировавшись на том, что мне нужно очень хорошее, очень надежное заклинание для защиты тени. Одна из нитей внезапно вспыхнула. Перед мысленным взором всплыла формула. Удивительно, головокружительно! От неожиданности у меня перехватило дыхание.

Я видела формулу, видела, каким образом нужно переплести потоки магии и какие слова произнести. Словно со страниц учебника, эта информация передавалась мне, впечатывалась в сознание. И заняло все это доли мгновения.

Поняв, что теперь без труда смогу воспроизвести заклинание, я открыла глаза. Сандар с любопытством наблюдал за мной.

– Ну как?

– Получилось.

– Быстро учишься, – он улыбнулся. – Теперь в любой момент сможешь вылавливать из информационного поля необходимые знания. И, думаю, спустя пару тренировок тебе не потребуется для этого даже медитировать. Ты на самом деле очень быстро учишься.

Кажется, в голосе Сандара промелькнуло нечто, похожее на восхищение. Он приблизился ко мне и все же поцеловал. Медленно и неторопливо, в отличие от прошлого раза. Он не набрасывался, не подавлял и не завладевал. Теперь он исследовал, наслаждался каждым мгновением и дарил это наслаждение сам.

В какой-то момент рука Сандара оказалась на моей талии. Вторая – у меня на бедре. Это понимание отрезвило, выдернуло из подозрительно сладостного дурмана. Я отстранилась, едва удержавшись, чтобы не вскочить на ноги и шарахнуться подальше от дракона.

– Пожалуй, на этом хватит.

– Еще! Давай еще! – где-то на периферии сознания скандировала Саира, но я не слушала тень.

Все мое внимание занимал Сандар. И его взгляд, в котором растерянность смешалась с хищным желанием сцапать меня в охапку.

А у меня, между прочим, к нему еще вопросы остались! Прекрасный повод, чтобы отвлечь дракона от хватательных мыслей.

– Скажи, Сандар, что это за вспышки магии такие были? Когда подошла к поляне, случайно увидела. И… второй дракон говорил о бесконтрольных всплесках магии.

Сандар усмехнулся. Чуть прикрыл глаза, пряча хищный огонек.

– Я расскажу тебе. Но только если ты отправишься со мной.

– Это условие?

– Можешь считать, что условие, – дракон кивнул и посмотрел на меня абсолютно серьёзно. – Пойми, я не могу раскрыть подобную информацию той, которая останется в империи.

– Понимаю.

Я встала на ноги.

– Спасибо, что пусть и не бескорыстно, но все-таки помог. А сейчас мне пора идти.

Создав портал, собиралась уже шагнуть в него, но Сандар стремительно поднялся и перехватил мою руку.

– Шейса, подожди…

Дернув к себе, заключил в объятия.

– Подумай. Шейса, пожалуйста, подумай над моим предложением. Твое место среди драконов, среди таких же, как ты. Пойдем вместе со мной.

А во мне внезапно вспыхнуло раздражение. Можно было бы, конечно, сказать, что подумаю. Подарить дракону надежду, пообещать, что, возможно, все-таки отправлюсь вместе с ним, или хотя бы договориться о встрече до того, как делегация покинет империю. Но… он ведь с двумя девушками уже целовался! Это о которых знаю я. Вдруг еще больше? Вдруг он целуется с каждой встречной и вообще мастер очаровывать наивных дурех? С какой стати я должна его утешать? Ну уж нет! Обойдется.

– Я пойду.

Слегка вывернув руку дракона, высвободилась из объятий и шагнула к порталу. Сандар не стал удерживать. Уже в сиянии портала услышала вопрос:

– А как ты относишься к принцессе Селесте?


Глава 13

– Не понимаю, что им нужно, – произнес отец, глядя на меня сквозь бокал с рубиновой жидкостью. Судя по запаху – кирит, его любимый напиток для принятия перед серьезной встречей. Вкус такой, будто в нем градусов шестьдесят. Зато разум не затуманивает, а наоборот, прочищает. – Не понимаю, Леста. Вот что этим проклятым ящерам нужно?

Я пожала плечами:

– Например, вычислить убийцу их сородича? Как, кстати, продвигается?

– Пока глухо. И я не об этом, – отец покачал головой и сделал глоток. – Я о том, для чего они вообще притащились в империю.

– Может быть, сегодня за ужином узнаем.

– Я понимаю, что сейчас, пока идет расследование, в котором заинтересованы прежде всего они сами, от драконов быстро не отделаться. Я все понимаю. Но ведь нужно и политические вопросы решать. Они ведь не собираются поселиться у нас на несколько лет? Но молчат. Молчат, гады, не говорят, что им от нас нужно!

– Попытаемся сегодня что-нибудь прояснить.

– Попытаемся… – отец отпил еще полбокала. – Ты придешь на ужин?

– Куда я денусь. Конечно, приду.

– Хорошо. Через четыре часа, не забудь.

Я кивнула и поднялась. Пожалуй, у меня есть немного времени, чтобы воспользоваться защитным заклинанием, собственноручно раздобытым из информационного поля.

Размышления о встрече с Сандаром не давали покоя. Вернее, его последний вопрос. Зачем он заговорил о Селесте? Тьфу ты, обо мне, но как бы не со мной? Зачем ему спрашивать об отношении к имперской принцессе у малознакомой драконицы, которую пару раз встретил в лесу? Неужели намек? Неужели он заподозрил, что я, Леста, и драконица Шейса – одно лицо? Проклятье. Только этого еще не хватало.

Может, стереть ему память?

Хотя нет… не вариант. Подозреваю, ментальная защита у него непробиваемая. Нарвусь на такую защиту – мало не покажется, даже мне.

Убить? Вроде как не первая драконья смерть в империи, они уже скоро привыкать начнут.

Смех смехом, а если Сандар догадался, это будет очень паршиво. Но не будем переживать раньше времени. Для начала, пожалуй, стоит проверить, догадался или нет. Если у него появились подозрения, так или иначе Сандар это покажет сегодня за ужином.

– Он вызывает во мне странные ощущения, – задумчиво сообщила Саира.

– Восторг? Желание пускать слюни?

– Нет, – она даже головой помотала. – Я не знаю, как объяснить. Как будто бы его сила очень близка мне. Как родная. Будто он – моя часть. А я – его.

Меня такие размышления слегка насторожили. Но прежде чем опускать размечтавшуюся тень с небес на землю и говорить, что Сандар не ее вторая половинка, решила для начала получше во всем разобраться. Информационное поле мне в помощь. Заодно потренируюсь к нему подключаться.

А защитное заклинание мне удалось. Полюбовавшись угрожающе-красноватым сиянием, едва заметно исходящим от Саиры, удовлетворенно вздохнула. Вот теперь недоброжелателям придется повозиться, чтобы добраться до меня через тень.

После удачного эксперимента отправилась в имперский архив. Доступ к нему, опять же, временно не полный, а к Шаиттару или кому другому из верховных демонов обращаться не хотелось, так что решила пока обойтись тем что есть. И доступных материалов хватит на месяц изучения. Хотя нужно, конечно, придумать способ все это изучить побыстрей. Вот чувствую, что подлянку какую-то готовит наш убийца!

В имперском архиве, помимо важных исторических сведений, хранились также защищенные магией сокращенные копии архивов семейных. Они-то мне и нужны, чтобы выяснить, в каком роду мог появиться полукровка, ребенок дракона и демона.

Правда, в тех документах, к которым у меня имелся доступ, ничего интересного не нашлось. Мне парочки подобных бумаг хватило просмотреть, чтобы понять, что интересующие сведения нужно искать не в них. Слишком уж обобщенно. С одной стороны, вполне понятно – все бы давно возмутились, если бы сведения из семейных архивов хранились столь открыто.

Поразмыслив и решив, что лучше я здоровьем рискну, чем к Шаиттару за помощью обращусь – у верховных демонов должен быть такой же уровень доступа, как у императора – решилась на крайнюю меру. Да, признаюсь! Я попросту собиралась взломать на архивах защиту.

После каждого действия, после каждого прикосновения к магическим нитям заклинания останавливалась. Выжидала, чтобы проверить, не упаду ли замертво, сраженная защитной магией. Не падала. И продолжала ломать. Несколько раз подсказала Саира. Если б не она, меня бы испепелило. А пепел даже у нас не восстанавливается. Так что тень спасла мне жизнь. Два раза. Еще один раз – от проклятия, под действием которого у несчастного должна кровь хлестать буквально отовсюду. Из глаз, из ушей, изо рта, из пор на коже. Один раз спасла от оцепенения и еще раз – от потери конечностей. Если правильно поняла, в случае моей ошибки руки отсохнуть были должны.

Спустя час кропотливой работы, вся взмокшая и обессилевшая, победно сползла вдоль стены со свитками.

У меня получилось! Получилось взломать имперский архив!

Саира носилась по залу, тоже праздновала победу.

– Да ты полна талантов, – пробормотала я.

– Я гений! Я гений! Я такое могу! – ликовала тень, продолжая наматывать круги.

Немного отсидевшись на полу, заставила себя все же подняться. Взяла пару десятков свитков и поковыляла к столику с мягким креслом. А по пути заметку сделала – вызвать слуг, чтобы охраняли архив. Если уж я смогла взломать… Что-то защита доверия не внушает, лучше перестраховаться, выставить охрану. Тем более, пока драконы гостят. Вдруг у них тени не менее одаренные?

Изучать архивы было скучно и муторно. Самое печальное, что просматривать придется все. Я, конечно, начала с самых сильных родов империи, но где гарантия, что полукровка не родился в слабой, почти лишенной магии семье? Даже у бездарных родителей может получиться магически одаренный самородок. Особенно, если смесь столь неординарная. Демон и дракон. Сложно сказать, какие способности будут у такого ребенка.

А в архиве ведь нет совсем уж секретных сведений. Не зря это лишь обобщенные, очень сокращенные, урезанные копии семейных архивов. Кто предоставит императору на обозрение все свои тайны? Вряд ли найдется кто-то настолько сознательный, что повытаскивает из шкафа всех скелетов, выстроит в ряд и поведёт к императору на заклание. Вот в том-то и дело. В нашем роду, например, достаточно много секретов, которые даже император выяснить не сумел. Не его это дело.

Так что полукровку придется отыскивать по косвенным признакам. Упоминания необычной магии, подозрения в том, что кто-то из родителей не родной. И времени это займет уйму.

К тому моменту, когда нужно было собираться на ужин с драконами, ничего найти не удалось. Впрочем, за один день управиться и не рассчитывала. Поднявшись, потянулась, отнесла на стеллаж свитки и вызвала слуг, чтобы внимательно приглядывали за хранилищем. А защиту нужно будет усилить. Не дело это, если кто попало может взломать. Я, конечно, гениальна, и тень моя гениальна, однако… не стоит недооценивать остальных.

К ужину принарядилась. Пусть светские мероприятия не вызывали во мне внеземного восторга, как не казались увлекательными интриги, столь популярные среди знати, но это – неотделимая часть жизни любого аристократа. Так что в моем гардеробе всегда имелось огромное количество разнообразных платьев. На ужин в тесном кругу – только мы с отцом и драконы – не стала выбирать нечто особо выдающееся. Но, стоит признать, на моей фигуре черное облегающее платье с красной шнуровкой и красными узорами на корсете смотрелось шикарно и очень соблазнительно.

Даже Саира одобрила:

– Сандар будет пускать на нас слюни! – с восторгом заявила она. – И Сандар, и Деш!

– Не нужны мне слюни Сандара. Постой… Деш?

– Да. Так зовут тень Сандара.

– Вы можете разговаривать?

– Конечно. Тебя ведь не удивляет, что вы с Сандаром можете разговаривать.

– Ты ничего этому Дешу обо мне не рассказала?

– Нет. Я обещала. А ты взамен поцеловала Сандара.

– Ну, хорошо. И не рассказывай ему пока ничего.

Задумалась.

– Значит… тени драконов могут общаться друг с другом. А дракон с чужой тенью может общаться?

– Нет. Если только очень громко кричать. Но он не услышит. Только что-то почувствует.

О да, помню я, как Саира крикнула в присутствии драконов. Те разом насторожились. Но что не могут разговаривать – это хорошо. Вот общение Саиры с тенью Сандара – уже не очень радостная новость. Кто ее знает, что может сболтнуть. Ведь Саира ведет себя как ребенок.

Ну ничего. Изучу информационное поле, поставлю на тень такую защиту, что и самый гениальный дракон не сломает. Вот тогда-то не страшны будут драконы, даже если прознают о существовании Саиры.

Закончив приготовления привычной расфасовкой оружия по укромным местам, скрыла тень под иллюзией и отправилась в зал, где должен был состояться ужин с драконами.

Платье оценили. Сандар неотрывно следил за моим шествием от двери к столу с таким выражением лица, что и вправду казалось, будто вот-вот у дракона вытечет слюна. Саира ликовала и вместе с тем огорчалась, что не сможет покрасоваться сама. А ей так хотелось, так хотелось выскочить из-под иллюзии, сделать Сандару и его тени сюрприз.

Между прочим, мысли, которые Саира от переизбытка эмоций транслировала беспрерывно, слегка отвлекали. Но некоторое удовлетворение я все же испытала. Ну и решай, Сандар, кто тебе нравится больше – я или светловолосая драконица из леса.

Драконов, кстати, было всего двое. Сандар и Ташэль. Вероятно, Шаил караулил возле пещеры.

– Прекрасно выглядите, – сделал комплимент Ташэль. Приподнялся и поцеловал руку.

– Он не восхищается тобой, – сообщила Саира с некоторым недовольством.

– Ты улавливаешь его эмоции?

– Да. Он относится к тебе с уважением и осторожностью. Все наблюдает, не сделаешь ли ты какую-нибудь гадость. Чувствует силу и опасность с твоей стороны.

– Пожалуй, это даже хорошо. Постой… – я чуть не споткнулась. Момент совпал с прикосновением губ Сандара к руке, так что выглядело весьма двусмысленно. Только я не о вежливом поцелуе сейчас думала. Даже несмотря на то, что поцелуй был чуточку горячее и дольше, чем полагается этикетом. – Эй, Саира, они что, всегда знают, кто и что чувствует? Сандар знает, как я на него реагирую? Ему его тень докладывает?!

Саира злорадно захихикала.

Вот же… вляпалась! А еще удивлялась самоуверенной наглости Сандара! Ему, оказывается, уже все о моих эмоциях доложили.

Когда я заняла место подле отца, принесли ужин. Потек неторопливый разговор.

– Насколько я помню, Такасская равнина возле наших гор, еще пару столетий назад принадлежала нам, – как бы между прочим заметил Ташэль, когда приличия вроде разговора о погоде и о том, как спится драконам в гостевых комнатах, были соблюдены. – И не припомню, чтобы заключался договор на передачу нашим королевством этой равнины во владения империи. Но все же каким-то образом эти земли теперь принадлежат империи. Полагаю, нужно пересмотреть данный вопрос.

– Не проблема. Забирайте свою равнину, если сможете ее… хм… отковырять от имперских земель, – флегматично отозвался отец.

Да, так уж получилось. По границе проходит энергетическая стена, неровным кольцом опоясывающая империю. Все, что внутри – пропитано темной магией, очень сильной, очень концентрированной. Магия демонов всегда была одной из самых могущественных в мире. Каждый день мы используем темную энергию в ритуалах и заклинаниях. Все больше она наполняет империю. Но дальше границы не уходит, концентрируется здесь.

Именно поэтому даже проводники смерти не приходят к нам за душами умерших. Вот и возвращаются души, заставляя тело дальше работать, если оно сохранилось, или отправляясь в бессмысленные скитания в виде призраков, если в теле процессы жизнедеятельности уже при всем желании не восстановить.

За границу империи эта энергия не выходит. Вот только… граница постепенно смещается. Как темное пятно, которое расползается все шире и шире, захватывая новые земли. А что оказывается во власти темной энергии – то считается империей.

Такасская равнина тоже была когда-то свободна. Но темная энергия наползла на нее, установив новую границу и тем самым оттяпав приличный кусок у драконов. Ничего не поделаешь. Мы пробовали остановить распространение темной энергии. Честно, пробовали! Однако ничего не получилось – как разрасталась империя, так и продолжает разрастаться. Пусть медленно, но если смотреть на эти процессы по шкале веков, то да, все-таки заметно.

Ташэль постучал кончиками пальцев по столу.

– Может быть, взамен Такасской равнины вы пойдете на уступки в другом вопросе? Например, сделаете нам скидку на вина. Или уменьшите пошлины. Вот, кстати…

– Нет, – перебил отец. – Все условия сотрудничества останутся точно такими же, как при предыдущем императоре. Стабильность – это ведь именно то, что вам нужно? – он усмехнулся. – Помнится, когда вы прибыли к нам в гости, то уверяли, что именно стабильность беспокоит вас. Могу заверить. Стабильность будет. И все условия сотрудничества сохранятся без изменений.

А дальше был долгий разговор ни о чем. Вот вроде бы драконы торгуются, что-то пытаются изменить в свою пользу, но делают это как-то неохотно, без огонька. И чем дольше мы разговаривали, тем отчетливее становилось ощущение, будто политика – последнее, что интересует драконов. Правда, в последние полчаса Ташэль немного оживился – слишком уж интересную тему подняли, договор, заключенный в подозрительных условиях вспомнили.

Но в целом… мне начало казаться, что они вообще прибыли в империю не из-за политики. Что, в таком случае, им нужно?

Пока Ташэль с отцом спорили, Сандар поднялся и подошел ко мне.

– Выйдем на балкон?

Дракон с улыбкой протянул мне руку. Надо же, какой галантный получился жест. Чуть подумав, приняла предложение.

Отец, несмотря на видимость увлеченности спором, наши с драконом манипуляции заметил. В ответ на вопросительный взгляд кивнула – у меня все под контролем.

На улице к тому времени уже стемнело. Приятный, холодноватый ветерок обдувал плечи, заигрывал с прядками волос, путая их между собой. Оплетающие стены балкона кадары – черные цветы с гигантскими шипами, закрылись к ночи, но от этого выглядели еще более привлекательно. Теперь среди длинных вьющихся стеблей и острых шипов выглядывали аккуратные изящные бутоны с бархатистыми лепестками черного цвета. Одни из моих любимых цветов, между прочим. Красивые и в то же время опасные. Любого, кто попытается сорвать, не только уколют шипом, но и яд при этом впрыснут. Даже демонам потребуется время, чтобы восстановиться.

Я прошла к перилам и облокотилась о них, глядя в ночной сад, освещенный первыми высыпавшими на небо звездами и разбросанными между деревьями магическими светильниками. Сандар остановился рядом, чуть позади. Его тень, кажется, Деш, зачем-то принялся обнюхивать мои ноги. Надеюсь, он не Саиру там искал.

– Он не знает. До сих пор не знает, – откликнулась Саира на мои мысли.

– Но что тогда ищет?

– Ты ему интересна. Но он не знает, – послышалась нотка грусти.

– Не беспокойся. Они узнают, когда придет время.

Тень притихла. Пожалуй, с ней стало проще, когда она заговорила. Если два существа говорят на одном языке, они всегда смогут договориться. Нужно только подход найти.

– Ты никогда не задумывалась, зачем драконам тени? – спросил Сандар негромко. Его голос прозвучал возле самого уха. Впрочем, то, насколько близко подобрался Сандар, не осталось незамеченным, несмотря на мысленный диалог с Саирой.

– Зачем? – переспросила я не поворачиваясь. – Разве они не «просто есть»?

– Да, они есть. Они с нами с самого рождения. Но мой вопрос проще, я не собирался затрагивать тему предназначения и нашего существования. Вам ведь мало что известно о драконах? А как мы взаимодействуем с тенями, на что они действительно способны… тебе интересно, не правда ли?

Надеюсь, подвох мне только почудился. Или все же Сандар подозревает? Но Саира уверена, что они не знают. А может ли она сама ошибаться? Любопытный вопрос.

– Интересно, – я сдержанно улыбнулась. – Мне все новое всегда интересно.

– И все, что связано с магией?

– С магией – особенно.

– Тогда я тебе покажу… – шепнул Сандар. Руки дракона опустились на перила по обе стороны от меня. Его тень припала к полу и нырнула под нас.

А в следующий миг мы подлетели. Вверх, затем резко – в сторону, чтобы не врезаться в потолок над головами, и снова – вверх, уже за пределами балкона. Все произошло за доли мгновения. Сандар обхватил меня за талию, я развернулась к нему, то ли врезать, оттолкнуть и освободиться, чтобы тут же применить заклинания для левитации, то ли вцепиться в него крепче. Выбрала второй вариант. Врезать и дальше по сценарию всегда успеется.

Саира восторженно визжала. Я боролась с желанием врезать Сандару и… дальше по сценарию.

Поднявшись на несколько этажей, мы замерли. Дракон ждал, позволяя мне осознать, что произошло.

Когда Саира наконец замолкла, я прислушалась к ощущениям. На всякий случай посмотрела под ноги. Нет – не показалось. Мы вовсе не парили в невесомости. Мы стояли на тени дракона. А вот Деш – парил, расправив впечатляющих размеров крылья.

Надо же, как интересно получается. Но ведь логично. Тень способна толкать, кусать, ломать. Как обычное существо с физическим телом. Значит, и стоять на ней можно. А если она взлетает, то ты взлетаешь вместе с ней. Как на волшебном коврике. Мы в детстве часто развлекались, когда только учили заклинание левитации. Гораздо интересный было не самому летать, а накладывать заклинание на коврик и летать сидя на нем. Вот и Деш сейчас подрабатывал вместо того коврика.

– А заклинаниями левитации вы не пользуетесь? – полюбопытствовала я.

– И это все, что ты можешь сказать?

Полюбовавшись тенью, подняла взгляд на дракона. Карие глаза сейчас мерцали темным золотом, таинственно, завораживающе. И его лицо… когда Сандар смотрит так проникновенно, так внимательно, сердце отчего-то замирает в груди. Хочется… чего-то особенного, но уж точно не привычного сценария, начинающегося с «врезать наглому дракону».

– Но мне… – собравшись с мыслями, все-таки вспомнила, о чем говорили, – действительно интересно, пользуетесь вы обычными заклинаниями левитации, или только так летаете, на своих тенях.

– Обычная левитация нам тоже доступна. Но мы предпочитаем летать на тенях. Это быстрее и удобнее. Но если тебя не впечатлило… – Глаза Сандара лукаво сверкнули.

Спустя мгновение опора выскользнула из-под ног. Сандар обхватил меня за талию, прижимая к себе, чтобы не упала. Тень скользнула ему за спину, застыла на мгновение, после чего резко взмыла вверх. Сандар, ну и я вместе с ним, взлетели вслед за тенью. А дальше началось какое-то безумие. Тень поднималась вверх, закладывала крутые виражи, камнем падала вниз и снова подлетала. И мы – вместе с ней.

Казалось, будто Сандар связан с тенью невидимой нитью, как будто к ней привязан. Куда тень – туда и он. В какой-то момент даже показалось, словно это у Сандара выросли призрачные крылья – настолько он слился с собственной тенью. От поворотов, кувырков, взлетов и падений захватывало дух.

Саира снова вопила:

– Я тоже так хочу! Тоже так хочу!

Несмотря на ее заверения, кажется, Деш что-то чувствовал и все больше красовался. А потом все-таки замер. Мы снова очутились рядом с замком, хотя в момент сумасшедшего полета успели от него отдалиться. Но сейчас зависли над одним из балконов.

– Ну как тебе способности тени? – спросил Сандар, заглядывая в глаза. Он по-прежнему прижимал меня к себе. Я чувствовала жар, исходящий от его тела. Впрочем, от моего, наверное, исходил почти такой же.

– Потрясающе…

Не отрывая взгляда, Сандар наклонился и… выдохнул синеватое пламя.

Какая же я идиотка! Слишком поздно сообразила… Пламя, не обжигающее, не причиняющее никакого дискомфорта, окутало мое тело. Я дернулась, попыталась призвать магию на помощь, и только в этот момент поняла, что пламя блокирует доступ к магии! Проклятье. Наглый, коварный дракон.

– Какого вакра ты творишь? – прошипела я.

– Тише. Тише, Леста, – усмехнулся Сандар. – Не дергайся. Потому что если я тебя отпущу – ты упадешь. А заклинанием левитации ты воспользоваться сейчас не сможешь.

Мне такой поворот абсолютно не понравился. Чувствовать, что если захочет – он меня отпустит, и я упаду. Чувствовать, что сейчас вынуждена ему подчиняться, что я полностью во власти Сандара – это неприятно. Очень неприятно.

В крайнем случае можно, конечно, снять заклинание с тени и проделать с ней тот же трюк, который только что показывал Сандар. Но это лишь на самый крайний случай. Что интересно – заклинание не рассеялось, не открыло тень перед ним. Но вот призвать новую магию мне не удавалось до сих пор. И синеватое полупрозрачное пламя, оплетавшее тело с ног до головы, не угасало. Интересно, его можно потушить водой? Но… глупо надеяться на дождь в такую ясную ночь.

– Ты понимаешь, что это скандал?

– Я ничего плохого не сделаю. Я всего лишь хочу, чтобы ты рассказала мне о Шейсе.

– Что?..

Вот это поворот. Не ожидала.

– О Шейсе расскажи. И не нужно притворяться, будто ты с ней не знакома.

Приехали. Сандар точно понимает, о чем говорит? Не бредит? Не перегрелся сегодня на солнышке? А может, на ужине кто-то умудрился подать ему яд? У драконов хороший иммунитет, но демоны изобретательны. Захотим – отравим, проймет даже дракона.

– Я понятия не имею, кто такая Шейса.

По крайней мере, Шейса, о которой ты говоришь.

Вот явно сделал какие-то выводы, причем неверные!

– Только не нужно притворяться, будто ты не знакома с родной сестрой, – Сандар усмехнулся так, будто раскрыл тайну века. А мне всерьез захотелось ему врезать. Очень-очень сильно, очень-очень больно. Останавливало одно – я сразу же отправлюсь в полет, причем без помощи магии.

– Ты идиот?

– Не притворяйся, Леста. За идиота ты меня как раз и принимала. Но, как выяснилось, я не настолько глуп, как вы обе надеялись. Я заметил сходство. Вы с ней похожи. У вас похожая магия. Тонкая, едва уловимая нотка родства. Деш это чувствует. От вас исходит похожая энергия. Не одинаковая, но очень похожая. Вы родственницы. Полагаю, сестры. Шейса – полукровка. Мы, драконы, прекрасно друг друга чувствуем. Она не может быть чистокровной драконицей, а вот полукровки… полукровок я раньше не встречал, но энергия, которая исходит от нее, не такая, как у чистокровного дракона.

Проклятье. Все же прокололась. Не смогла идеально подделать драконицу. Но… Сандару-то сравнивать не с чем! И в этом он тоже просчитался. Драконица, которая не совсем драконица. Он решил, будто она – полукровка. Дурачок.

– Ни за что не поверю, что ты не знаешь о существовании сестры. Это важно, Леста. Расскажи мне о ней.

Глаза Сандара горели таким лихорадочным огнем, что я вдруг разозлилась. Какого вакра он расспрашивает меня об этой драконице?! Что ему вообще от нас нужно?! И это ощущение, что он удерживает меня в своей власти, заставляет зависеть… разорву! Вот только избавлюсь от синего пламени – и разорву на части гада!

– Почему ты интересуешься этой драконицей? – я недобро прищурилась, сдерживаясь из последних сил. Еще не время. Нельзя его бить, он – единственное, что удерживает меня от незавидной участи составлять собственное тело из кусочков.

– Сейчас-сейчас, я пытаюсь, пытаюсь, – бормотала Саира, отыскивая в ловушке лазейку. Я тоже пыталась разобраться, как расправиться с пламенем без помощи магии. Но пока не получалось.

– А ты никак ревнуешь? – ухмыльнулся Сандар. Наклонился ко мне, оставляя между нашими губами всего пару миллиметров.

Дразнится, гад…

Я все же врезала ему. Выхватила спрятанный в одежде кинжал, хорошенько размахнулась и со всей силы влепила рукояткой ему в скулу. Хватка Сандара ослабела, я извернулась, в некотором роде огибая его, и только после этого оттолкнулась. Нога касается его тени, еще один толчок, прыжок. И я лечу к балкону, возле которого мы зависли.

Выпустила когти, вцепилась в козырек обеими руками и, качнувшись, влетела прямо на площадку балкона. Приземление вышло болезненным, но я тут же подскочила на ноги. Зря. Лучше б на полу валялась. С диким рыком Сандар ворвался на балкон вслед за мной. И… да, кажется, просто что-то не рассчитал. Сандар налетел на меня и буквально снес с балкона. Вдвоем мы врезались в дверь, та оказалась не заперта и под натиском наших тел впустила внутрь. Равновесие мы, конечно, потеряли. Едва откатиться успела, чтобы Сандар не рухнул на меня. Так что повалились рядом на мягком ковре.

Один миг – и вот мы уже снова на ногах, стоим друг напротив друга в боевой готовности. Полностью в боевой, потому что синеватое пламя наконец-то погасло! Не без помощи Саиры, но та не стала ликовать – притихла в ожидании продолжения, даже эмоции спрятала где-то глубоко-глубоко.

– Ты что вытворяешь? – прошипела я. – Совсем спятил?

– На самом деле, я бы не стал причинять тебе вред. И… задумка была бы почти безобидной, если бы ты так бурно не реагировала.

– Безобидная задумка? Уверен? Если не считать, что ты сбросил меня с высоты в несколько этажей, то ты, к тому же, взял меня в заложницы и угрожал.

– Ты ведь знаешь, что я бы этого не сделал.

– Не сбросил бы меня? Извини, Сандар, не хочу расстраивать известием о неадекватном восприятии реальности, но ты уже сделал. Именно это. Скинул меня на землю. Другое дело, что я умудрилась при этом не убиться, но это уже не твоя заслуга.

– Леста! – прорычал Сандар и рванул ко мне.

Я ударила в него боевым заклинанием. Сандар отразил и все же добрался до меня. Перехватил запястья и впечатал спиной в стену.

– Я же просил не брыкаться! Я случайно тебя уронил!

– Криворукий дракон… – прошипела я сквозь стиснутые зубы, со злостью глядя на него. Будь он хотя бы неглупым драконом, уже бы сдох от этого взгляда, чтобы не мучиться! – Ну конечно, сбрасывать вниз ты меня не планировал. Всего лишь хотел вытрясти информацию о какой-то там драконице!

– А что? Ревнуешь? – он снова ухмыльнулся. Самодовольно так. Самоуверенно. И опять начал ко мне наклоняться, намереваясь поцеловать.

Я ударила его в голень. А сверху еще заклинанием запустила. На этот раз Сандар отразить не успел, так что летел долго, но не слишком красиво. Зато с противоположной стеной комнаты поздоровался.

– Меня просто бесит, что ты бегаешь от одной к другой. Хоть бы определился для начала. То ты лезешь ко мне целоваться, то теперь хочешь узнать о какой-то драконице. Тебе не кажется, что спрашивать одну девушку о другой – это полнейший идиотизм?

А Сандар уже поднимался, и на губах у него играла странная улыбка.

– Эмоции… Леста, эмоции выдали тебя. Ты знаешь о ней. Ты разговаривала с ней. Иначе бы с чего взяла, что я бегаю от тебя к ней и обратно?

Медленно, неторопливо Сандар приближался, словно смаковал. Или просто знал, что я никуда не денусь и спешить попросту некуда.

А я стремительно соображала.

Проклятье! Дохлый кразявка! Сандар прав. Я выдала себя. Ну расспрашивал он о драконице, и что? Мало ли с какой целью можно было интересоваться? Но я повела себя так, будто знала, что между ними было. Выдала себя. На эмоциях.

Как же этот гад меня бесит!

Может, его и вправду прикончить? Тем более теперь повод имеется. Он сам меня сбросил с высоты. Скажу – защищалась.

Сандар подошел ко мне, обхватил за талию и притянул к себе. Второй рукой схватил за подбородок и заставил посмотреть ему в глаза.

А я… не знаю почему не сопротивлялась.

– И все же, Леста… ты сводишь меня с ума, – прошептал он. – Почему? Почему ты отталкиваешь меня?

– После всего, что сейчас произошло… после того, как ты расспрашивал меня о другой, – хвала моему рассудку, его хватило, чтобы и сейчас не признавать очевидного, потому что все равно не доказано! Не докажет Сандар, что я знаю о нем и Шейсе, об этих поцелуях и чем-то большем, что могло бы произойти тогда в лесу, если б оба не опомнились. – После этого ты думаешь, будто между нами еще что-то может быть?

– Но ты ведь хочешь, Леста… я знаю, что хочешь… – Его рука скользнула от подбородка вдоль шеи, очертила ключицу, спустилась чуть ниже к груди и замерла, там, где уже можно было почувствовать, как гулко бьется сердце. – Мы ведь уже не дети. Так почему мы не можем поддаться желанию? Тем более что оно обоюдное?

Горло болезненно сдавило. Внутри словно кинжалом полоснули. Отравленным, мерзким и отвратительным.

– То есть ты предлагаешь просто поразвлечься? Ты сам себя слышишь, Сандар? Ты предлагаешь мне, Элианне Селесте Таишер, демонице из древнего рода и ныне – принцессе империи, стать девочкой на одну ночь?

– Не на одну ночь, Леста. Много ночей. Я… давай будем называть вещи своими именами. Я предлагаю тебе стать моей любовницей. Постоянной любовницей.

– Что?.. – Услышанному попросту не верилось. Будто это во сне. Будто не со мной.

– Пойми, с демоницей у меня никогда и ничего не может быть. Ничего… – он замялся, но все же закончил: – Ничего официального. Я не могу предложить тебе стать моей женой. Я не могу предложить что-то большее, чем быть моей любовницей.

– Пошел вон, – выдохнула я. Магическая энергия отовсюду стекалась ко мне. Кровь вскипала, разнося по телу частички магии. Еще немного – и я размажу дракона по стене. Сотру в порошок.

– Леста…

– Пошел вон! – уже прорычала я, чувствуя, как тело начинает дрожать, и на волю рвется что-то страшное. Не заклинание – сырая магия, которая половину замка способна разнести. И если замок защитит охранная магия, то Сандара я сейчас все же убью…

– Ты его убила! Убийца! Леста – убийца нашего принца! – раздался вопль откуда-то из коридора, и в комнату ворвались сразу двое. Ташэль и Шаил.

Оба выглядели бледными, взволнованными и какими-то неадекватными. На лице Ташэля поначалу отражался самый настоящий ужас. Но вот драконы замерли, обвели взглядом комнату. Застыли, потрясенно глядя на Сандара. Между прочим, живого и почти невредимого.

А магия все же вырвалась у меня из-под контроля. Не то чтобы эмоции застлали разум, хотя я была очень и очень зла. Но отомстить Сандару хотелось. Размазать по стенке, чтобы полдня себя потом отколупывал. Но когда драконы ворвались, я попыталась остановить уже готовую к атаке магию. И даже почти с ней совладала. Только остаточная волна, когда собранная для удара магия рассеивалась, все же всколыхнулась и… шибанула по драконам. Не по Сандару, а именно по ворвавшимся в комнату.

Слишком ошалелые и вообще безумные, они, конечно, защитились, однако не слишком удачно. В общем, полетели они обратно в коридор, до противоположной стены.

Потом вернулись. Все такие же бледные, растрепанные, с широко раскрытыми глазами и расширившимися зрачками. Но, кажется, чуточку более адекватные.

– Сандар жив? – удивленно выдохнул Шаил.

– Брат, ты… мы думали…

И тут до меня все же дошло. Розовая гостиная. Мы оказались в розовой гостиной. Не важно, что мы тут делали на самом деле – драконы видели одно! Сценки из книги «Тридцать дней кровавого веселья из жизни развратной Наветты», но с нашим участием. Прикрыв глаза, вгляделась в иллюзию. О да… Кажется, подглядев сквозь магию, драконы узрели прекрасную сцену, где Сандар валяется на полу, я сижу сверху, насилую его и при этом наматываю на руки кишки из вспоротого живота. Сейчас к иллюзии добавились еще двое. У Шаила и Ташэля роль в иллюзии оказалась попроще. Они просто висели распятыми на стене. С выпущенными кишками, натекшей под их ногами лужицей крови, одной на двоих, и приспущенными штанами. М-да…

Я не выдержала и расхохоталась.

Драконы тоже догадались прикрыть глаза и присмотреться к иллюзии. Теперь-то, очутившись в розовой гостиной, они поняли, что здесь висит иллюзия поверх заклинания, защищающего, чтобы не подслушивали и не подглядывали. Лица побледнели чуточку сильнее – видимо, драконов их собственный вид впечатлил. Зато, судя по всему, до них потихоньку начала доходить вся нелепость ситуации.

Хм… а вот этой струйки крови на подбородке у Шаила, кажется, не было, когда в первый раз они в комнату врывались. Это я его так? Ну хоть кому-то врезала.

– Убедились, что с Сандаром все в порядке? А нечего было подглядывать куда не просят, – фыркнула я.

Решив, что мне здесь больше делать нечего, направилась к выходу. Но Сандар, видимо, рассудил иначе.

– Леста, подожди!

Схватив за руку, заставил остановиться. Я проследила за наглой конечностью, весьма недвусмысленно намекая, что дракон вполне может лишиться этой самой конечности. Однако он не испугался. Только прошептал:

– Шейса – полукровка. И Штэра убил тоже полукровка. Мы видели.

– Это был он, а не она.

– Это могла быть иллюзия. Но что убийца – полукровка… Леста, это не шутка, подумай. Мне нужно знать, где…

– Не смей, – ловким движением я высвободила руку из цепких пальцев. – Не смей так со мной разговаривать. Мне плевать, что тебе нужно. Никто из нас ничего тебе не должен. Особенно я.

С этими словами я вышла из комнаты. Чувствовала, как Сандар провожает взглядом, как горит от этого взгляда спина и жжет в груди, но не обернулась. А в коридоре… о, да я Шаилу зуб выбила! Наклонившись, подняла с пола драконий клык и не удержалась от усмешки. Кажется, кому-то повезло. У кого-то будет ценный ингредиент!


Глава 14

Разум парил в синеватом мареве информационного поля. То и дело в сознании возникали вспышки понимания.

Задаешь вопрос, концентрируешься на нем. Скользишь вдоль переплетения нитей. Вспышка – озарение. Это ответ. Знание впечатывается в разум и остается там, чтобы потом всплыть в нужный момент. Задаешь новый вопрос, пускаешься на его поиски и почти тут же находишь. Очередная вспышка, очередное понимание. И так – все дальше, все больше.

Драконы перестают быть тайной. Все, что есть в информационном поле, рано или поздно станет мне известно.

Теперь я знаю, что это было за синее пламя, лишившее меня возможности использовать магию. Это пламя перекрывает каналы, через которые любой маг взаимодействует с окружающей его магической энергией. Не саму магическую энергию, а возможность ею пользоваться. Именно поэтому заклинание на тени осталось, но сотворить что-то новое я уже не могла.

К счастью, способность эта среди драконов не слишком распространена. Судя по данным, отпечатавшимся в сознании, пламя с подобными свойствами доступно лишь нескольким древним семьям, в том числе королевской. Драконы препятствовать этому не могут. Пока пламя не погаснет – остаются без магии. У других рас тоже ни иммунитета, ни сопротивления не обнаружено. На демонах, кажется, не проверяли. А значит, шанс есть. О, я обязательно придумаю, как справиться с этой дрянью! Никогда не забуду отвратительное чувство зависимости от другого, от его решения – уронить или удержать, сделать что-нибудь или просто поиздеваться. Ненавижу его. За это чувство и… так, не отвлекаемся. Здесь кое-что еще интересное нашлось.

Синее пламя есть у любого дракона. И это пламя – носитель его дара. Но какой именно дар – зависит от родовых способностей и особенностей конкретного индивида. В королевской семье синее пламя лишает магии, обездвиживает и… как ни странно, усиливает магию ментальную. Так что если дракон из королевской семьи попытается взломать ментальный блок, чтобы прочитать мысли, и к этому добавит синее пламя, то возможности выстоять вроде как не будет. Это так драконы считают, которые знания свои в информационное поле сбрасывали. Я бы с ними поспорила.

Итак, синее пламя – носитель магии. Так же как кровь у демонов, способная усилить любое заклинание, любой ритуал. А быть может, в этом и кроется разгадка? Может, именно при помощи крови удастся перебороть синее пламя дракона? Над этим обязательно нужно будет подумать. Не хочу больше чувствовать себя в чужой власти. Не хочу!

А еще Саира… кажется, она в тот момент все же немного помогла.

Кстати… Саира?

– Кажется… – откликнулась тень, когда я вынырнула из информационного поля.

– Только кажется?

– Я сама не понимаю, что сделала. Искала слабое место. И, кажется, смогла повлиять. Но… – она мотнула головой, – не понимаю.

– Хорошо, с этим еще разберемся.

Думаю, если подпитать магию тени собственной кровью, что-то должно получиться. Возможно, стоило бить тогда не Сандара, а себе руку порезать. Но… я была слишком зла, чтобы экспериментировать, будучи неуверенной в результате. И место не слишком удачное – высота в десять этажей.

Я вновь нырнула в информационное поле. В поисках следующего ответа. И, в общем, многое стало понятно. Тени драконов действительно способны улавливать эмоции окружающих. Ну а дальше – дело каждой тени, рассказывать об этом своему хозяину или нет. Но тени, конечно, рассказывают. С чего бы им молчать, если можно поведать любимому хозяину, что вон та симпатичная леди от него в восторге? Тьфу, кажется, эту информацию в поле сбрасывал самовлюбленный дракон. Вон даже образ его промелькнул – светловолосый дракон с такой улыбочкой, словно приз «Наипрекраснейший мужчина в мире» выиграл.

Что интересно, тень проявляет симпатию к тому же, кто и хозяину понравился. Мнения у них расходиться не могут. Никогда и ни при каких обстоятельствах. Другое дело, что у самих драконов может быть много заморочек. И вот тогда уже чувствуется разница. Дракон думает о положении в обществе, о том, что быть с кем-то, кто ему понравился, обстоятельства не позволяют. Разница в положении, другие преграды. Дракон это понимает и пытается подавить эмоции, убедить себя, что чувства несерьезны.

А тень не думает о преградах, у тени все просто. Нравится – будем целоваться! Что вообще мешает быть рядом с объектом обожания? И вот тогда уже могут возникнуть разногласия. Дракона тянет к драконице, но он понимает, что вместе быть они не могут, поэтому начинает сопротивляться влечению. Тень не сопротивляется и радостно бежит навстречу этой драконице и ее тени.

Вероятно, то же самое у нас с Саирой. Симпатия к Сандару, притяжение… Я боролась, понимая, что мы с принцем драконьего королевства – не пара. Тень стремилась ему навстречу и уговаривала меня на поцелуи.

Демон и дракон – на самом деле не пара. Сандар все верно сказал. И даже если б он захотел, семья не позволила бы ему связать свою жизнь с демоницей, несмотря на то, что эта демоница стала принцессой империи.

Он все правильно сказал. Но… как же я его ненавижу! За то, как меня тянет к нему, и за все его слова. Проклятье. Как он посмел? Как посмел предлагать стать его любовницей?!

Я ощутила волну возмущения, на этот раз от тени. Саира тоже злится. Наконец-то наши эмоции совпадают не только подсознательно.

Ненавижу Сандара. Он с самого начала понимал, еще как только увидел меня и почувствовал это проклятое притяжение, уже тогда понимал, что вместе мы не будем. Но вместо того, чтобы вести себя прилично, начал приставать, с поцелуями лез. И знал, заранее знал, что предложит мне роль любовницы! Гад.

Саира поддержала грозным рычанием.

– Я его… а он… он… – тень запуталась в мыслях, но я прекрасно ее поняла. Гад Сандар. Однозначно гад.

Еще и за двумя ухлестывал одновременно. Теперь я точно знаю, что он не догадался, не распознал иллюзию. И ведь это нисколько не помешало приставать к обеим. Целоваться с обеими. Шейсу вообще чуть не раздел.

Но что самое отвратительное… кажется, драконице он готов был предложить гораздо больше, чем роль постельной грелки. Он считал, будто Шейса – моя сестра. Моя сестра, упырь его загрызи! Хотел заполучить обеих? Меня – любовницей, а Шейсу… что он хотел ей предложить? Что Сандар готов был бы мне предложить, если б я была драконицей?

Проклятье, эти мысли сводят с ума.

Как он вообще мог додуматься до этого бреда? У меня есть сестра, которая наполовину дракон и каким-то образом связана с убийцей Штэра. Теперь Сандар полагает, будто я помогаю скрываться убийце? О, я бы узнала, что же Сандар готов предложить Шейсе – участие в гареме, или что-нибудь поинтересней, если б не его идиотские подозрения. Нет, ну как ему такое в голову пришло? И что делать мне? Как доказать, что Шейса – не полукровка, или что Шейсы вообще не существует?

А может быть, пора раскрыться перед драконами?..

Нет, пожалуй, еще не время. Нужно подождать, подкорректировать защиту, пока не буду уверена, что до меня никто из этих ящеров не доберется и не ударит через Саиру.

Сандар, как выяснилось, на многое способен.

Я должна подготовиться. А затем – убедиться, что достаточно защищена. Может, мне вылазку к драконам устроить? Перенесусь к ним в королевство, притворюсь драконицей – даже Сандар не сразу заметил в моей иллюзии нечто неладное – с кем-нибудь подерусь, проверю на прочность защиту. Если перестраховаться на случай неудачи, отца предупредить, подкрепление спрятать в кустах, то это будет почти безопасно. Ну, почти…

Нет, еще не время. Нужно изучить все опасности, что таятся в магии теней. Выловить из информационного поля необходимые знания, разобраться, какие способы воздействия существуют, как на тень могут повлиять. Если знаешь, с какой стороны придет удар – проще защититься.

Так. Все. Хватит размышлений, хватит блужданий по информационному полю. А то от перенапряжения уже голова кружиться начинает. Хм… не знала, что это так тяжело. В последние разы ныряла в информационное поле легко, будто всю жизнь только этим и занималась. Но раз головокружение, значит, все же перетрудилась. Тренировка наставника – не то занятие, во время которого можно отдохнуть, но хотя бы смена деятельности. А если наставник придумает что-нибудь веселенькое, как это часто у него бывает, вообще замечательно. От мыслей всяких, не слишком приятных, тоже отвлечься не помешает.

Собралась быстро. Уже через десять минут стояла в тренировочном зале.

– Леста! – Шехел подскочил ко мне. – Уже думали тебя вызывать.

– А где остальные? – я удивленно огляделась. Кроме Шехела, в зале не было никого.

– Остальные возле кабинета наставника. Ждут.

– Кого?

– Тебя. Тебя все ждут! А наставник… он сказал, что ты будешь первой.

Оборотень подхватил меня под руку и повел к лестнице. Помнится, кабинет наставника расположен на втором этаже.

– Первой в чем? – уточнила я, потому как ничего не понимала.

– Первой на проверочном испытании. Подготовка у нас перед экзаменом. Считай, репетиция экзамена. И наставник хочет, чтобы ты была первой.

– Серьезно? Репетиция?

– Серьезней не бывает. Наставник, конечно, не сказал, что тех, кто провалится, не допустит к экзамену, но, сама знаешь, лучше не провалиться, а то…

– Знаю, – я кивнула. Если наставник будет недоволен, нам мало не покажется.

– Леста! Он тебя ждет! – хором воскликнули друзья вместо приветствия.

– Леста, проходи, – раздалось из-за закрытой двери.

– Ну, удачи… – пожелали друзья, принимая скорбный вид.

– Если не подавится мной, вас сожрет следующими, – напомнила я шепотом и, схватившись за ручку, открыла дверь кабинета.

Наставник встретил меня подозрительно доброжелательной улыбкой.

– А, Леста, отлично. Хорошо, что не опоздала, – кивнул он. – Проходи, присаживайся.

Я бросила на него настороженный взгляд. Затем осмотрела весь кабинет, проверяя на наличие ловушек. Ловушки были. Но если пройти и просто сесть на стул перед наставником, сработать они не должны. Вроде как привычные, уже знакомые, рассчитанные на случай, если кто заберется в кабинет без приглашения.

Наставник сидел за столом, постукивал пальцами по раскрытой тетради и смотрел на меня с очень странной, очень подозрительной улыбкой.

– Готовишься к экзамену?

Постаралась ответить честно:

– По возможности.

– Да, – наставник кивнул. – Слышал, огромное количество дел у нашей императорской семьи появилось. Драконы эти, расследование. Наверное, много времени отнимает?

– Немало.

Что-то странное с наставником. До сих пор ни разу не заговаривал о новом назначении моего отца. Только упомянул как-то мельком, чтобы не смела отлынивать от занятий и не зазнавалась. Но больше ничего не говорил. А теперь вдруг об императорской семье.

– Я понимаю, – он кивнул с… да, с понимающей улыбкой, которой в арсенале у него отродясь не водилось! Что происходит?..

Наставник задумчиво начертил узорчик пальцем на тетради и произнес:

– Я подумал, Леста, и решил освободить тебя от выпускных испытаний. Я с детства тебя тренировал. Обучал всему, что знаю сам. Видел, на что ты способна. Никогда у меня не было такой способной ученицы, как ты. И уверен, ты готова ко взрослой, полной опасностей жизни. Я сделал все, что мог, все, что от меня зависело. И ты, уверен, овладела боевыми и магическими искусствами идеально. Мы оба знаем, что ты справишься с выпускными испытаниями. Так зачем их устраивать, если результат нам известен заранее? Это только лишнее время займет. А время сейчас для тебя очень ценно. Гораздо важнее – ваше расследование, налаживание отношений с драконами и внутри империи. Так что, Леста… – заключил он, – я освобождаю тебя от выпускных испытаний.

Я изумленно смотрела на наставника. Тот продолжал улыбаться, лучась дружелюбием. И с каждым мгновением подозрение, что передо мной не наставник, росло. Это не может быть наставник.

Это не тот демон, которого я знала. Ну не мог он такое сказать, не мог!

– А может быть, я все-таки сдам этот экзамен?

– Да ладно, Леста, – он подмигнул. – Мы оба знаем, что сдашь, так и незачем зря время тратить. Не пристало принцессе империи, будущей императрице, заниматься такой ерундой.

Точно. Не он.

Мысли закрутились в голове с бешеной скоростью. Стала перебирать варианты, кто бы мог занять тело наставника.

Учитывая, что он знает о расследовании, о том, как хорошо и быстро я училась, а значит, имеет доступ к воспоминаниям наставника, то вариантов остается не так уж много. Существа с темной стороны сильны, но лишь немногие способы, подселившись в тело, считывать воспоминания носителя. На ум приходит четверо. Теперь нужно проверить, кто из них. Потому что способ изгнания у каждого свой. И если перепутать… ну, например, черный дух куарт станет только сильнее, если над ним произнести заклинание, изгоняющее кровавого эрта.

Опустила взгляд на тетрадь. Что он там вырисовывал? Пальцем ведь просто, теперь узор и не вспомнить. От волнения, или колдовать пытался? Но лишней магии я не ощутила. Думай, Леста, думай. На краю стола стакан с водой. Вот если я сейчас вскочу и попытаюсь облить водой наставника, а это окажется не крахтан, то время будет упущено – трое других существ с темной стороны воды не боятся, зато он вмиг поймет, что я раскусила его.

– Прекрасно! – я хлопнула в ладоши. – Огромное спасибо, что освобождаете от экзамена! Пожалуй… пожалуй мое «отлично» нужно отметить.

Я создала мини-портал и вынула из него бутылку вина с двумя бокалами.

Крахтан боится воды, черный куарт обожает вино.

– Золотистое Иссинское, – сказала я, продемонстрировав этикетку. Откупорила бутылку, протянула наставнику. – Вы только понюхайте, какой потрясающий аромат!

Если сейчас никак не отреагирует и откажется, значит, не черный куарт. Будем уговаривать все же сделать пару глотков за здоровье принцессы и благополучие империи, раз уж он так вознес в своей речи мою принадлежность к императорской семье. А дальше – по-быстрому заменить вино на воду и посмотреть, не взвоет ли от боли, как любой крахтан.

Глаза наставника заблестели, ноздри зашевелились.

– Потрясающий аромат! – согласился он и выхватил у меня бутылку.

Есть! Черный куарт попался!

Я вскочила с места и швырнула в него жгуты магии. Те в одно мгновение обвились вокруг его запястий, фиксируя руки. Еще один жгут опутал шею, пригвоздив к спинке кресла. Вовремя! Бутылка выскользнула из пальцев наставника, вернее, черного куарта в теле наставника. Вино растеклось, в нос ударил знакомый аромат Золотистого Иссинского. Куарт взвыл. Глаза заволокло тьмой, лицо побледнело, рот раскрылся в оскале. Зарычав, куарт сделал рывок, пытаясь высвободиться. Запах вина сводил его с ума, и пока он рвался к разлитой по коленям, креслу и полу ароматной жидкости, я читала заклинание.

Краем глаза отметила, что в кабинет ворвались друзья. Видимо, рык куарта услышали. Но я на них не обращала внимания.

Выхватив из ножен на поясе ритуальный кинжал, вырезала на ладони символ изгнания. Тело наставника билось и металось в кресле, пытаясь сорвать магические путы. Те потихоньку начали рваться, но я должна успеть.

Кресло вместе с наставником завалилось набок, тот все же дотянулся до лужи вина и, пуская слюни, лизнул вожделенную жидкость. Перепрыгнув через стол, наклонилась к нему и впечатала в лоб истекающий кровью символ. Последние слова заклинания, вспышка. Изо рта наставника выливается вино, а вместе с ним – высыпается черный песок. Песка становится все больше, больше, целая горка образуется, но спустя пару мгновений песок впитывается в пол. Чувствую, как куарт – дух с темной стороны – покидает наш мир, возвращаясь к себе.

– Черный куарт?! – воскликнул Дайер.

– В наставника вселился черный куарт?! – подхватила Наира.

– Не вселился, я сам его впустил, – заметил наставник, поднимаясь с пола. Осмотрел заляпанные штаны, вытер с подбородка розоватую слюну, смешанную с вином. Причем проделал это с абсолютно невозмутимым видом.

– Сами? – изумился Тивран. – Но зачем?!

– Это была проверка, – наставник пожал плечами. – Обещанная подготовка к выпускному экзамену. Правда, я не рассчитывал, что Леста разберется так тихо, что вы ворветесь слишком поздно. Ваше участие тоже предполагалось. Но теперь придется придумывать для вас троих что-нибудь другое. – Короткая заминка – и зловещая улыбка: – Уже придумал.

О, узнаю! Узнаю эту улыбку! Никакого тебе дружелюбия, вот это точно наш наставник.

– Не сомневаюсь… – пробормотал Тивран.

– Вот мне тоже интересно, – Шехел перевел на меня хмурый взгляд. – Леста, почему ты нас не позвала?

– Не было времени, – я пожала плечами. – Если б звала, куарт бы догадался, что я его раскусила и собираюсь изгонять. А так… изгнала без лишних проблем, он даже понять толком ничего не успел, все о вине грезил.

– М-да, – хмыкнул наставник. Впрочем, пятна с его одежды исчезали прямо на глазах. Вернув себе приличный облик, наставник взглянул на меня: – Ладно, Леста, сегодня ты проверку прошла.

– А что насчет выпускного испытания?

– А что насчет него?

– Кажется, кто-то тут говорил о том, что я могу быть свободна?.. – я лукаво улыбнулась, больше дразня, чем надеясь на поблажку. Мало того что наставник не позволит отлынивать, так еще и сама не хочу отказываться от очередного веселья! И пусть драконы со своими убитыми товарищами подождут.

– Да, можешь быть свободна, если не хочешь получить официальный документ.

Я улыбнулась еще шире.

– У куарта не было шанса. Слишком много пиетета перед власть имущими.

– Жалкий трус, – фыркнул наставник. – Связываться с тобой не захотел, решил тебя по-быстрому выпроводить и уже после этого взяться за разрушения и убийства.

– Надо было кровавого эрта вызывать, – вставил Тивран. – Вот кто бы даже на нашу Лесту попер. О, а может, Вы нам кровавого эрта вызовете? Ну, в качестве подготовки к экзамену.

– Нет уж. Больше свое тело уступать всяким тварям не собираюсь. Не так уж это весело оказалось. Все, валите из моего кабинета. Завтра устрою вам испытание.

– А мне? – уточнила на всякий случай.

– А ты тоже будешь тренироваться, но отдельно, чтобы все испытание не испортила. Все, брысь! – гаркнул наставник.

Больше его терпение испытывать не стали и поспешили на выход.

– Жаль, что нас не позвала, – вздохнула Наира. – Лучше б мы вместе с этим духом с темной стороны разделались, чем завтра наставник придумает нечто похуже.

– Похуже – однозначно, – заверил Тивран.

О да, мы слишком хорошо знали наставника, чтобы в этом усомниться.

– Кстати, Шехел, – спохватилась я и выудила из кармана собственноручно выбитый у Шаила зуб. Ну, то есть заклинанием моим выбитый.

– Это то, что я думаю?! – у друга загорелись глаза. – Зуб дракона?!

– Да. Правда, в человеческом облике, как ты заметил. Пойдет?

– Да-а! Отлично! Это замечательно! Спасибо, Леста! – в радостном порыве Шехел обнял меня и чуть ли не запрыгал от избытка эмоций, когда я дала ему зуб. Ну а что? Мне не жалко. Сама никаких зелий с драконьими зубами варить не собиралась, а другу пригодится.

После тренировки, оказавшейся подготовительным испытанием, отправилась в императорский архив и засела за изучение документов. Тех самых, на которые, по идее, прав у меня пока не было. Но главное, что заклинание удалось взломать, при этом ни разу не умерев.

Окинула взглядом зал, отметила в углах притаившиеся тени. Сторожат, молодцы. Ну что же… придется просмотреть всю эту кипу. А потом следующую, и еще одну, и ещё, пока не узнаю наконец, в какой семье мог родиться полукровка.

Последующую пару часов я просматривала свитки с копиями из семейных архивов, но увы, ничего найти не смогла, ни единого намека, чтобы заподозрить в ком-нибудь родство с драконами. Скелетики из шкафов, конечно, временами интересные вываливались. Но в пределах нормы. Демоны, демоны кругом. Хоть бы где всплыл драконий хвост!

С раздражением развернув очередной свиток, скользнула глазами по строчкам, и… кое за что все же зацепилась. Вчиталась уже внимательней. Так, а это на самом деле любопытно. Сто тридцать лет назад в семье Риениш появился второй ребенок – некий Тальхор. В детстве он часами мог смотреть в одну точку и не обращать внимания на происходящее вокруг. Сидел, глядя в стену, и беззвучно шевелил губами. Впоследствии очень успешно осваивал магию.

Что интересно, в отличие от большинства демонов, управлял он не нежитью, хотя тоже мог, но не увлекался. Гораздо лучше ему удавалось управление теневыми духами и еще несколькими видами существ. Пробежавшись взглядом по перечню этих самых существ, улыбнулась. Ну конечно. Их объединяет одно. Они – тени. Не как у драконов и не самые обыкновенные, а сотканные из тьмы бестелесные существа, призванные в наш мир с темной стороны. Хорошие слуги, мы с отцом таких тоже используем, парочка вот даже имперский архив по моему приказу теперь сторожит. Однако… все же любопытно. Тальхор управлялся с ними виртуозно. Особенно это любопытно, учитывая, что ищем мы как раз того, кто владеет магией теней.

Ну и, наконец, ходили слухи, будто Тальхор – не родной, приемный ребенок в семье.

А что если он не совсем приемный, но один из его родителей был драконом? Тогда он – именно тот, кого мы ищем!

Оживившись, изучила все материалы, связанные с Тальхором Риениш. Материалов оказалось немного – похоже, семья строго хранила свои тайны. На их месте мы бы тоже не стали афишировать, что один из членов нашей семьи – полукровка, да еще от драконов.

Вот с вампирами демоны часто роднились, даже с оборотнями иногда и с людьми. Но драконы? Нет, драконы следили за чистотой своей крови. С людьми, правда, иногда случалось общее потомство. Люди – они такие, слабые, дохнут легко, но много плодятся и породниться успели со всеми расами нашего мира. А вот ребенок дракона и демона – это нечто необычное, неизученное. При встрече с ним нужно быть очень осторожными. Неизвестно, что от него можно ожидать. А судя по тому, что уже успели выяснить о нем, этот Тальхор крайне опасен, даже для опытного дракона, воина, коим был убитый Штэр.

Кое-что в архиве все же удалось откопать. Несколько мест, где мог бы скрываться Тальхор. Вот и проверим прямо сейчас!

По пути заскочила к себе в комнату, взяла все необходимое для защиты, и только после этого создала портал к первому замку, в котором мог скрываться Тальхор.

Портал, как ни странно, открывался неохотно, будто что-то давило на него снаружи, не пускало. Но я справилась. Шагнула на пожухлую траву с другой стороны. Хм… пожухлая трава среди лета? Такое может быть, если вокруг велика концентрация не столько темной магии, сколько смертоносной темной магии.

– Мне здесь не нравится, – пробормотала Саира принюхиваясь.

Еще бы! Да здесь такая концентрация магической энергии, что с ног валит! Все пространство пропитывает нечто темное, смертоносное, от чего засохла трава и вокруг царит абсолютная тишина, давящая на уши.

Напряженно осмотрелась. Портал вывел на равнину с сухой болезненно-желтоватой травой. А впереди высился замок. Небольшой, из темного камня. На вид, ничем не примечательный, даже скромный для владения такого богатого и знатного рода, как Риениш. Но магическая энергия, разлитая в пространстве, вызывала странные, неприятные ощущения. Похоже, совсем недавно здесь творилась сильная магия, причем весьма грязная и неправильная.

Все к одному. Помнится, драконы ужаснулись, когда поняли, что сотворили со Штэром. Возможно, именно здесь что-то сделали с украденной тенью убитого?

– Здесь… здесь страшно… здесь смерть… – прошептала Саира.

– Кого-то убили?

– Не та смерть, другая. Как будто… тень страдала!

Точно, оно. Повезло же найти убежище убийцы в первом же замке!

Одна я туда, конечно, не полезу. Если он дракона прикончил, чтобы тень украсть, то мало ли что он может сотворить с Саирой. Вряд ли защита на ней достаточно сильна, по крайней мере, чтобы мы могли противостоять тому, кто владеет магией теней. Не будь со мной Саиры – рискнула бы. А так – пожалуй, не стоит. Нужно вызвать подкрепление.

Попытавшись создать заклинание связи, неприятно удивилась. Оказалось, что концентрация магии вокруг настолько велика, что блокирует возможность отправить сигнал за пределы накрытого темной энергией пространства. Интере-есно. Очень интересно, что здесь такое сотворили, если даже простенький вызов не работает.

Возвращаться порталом или пешком идти неизвестно сколько, чтобы выбраться из этакого купола, лень, да и времени жалко. Ну ничего. Поступим немного иначе. Помнится, наставник рассказывал, что родственные узы между демонами очень сильны. А значит, при создании заклинания вызова нужно обратиться именно к ним.

Есть, получилось!

– Леста? – отозвался отец.

– Ты меня слышишь?

– Плохо. Ты где это? Очередную аномальную зону откопала?

– Можно сказать и так. Возможно, это место станет аномальной зоной после того, какая магия здесь творилась.

– Что? Леста, ты где? – отец всерьез обеспокоился.

– Возле одного из замков рода Риениш. Здесь действительно творилось что-то страшное и, похоже, запретное. Вполне вероятно, именно Тальхор Риениш убил Штэра. Одна туда соваться не хочу, нужно подкрепление.

– Убийца и похититель тени…. – задумчиво произнес отец. – Пожалуй, захвачу с собой драконов. Главное, чтобы все там не полегли, а то на самом деле будет дипломатический скандал.

– Или война, – предположила я. Честно говоря, видеть драконов совсем не хотелось. Но, боюсь, их помощь на самом деле пригодится. На данный момент они единственные среди нас, кто по-настоящему разбирается в магии теней. Пожалуй, даже лучше верховных демонов, которых звать уж точно не стоит, если мы не хотим, чтобы те выставили нас перед драконами не в лучшем свете.

– Или война, – согласился отец. – Но без драконов не обойтись. И, Леста… – он замялся, – может, тебе не стоит ходить в этот замок?

– Я в состоянии о себе позаботиться.

– Но, я так понимаю, ты еще не вполне овладела умением защищать тень.

– Прикроюсь драконом. – Хотела добавить, что Сандаром, но решила не уточнять. Отец не поймет. Или как раз таки поймет все очень даже верно.

– Хорошо. Жди. Я сейчас.

Через пять минут перед замком образовалась целая толпа. Отец, Сандар, Ташэль, десяток низших демонов из боевого отряда и несколько слуг, призванных с темной стороны. Те прятались в тенях и на глаза не попадались, но я ощущала присутствие их всех – призывал отец, а родовая магия у демонов очень сильна. При виде всей этой толпы я поняла одно: веселье отменяется. Что бы ни ждало нас в замке, при такой толпе вряд ли удастся поучаствовать в чем-нибудь интересном. Да они затопчут похитителя тени и не заметят, дальше пройдут!

– Леста, может быть… – предложил отец тихо, но я перебила, мотнув головой:

– Нет. Я с вами. – И не удержалась: – Да ты посмотри на них. Несчастный убийца при всем желании до меня не доберется.

– Это хорошо. – Отец был собран и к шуткам не расположен.

Делать нечего, к замку двинулись в ужасающем составе. Низшие демоны, высокие, под два с половиной метра, широкоплечие и рогатые, двигались бесшумно и ловко, но все равно в их компании создавалось впечатление, будто грохочем на всю округу. Операция по захвату преступника называется, даже смешно! Куда как проще было отправиться одной и по-тихому прирезать убийцу, приволочь его труп в замок, а там уже пусть оживает за решеткой. Но… Саира. Увы, рисковать я не могла.

На пути к замку препятствий не встретилось. И на входе тоже. Я внимательно присматривалась к переплетениям защитных заклинаний на стенах и дверях, но все они были неактивны, а по большей части разорваны. Похоже, это последствия творившейся здесь магии. Она пропитывала воздух, затрудняла дыхание и словно пеплом оседала на волосах.

Темные, узкие коридоры встретили нас еще более концентрированной магической энергией. С каждым шагом напряжение росло. Что-то давило, угнетало. Сыроватый, тяжелый воздух застревал в горле и не желал проталкиваться дальше. Кожу покалывало от обилия магии. Сколько ни прислушивалась к ощущениям, не могла распознать, что именно здесь происходило и после каких заклинаний осталась подобная магическая энергия. Но привкус чего-то грязного и вязкого даже мне, привычной к разной магии, казался слишком неприятным.

Замок выглядел заброшенным. Еще яркая, темными облаками стоящая в воздухе магия свидетельствовала, что ритуал проводился недавно, однако после этого ритуала хозяин, похоже, покинул владения. Ни слуг, ни призрачных надзирателей, ни охраны – никого не осталось. Только пустота и огромное количество остаточной магической энергии.

Мы шли, ориентируясь на свои ощущения. Пересекли коридор на первом этаже, спустились в подвал. Концентрация магии постепенно усиливалась, указывая нужное направление – то место, где проводился ритуал.

Наконец мы встали перед высокими двустворчатыми дверьми, обитыми металлом и вкраплениями блокирующего магию материала. Ничего себе. Если даже сквозь этот материал просочилось такое обилие магии, страшно представить, что находится внутри.

А находиться там может, на самом деле, что угодно. Черная дыра, пробоина, ведущая на темную сторону, источающая чудовищ арка. Да что угодно! Слишком много магии, неправильной и вызывающей отвращение. Хочется поморщиться, скривиться, стереть с лица этот затхлый осадок, но приходится сдерживать себя. Ни перед слугами, ни перед драконами не стоит показывать слабость.

– Леста, отойди, – шепнул отец. Волнуется за меня и за тень, ставшую слабым местом перед тем, за кем мы охотимся. Но его здесь нет. Уверена, замок он уже успел покинуть. Скорее всего, сразу после того, как провел ритуал.

Вскрывал дверь именно отец, хотя остальные подстраховывали его. Драконы не остались в стороне, пролезли в первые ряды. Низшие демоны приготовились в случае чего атаковать противника. Бестелесные слуги тоже поближе подобрались. А на шее у отца заметила амулет с заключенным в него кроахшем. Хорошо подготовились.

А дверь… дверь, в общем, оказалась не заперта. От простого толчка створки отворились. В лицо дыхнуло зловонным холодком. Ощущение вязкости, словно мы плюхнулись в кисель и теперь пытаемся в нем плыть, усилилось. Но в целом ничего страшного не произошло. Никто на нас не бросился, не попытался убить.

Осторожно, внимательно осматриваясь по сторонам, вошли в ритуальный зал. Черные стены, покрытые копотью, будто после пожара. На полу – разводы, некогда бывшие магическими символами. Огромная концентрация темной энергии, и больше ничего. Ни монстров, ни пробоин за грань мира – ничего.

– Рассредоточьтесь по периметру зала, но ничего не трогайте, – скомандовал отец низшим демонам. Те бесшумно выполнили приказ.

Затем двинулись мы. Драконы поспешили к остаткам символов на полу, мы с отцом тоже. Пожалуй, распознать эти символы – единственный способ понять, что на самом деле здесь произошло.

Ташэль наклонился, всматриваясь в линии, что остались от ритуального рисунка. Сандар со странным выражением лица застыл на границе этих символов. Я подошла поближе, присела на корточки, чтобы удобней было рассматривать. Покрытые копотью, почти полностью стертые. И непонятно, что за закорючки вообще. Кажется, никогда таких не видела. Или все же… где-то видела? Задумалась, напряженно всматриваясь в отдаленно знакомые и одновременно с тем чужие линии.

Уловила ощущение зябкой дрожи. Это Саира поделилась впечатлениями.

– Давай уйдем отсюда.

– Подожди, нужно ведь понять, хотя бы попытаться разобраться.

От непонятного осадка, похожего на копоть, просто так пол не очистить. Вот уж чего не следует здесь делать, так это – применять постороннюю магию. Не берусь предсказать, что в таком случае может произойти. И хорошо, если просто рванет и весь замок снесет – при таком хотя бы можно выжить, выставив щиты. А если что-нибудь похлеще? Нет уж, рисковать не будем. По крайней мере, пока. Магический слепок тоже не сделаешь. Придется, наверное, зарисовывать вручную.

– Здесь страшно… здесь творилось ужасное… здесь… здесь…

– Здесь сшивали тени, – произнес Сандар.

– Здесь сшивали тени! – одновременно с ним полушепотом воскликнула Саира. Но Саиру слышала только я, поэтому все повернулись к Сандару.

– Это Деш, его тень тебе сказала? – спросила у Саиры мысленно.

– Нет, Леста, давай уйдем отсюда, пожалуйста, – чуть ли не плача взмолилась Саира. Эмоции тени ударили по мне, оглушили. Как же она перепугалась!

– Что ты имеешь в виду? – спросил Ташэль.

– Здесь был проведен ритуал, во время которого сшили две тени, – пояснил Сандар бесцветным голосом. – Кто-то сшил свою тень с тенью Штэра.

– А душа?

– Не знаю. Что стало с душой, я не знаю.

– Уйдем, давай уйдем отсюда, – содрогаясь уже в самых настоящих рыданиях, молила Саира. Давление ее эмоций, давление остаточной магии сдавливало голову безжалостными тисками. Тупая боль начала биться в виски. Проклятье, я так долго и в самом деле не выдержу.

– Вы знаете, что с этим делать? – спросил отец.

– Нет, – Ташэль покачал головой. – Впервые видим такое.

– Оставлять это тоже так просто нельзя. Хватит нам аномальных зон в империи. Леста, что скажешь?

– Уйдем, уйдем! – повторяла Саира.

– Предлагаю подождать, – я пожала плечами, старательно сохраняя спокойствие. – Оставь охрану. Не думаю, что убийца вернется сюда, после того, как нагадил – ему и самому вряд ли нравится то, что здесь осталось на энергетическом плане.

– Подождать… – повторил отец. – Пожалуй, ты права. Стоит понаблюдать, будет концентрация магии спадать или, наоборот, собираться здесь, притягивая с окружающей территории еще больше темной энергии.

– Да. Если будет постепенно убывать, нужно ей немного в этом помочь. Если прибывать – заблокировать. А сейчас, извини, мне нужно идти.

Поймала на себе пристальный взгляд Сандара и слегка удивленный – от Ташэля. Ну да, не ожидали они, что сбегу из такого любопытного, по сути, места. Но вряд лив ближайшее время здесь произойдет что-то интересное, а оставаться здесь под вой Саиры… проклятье, да я сейчас сама завою! Прочь, скорее прочь из зала. А там – портал, и куда-нибудь подальше, чтобы развеяться. Пожалуй, чистые источники в горах подойдут. Помогут смыть с себя эту вязкую, угнетающую магию.


Глава 15

Я проделывала уже знакомый, так сказать, разведанный ранее путь. Нырнула в потайной ход, по нему направилась к комнате Сандара. Через маленькую щелку подглядела, убедившись, что его в комнате нет, как и сообщила служанка, наведавшаяся к нему буквально пару минут назад. А возле двери оставила бестелесного дежурного, который вовремя отправит ментальный сигнал, если вдруг Сандар покажется в коридоре. Но мне много времени не понадобится, а значит, должна успеть.

Внимательно изучив охранные заклинания, оставленные на комнате Сандаром, убедилась, что следилок вроде бы нет, но вот парочка осталась нераспознанной. Кто знает, для чего эти заклинания. Решив перестраховаться, набросила на себя невидимость. Хотя… Сандар все равно догадается, кто побывал в его комнате. О да, он догадается. Но какая уже будет разница? Главное, чтобы задуманное удалось!

Шагнув в комнату, выбрала удобное место, достала из кармашка на поясе мелок и принялась чертить необходимую вязь символов. Спустя десять минут замкнула рисунок, полюбовалась на результат трудов своих. Красота какая. Сложное, затейливое переплетение линий – кразявр ногу в таком сломит! И, главное, все идеально правильно, каждый символ на своем месте.

Убрав мелок, вынула из ножен ритуальный кинжал. Надрезала кожу на ладони и сцедила несколько капель крови в центр ритуального рисунка. Отметила, как симпатично переливаются на энергетическом уровне разными цветами начертанные символы. Ощутила, как наполняется силой узор.

Пришел черед зелья. Вытащив из очередного кармашка маленький пузырек с заранее заготовленным зельем, поставила в центр ритуального рисунка. Магические линии на мгновение вспыхнули, тем самым показывая, что зелье узнали, и снова потухли. Осталось только слабое свечение. Но его легко можно замаскировать. Главное не нарушить при этом само заклинание.

Еще через десять минут все было готово. С порога комнаты и не заметишь, и не почувствуешь нечто неладное. Нет, если внимательно прислушаться к ощущениям, то, пожалуй, и мою идеально замаскированную магию можно засечь, но вряд ли Сандар будет столь внимателен, когда войдет в комнату. Скорее, будет проверять охранные заклинания на наличие каких-либо признаков незаконного проникновения. Ну и пусть проверяет. Чтобы к ним подойти, Сандар пройдет через мою ловушку. А там – пусть хоть запроверяется, поздно уже будет! Отомщу гаду, за все отомщу.

Еще раз убедившись, что все сделано правильно, удовлетворенно хмыкнула и покинула комнату тем же потайным ходом.

Сандар, скорее всего, догадается, кто сотворил для него эту ловушку. Как только догадается, примчится ко мне. Доказать-то не сможет, зато я полюбуюсь на результат. Что самое интересное, результат всегда получается непредсказуемым. Так что, пожалуй, можно сказать, меня ожидает приятный сюрприз. Однозначно приятный. Давно хотела посмотреть на страдания зарвавшегося дракона.

Специально, чтобы не пропустить все самое интересное, после того, как подстроила ловушку, вернулась к себе в комнату. Здесь тоже было чем заняться. Например, покопаться в информационном поле в поисках ответов на очередные вопросы и просто полезных сведений о драконах.

Если уйти из замка и Сандар меня здесь не обнаружит, то успеет в порядок себя привести. А мне полюбоваться хочется. Не зря же старалась, в конце-то концов.

Заклинание выбрала отменное. Как только Сандар приблизится в ловушке, зелье взорвется. Большая его часть, конечно же, попадет на дракона. И в этом взрыве части тела у жертвы, оказавшейся под действием заклинания, перемешаются. Вот так вот ему. Нога может поменяться местами с рукой, глаза с лица перекочуют на колени. Самое то для Сандара. Может, если голова с задницей местами поменяются, мозги относительно туловища окажутся на том самом месте, где им быть полагается. То есть вверху, а не внизу. Вроде как даже полезное заклинание. Возможно, когда мозги на место встанут, он осознает, насколько стало хорошо, и придет меня поблагодарить, вместо того, чтобы ругаться.

С такими мыслями я улыбнулась, признаться, не без злорадства, и погрузилась в информационное поле.

Саира ответить на вопросы не смогла. Что за магия применялась во время ритуала, она не знала. Единственное, что поняла – это суть ритуала. Убийца Штэра сшил свою тень с тенью убитого, а вот каким образом он это сделал – непонятно. Судя по всему, драконы не притворялись и тоже не поняли. Значит, в информационном поле вряд ли найдется ответ, но попытаться не помешает. Возможно, я найду что-то, что позволит понять, что натолкнет на верную мысль, а там уже сама догадаюсь.

Еще интересно, почему только Саира и Деш поняли суть ритуала. Помимо них, в зале находилась еще как минимум одна тень – у Ташэля. Однако его тень ничего не поняла. Точно знаю, поняли только мы с Сандаром, вернее, наши тени, которые этим знанием с нами поделились. Почему? Что общего между нами или, может быть, между нашими тенями? Схожие способности? Что-то еще?

Вряд ли по одному дракону можно сделать какой-либо вывод. Посети зал Шаил, понял бы он, или нет? Уникальны ли наши с Сандаром тени, или это всего лишь проявление какой-нибудь способности, которая встречается у каждого третьего дракона. Непонятно. А главное, Саира тоже не знает ответа. Вот и остается надеяться на информационное поле. Увы, поговорить с Сандаром не получится. Да и не хочется. Пусть катится к ядовитым гваграм, гад ползучий.

Однако толком не успела погрузиться в информационное поле, как по замку прокатилась волна дрожи. Затрещали окна, раздался приглушенный грохот. А спустя буквально пару минут в мою комнату кто-то барабанил так, будто надеялся выломать дверь. Но пусть не пытается выломать – на ней столько заклинаний, что проще башку проломить. Да, именно башку. Может, она у него теперь на месте рук. Хотя лучше все же, чтобы с задницей поменялась – толку больше будет от головы. Сидеть на ней мягко и все такое. А задница пусть думает, мозг-то именно там.

Вставать не стала. Лениво махнула рукой, позволяя двери отвориться. Не ожидав, что дверь так просто откроется, в комнату ввалился Сандар. Впрочем, равновесие в последний момент умудрился вернуть, потому на коврике возле порога не распластался. Подняла глаза и, старательно сдерживая улыбку, воззрилась на дракона, изображая легкую небрежность, мол, чего тебе надо, зачем пожаловал?

Итак, Сандар… Сандар немного изменился со времен нашей последней встречи. Голова, к сожалению, осталась на месте. И конечности в целом – тоже. Зато брови куда-то запропастились. Окинув дракона взглядом, отыскала их… кхм… на ладонях, частично беспалых. Вот с пальцами получилось очень интересно – они торчали у дракона буквально отовсюду. Один палец заставил слегка посторониться нос. Второй палец торчал из плеча. Еще один – из… кхм… мне кажется, или он вырос на месте драконьего соска? А сосок, интересно, где?!

Но что самое ужасное… или, наоборот, интересное… это как бы, с какой стороны посмотреть… в общем, достоинство дракона тоже переместилось. На живот. Произошедшее Сандара не возбудило, но все равно заметно под рубашкой. Я бы даже сказала, что более заметно, чем под брюками, ткань-то у рубашки не такая плотная.

Конспирация – конспирацией, но сдержаться не получилось. Я расхохоталась.

– Что ты со мной сделала?! – взревел Сандар.

Ох, кажется, рот у него тоже перекосило, но хотя бы на лице оставило.

Остановиться тоже не получалось. Я продолжала хохотать. Взбешенный Сандар рванул ко мне. Причем руки вытянул, явно собираясь меня придушить, а я наконец поняла, почему волосы на голове поредели. Как выяснилось, часть красивых, длинных, гладких и блестящих красных волос теперь висела подмышками.

Я всхлипнула, не в силах справиться с хохотом. Из глаз от смеха брызнули слезы.

– Уйди! Уйди, чудовище, – выдавила сквозь смех, сползая с кресла и вбок, чтобы ускользнуть от не слишком цепкой хватки Сандара. Ну еще бы она была цепкой, учитывая, что почти все пальцы переползли на другие места.

Где-то на периферии сознания моему смеху вторила Саира. Ее тоже весьма впечатлил новый облик обожаемого дракона.

– Леста, убью! На части порву! – рычал Сандар, пытаясь до меня добраться, но под коленями у него еще по пальцу обнаружилось с насаженными на них ресницами, так что движения у него получались не слишком ловкими. Даже мне, согнутой от смеха пополам и уже задыхающейся, удавалось уклоняться от попыток то ли схватить, то ли придушить.

– Ты себя сначала собери, а потом меня на части рви, – сквозь смех, утирая слезы выдавила я.

– Р-разорву!

Последующие полчаса мы бегали по комнате. Ну, то есть как сказать бегали. Я ползала, потому что от смеха не могла толком передвигаться. Сандар ковылял за мной. Знать не хочу, что еще ему шагать мешало! Саира тоже ухохатывалась. Ей хорошо, ей дышать не нужно, а я задыха-а-аюсь!

Каждый раз, уворачиваясь от очередного броска драконьего тела в мою сторону, я смотрела на него, и смех накатывал по-новой. Наконец Сандар остановился, перестав за мной гоняться. Спустя какое-то время я тоже начала успокаиваться. А то и в самом деле уже нечем дышать, да и живот разболелся от дикого хохота.

– Это можно как-то исправить? – И столько печали прозвучало в его голосе, что я окончательно успокоилась. Не сжалилась, нет. Жалко его не было. Заслужил. Хоть немного ему отомстила. А ведь даже не спрашивает «за что». Понимает, наверное. Или это второй вопрос, который Сандар задаст, когда разберемся с его видом?

– Можно, – сказала я небрежно, будто только что не каталась по полу в истерическом припадке смеха, и плюхнулась обратно в кресло. В общем, пришли к тому же, с чего начали. Я – в кресле сижу в весьма расслабленной позе, Сандар понуро стоит посреди комнаты и взирает на меня обреченным взглядом.

– Ты мне поможешь?

– Подумать надо.

– Леста… я понимаю, что заслужил…

– Ух ты! Что, правда? Понимаешь? А в тот момент, когда предлагал стать твоей любовницей, кажется, считал, что все правильно говоришь. Конечно, кем еще может стать демоница для драконьего принца? – Я поднялась и медленно приблизилась к Сандару. Тот стоял не двигаясь, только следил за мной внимательно. – Ведь драконы ни во что не ставят другие расы. Из нас, не драконов, только любовница и может получиться, да?

– Леста, прости. Я не хотел… то есть хотел… – он замялся, мотнул головой. – Это сложно.

Я приложила ладонь к его плечу, старательно соблюдая дистанцию, чтобы не коснуться расположившегося на животе мужского достоинства. Сандар замер, глядя на меня с каким-то странным выражением. Ну, как будто полностью вверял себя в мои руки. Бред! Какой же это бред.

Я внезапно разозлилась, поддела едва видимую ниточку заклинания, заметить которую в таком состоянии он уж точно не мог, и разорвала действие магии. Отступила, когда вокруг Сандара закрутился плотный грязно-зеленый вихрь под цвет того зелья, что взорвалось в его комнате. А когда вихрь рассеялся, все части тела у Сандара уже были на месте.

– Чего только не скажешь, чтобы вернуть истинный облик. Не нужно, Сандар. Не старайся. Все у тебя на месте, так что можешь больше не извиняться и не придумывать всякую ерунду. А теперь покинь мою комнату, пожалуйста.

Я направилась обратно к креслу, но Сандар схватил меня за руку и развернул к себе. О да, ловкость к нему вернулась, когда все части тела заняли положенные им места.

– Постой, Леста. Давай поговорим.

– Нам не о чем разговаривать.

– Ошибаешься.

– Уходи.

– Не уйду, пока мы не поговорим, – Сандар дернул меня на себя.

– Не собираюсь с тобой разговаривать. Убирайся из моей комнаты, – я с размаху врезала ему по груди и выскользнула из хватки, но Сандар рванул за мной и опять схватил, в очередной раз разворачивая и прижимая к своему телу.

– Леста, да выслушай же меня…

– Ты в курсе, что за тот допрос с блокировкой магии и последующим моим падением с большой высоты, я могу обвинить все ваше королевство в покушении на члена императорской семьи?

– Знаю. А еще я знаю, что ты этого не сделаешь.

– Почему ты так в этом уверен?

Какое-то время мы смотрели друг другу в глаза. Я – упрямо и зло. Сандар… не знаю, мне не удалось понять его взгляд.

– Я сейчас не об этом хотел поговорить.

– Ну почему же? Раньше тебе казалось, что весьма уместно целовать меня и расспрашивать о другой. Неужели что-то с тех пор изменилось?

– Да, изменилось! – рявкнул Сандар раздраженно.

– И что же?

– Я понял, что был идиотом, – уже почти спокойно, со вздохом произнес он.

– Мне это нравится. Продолжай. – Я изобразила заинтересованность, хотя по-прежнему хотелось просто послать его куда подальше.

– Послушай, Леста. Я сам не знаю, что со мной происходит. Эти эмоции… разрывают на части! Ты сводишь меня с ума, настолько, что я уже не соображаю, что творю. Да, я наговорил глупостей. Оскорбил тебя. Потому что был зол. На себя – за то, что испытываю эти эмоции. На тебя – за то, что ты вызываешь эти эмоции во мне. Да, я дракон, принц Шагдара. И я не имею права предлагать тебе, как демонице, что-то большее, чем просто постель. Но, знаешь, мне плевать. Плевать на все обычаи и законы. Я просто хочу быть с тобой. – Он обхватил мое лицо ладонями, заглядывая в глаза. – Хочу быть с тобой, Леста. И это самое главное. А на все остальное наплевать.

Хотелось поверить. Раствориться в золотисто-карих глазах, в этом взгляде, сводящем с ума. Смешно сказать, когда Сандар так смотрит на меня, кажется, будто подгибаются ноги. Но… могу ли я верить ему?

Я демоница. Даже если он узнает, что я и Шейса – одна и та же девушка, что на самом деле существую только я, а у меня – тень дракона, это не отменит того, что я демоница. Чистокровная демоница, это не изменится никогда.

И, в конце концов, почему он должен делать выбор в мою пользу, если пока верит в существование Шейсы, с которой у него не будет таких проблем, как у нас? Наверное, нечестно сейчас будет спрашивать о ней. Сандара тянет к обеим, в то время как есть только я. И тянет его на самом деле, получается, только к одной. И все же. Все же я не смогу дать ему того, что могла бы дать вымышленная Шейса. Потому что всегда буду оставаться демоницей.

– Ты все равно ничего не сможешь мне предложить, – я положила ладони поверх его, обхватила запястья и отстранила от своего лица. – Скоро ты вернешься в Шагдар. А я останусь здесь. Я должна быть здесь, в империи, вместе с отцом, где он теперь император, а я – принцесса. Кронпринцесса, единственная наследница.

– Зато я всего лишь принц и королевство наше не наследую, – усмехнулся Сандар. Потом посерьезнел. – Это не проблема. Решение найдется всегда.

Я шагнула назад и отпустила его руки, покачав головой.

– Нет, Сандар. Все это глупости. Ты был прав, когда сказал, что мы друг другу не подходим. Сейчас, может быть, тебе кажется, что проблема решаема. Но все не так просто.

– Нет. Я совершил глупость, когда предложил тебе стать моей любовницей. А сейчас – совсем не глупость говорю.

– Как будто сейчас ты можешь предложить мне нечто большее, – я усмехнулась и шутливо предположила: – Что, прямо так замуж позовешь?

– А если позову? – Сандар широко улыбнулся и, обхватив за талию, притянул к себе.

На мгновение перехватило дыхание. Но… нет, не верится.

– Меня? Уверен? Если позовешь, я скажу, что ты рехнулся.

– Рехнулся, согласен! Говорю же, ты сводишь меня с ума.

Сандар наклонился и поцеловал. Ох, что же его поцелуи делают со мной! Руки, еще недавно пытавшиеся его оттолкнуть, как-то незаметно оказались у дракона на плечах. Сама не поняла, как ответила с не меньшим жаром, словно только и ждала этого поцелуя, словно жаждала его всем своим существом. А может, так оно и было.

Ощутив, как горячие ладони скользнули под ткань блузки, прикусила губу дракона. Тот зарычал, подхватил меня на руки и, спустя мгновение оказавшись рядом с кроватью, опустил поверх покрывала. Сам навис сверху, продолжая целовать. Жадно, порывисто. Губы, шея, ключицы – кожа горела от его поцелуев. Руки вновь забрались под блузку, огладили талию, скользнули выше, к груди.

Пламя обжигало, стремительно разгораясь во всем теле. Разум норовил куда-то уплыть, раствориться в этом пламени, но я все же сделала над собой усилие и вовремя перехватила запястья Сандара. Посмотрев в глаза, заставила отстраниться.

– Не сейчас.

– Что? Почему? – способность соображать возвращалась к нему медленно и неохотно.

Я невесело усмехнулась.

– Все по той же причине, Сандар. Все по той же. Я не собираюсь становиться твоей любовницей.

Слова – всего лишь слова. Мало ли, что он говорил? Мы шутили. А что не скажешь в шутку, чтобы только добраться до желаемого?

Я – принцесса империи. А даже и не будь этого титула, у меня есть гордость. И после того, как Сандар предложил роль его любовницы, одно шутливое обещание вряд ли может что-то изменить.

Соображал дракон сейчас не слишком быстро. Затуманенный взор прояснялся постепенно. А я с любопытством наблюдала за его реакцией.

Наконец до Сандара все же дошло. Хмыкнул, усмехнулся. Оттолкнулся от кровати, чтобы встать.

– Так, значит?

– Так, – я пожала плечами, тоже приподнимаясь. – Тебя проводить до выхода?

– А ноги держат? Не подгибаются от переполняющих эмоций? – насмешливо уточнил Сандар.

– Да вроде бы держат, не шатаюсь, – я на пробу сделала шажок.

– После моих поцелуев – и стоишь на ногах? Непорядок, – дракон покачал головой. – Это нужно исправлять.

Я фыркнула.

– Я уже все сказала. На выход.

Развернув Сандара, подтолкнула к двери. Но тот уходить не торопился. Снова повернулся ко мне, сгреб в охапку и поцеловал. Сопротивляться удавалось с трудом. Вернее, вообще не удавалось – это я поняла, когда раскрылась ему навстречу, позволяя горячему языку, скользнув по губам, проникнуть внутрь. Ноги все же слегка подкосились. И дышала я после поцелуя тяжело, будто империю по периметру оббежала.

– Вот так намного лучше, – хмыкнул Сандар удовлетворенно, заглядывая в затуманенные глаза. – Но учти, мы не закончили. Я еще вернусь.

– Попробуй, – пробормотала я, закрывая за ним дверь.

– Кстати, Леста, – он обернулся, придерживая дверь, чтобы не уткнуться в нее носом. – Хочешь, раскрою тайну?

– Конечно, хочу. Обожаю, когда мне раскрывают тайны.

– Мы понятия не имеем, зачем прибыли в империю.

– Это как?

– А вот так. Дипломатической миссии у нас не было. Да и вы сами, наверное, заметили, что мы не слишком охотно обсуждаем условия дальнейшего сотрудничества. Потому что не это наша цель. Не так давно я что-то почувствовал. Почувствовал, что должен быть здесь, в империи. Брат просто не захотел отпускать меня одного, поэтому по-быстрому превратили наш визит в дипломатическую миссию.

Сандар развернулся и зашагал прочь.

– Эй, подожди! Что именно ты почувствовал?

Я выскочила вслед за ним, но Сандар не остановился.

– Ты сама выпроводила меня. Я ухожу, – сообщил дракон, не оборачиваясь, и даже насвистывать начал!

Ладно, расскажет еще. Потом поговорим. Не бегать же мне за ним, в конце концов. После того как сама выпроводила.

А в своем решении я ничуть не сомневалась. Пусть погуляет. Многим это покажется странным, но мужчины у меня еще не было. Как-то не влюблялась настолько, чтобы голову совсем потерять. Симпатии были, даже увлечения, но увы, гораздо раньше, чем дело доходило до постели, я успевала узнать что-нибудь нелицеприятное. Еще до того, как стала принцессой, корыстных мотивов для отношений со мной вполне хватало, ибо наш род всегда был могущественным и занимал почетное место в империи.

Так что торопиться сейчас совсем не хотелось.

– А вообще правильно, – заявила Саира, до сего момента сидевшая тихо и не напоминавшая о своем существовании. – Пусть Сандар станет полностью нашим. Официально. Тогда-то он уже никуда не денется.

Я только улыбнулась. Не стала говорить наивной тени, что вряд ли он пошел готовиться делать нам… тьфу, мне предложение.


Глава 16

Тальхора Риениш искали, но пока безрезультатно. Отряды низших демонов в сопровождении призванных с темной стороны слуг наведывались в замки, принадлежащие роду Риениш, прочесывали их владения и не только.

Нескольким представителям Риениш пустили кровь, чтобы провести ритуал и насильно призвать Тальхора, но это результатов тоже не дало. Впрочем, я даже не удивилась, несмотря на то, что ритуал проводил отец – в его способностях я никогда не сомневалась. Во-первых, те, кто воспитывал Тальхора, по какой-то неведомой причине оказались мертвы уже шестнадцать лет. При каких обстоятельствах они были убиты, выяснить не удалось и вряд ли теперь удастся, если это не удосужились сделать по горячим следам их близкие родственники. Так что если Тальхор действительно принадлежит семье Риениш, то все родственники, имеющиеся в нашем распоряжении, увы, не столь близкие.

Во-вторых, мы вообще сомневались, а есть ли родство между ними. Все больше подозревали, что Тальхор был в семье Риениш приемным ребенком.

Ну и в-третьих, Ташэль предположил, что теперь Тальхор мог обрести сильную магию, благодаря которой приобрел и возможность защититься от ритуала. В наших ритуалах драконы не смыслили, чтобы делать такие предположения, но… мы и вправду понятия не имели, чего ожидать от Тальхора, тем более теперь, когда он сшил свою тень с тенью чистокровного дракона, а может, и вместе с душой.

Пока низшие демоны переворачивали империю в поисках убийцы, я решила еще раз наведаться в замок, где Тальхор провел ритуал. Вдруг что-нибудь удастся выяснить? В прошлый раз убегала отсюда, почти не соображая из-за беспрерывных воплей Саиры.

– Леста? – удивился Сандар при моем появлении. Дракон оторвался от изучения оставшихся ритуальных линий и встал на ноги.

– Не ожидала увидеть тебя здесь, – заметила я, перешагивая через порог. В зале по-прежнему была велика концентрация темной магии, да и куда она денется всего за пару дней, но хотя бы Саира пока тихо сидела, не ныла.

– Любопытно, что мы выбрали один день и одно время. Думаем в одном направлении?

– Похоже на то. – Я отвела глаза. Нет, не потому, что не могла смотреть прямо на него, а потому что пришла сюда не любоваться драконом – имелись дела гораздо важнее.

Присев рядом с Сандаром на корточки, принялась внимательно изучать все, что осталось от ритуальных символов.

– Как ты понял, в чем суть этого ритуала? – как бы между прочим поинтересовалась спустя пару минут молчания.

– Мне Деш подсказал. Наши тени чувствуют магию немного иначе. Иногда могут помочь справиться с каким-нибудь заклинанием, потому что замечают то, чего не способны заметить мы. – Я ощутила на себе внимательный взгляд. – Но когда дело касается магии теней… Деш почувствовал.

– Деш, – повторила я, делая вид, будто слышу имя его тени впервые. В конце концов, мне о нем рассказала Саира, а значит, я, по идее, знать не должна. – Так зовут твою тень?

– Да.

– А Ташэль? Мне показалось, он не понял сути ритуала и узнал об этом от тебя.

– Почувствовал только Деш, – подтвердил догадку Сандар.

– Почему? – я все же подняла на него глаза и встретилась с внимательным, словно пронизывающим насквозь взглядом. Такое ощущение, будто Сандар пытался что-то понять. Нечто важное для него. И к теме разговора это не относилось.

– Не знаю.

– Серьезно? И нет никаких предположений?

Сандар прищурился. Помедлил немного. Все же сказал:

– Нет. Никаких.

Что-то не верится. Просто, вероятно, я – не та, кому он может раскрыть подобный секрет.

– А Шаил?

– Что Шаил?

– Окажись он здесь и не услышь твои слова, догадался бы, в чем дело?

Сандар усмехнулся.

– Нет. Судя по всему, только я. Но здесь нет ничего удивительного. У всех драконов свои особенности и способности. У демонов разве не так?

– Так, – я пожала плечами.

– Вероятно, Деш просто оказался более чуток к магии теней.

– Возможно.

Не хочешь говорить – не надо. Но тогда и разговор закончен.

С невозмутимым видом я вернулась к изучению ритуальных символов. Впрочем, вскоре поняла, что толку от этого нет. Вызванные отцом демоны точь-в-точь зарисовали все, что здесь сохранилось. А их чертежи я изучила вдоль и поперек, даже в информационное поле пару раз нырнула в поисках разгадки, но ничего полезного не отыскала. Только поняла, что символы действительно каким-то образом связаны с магией теней. Однако больше ничего разузнать не получилось – драконы подобным не баловались. Тальхор совершил нечто неординарное. Не удивлюсь, если это его собственные разработки. Или разработки мастера теней. Как-то они должны быть связаны…

Мастера теней тоже проверяла. Тот сидел на месте. Чтобы убедиться в нерушимости охранных заклинаний, нужно было бы войти в пещеру, чего я не могла сделать, не попавшись на глаза драконам – те по-прежнему сменяли друг друга на посту. Оставалось в этом вопросе довериться им. Все же им выгодно не допустить, чтобы узник вырвался на свободу. Именно драконы пострадают в первую очередь, если это все же случится.

А сейчас я лишь убедилась, что обрывки символов были срисованы правильно.

Нет, если я что-то хочу понять, нужно действовать иначе.

Например, помедитировать здесь. Возможно, удастся уловить отголоски какой-нибудь магии, которая станет подсказкой.

– Не надо, – пискнула Саира. – Я с трудом сдерживаюсь, чтобы не отвлекать тебя воплями.

– А ты сдерживаешься?

– Да! Да, я хочу кричать и вопить, но терплю, чтобы тебя не отвлекать! – кажется, от Саиры исходили эмоции обиды и страха. Надо же, не ожидала, что она так обидится на мои мысли. И уж тем более не ожидала, что попытается больше меня не отвлекать.

– Ну потерпи немного. Мы должны хоть что-нибудь выяснить. Иначе так и не поймаем убийцу. Его ищут впустую. И вряд ли найдут, если не отыскать подсказку.

– Не нужно его искать. У него жуткая магия.

– А как насчет мастера теней? К нему идти ты не боялась.

– Его магия была заблокирована, он не мог ею воспользоваться. А этот – может.

– Но его здесь нет. Он не доберется до тебя. Здесь – только остатки магии, вполне безопасной.

– Не надо… я боюсь… не надо медитировать.

Пока спорила с Саирой, я уселась прямо на полу, принимая удобную для медитаций позу.

– Эй, ты чего вытворяешь? – спохватился Сандар.

– Собираюсь медитировать.

– Ты спятила?

– Нет. Хочу нащупать хоть что-нибудь.

Я прикрыла глаза, но очистить разум не успела – Сандар ко мне подскочил и, подхватив под локоть, вздернул на ноги. Я рывком высвободила руку и возмутилась:

– Какого гварга ты меня трогаешь?!

– С радостью потрогал бы тебя иначе и в другой обстановке, – раздраженно рыкнул Сандар. – Не смей здесь медитировать!

– Не смей обращаться со мной, как с тупой неумехой. Я в состоянии о себе позаботиться.

– А концентрацию темной энергии ты не ощущаешь? Не представляешь, что может случиться, если ты начнешь здесь медитировать?

– Я же не магию применять собралась.

– Да я не о том. Лучше бы ты магию применяла, тогда бы замок просто взорвался. А при медитации твой разум может засосать в темную воронку. И неизвестно куда тебя забросит. Жить надоело? С телом распрощаться решила? Нет, я понимаю, любовные переживания и не до такого доводят…

Хрясь – и Сандар хватается за разбитый нос.

– Ты рехнулась?! – взвыл избитый дракон.

– Возможно. Только не от любви. Если ты еще хотя бы раз упомянешь любовные переживания, особенно те, которые так или иначе касаются тебя, я тебе еще что-нибудь сломаю. В следующий раз это будет не нос.

Пока Сандар залечивал разбитый нос, я присела на пол, намереваясь все же заняться медитацией, но… не успела. Прежде чем отстраниться и очистить разум, ощутила нечто странное. Темная магия зашевелилась. И как будто поползла в нашу сторону. Туда, где упали капли драконьей крови.

– Оно активируется! А-а-а! – завопила Саира.

– Сандар, бежим! – воскликнула я, хватая дракона за плечо.

– Леста, бежим! – одновременно со мной воскликнул Сандар, хватая меня за другую руку.

Я его все же отпустила, потому как бежать в обнимку было бы очень неудобно. Немного из-за этого замешкавшись, рванули к выходу из зала.

За спиной что-то клокотало и взрывалось. Всем своим существом я ощущала, как концентрируется темная энергия, стекается к одной точке отовсюду, с каждым мигом ее становится все больше и больше. Мы выскочили из замка в последний момент. Стены содрогнулись. Вспышка, взрыв. Огромная волна серого пламени, смешанного со смертоносными крупицами грязной, запятнанной энергии устремилась во все стороны. Щиты мы с Сандаром создали одновременно. Еще и демонам, охранявшим замок, я крикнуть успела, чтобы прикрылись.

Земля под ногами задрожала, дикий грохот оглушил. Я зажмурилась, Сандар прижал меня к себе, заставив уткнуться лицом в его плечо. Безумство длилось всего несколько секунд, но за пределами щита бушевала такая чудовищная буря, что казалось, она разорвет ткань мира, и нас утянет за грань. Но нет. Спустя какое-то время черная буря прекратилась. Хлопья пепла, пыль, каменная крошка – все это осело на землю, являя взору глубокую воронку. Больше от замка ничего не осталось. И концентрации темной энергии вокруг благодаря взрыву поубавилось. Теперь она давила не так сильно. Похоже, какая-то часть все же ускользнула за грань, только разрыва не оставила.

– Ну что, помедитировала?

– Это был твой коварный план? Уничтожить пригодное для медитаций место? Даже крови собственной не пожалел?

– Нет. До сих пор не привыкну, что чуть что – ты сразу начинаешь драться и пускать кровь всем вокруг. Но, стоит признать, вышло неплохо.

– Мы уничтожили все следы. Теперь уж точно бесполезно медитировать – ничего не удастся почувствовать.

– И хорошо. Тебе не стоило рисковать.

– Я скажу, что это ты заметал следы. Специально. Чтобы мы твоего друга не вычислили.

– Моего друга?! – Сандар опешил.

– Да. Скажу, что ты соучастник преступления и все задумывал вместе с Тальхором.

Поскольку здесь делать было больше нечего – после такого взрыва уж точно не уловить никакой посторонней магии, которую мог оставить Тальхор – я отстранилась от дракона и зашагала прочь.

– Ты не посмеешь!

– Проверим?

Сандар схватил меня за руку, разворачивая к себе.

– Не посмеешь, – повторил он и завладел моими губами.

Ноги у меня не подкосились, но голова, кажется, немного закружилась. Весь боевой запал пропал. Саира замурлыкала, подобно большой кошке. Этот, между прочим, весьма странный звук, привел меня в чувство. Отстранилась от Сандара первая и с изумлением обнаружила, что мои руки каким-то чудом уже успели обвить его шею. Заглянула Сандару в глаза. Взгляд дракона оказался слегка затуманен.

– Что ты вытворяешь… если б нас кто увидел, пришлось бы устранять свидетелей.

– М?.. – Сандар что-то невнятно промычал и огляделся.

За нашими спинами – черная воронка в прожженной земле и застывшее в воздухе темное марево. А в нескольких десятках метров валяются трупы демонов, стороживших замок. Их щиты выдержали только частично, тела сохранились, будет чему оживать, но досталось демонам неслабо.

– Они оживут?

– Да, минут через двадцать должны прийти в себя. Или позже. Не знаю точно, насколько сильный удар они получили.

– Хорошо, что я не стал причиной гибели демонов.

– Почему же? Стал. Это на твою кровь магия среагировала.

– Но это ты ударила меня в нос.

– Если уж до конца прослеживать логическую цепочку наших действий, то виноват все же ты. Не стоило говорить всякую фигню, за которую можешь получить.

– Ладно, – фыркнул Сандар. – Остановимся на том, что шутка получилась неудачная. По крайней мере, в отношении тебя. Но я говорю о том, что демоны оживут. А если б стали свидетелями нашего поцелуя, ты бы их убила окончательно и бесповоротно. Хотя непонятно зачем…

– Как это зачем? Нечего им наблюдать, как их принцесса целуется со всякими там драконами.

– Со всякими?! – шутливо возмутился Сандар. – Ах, со всякими?!

Он обхватил меня за талию, прижал к себе и снова потянулся к губам. Уж не знаю, что он собирался доказать этим поцелуем, но я приложила палец к его губам и покачала головой:

– Насчет поцелуев я уже все сказала.

Сандар задумался.

– А жениху можно будет целовать свою невесту?

– Жениху? – Я тоже задумалась. – Можно.

– В таком случае… – он хитро улыбнулся. – Мне осталось подождать совсем немного.

– Ты о чем?

– Узнаешь, – улыбка сделалась еще хитрее. – Вечером найдешь для меня время? Я бы хотел пригласить тебя на ужин.

– Приглашай.

Сандар рассмеялся и все же изловчился, снова меня поцеловал. Впрочем, я особо не сопротивлялась. Решила сделать вид, будто просто не успела его остановить.

– До вечера, Леста, – произнес Сандар и, выпустив меня из объятий, ушел порталом.

Интересно, он на самом деле собирается делать мне предложение?..

После того, как вызвала пару демонов проследить за погибшими, чтобы с их телами, пока не оживут, ничего не случилось, собиралась вернуться к себе в комнату, но тут случилось кое-что странное. В сознании всплыла информация. Сама собой. Как в прошлый раз с мастером теней. Я просто об этом теперь знала, а в какой момент знание пришло в голову, не представляю.

Потрясенно моргнув, торопливо создала портал и перенеслась в родовой замок. В императорском – еще идти до комнаты чуть ли не через весь замок, а тихое и укромное место без свидетелей мне требовалось прямо сейчас. Потому что знание было неполным. Какой-то отголосок, намекающий на нечто большее.

Закрывшись в первой попавшейся гостиной комнате, я присела на диван и прикрыла глаза, уже вполне осознанно проваливаясь в информационное поле. То, что искала, нашлось быстро. Самое настоящее воспоминание. Оно утянуло меня вослед за собой и развернулось перед сознанием подобно сцене из жизни.


Маленький мальчик отчаянно цепляется за взрослого мужчину. Тот крепко сжимает его плечи, а вокруг них пляшут ужасающие тени. Много теней, сплошная тьма колышется, извивается, шипит и тянет к ним свои щупальца. Что-то защищает двоих, силовой щит едва заметным мерцанием отгоняет копошащихся во тьме бестелесных существ, но те не сдаются, пытаясь прорваться к демонам.

– Нет, пожалуйста, не бросай меня.

– Это будет проверкой твоих сил. Не бойся. Доверься своей тени. Она проведет тебя даже в этой тьме.

Щит исчезает, мужчина отталкивает от себя ребенка. И тот с диким криком падает в объятия тьмы, хищно устремившейся ему навстречу.

– Папа… – детский крик тонет.


Я открыла глаза. Ощутила, как по лбу и спине стекают капельки пота. Ничего себе воспоминание. Даже мне от такого стало нехорошо.

Встав с дивана, поковыляла к бывшей своей комнате. Умыться. Мне нужно умыться. А еще лучше – принять ванную, привести мысли в порядок.

Я видела чужое воспоминание. Каким образом оно очутилось в информационном поле драконов и каким образом о нем узнала я, причем именно сейчас – вопрос интересный. Но… кажется, я понимаю, что видела.

Ребенок – маленький Тальхор Риениш. Он кричал: «Папа». Это отец сбросил его на темную сторону. Даже взрослые, подготовленные демоны не рискуют туда соваться. Разных существ – призываем, да, именно оттуда, но мы их призываем сюда, только заглядывая, не переступая границы! Этот сумасшедший демон буквально выбросил своего сына на темную сторону.

И я знаю, кем был этот демон. Я увидела его лицо. Мастер теней. Но не такой мастер теней, каким он запомнился мне по визиту в пещеру, нет. Здесь он был полон сил и жизни. И… проклятье, мне нужны ответы. На этот раз ответы может дать Шаиттар. Потому что у всех верховных демонов есть кое-что общее.

Добравшись до комнаты, где жила до переезда в императорский замок, быстро ополоснулась и вновь создала портал. Перенеслась прямо к защищенной магией границе владений Шаиттара. И только после этого сотворила заклинание связи.

– Шаиттар, нам нужно поговорить. Я у твоих владений.

Короткая заминка. По защитной границе побежала рябь. Спустя мгновение прямо передо мной образовалась арка.

– Проходи. Жду тебя в большой гостиной.

Пешком идти не стала. Пока дойдешь, пока отыщешь. Снова воспользовалась магией. Теперь это было гораздо проще сделать, благодаря лазейке в защите. Без труда определила, где Шаиттар. Вероятно, там же и большая гостиная. Снова портал – и вот я ступаю на каменную плитку, а передо мной Шаиттар. Обнаженный демон. А по коже с весьма привлекательным рельефом стекают струйки воды.

Шаиттар потрясенно смотрит на меня. Я не менее потрясенно смотрю на него. Саира вопит: «Не смотри! Не смотри! Фу, не смотри!»

Единственное, что приходит в голову – это спросить у Саиры: «Почему фу?»

– Потому что он демон! И вообще нам не нравится! Лучше бы на Сандара так глазела, – фыркнула тень.

В общем, да. Если тени он не нравится, значит, мне тоже нравиться не должен. И неприлично это как-то… Отвожу взгляд, выхожу из купальни. Жду за дверью, потому как все равно не знаю, где эта проклятая большая гостиная. В замке ведь полно всяких комнат! Кто разберет, где здесь какая гостиная.

А у Шаиттара не только гостиная большая… Проклятье… О чем думаю?!

Через пару минут самодовольный демон вышел из купальни, уже полностью одетый. Даже волосы заклинанием высушил.

– Пойдем, Леста… – Помолчал немного и махнул рукой: – В мою комнату пойдем. Так ближе.

Саира тихо рычала:

– Как он мог? Как мог это демонстрировать нам?!

– Будем справедливы, я сама ворвалась к нему в купальню.

– Нет, ты только отпусти меня, я его покусаю! Ногу сломаю! Еще что-нибудь сломаю! Вот Сандару ничего не надо ломать, а этому надо! Все, что есть! Все, что ломается! – тень разошлась не на шутку.

– Как ты умудрилась? – поинтересовался Шаиттар, когда мы устроились в кресле напротив друг друга.

Вошел слуга, принес бутылку вина с фужерами и блюда с закусками.

– Угощайся, – кивнул Шаиттар.

Я пыталась собраться с мыслями. Вот вроде бы ко всему привыкла, много чего в жизни успела повидать, а голых мужчин – как-то особо не доводилось. Меня трупы не смущали, просто голые мужчины – тоже вряд ли, а вот именно Шаиттар в купальне… проклятие! И ладно бы в ванне среди пены плескался, так нет же, стоял под струями душа, во всей, так сказать, красе.

Вино, протянутое мне Шаиттаром в фужере, выпила сразу, в пару глотков. Сразу полегчало.

– Так как ты умудрилась? – повторил верховный демон.

– Умудрилась что?

– Перенестись ко мне… ну, скажем, внутрь замка, – он снова ухмыльнулся.

Я уже окончательно пришла в себя, даже умудрилась улыбнуться весьма насмешливо и самоуверенно. Хотя уверенности никакой не ощущала.

Потому что сама не поняла, как умудрилась.

– На замке стояла защита. Я пропустил тебя только через внешнюю защиту, на прилегающей территории, – заметил Шаиттар. – Оттуда ты могла перенестись к дверям замка. Там тебя ждал слуга. Он бы отвел тебя в большую гостиную.

Ну, с этим теперь понятно. Непонятно только… как я умудрилась?!

В ответ – что-то странное. Образ пришел, как Саира заныкалась под кресло.

– Твоих лап дело?

– Немного… Ты ведь хотела быстрее?

Вот драные вакры! Не признаваться ведь Шаиттару в открывшихся способностях тени. Он и без того собирался меня под замок посадить. А мне некогда. Есть дела поважнее, чем отдаться на опыты верховным демонам.

– Защиту свою проверь, – я фыркнула. – В ней пара лазеек есть. Лучше нужно следить за безопасностью своего дома. Лучше.

– М-да? – Шаиттар приподнял бровь. – Проверю… – И все же сменил тему: – О чем ты хотела со мной поговорить?

– О верховных демонах. Знаешь, я тут заметила одно интересное сходство… в энергетическом плане. Между верховными демонами и мастером теней.

Какое-то время Шаиттар молчал, глядя на меня со странным выражением, то ли удивлённо, то ли недоверчиво. Будто не мог поверить, что я могла додуматься до такого.

– Ты была в пещере? Без меня?

– Нет.

– Я ведь запретил тебе! – Шаиттар резко опустил фужер на столик. Раздался звон, фужер разлетелся на осколки, вино расплескалось. В руках у верховного демона осталась только обломленная ножка.

– Во-первых, – заметила я невозмутимо, – как уже сказала, в пещере я не была. А во-вторых, ты не в праве что-либо мне запрещать. И попрошу воздержаться от подобного тона. И, пожалуй, в-третьих. Если ты не желаешь мне помогать, – я поднялась на ноги, – то всю необходимую информацию найду в императорском архиве.

– Стой!

Я не остановилась. Зачем реагировать на подобные крики?

– Леста! Принцесса, вернитесь назад. Я не отказывался от разговора, – крайне раздраженно произнес, чуть ли ни прошипел Шаиттар.

Я остановилась. Развернулась. И все с тем же невозмутимым видом прошествовала обратно к креслу. Пока я расхаживала по комнате, Шаиттар избавился от следов вина при помощи заклинания. Вошел слуга, принес замену разбитому фужеру и еще одно блюдо с угощениями, на этот раз с фруктами.

Снова устроились в креслах друг напротив друга.

– В императорском архиве ты ничего не найдешь. Даже будь у тебя доступ к архиву на уровне императора. О верховных демонах там сведений нет. И я расскажу тебе сам. Но для начала я бы хотел узнать, откуда у тебя эта информация.

– Из информационного поля драконов, – я пожала плечами.

– Но тогда… непонятно, откуда там взялась эта информация, – Шаиттар нахмурился. – Драконы не знали. И в информационном поле не должно быть такой информации.

– Там не сказано прямо, что мастер теней – верховный демон. Я всего лишь увидела воспоминание. Полагаю, воспоминание Тальхора Риениш, нашего подозреваемого. Это воспоминание из его детства. Там мастер теней еще полон сил и жизни. И есть что-то общее между ним и вами, верховными демонами.

Шаиттар налил себе немного вина, отпил и только после этого ответил:

– Да, мастер теней – верховный демон.

– Выходит, на самом деле верховных демонов четверо, но мы об этом ничего не знаем?

– Все воспоминания о мастере теней были стерты. Во всем мире, Леста. Поскольку он был верховным демоном, о четвертом верховном демоне теперь никто не знает.

– Но драконы знают о мастере теней.

– Да. Только драконы. На них это заклинание не действует, потому что извлечь что-либо из информационного поля невозможно. Что попало туда, остается там навсегда. И сколько ни лишай драконов воспоминаний о мастере теней, они в любой момент смогут вспомнить. Но мы защитили наш мир насколько это возможно, лишив воспоминаний о существовании мастера теней всех остальных. А драконы – последние, кто попытается его освободить. Потому что в первую очередь пострадают именно они. Их тени больше всего уязвимы перед магией мастера теней. Кстати, а твоя тень… – он вопросительно взглянул на иллюзию.

– Под заклинанием.

– Можешь пока выпустить ее, пусть разомнется.

– Уверен?

– Я ей ничего не сделаю. И даже не коснусь. Надеюсь, твоя тень тоже будет благоразумна и не станет кидаться на меня.

– Больно надо. Ты противный, – фыркнула Саира, но услышала, конечно, только я.

– Обещаешь вести себя хорошо?

– Обещаю, – буркнула она.

Я сняла заклинание. Тень радостно потянулась и… отправилась скакать по комнате. Да, пожалуй, в последнее время, достигнув с Саирой кое-какого взаимопонимания, слишком редко стала отпускать ее на прогулку. Нужно исправляться, пока тень с катушек не слетела, постоянно сидя взаперти под иллюзией.

– Итак, верховных демонов четверо…

– Да. Мастер теней был одним из нас. Но ему захотелось величия. Он был одержим жаждой запретных знаний и обретения еще большего могущества. Не знаю, как ему удалось. Мы так и не смогли считать его память – только заточить в пещере, но не вскрыть его ментальную защиту. Каким-то образом он узнал, а может быть, придумал сам, в процессе своих экспериментов. Однажды он связался с такими страшными силами, что сам не смог их обуздать. Душу мастера теней выжгло, он потерял волю и стал марионеткой чего-то очень могущественного с темной стороны. Втроем мы все же справились с ним. Убить не смогли. Но заточили. И чтобы ни у кого больше не было соблазна получить такие же знания или чему-то у него научиться, стерли все воспоминания о мастере теней, а вместе с тем – о четвёртом верховном демоне.

– Он не выглядит как верховный демон. Ощущался – да, в том воспоминании, которое я увидела. Но выглядит, как обыкновенный высший.

– Он был самым слабым из нас. Вероятно, поэтому стремился к могуществу и принял в себя силу с темной стороны.

– А что насчет его сына? У мастера теней был ребенок?

Шаиттар немного помолчал, прежде чем неохотно произнести:

– Да. Был. Мы думали, он погиб в одном из экспериментов мастера теней. Однажды его ребенок просто исчез, будто растворился. Мы подозревали, что он отдал его сущностям темной стороны в обмен на то самое могущество, которое приобрел.

А что если… что если я этот момент и увидела? Мастер теней толкнул сына во тьму. Но… чье это было воспоминание? Только драконы могут пользоваться информационным полем. И я. Я не дракон. Как же все сложно!

И все же что-то мне подсказывает, что сын мастера теней выжил. Неизвестный ребенок, появившийся в семье Риениш, мог быть этим мальчиком. Или не мог?..

– Что еще известно об этом ребенке?

– Ничего, Леста. У нас, у верховных демонов, договор. Мы не лезем в личную жизнь друг друга. Да, у мастера теней были женщины. Но я ни с одной из них не знаком. Он нас не знакомил, никого из нас и ни с одной из них. Ходили слухи, что у мастера теней появился ребенок. Ходили слухи, будто он держал свою жену взаперти или даже убил. И что ребенок пропал после одного из экспериментов. Как раз вскоре после этого он стал тем, кем является сейчас – мастером теней.

– Ты не называешь его по имени?

– Мы лишили его имени. Изгнали. Отреклись от него. Он больше не верховный демон, он – мастер теней.

– А драконицы среди его женщин были?

– Драконицы? – Шаиттар задумался. – Насколько знаю, нет. Но… а ведь правда. Была одна история. – Его глаза загорелись. Я с интересом подалась вперед. – Компания молодых дракониц гостила в империи. Одна их них пропала. Драконы обвиняли во всем демонов, но никого конкретного. Инцидент быстро замяли, хотя пропавшая драконица была из знатной семьи. С тех пор драконы еще реже стали посещать империю. По времени сходится.

– Как думаешь, – задумчиво предположила я, – мастер теней мог похитить драконицу, чтобы зачать с ней ребенка в качестве эксперимента? Например, чтобы создать необыкновенное и могущественное существо, а потом его использовать?

В глазах Шаиттара вспыхнуло хищное пламя.

– Мог.

И тут у меня в голове кое-что щелкнуло. Пазл сложился.

Когда я перенеслась к замку, где проводился ритуал, мало того что портал туда трудно было создать, я оттуда не могла сотворить обыкновенное заклинание связи. Слишком сильная концентрация темной энергии блокировала постороннюю магию. Но используя родственную связь, я сумела достучаться до отца.

Маленький Тальхор Риениш с кем-то разговаривал, часами глядя в одну точку.

Мастер теней заточен в пещере и не может пользоваться магией. Никакой. Кроме родственных связей! Родственной связи достаточно, чтобы даже при такой сильной преграде отец мог разговаривать с сыном!

Тальхор Риениш, убийца Штэра, владеет магией теней и обладает такими знаниями, какие повергают в шок даже драконов. Мастер теней – его отец, который с детства с ним ментально разговаривал. Он – тот, кто мог передать свои знания.

– Нам нужно к мастеру теней, – я вскочила с кресла.

– Подожди, Леста. Ты о чем?

– Наш неведомый убийца – сын мастера теней. Он не погиб. Он выжил. И, более того, овладел магией теней.

Шаиттар соображал быстро и тут же отреагировал:

– Чтобы найти убийцу дракона, мы можем использовать родственную связь между отцом и сыном.

– Правильно. Нам нужно к мастеру теней.

– И даже если ты ошибаешься, – Шаиттар хищно улыбнулся. – Проверить не помешает.


Глава 17

На подвиги, конечно, в тот же миг не ломанулись.

– Там кто-то из драконов у пещеры дежурит, – предупредила Шаиттара, прежде чем создать портал.

– Знаю. Мы тоже за мастером теней приглядываем.

– И как?

– Пока тишина, ничего не меняется.

– А драконы знают, что вы в курсе их дежурств? – поинтересовалась я.

– Нет, – Шаиттар усмехнулся. – Я решил приберечь эту информацию на потом. Они должны были связаться с нами, верховными демонами, однако этого не сделали. Драконы не имеют права втихомолку устраивать подобное в нашей империи. Это их ошибка. И этим можно будет воспользоваться, но потом.

Я кивнула. Отличный ход. Сделать вид, будто ничего не знаешь. А как что-нибудь потребуется от драконов, можно ткнуть их носом в это нарушение.

Впрочем… у меня тоже есть козырь. Покушение на принцессу – не мелочь. И дать ход этому делу или оставить в рамках личных отношений – решать только мне.

– В случае если нас увидят, сделаем вид, будто о мастере теней ты узнала от меня. Но для начала, думаю, попытаемся проникнуть в пещеру незамеченными.

Я одобрила план очередным кивком, Шаиттар создал портал. Однако стоило шагнуть на опушку леса неподалеку от пещеры, все мысли разом вылетели из головы.

Перед пещерой творилось нечто ужасное.

Громко ревел Деш – тень Сандара. Отчаянный рык эхом разносился над лесом. Деш бился и метался в безрезультатных попытках освободиться от пригвоздивших его к земле кинжалов. Сандар тоже был пригвожден – только к широкому, мощному стволу дерева. То ли дракон был без сознания, то ли собирался с силами, но Сандар не шевелился, и только его тень пыталась бороться.

Над тенью возвышался мужчина. Тот самый, которого мы с Сандаром видели, когда пытались связаться со Штэром. Тальхор Риениш. Мальчик из видения в информационном поле, наш подозреваемый. Наполовину демон и наполовину дракон с сидящей возле его ног тенью в форме дракона. А в руках у Тальхора клубилось черное облако с красноватыми вспышками – он собирался нанести удар. Вероятно, последний.

Оценка происходящего заняла доли секунды. Но еще быстрее среагировала Саира. Дико завизжав от страха, она сорвала путы иллюзии и помчалась Тальхору наперерез. Вернее, его заклинанию.

– Стой! – крикнула я тени и рванула за ней.

Черное облако сорвалось с ладоней Тальхора. Деш замер, глядя на приближающийся сгусток смертоносной магии, вероятно, понимая, что ему уже не спастись. И в этот момент подскочила Саира, закрывая Деша от заклинания. Искрящееся облако врезалось в Саиру, моментально сгорели все слои защиты, тень завизжала – на этот раз не только от страха, но и от боли. Я ощутила это дважды – ментальным отголоском и физически. Грудь буквально разорвало чудовищной болью, в глазах потемнело, ноги подломились. Я рухнула, так до теней и не добежав.

Боль была в разы сильнее той, что я испытала, когда по нам ударил Шаиттар. Эта боль буквально затмевала разум, разрывала на части. Где-то на периферии сознания надрывалась Саира.

Последнее, что увидела, прежде чем провалиться в темноту – это как вокруг, уже в реальности, тоже темнеет. Рык, вой, всплески чужеродной силы – Тальхор призывал духов с темной стороны.

Я не сдавалась. Отчаянно бултыхалась на границе с обмороком, пыталась выкарабкаться из жгучей, почти нестерпимой боли. И стоило этой боли немного ослабнуть, я сделала рывок, справляясь с жалкой, недостойной слабостью.

Перед глазами начало проясняться. Поняла, что лежу на земле, заставила себя немного приподняться.

Вокруг метались и ревели тени – духи и сущности с темной стороны. Тальхор стоял в эпицентре безумия, раскинув руки над головой, и заканчивал заклинание призыва целой армии. Сгустки тьмы, когти, щупы, острые зубы и горящие огнем глаза – все перемешалось, закрутилось водоворотом, затягивая внутрь Шаиттара. Верховный демон боролся, я видела нити магии в его руках, видела, как шевелятся его губы, но спустя еще пару мгновений его скрыло клыкастой, колышущейся тысячами бестелесных существ волной тьмы.

И только на небольшом клочке пространства все оставалось спокойно. Мы с Тальхором и Сандаром очутились в центре потустороннего смерча.

Пульсирующая боль в груди постепенно отступала. Я незаметно скапливала силы, готовясь ударить в Тальхора. Завершив заклинание призыва, тот посмотрел на меня, усмехнулся. Удар мы нанесли одновременно. Но его магия победила мою – смяла, словно лист бумаги. Меня подбросило в воздух, перевернуло и впечатало в дерево рядом с Сандаром.

Тальхор швырнул в меня четыре иглы. Я выставила защиту, но иглы прошли сквозь магию, словно та была всего лишь воздухом. Снова вспышка боли – иглы пронзили руки и ноги. Тело пригвоздило к дереву.


– Демоница? – удивился Тальхор, только сейчас меня рассмотрев. – Надо же. Демоница с тенью дракона. Какой интересный экземпляр.

Немного очухавшись от предыдущего удара, Саира зарычала и подскочила к нему. Но сделать ничего не успела. Тальхор швырнул в нее светящийся магией кинжал. Саира снова взвизгнула и рухнула на землю. Лапа тени оказалась прибита кинжалом к земле. Саира отчаянно дергалась, вгрызалась в кинжал, пытаясь подступиться к нему и так и этак, но тот держал крепко и клыкам не поддавался.

– Больше бы времени тебя изучить, – пробормотал Тальхор. – Но увы, нужно действовать быстро. А то скоро набегут. Этот верховный демон, опять же, силен.

– Ты всерьез думаешь, что отец поделится с тобой властью, если ты его освободишь?

– Отец? – Тальхор удивленно замер. – Откуда ты знаешь?

Больше всего он походил все же на демона. Черты лица – жесткие, истинно демонические, но было в нем что-то и от дракона, едва уловимое, однако все же узнаваемое. Высокий, худощавый, с длинными иссиня-черными волосами и жестокими, чуть прищуренными янтарными глазами. Вот такой цвет глаз встречается только у драконов. А еще его тень. Живая, драконья. Сидит возле ног, внимательно за нами наблюдает. И так странно… эта тень словно подведена и закрашена черным цветом – у всех драконов, да и моя, тени больше походили на тени, а эта подобна черной кляксе, принявшей форму дракона.

– Из информационного поля, – я бы пожала плечами, но сделать это, распятой на дереве, было достаточно сложно. Пока попыток высвободиться не делала – сейчас главное продумать дальнейшие действия. Потому что, вероятно, шанс будет только один. А дальше Тальхор просто меня прикончит.

– Вот как? – он поморщился. – Ох уж это информационное поле драконов. Кладезь знаний. Но как что в него попадет – не выцарапать. Ты видела мое воспоминание? Оно попало туда случайно, – даже с каким-то сожалением сознался Тальхор. – На самом деле, я гораздо ближе к демонам, чем к драконам. Драконья кровь оказалась слабее. Тень у меня была живая, но не полноценная. Тайно я наблюдал за драконами и понимал, что их тени могут гораздо, гораздо больше, чем моя. Тогда и решил, что мне нужна чужая тень. А делегация драконов прибыла весьма кстати. Драконьи способности на самом деле усилились. Усилились настолько, что информационное поле стало мне доступно. Неожиданно доступно.

Как интересно. Выходит, детское воспоминание попало туда совершенно случайно, когда Тальхор обнаружил новые возможности? Но… если он полукровка, то почему не имел доступа к информационному полю раньше? Я бы не удивилась, если б сама не могла проникать в информационное поле драконов! Полукровка не мог, а я могу? Да что вообще происходит?

– Какие же это перспективы, какие силы, какое могущество… – продолжал Тальхор мечтательно.

– Зачем ты украл чужую тень?

– Как зачем? Сказал же – мне нужно было усилить драконьи способности, раз уж кровь оказалась слаба. Моя тень тоже была слабой, но теперь она намного сильнее обычной драконьей.

– И откуда ты узнал, что существует такой способ?

– От отца. Отец поделился со мной многими знаниями… – Тальхор зловеще усмехнулся. – И, кстати, я освобожу отца.

Нет-нет, что-то не туда наш разговор зашел! Еще рано, я еще не придумала, как его остановить. И, в конце концов, где там подмога?! Если Шаиттар сдох в такой ответственный момент, я сама его потом прикончу! Он уже на помощь должен звать! Отца, драконов, своих верховных коллег и всю нашу армию.

– Ну хорошо, твой отец много чего интересного рассказал тебе. Но зачем освобождать-то его? После того, что он сделал?

– Ты о том воспоминании? Отец хотел как лучше.

– Он выбросил тебя на темную сторону.

– И я выжил. Он знал, что я выживу. Знал, что стану сильнее. Тень не дала мне погибнуть, помогла найти выход и обрести силу. Именно там начался мой путь к могуществу и запретным знаниям. А дальше мы с отцом пойдем вместе. Теперь я достаточно силен, чтобы освободить его из заточения. Он ведь хотел как лучше.

– Ну конечно, – фыркнула я не удержавшись. – Все и всегда хотят как лучше.

– Отец хотел величия для империи! Хотел, чтобы весь мир склонился, встал на колени перед нашей империей. Но его не поняли. Предали. Заточили. Теперь империя тоже склонится. Перед нами. Как только я освобожу отца… но для начала… Для начала мы разберемся с тобой и этим драконом.

– Хм… а чего с нами разбираться?

– Я заберу ваши тени. Видишь ли, это оказался прекрасный способ приумножить собственные силы. А ты – даже большая находка, чем этот дракон. Думаю, твоя тень мне очень пригодится.

Тальхор зловеще усмехнулся и вынул из-за пояса очередной кинжал. Красноватое марево окутывало клинок хищным, ядовитым мерцанием и едва заметно колыхалось.

– Вот этим я отрежу…

Договорить Тальхор не успел. Уловив в черном смерче из духов и сущностей с темной стороны подозрительный просвет, я сорвала руки с распявших меня игл, соединила пальцы в нужном символе и, прежде чем рухнуть лицом вниз, потому как половина освобожденного тела перевесила, выкрикнула заклинание. Вместе с тем Тальхора атаковал выскочивший из смерча Шаиттар. Удар с двух сторон полудемон отразить не успел.

Тальхора подбросило. Я все же упала, уткнувшись кровоточащими ладонями в землю. Закусив губу, принялась освобождать ноги. Шаиттар мне на помощь не спешил – вместо этого вновь атаковал Тальхора. Но тот сумел защититься.

Отвалившись от дерева, я рухнула, пытаясь отдышаться и справиться с болью. Продырявленные иглами ноги никак не желали шевелиться – только бесполезно дрожали. Руки тоже слушались плохо. Пока собиралась с силами, заметила, что Тальхор уже поднялся. Теперь оба стояли друг напротив друга и швыряли заклинания одно за другим.

Так, нужно действовать, срочно.

Дрожащими руками нашарила в кармашке пояса пару кристаллов. Так, два, три… нужно пять. Ага, есть! Значит, можно сделать магическую клетку.

Удар, еще один, еще. Земля содрогнулась. Шаиттар пошатнулся, но сумел защититься и тут же снова атаковал.

Я подскочила, выдохнула заклинание и впечатала в землю первый кристалл. Занятый сражением, Тальхор не заметил. Немного пробежалась, протягивая канву заклинания, вонзила в землю второй кристалл. Кажется, с расположением не ошиблась, но дальше будет сложнее. Сбоку и прямо перед Тальхором – он точно заметит. Одна надежда на Шаиттара.

А верховный демон обидно сдавал позиции. Весь в крови, с искаженным от напряжения лицом. Еще одно заклинание, и еще.

Теперь нужно все сделать за один рывок, иначе Тальхор успеет мне помешать.

Я разгоняюсь, подпрыгиваю и приземляюсь на нужном месте, чтобы вонзить в землю третий кристалл.

Тальхор поднимает руки, снова отдавая команду сущностям с темной стороны. Смерч, застилающий все вокруг островка спокойствия беспросветной волной, корежится, выгибается и, резко деформируясь, волной обрушивается на Шаиттара.

Я оказываюсь буквально перед носом у Тальхора, бросаю четвертый кристалл и тут же устремляюсь вбок, чтобы завершить магическую клетку. На ходу отражаю удар. Слишком сильный, он сминает защиту. Пятый кристалл на месте, клетка активируется, загораясь красными линиями энергетической преграды. Но атакующее заклинание вместе с кинжалом успевает проскользнуть.

Ударной волной меня разворачивает и швыряет о несчастное дерево спиной. Полыхая красным сиянием, кинжал летит мне прямо в грудь. Саира кричит не своим голосом, ей вторит Деш. Понимаю – на этом все, это магия против тени, она убьёт меня и отрежет тень. Закрываюсь руками, выставляя щит. Отскочить не успеваю, а защита не поможет против такой магии. Но за секунду до удара всплеск невероятной силы с треском устремляется кинжалу навстречу.

Раздается взрыв, ударная волна разносится во все стороны, разрывает путы смерча. Духи и сущности дико, отчаянно воют, растворяясь в серебристом мареве.

Надо же, никогда еще не видела такой магии.

Несколько мгновений серебристые потоки наполняли пространство, и мы парили в этих потоках, а потом все прекратилось.

Я снова рухнула на землю. Освобожденная Саира подскочила ко мне.

– Нет, Сандар, не делай этого! Не убивай его! У него душа Штэра, душу нужно освободить, а ты сотрешь их обоих в порошок! – донесся до меня голос Ташэля.

Я повернула голову и увидела драконов. Сандар стоял перед Тальхором, тот валялся на земле в паре десятков метров от него. Кажется, без сознания. Чернильная тень тоже валялась не шевелясь. А серебристое марево снова начинало клубиться вокруг Сандара, закипало, взрывалось, готовясь к очередной атаке, на этот раз последней. Ташэль пытался дозваться до Сандара:

– Не делай этого! Ты уничтожишь Штэра! Не поступай так с ним! Брат, вспомни, кто ты!

Ташэль попытался вклиниться между Тальхором и Сандаром, но тот лишь отмахнулся. Удар – и Ташэль летит в разнесчастное дерево. А Сандар, кажется, не в себе. Серебристое марево сгущается. Деш как будто трансформируется, отращивая шипы на спине и раскрывая гигантские крылья, еще больше, чем в прошлый раз, когда мы вместе летали.

Ощущение давящей, невероятно могущественной силы нарастает.

– Сандар… – зову я, понимая, что его нужно остановить. Потому что если он убьет Тальхора, то после него примется за остальных и разнесет здесь буквально все, что на пути подвернется.

Как ни странно, Сандар оборачивается. Встречаюсь с ним взглядом. А в глазах дракона – плещется жидкое серебро.

Секунда, вторая, третья…

Серебра становится меньше, проглядывает знакомый золотисто-карий оттенок. На лице дракона отражается узнавание.

Еще одна секунда.

Сандар встряхивает головой и смотрит на меня уже карими глазами. Потоки магии вокруг него рассеиваются. Сандар переводит взгляд на Саиру возле меня. Молчание и тишина еще на несколько секунд. А потом ко мне подскакивает отец, и все вокруг, замершее в ожидании смертоносного удара, оживает, пускается в движение.

– Леста, как ты? – отец помогает подняться мне на ноги.

– Живая.

Неподалеку приходит в себя оглушенный заклинанием Шаиттар, двое других верховных демонов развивают бурную деятельность. Армия, которую я так ждала, рассредоточивается по периметру. Пещеру с мастером теней тоже берут под охрану, но, вероятно, почти никто из присутствующих даже не подозревает, насколько опасное существо заточено в этой пещере. Клетки вокруг Тальхора уже нет – ее смело волной магии Сандара, поэтому теперь Шаил в компании с двумя верховными демонами опутывает Тальхора всеми возможными заклинаниями. Драконы потом решат, как спасти душу Штэра, ну а пока…

– Пойдем, Леста. Я раздал указания, а тебе нужно отдохнуть. Пойдем, – зовет отец, утаскивая меня из-под взгляда Сандара в портал.

Люблю своего отца. Он у меня замечательный. Конец света едва обошел нас стороной, а он уже и указания успел раздать, и обо мне не забыл.

Интересно, а кто-нибудь здесь, кроме меня, понял, что настоящая угроза исходила не от мастера теней, не от валяющегося без чувств Тальхора, а от Сандара, сознание которого на какое-то время уступило неведомой и могущественной магии?..


Душу Штэра все же спасли. Тальхора заточили в темнице под императорским замком и, не сходя с места, по-быстрому провели над ним парочку ритуалов. Парочку – потому что с первого раза не получилось. Ни драконы, ни демоны такого раньше не делали, а Тальхор, которого в целях безопасности постоянно поили одурманивающими зельями, понятное дело, своими секретами с нами не поделился.

Со второго раза удалось. Не только душу, но и тень Штэра отодрать. Получилась она какой-то хромой и кособокой, зато вместе с душой. Ускакать в неведомые края не пыталась – все равно обилие темной энергии, пропитавшей империю, сделать этого не позволяло, а тело Штэра давно уже стало непригодно для оживления. Так что кособокий дракон старался держаться рядом с Ташэлем, даже в туалет вместе с ним ходил.

Кронпринц сказал, что как только они окажутся за пределами империи, тень вместе с душой улетит туда, куда отправляются души всех умерших. Это послужило причиной для скорого отъезда драконов. Единственное, что их задерживало здесь – это Тальхор. Видите ли, не хотели оставлять столь опасный и неизученный экземпляр у демонов, да еще неподалеку от мастера теней. Кстати, о мастере теней теперь знал и отец. Больше никто, а ему поведали верховные демоны, сняв с него заклинание забвения.

Освободить тень и душу Штэра удалось благодаря подобранному с места битвы кинжалу, тому самому, который напоследок в меня швырнул Тальхор. На нем еще осталась магия. Совместив магию кинжала с прощальным отпеванием драконов и кое-какими элементами демонических ритуалов, все же добились желаемого. Это вдвойне подогрело интерес драконов к Тальхору. Мало того что полукровка, так еще и ученик мастера теней, в отличие от отца не столь одержимый сущностями с темной стороны, а значит, вполне пригодный для изучения. По крайней мере, так они считали.

Шаил вообще заявил, что нам Тальхор ни к чему, мы ведь все равно магией теней не владеем, а им, драконам, еще как пригодится. Отец возражал. После того, как узнал, что в империи, оказывается, такой сюрпризец хранился в виде безумного и одержимого мастера теней, смотрел на всех волком, а за право оставить Тальхора у нас готов был глотки всем перегрызть, в том числе верховным демонам.

Как ни прискорбно это признавать, именно слово верховных демонов стало решающим. Авторитет новой императорской власти наглые драконы пока не признали, а вот верховные демоны все же сумели их убедить, чтобы Тальхор остался здесь. Хотя в будущем, возможно, и позволим провести над узником исследования. А пока драконы все же возвращались к себе, чтобы помочь душе Штэра отправиться в свой последний путь.

На переговорах я не присутствовала, чтобы глаза драконам не мозолить. А вот за ритуалом понаблюдала, потому как знания лишними не бывают никогда. Я скрывалась в тенях, но Сандар, кажется, мое присутствие ощутил. Как рассказал потом отец, он тоже на переговорах не присутствовал. А по донесениям слуг – комнату свою почти не покидал. Создавалось впечатление, будто после помутнения рассудка он вообще старался держаться подальше от всех, вот только на ритуал выполз, видимо, рассуждая, как и я, что знания ему не помешают.

Я долго размышляла, сопоставляла. И нет, не видела я раньше такой силы, удивительно могущественной, завораживающе серебристой.

Вспомнился подслушанный в лесу разговор между Сандаром и Ташэлем. Выходит, Сандар обладает опасной силой, которая может выйти из-под контроля? Это началось здесь, в империи. И в империю они прибыли, потому что Сандар что-то почувствовал, ощутил необходимость здесь оказаться.

Он точно не способен контролировать эту магию. Потому что не использовал ее, когда Тальхор напал. Потому что позволил приковать себя к дереву, Деша – к земле, а сам отправился в обморок и чуть все самое интересное не пропустил. Значит, он не может использовать эту магию, когда захочет. Она пробудилась сама. Когда мне грозила смертельная опасность. Может ли это быть как-то связано? Неужели Сандар ради меня использовал силу, которая ему неподвластна?..

Или я зря ищу связи там, где их нет? Но внутри при мысли об этом все же что-то замирает. При мысли, будто сила Сандара пробудилась, потому что он хотел меня защитить.

А потом он не справился и потерял контроль над собой.

Я чувствовала – он мог все уничтожить. Все и всех, кто находился рядом. В тот момент, когда в его глазах плескалось жидкое серебро, Сандар мог смести с лица земли половину империи.

Однако он все же очнулся. Когда посмотрел на меня.

Проклятье! Может, это все – совпадения, а я просто хочу, чтобы Сандар испытывал ко мне что-то, что позволило пробудить невероятную мощь и затем – с ней совладать?

Я снова прятала тень под иллюзией. Увы, драконы провалами в памяти не страдали и прекрасно запомнили, что видели Саиру. Но мозолить им глаза живой тенью не хотелось. Косились они, конечно. Ташэль даже пытался расспросить, но я неизменно ускользала от него. Не зря несколько новых потайных ходов отыскала! Когда они спасали, когда – магия. И – нет, мне не стыдно. Не хочу с ним говорить о своей тени!

К счастью, на данный момент у драконов были другие заботы. Хотя можно не сомневаться – к расспросам о том, каким образом у демоницы появилась тень дракона, они еще вернутся.

Сегодня вечером драконы покинут наш замок. Однако вечера я дожидаться не стала. Вышла на балкон, подумывая, не снять ли с тени иллюзию и не попытаться ли взлететь с помощью тени так же, как это делал Сандар.

– Покажи ее, – раздался за спиной голос Сандара.

Я не вздрогнула, потому что услышала его шаги чуть раньше. Но обернулась, чтобы заглянуть в лицо и убедиться, что глаза – не серебристые, а привычно карие.

– Покажи свою тень, – повторил Сандар. Он стоял у двери, напряженно глядя на меня и не приближаясь. Странно, почему он смотрит на меня ТАК?

– Eshtelles…

Иллюзия исчезла, оковы спали. Но шевелиться Саира не спешила – замерла возле ног, настороженно глядя на Сандара.

– Он… – всхлипнула тень. – Он…

– Ну? Что он?

– Узнаешь… – прошептала Саира и замолкла, застыв в неподвижности.

Сандар тоже не шевелился. Опустил взгляд, рассматривая мою тень. Как-то равнодушно, без эмоций. Уверена, эмоции были, просто он их скрывал за маской равнодушия, а Саира не спешила делиться тем, что ощущала.

– Ты ведь почувствовала мою силу? Все грани моей силы, – Сандар посмотрел на меня.

– Все грани? Нет, – я покачала головой.

– Но все же ты ощутила гораздо больше, чем все остальные, – он не спрашивал, а констатировал факт, но я кивнула соглашаясь. – Давай я расскажу тебе историю.

Сандар прислонился к косяку, скрестил на груди руки и, прикрыв глаза, продолжил:

– Около тринадцати лет назад во мне пробудилась эта сила. Страшная, неизведанная и бесконтрольная. Она вырвалась внезапно, уничтожила целый замок и прилегающий к нему город. Смела с лица земли, оставила только пепел. Я испугался. Наверное, в тот момент я плохо понимал, что творю. Создал портал непонятно куда. Самым главным было перенестись как можно дальше от этого места. Я оказался в имперском лесу, но понял это уже потом, позже, когда пришел в себя.

Я замерла, затаив дыхание. Нехорошее предчувствие заскреблось внутри.

– Однако на тот момент магия рвалась из меня, выплескивалась чудовищными взрывами. Я пытался ее сдержать. Безрезультатно. А потом ко мне вышла маленькая девочка. Демоница. Сила устремилась к ней, и дальше… Дальше я не помнил, Леста, – Сандар открыл глаза и вновь посмотрел на меня тяжелым, лишающим возможности двигаться взглядом. – Я не помнил, но теперь понял, что произошло. Понял, после того, как увидел твою тень. Тень дракона у чистокровной демоницы.

Сандар невесело усмехнулся.

– После того, как очнулся, сила уже не рвалась из меня. Иногда ворочалась, напоминала о себе, но сидела внутри. А потом я почувствовал, что мне нужно в империю. Теперь понимаю. Это был зов. Твоя тень давно подвижна? Давно обрела разум?

– Нет. Перед тем, как вы прилетели в империю.

– Пробуждение твоей тени позвало меня. Потому что твоя тень – это тоже моя сила. Теперь я понимаю, почему магия тогда угомонилась. В тот день я сбросил часть этой магии в тебя. А она… как ни странно, эта магия не убила тебя, а наоборот, вжилась. И даже проявляется некоторыми драконьими способностями. И тянуло нас друг к другу тоже поэтому, Леста.

От последней фразы Сандара ощущение было такое, будто сердце споткнулось и ухнуло куда-то в пропасть.

– Драконы находят себе пару, когда чувствуют совместимость, не только физическую, но и магическую. У пары драконов тени могут сплетаться. Влечение, страсть, любовь – все это возникает только в том случае, когда тени драконов совместимы. Поэтому мы никогда не влюбляемся в другие расы. У них нет теней, с которыми могла бы возникнуть совместимость. А у нас с тобой… странная у нас с тобой ситуация. Это не совместимость, как между парой. Твоя тень выросла из моей магии. Твоя тень – часть меня, но теперь и часть тебя тоже. Поэтому нас тянуло друг к другу.

– Так это… настоящее или нет?..

– Не имеет значения, Леста. – Его взгляд, и без того равнодушный, похолодел. – Когда я родился, было произнесено пророчество. Тогда я не понимал его, не верил. Но теперь я собственными глазами вижу демоницу с тенью дракона. Ты существуешь. И… – он немного помолчал, после чего все же закончил: – Я бы должен был тебя убить. Но я просто уйду.

Бросив на меня последний взгляд, Сандар развернулся и зашагал прочь. Вслед ему рыдала Саира.

А вечером драконы все же покинули замок.


С диким воплем низший демон ворвался в зал, где мы с отцом ужинали.

– Тальхор Риениш сбежал! – выпучив и без того огромные глаза, прокричал демон. Огромный, широкоплечий, с витыми рогами на голове. Его испуганный вид мог бы показаться даже смешным, если б не известие, которое демон принес.

В тот же миг раздался сигнал заклинания связи.

– Да? – ответил отец.

– Мастер теней на свободе, – сообщил Шаиттар бесцветным голосом.

Конец 1 книги.



Оглавление

  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Глава 11
  • Глава 12
  • Глава 13
  • Глава 14
  • Глава 15
  • Глава 16
  • Глава 17
  • X